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CIENCIA Y ENFERMERIA IX (1): 15-20, 2003 I.S.S.N.

0717 - 2079

LA IMPORTANCIA DE LA ERGONOMÍA PARA LOS


PROFESIONALES DE LA SALUD
THE IMPORTANCE OF ERGONOMICS FOR HEALTH WORKERS

ELÍAS APUD, PhD.* y FELIPE MEYER, MSc.**

RESUMEN

La ergonomía es una multidisciplina preocupada de la adaptación del trabajo al hombre. Su desarrollo es recien-
te en nuestro medio, existiendo una gran necesidad de que los profesionales del área de la salud incorporen
criterios ergonómicos en sus actividades, ya que en el mundo moderno existe un conjunto de patologías que
pueden ser desencadenas o agravadas por el trabajo. En estos casos, los tratamientos no son efectivos si no se
corrigen las causas que los generan. El artículo presenta una visión conceptual de ergonomía, sus objetivos,
campos de acción y los aspectos fisiológicos, psicológicos, biomecánicos, ambientales y organizacionales que la
sustentan, destacando su carácter multidisciplinario. Se analiza también sus proyecciones y su utilidad tanto en
la adaptación de métodos tradicionales de trabajo como en las tecnologías del futuro.
Palabras claves
claves: Ergonomía, trabajadores de la salud, carga física, carga mental.

ABSTRACT

Ergonomics is a multidiscipline preoccupied of the adaptation of work to man. This concept is fairly new in our
country, but it is very necessary that professionals who take care of health of the population get fundamentals of
this discipline. This is because in modern world there are a number of pathologies which are caused or aggra-
vated by work. In those cases, treatments are not effective if actions are not taken to correct the causes that
generates the symptoms. The article presents an overview of Ergonomics, its objectives, field of action and the
physiological, psychological, biomechanical, environmental and organizational aspects which constitutes its basis.
A discussion is also made on the projections of Ergonomics and its utility in the adaptation of traditional work
methods as well as in technologies of the future.
Keywords
Keywords: Ergonomics; health workers; physical work load; mental load.

Recepcionado: 20.06.2003. Aceptado: 25.06.2003.

INTRODUCCIÓN disminuir o aminorarse con un adecuado


diseño del trabajo. Desde este punto de vis-
Los profesionales del área de la salud atien- ta, es importante incluir en la formación de
den trabajadores que, en muchos casos, pre- los profesionales de la salud conceptos de er-
sentan patologías derivadas de sus condicio- gonomía, ya que, si los agentes causales per-
nes de trabajo. Por ejemplo, en el mundo sisten en el medio ambiente laboral, los tra-
moderno el estrés laboral, los síntomas mús- tamientos no serán efectivos y los trabajadores
culo-esqueléticos asociados a trabajo repeti- seguirán reiterando síntomas que les alteran
tivo, posturas inadecuadas y manejo manual su bienestar físico y mental. Aun cuando el
de materiales, la obesidad vinculada a tra- primer laboratorio de ergonomía del país se
bajo sedentario, la fatiga crónica, etc., podrían crea en 1972 en la Universidad de Concep-

*Profesor Titular Unidad de Ergonomía, Facultad de ciencias Biológicas, Universidad de Concepción.


eapud@udec.cl
**Colaborador acádemico Unidad de Ergonomía, Facultad de Ciencias Biológicas, Universidad de Concepción.

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ción, por iniciativa del Dr. Ennio Vivaldi, en palabras, la ergonomía es una disciplina que
Chile la ergonomía es una disciplina que está actúa como un puente entre la biología hu-
en un estado bastante inicial de desarrollo y, mana y la ingeniería, poniendo a disposición
lamentablemente, en forma habitual se la de ésta última conocimientos de las capaci-
circunscribe a aspectos parciales, principal- dades y limitaciones humanas que deben ser
mente relacionados con posturas inadecua- utilizados para un buen diseño del trabajo.
das o trabajo repetitivo que, siendo muy im-
portantes, no se pueden tratar como temas
aislados del sistema global de trabajo. Por eso IMPORTANCIA DE LA VISIÓN
es importante analizar qué es y qué aporta la ERGONÓMICA DEL TRABAJO
ergonomía para que los trabajadores, reali-
zando actividades eficientes, tengan una bue- Los objetivos de la ergonomía son promover
na calidad de vida laboral. la salud y el bienestar, reducir los accidentes
El término ergonomía deriva de dos pala- y mejorar la productividad de las empresas.
bras griegas: ergo (trabajo) y nomos (leyes, Al observar los objetivos enumerados, cabe
reglas). Por lo tanto, en el estricto sentido de la pregunta: ¿aporta algo nuevo la ergono-
la palabra, significa leyes o reglas del traba- mía? No hay duda que la seguridad indus-
jo. Fue introducida en 1949 por el psicólogo trial al igual que la medicina del trabajo se
británico K.F.H. Murrell, cuando un grupo de han preocupado de la salud y la prevención
científicos se reunió en Inglaterra para formar de accidentes, alcanzando un alto grado de
la Sociedad de Investigaciones Ergonómicas. desarrollo en este siglo. Lo mismo puede afir-
La idea fue cobijar bajo el mismo alero a in- marse con relación a la psicología del traba-
genieros, fisiólogos, anatomistas, psicólogos, jo, cuyos métodos están orientados a fomen-
higienistas industriales, arquitectos, profesio- tar el bienestar de los trabajadores. Por otra
nales del área de la salud y en general perso- parte, con relación a la eficiencia, desde la
nas interesadas en el comportamiento huma- época de la revolución industrial hasta el ac-
no en el trabajo. Murrell (1969), en su clásico tual desarrollo de la ingeniería industrial, se
libro denominado Ergonomics, señala la ra- ha avanzado notablemente en la búsqueda
zón que lo llevó a proponer la palabra ergo- de métodos que permitan aumentar la canti-
nomía. Él plantea que es simple, que se pue- dad y calidad de los productos. Por ello que
de traducir a cualquier idioma y, lo más la pregunta es válida. No obstante, la ergo-
importante, que no otorga preponderancia a nomía tiene un carácter integrativo y antici-
ninguna especialidad en particular, lo que re- pativo, ya que tiende a crear herramientas,
salta su carácter multidisciplinario. máquinas, puestos de trabajo y métodos que
La Sociedad de Ergonomía define esta dis- se adapten a las capacidades y limitaciones
ciplina como el estudio científico del hom- humanas. En otras palabras, cuando se dise-
bre en su trabajo; en particular la aplicación ña cualquier actividad en que tendrá partici-
de conceptos de anatomía, fisiología y psi- pación el hombre, es cuando debe evaluarse
cología humanas en el diseño del trabajo. Con los efectos que dichos elementos podrían te-
el correr del tiempo, algunos especialistas en ner sobre quien interactúa con ellos. No hay
el tema han considerado que esta definición que olvidar que desde una simple herramien-
es restrictiva y han propuesto otras más de ta manual hasta los más complejos sistemas
acuerdo con su carácter interdisciplinario. industriales, son creados por seres humanos
Entre ellos, Zander (1986) señala que “la er- para ayudarse en el cumplimiento de sus ta-
gonomía es el estudio del hombre en el tra- reas. Si, por ejemplo, pudiéramos volar a la
bajo, con el propósito de lograr un óptimo velocidad de un avión, sin sufrir efectos ad-
sistema hombre-tarea, en el cual pueda man- versos de la altura, clima, etc., no necesita-
tenerse un adecuado balance entre el traba- ríamos aviones para desplazarnos grandes
jador y las condiciones laborales”. En otras distancias. Por ello, resulta una paradoja que

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no se preste atención a los elementos de uso jo, es el trabajo mecanizado. En la últimas


humano hasta que estos empiezan a crear décadas se observan grandes cambios en las
daños en la población o a demostrar inefi- formas tradicionales de producción. La ener-
ciencia. gía humana se reemplaza por maquinarias,
En Chile, al igual que en muchos otros que son capaces de hacer cantidades mucho
países, hay dos grandes aspectos del trabajo mayores de trabajo que cualquier ser huma-
en que la ergonomía puede hacer importan- no. Esto hace que los trabajadores sean pro-
tes contribuciones. Uno de ellos se refiere a gresivamente más sedentarios, limitando sus
los problemas de adaptación a trabajos ma- acciones a percibir información, interpretar-
nuales pesados. En este tipo de tareas, el la y a ejecutar sus decisiones para mantener
hombre, utilizando simples herramientas, o cambiar el curso de algún proceso, con ac-
aporta la parte más importante de la energía ciones musculares livianas, pero con una alta
requerida para el cumplimiento de una de- participación de los procesos mentales. En
terminada función. Esto puede ser bastante ambos tipos de tareas, la ergonomía tiene
crítico, particularmente cuando hay factores procedimientos de estudio diferentes, pero
agregados como, por ejemplo, el calor. basados en una raíz común, que se ilustra en
El segundo aspecto, igualmente comple- la Figura 1.

Figura 11. Visión ergonómica del trabajo.

En la figura se puede ver, para dos activi- cánicas. Si bien el esquema básico es el mis-
dades tan disímiles como construir cortafue- mo, las exigencias del trabajo son completa-
gos en incendios forestales con herramien- mente diferentes; mientras las decisiones del
tas manuales y trabajar en una sala de control trabajador que emplea herramientas manua-
computarizada, que el hombre percibe in- les son simples, su respuesta mecánica pue-
formación de su entorno laboral, toma deci- de ser causal de trabajo físico pesado. En cam-
siones y las ejecuta mediante acciones me- bio, en el caso de la sala de control, el trabajo

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físico es mínimo, pero la complejidad en la tanto humanos como materiales, sin poner
toma de decisiones es significativamente en riesgo a las personas. Esta forma de aproxi-
mayor que en el caso anterior. En todo caso, mación puede ser altamente eficiente, en la
independiente del tipo de tarea, el hombre medida que los problemas de trabajo huma-
está en un sistema de retroalimentación cons- no se aborden en forma multidisciplinaria,
tante con su trabajo, en el cual percibe infor- con un sentido de equipo en el cual los pro-
mación, la interpreta, toma decisiones y efec- fesionales de la salud tienen mucho que apor-
túa alguna acción para continuar con el curso tar, ya que son precisamente los que pueden
del proceso. El diseño ergonómico debe per- ver frustrados sus esfuerzos curativos si los
mitirle cumplir cada etapa en forma segura agentes causales de los síntomas persisten en
y eficiente, sea su actividad manual o meca- el medio laboral.
nizada.
Lo anterior corresponde a la relación di-
recta entre el hombre y su tarea. Sin embar- PROBLEMAS ERGONÓMICOS
go, los trabajos se realizan en lugares físicos ACTUALES Y FUTUROS
donde el ser humano puede sufrir los efec-
tos del calor, frío, ruido, vibraciones mecáni- En Chile, al igual que en el resto de América
cas, etc. Estos agentes, cuando exceden lími- Latina, una parte importante de la población
tes recomendables alteran el bienestar, subsiste en base a su propio esfuerzo mus-
pudiendo producir también problemas de cular accionando herramientas de bajo cos-
salud física y mental, que influyen en el ac- to, de corta vida útil y que, por ser cambia-
cionar de un trabajador. Muchos de ellos pro- das frecuentemente, pueden mejorarse y
vienen de las propias máquinas, como el rui- reemplazarse sin que las empresas deban in-
do y las vibraciones, pero también pueden currir en grandes inversiones. Este es un tema
tener su origen en la naturaleza, por ejem- no superado y en el que la ergonomía tiene
plo, el frío y el calor. En algunos casos, aun- aún mucho que aportar, ya que se puede re-
que estos agentes se mantengan bajo niveles ducir riesgos de problemas músculo-
que puedan provocar enfermedad, pueden esqueléticos, fatiga y accidentes, si se mejora
ser causales de estrés ocupacional y llegar a la organización del trabajo y se adaptan he-
producir problemas psicológicos o sobrecar- rramientas y accesorios a sus características.
ga fisiológica y fatiga en los trabajadores. Sin embargo, no basta sólo con esto, sino que
Lo destacado en los párrafos precedentes también se requiere considerar otros aspec-
engloba los problemas inherentes a las esta- tos tales como alimentación, provisión de ele-
ciones de trabajo y el ambiente físico, pero mentos de seguridad adecuados, capacita-
hay muchos otros factores que no dependen ción y exigencias de rendimiento que no
del lugar de trabajo en sí, sino que de la or- sobrepasen límites recomendables de esfuer-
ganización del sistema o proceso en que la zo físico. La adaptación ergonómica de los
actividad está inserta. De manera que el con- trabajos manuales no es fácil, pero con estu-
cepto moderno de ergonomía considera el dios sistemáticos se puede ir motivando a los
análisis de las actividades de un trabajador empresarios para introducir cambios simples
como parte de un sistema que en su conjun- que incrementan el bienestar de sus trabaja-
to debe ser eficientemente diseñado. Los pro- dores.
cesos industriales tienen una entrada y una El ejemplo más claro es el desarrollo al-
salida, pasando por varias estaciones inter- canzado en el sector forestal chileno, que ha
medias. En las distintas etapas de un proce- sido ampliamente analizado en dos libros
so, hay seres humanos que cumplen tareas publicados por la Organización Internacio-
específicas, y sólo la adaptación de cada per- nal del Trabajo, OIT, (Apud y cols. 1989,
sona y de todas ellas como conjunto permiti- 1995). Los primeros estudios en el campo fo-
rá el mejor aprovechamiento de los recursos, restal se orientaron a mejorar las condicio-

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nes de vida en los campamentos, que son los reducir problemas tangibles derivados, por
hogares temporales para estos trabajadores. ejemplo, de la postura de trabajo, la repetiti-
Los dormitorios, áreas de recreación y come- vidad de las acciones, la visibilidad de los
dores que habitualmente usaban estaban le- equipos, el diseño de controles e indicado-
jos de las condiciones mínimas de higiene y res, el ruido, las vibraciones, etc. rara vez se
comodidad. Lo mismo ocurría con la alimen- realizan, con consecuencias directas para la
tación, que en trabajos manuales de alta in- población laboral, que se manifiestan en ni-
tensidad debe ser aportada en cantidad sufi- veles críticos de accidentabilidad, deterioro
ciente para equilibrar los requerimientos de la salud y subutilización de las maquina-
calóricos y de nutrientes que demandan es- rias por la inadecuada adaptación de ellas a
tas tareas. los usuarios. Mientras esto siga ocurriendo
Cumplidos los requisitos básicos de vi- parece improcedente hablar de desarrollo
vienda, alimentación y recreación, los traba- tecnológico y más bien debería mantenerse
jadores requieren ser capacitados, siendo ésta el término mecanización. Desde un punto de
la instancia precisa para reforzar técnicas se- vista ergonómico, el desarrollo tecnológico
guras de trabajo. Las etapas descritas son una sólo se consigue en la medida que la mecani-
condición previa a la adaptación ergonómica zación, además de producir aumentos en la
de herramientas, técnicas y métodos de tra- producción, no presente riesgos para los tra-
bajo. Los resultados hasta ahora obtenidos bajadores. Cuando esto no se logra, el recur-
han sido francamente auspiciosos. Los crite- so humano aparece como un término abstrac-
rios aplicados en el estudio de trabajos físi- to desconectado de los elementos que lo
cos pesados han permitido superar lo mera- integran que son personas. Esta es una ba-
mente descriptivo. En otras palabras, la rrera que es necesario superar y, a nuestro
orientación no ha estado sólo en seguir cuan- juicio, la ergonomía puede contribuir porque,
tificando cuántos accidentes se producen, por definición, propende a un trabajo multi-
cuáles son las deficiencias de alimentación o disciplinario donde cada integrante del equi-
de vivienda en los campamentos, etc., sino po tiene algo que aportar en materias especí-
que, sobre la base de los conocimientos ge- ficas, que ayuden al logro del objetivo central
nerados con criterios multidisciplinarios, se que es la protección del hombre. Por esta ra-
han buscado soluciones para superarlos con zón, la ergonomía del futuro requerirá cada
la participación de empresarios y trabajado- vez más que los profesionales de la salud in-
res. corporen en sus mallas curriculares concep-
Lo que se ha señalado para trabajos ma- tos sobre problemas de adaptación del tra-
nuales tradicionales, es también válido para bajo al hombre.
la innovación tecnológica del futuro. A me- Esta es una breve síntesis de los propósi-
nudo, cuando se planifica la mecanización de tos de la ergonomía. En el fondo se puede
un sistema de trabajo existe bastante claridad sostener que esta disciplina aporta criterios
respecto a costos y niveles de producción integrativos para el análisis y solución de los
esperables, pero son escasas, por no decir problemas que afectan al hombre en su tra-
nulas, las ocasiones en que los planificadores bajo. La ergonomía tiene un carácter “cons-
pueden responder sobre los efectos que di- tructivo” que es fundamental para la incor-
chos sistemas tendrán sobre la seguridad y poración de tecnologías “sanas”. Las labores
salud de los trabajadores. Como el costo de correctivas, por lo general, son de alto costo
la mecanización es alto, cuando las maqui- y nunca permiten soluciones completamen-
narias se adquieren sin pensar en los opera- te satisfactorias. También es importante la
dores, si su diseño es inadecuado, los traba- disposición de las empresas para realizar in-
jadores deben continuar expuestos a los tervenciones ergonómicas. Un mejor ambien-
riesgos hasta que la máquina termine por te laboral, que ayude a mantener el estado
destruirse. Modificar estos elementos para de alerta y la motivación, como por ejemplo,

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creando mayor variación en las tareas, ha- gaciones ejecutadas con fines correctivos en
ciendo el ambiente más estimulante e incor- actividades ya existentes y los estudios
porando a los trabajadores en la toma de de- anticipativos realizados en el estado de pla-
cisiones respecto a la mejor forma de realizar nificación de un trabajo. Es en estas etapas
sus actividades, son elementos fundamenta- donde los profesionales de la salud pueden
les en la búsqueda de sistemas de trabajo en contribuir con conocimientos específicos que
que se equilibre bienestar humano y produc- ayudan a una mejor comprensión de los pro-
tividad. blemas y a la búsqueda de soluciones prácti-
Estos principios tan lógicos son difíciles cas. Por último, la acción final que implica
de llevar a la práctica por diversas razones. implementar sistemas de trabajo basados en
Una de las más importantes es que no existe resultados de los estudios multidisciplinarios
un especialista único capaz de entender y dar previos, es una decisión que toman los em-
solución a los múltiples y diferentes proble- presarios y, principalmente, los ingenieros
mas laborales. En este contexto, es necesario involucrados en los procesos productivos.
hacer una diferenciación entre lo que podría-
mos denominar estudios básicos, estudios
ergonómicos aplicados y aplicaciones propia- BIBLIOGRAFÍA
mente tales. Si se considera que el diseño
APUD, E., BOSTRAND, L., MOBBS, Y. y B. STREHLKE
ergonómico del trabajo apunta al buen uso (1989). Guidelines on ergonomic study in forestry.
de las capacidades del hombre con respeto Ed.: Organización Internacional del Trabajo (OIT),
por sus limitaciones, es necesario investigar Ginebra.
para conocer con la mayor certeza los lími- APUD, E. y VALDÉS, S. (1995). Ergonomics in Forestry:
The Chilean Case. Ed.: Organización Internacional
tes humanos y así realizar acciones para evi- del Trabajo (OIT), Ginebra.
tar que el trabajo sobrepase las capacidades MURREL, K.F.H. (1969). Ergonomics. Ed.: Chapman
física y mental de los trabajadores. Por otra and Hall, Inglaterra.
parte, el puente entre el conocimiento básico ZANDER, J. (1986). Introduction to Ergonomics. Do-
cumentos del Curso Internacional de Ergonomía,
y las aplicaciones lo constituyen las investi- Wageningen.

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