A Spark From The Past

Questioning the origins of fire in pre-modern hominids

“By labor fire is got out of stone.” -Dutch Proverb

Bryan Kennedy
Physical Anthropology, Section 4076 Professor R. Perón April 5, 2001

The campfire remains the quiessential symbol of gathering. Around it, humans  from all walks of life unite to share stories, dreams, and tall tales. The use of fire has long  been thought to have coincided with, and perhaps aided in the precipitation of, the  evolution of modern human culture and language around forty thousand years ago. That  is, up until last year, when two controversial studies were released that brought this long­ held notion into question. These new findings suggest that not only might fire have been  put to intentional use by humans as far back as 1.6 million years, but since this would date  it before the accepted emergence of symbolic communication, it may not have had the far­ reaching cultural and ritualistic effects we had once thought. In the end, fire may have  only provided protection from carnivores and temporary warmth for our evolutionary  ancestors. However, these new findings do not come without much controversy. To  discover the conclusion to this fiery debate, we must go back in time with our ancestors,  and examine this spark from the past that started it all. Fire plays an almost elemental part of everyday human culture. From the home  furnace that heats the air, to the gas stove used for cooking, we take the many uses of fire  for granted. But there was a time when our ancestors did not have this enabling capability.  Up until last year, most anthropologists believed that hominids could not have  accomplished the feat of controlling fire before the introduction of language and symbolic  communication. That would have placed the first campfire of approximately forty 

thousand years, squarely in the hands of modern Homo sapiens (McCrone, 2000). At least  that’s what proponents of the “big bang” theory of human brain evolution suggest. As  they purport, while it is likely H. erectus was capable at producing complex vocal sounds  (Park, 1999), sheer mental ability was what held back our early ancestors from full­blown  symbolic communication and all that it entails, including fire­starting. Without  communication, it was believed, H. erectus would lack the ability to pass the techniques  and uses of fire among individuals. This theory was challenged in the 70’s and 80’s with  the discovery of several “lenses” of burnt­out earth in modern­day Kenya, which were  supposedly the result of deliberate fire that dated back to 1.6 million years ago (McCrone,  2000). However, those findings were severely crippled by the contention that the lenses  could have been the result of naturally burning tree stumps, mineral deposits, or fungi.  The “big bang” theory was not to be challenged until recent archeological finds again  pushed back the emergence of fire.   This time, strong evidence was to come from two sides. First, independent  investigations in 1999 by Ralph Rowlett of the University of Missouri­Columbia and  Randy Bellomo of the University of South Florida, suggested that the “lenses” in Kenya  were very likely to have been deliberate campfires. In his study, Rowlett used  thermoluminescent dating, an archeological dating method by which the age of material  can determined by how much background radioactivity it has captured over its lifespan,  and which is useful for up to eight hundred thousand years (Park, 1999). This method is 

especially useful in cases like this one, when the material being dated has been heated,  because high temperatures release the signs of previous background radioactivity. Rowlett  determined that the material surrounding at least four of the lenses being studied  contained less signs of background radioactive energy than the surrounding material,  meaning that their cause was certainly of thermal origin, ruling out fungi or mineral  deposits. Rowlett also examined the lenses using a technique called phytolith analysis,  and determined that these long­dead fires of history had burned mostly of palm wood, as  well as other grass and wood (McCrone, 2000). Adding support for these ancient fires,  Randy Bellomo examined the earth around the supposed campfires and found that it  showed crystalline melting patterns congruent with that of a campfire, which burns near  400°C, rather than that of a bushfire, which burns around 100°C. Then, using  archaeomagnitism, Bellomo discovered that the lenses were habitually­used campfires  and not random occurrences, as indicated by the mismatched iron orientations in the  surrounding soil (McCrone, 2000). It would seem that these “lenses” of soil were  certainly campfires of late, dating back to 1.6 million years ago, but could purposeful fire  evidence be found elsewhere? Last April, this question was answered by Brian Ludwig of Rutgers University.  After studying forty thousand pieces of flint tool artifacts, ranging from 1 to 2.5 million  years old, from sites throughout Africa, Ludwig found some surprising results. When  rocks have been exposed to heat, they develop telltale signs of heat exposure, in the form 

of observable “potlid fractures”. After studying his tool artifacts, Ludwig discovered that  the artifacts he was studying started to show these small fractures only after about 1.6  million years (McCrone, 2000). This finding suggests that by that time, H. erectus was  not only using campfires regularly, but also hunting and possibly even cooking tools. This  is not to say that the “big bang” theory of human mental evolution should be discarded.  Clive Gamble of the University of Southampton argues that fire use does not necessary  precipicate or require symbolic language or advanced intellectual abilities. It is unlikely,  argues Gamble, that the campfires of these early hominids had anything to do with  community or social gathering (McCrone, 2000). Fire could have simply been a means  for survival which our ancestors used to ward off carnivores and disease­spreading  insects, provide warmth, and perhaps even for cooking. Chimpanzees have been shown to  adopt social behaviors over time, such as salting their food, and to pass this behavior on  through the generations. It doesn’t take a leap of faith to assume that H. erectus passed on  fire in much this same way. While nowhere near over, the battle over where to place that first spark is certainly  moving towards the more distant past, due to a few recent reports by leading  anthropologists. If nothing else, the investigation into the origins of fire use has taught us  more about our ancient ancestors, providing us with insights into how they lived. Perhaps  with future archeological finds and the application of more accurate dating methods, we  will be able to determine when exactly fire made its first appearance, but until then, it is 

safe to assume fire was not confined to modern humans. No matter when it first occurred,  one can imagine that this first successful spark was met with an enormous sense of pride,  wonder, and happiness. 


McCrone, J. (2000, May). Fired Up: Theory on when prehistoric man first used fire.  New Scientist, 166, 30. Park, M. A. (1999). Biological Anthropology. Mountain View, Calif.: Mayfield  Publishing Company.