You are on page 1of 3

Main Question: 

The Role of EPA within the centralization process of the Ethanol Sector 
in the USA 

What will the paper be about? 
The  paper  will  focus  on  the  role  of  the  Environmental  Protection  Agency  (EPA)  in 
context with the developments on the Ethanol Sector after the Financial Crisis of 2008. 
In  the  forefront  of  the  analysis  of  the  role  of  EPA,  an  explorative  verification  of  this 
process  must  be  undertaken.  It  is  another  assumption  that  because  of  the  crisis  the 

actors’ landscape of the ethanol sector has changed. With financial investor offside the 
energy  business  a  new  sort  of  players  have  emerged  in  the  ethanol  sector.  The  paper 
will take a look on that development to explore what those new investors contribute to 
discourse concerning the “subjection of Nature under neoliberal logics”.  

  1 
The centralization of the Ethanol Sector 

This  chapter  provides  the  basic  element  of  the  paper.  Due  an  quantitative  analysis  of 
data concerning the number of actors and their production quantities it tries so identify 
a  trend  that  could  indicate  a  centralization.  Within  the  paper  centralization  implies  a 
reduction of farmers, refineries (producers) and other local investors. Smaller refineries 
went bankrupt or were sold to bigger companies.1 Farmers that relied on contracts with 
those refineries faced significant income losses as the remaining refineries refused full 
payment.2  

Another crucial point in that context will be the look if other big investment companies 
like Investment Funds invested in the ethanol sector. 

Financialization of Nature due the financial crisis of 2008 

This  term  takes  over  the  assumption  that  big  investors  from  the  financial  markets 
bought old refineries or invested somehow in the production of ethanol. This goes hand 
in  hand  with  the  Financialization  Theory”.  This  theory  argues  that  investors  use  crisis 
moments for new profitable investments. The financial crisis of 2008 is such a moment. 
During the crisis investments within the ethanol sector became significantly cheap. With 
the prospect of state subsidies due the Clean Energy Act of 2005 and the dependency on 
foreign oil the ethanol sector seems to provide stable conditions and profits for future 
investments.  Additionally  investments  in  “clean  energy”  provide  a  “green”  label 
Investors.    This  green  label  is  concern  of  a  discussion  about  the  “subjection  of  Nature 
under  neoliberal  logics”.  Within  this  discourse  the  main  argument  goes  is  about  the 
exploitation  of  Nature  under  capitalistic  conditions.  This  implies  production  methods 
which  are  in  most  cases  not  in  the  consumers  understanding  of  sustainable.  The 
assumption  within  this  theory  is  that  investors  use  those  “green”  or  “bio”  labeled 
products to hide traditional non‐green production methods.  

This chapter therefore tries to reveal if the financial crisis lead to further incorporations 
of Nature in order to gain higher profits in financial markets.  

                                                        
1  Many  refineries  had  to  close  down,  as  their  futures  market  contracts  with  farmers  led  to  massive 
losses. 
2  A good example is the fall‐down of VeraSun in 2009: (cp. Gillan 2010, 731.). 

  2 
The Role of EPA 

Based on my current knowledge of EPA this part will be the final analysis of the paper. 
Based on the assumption that the centralization is occurring and that big investors are 
investing in the ethanol sector the role of EPA becomes important.  

First of all it is important to pinpoint relevant actors within EPA. The second step is to 
determine if EPA is an active or passive participant within the Ethanol sector. An active 
participant can independently influence developments within the ethanol sector. If EPA 
applies  to  a  passive  participant  that  would  mean  that  it  only  follows  orders  by  the 
Government and controls compliance of the other actors involved.  

If EPA is not only a subordinate organization, another important question will focus on 
relations  between  EPA  and  other  actors  of  the  ethanol  sector.  In  this  context  it  is 
important  to  identify  power  balances  between  the  actors.  A  question  in  that  context 
could  be  if  EPA  supported  the  centralization  or  not.  This  can  be  realized  by  looking  if 
regulations were set in favor of big investors or smaller farmers and refineries.3  

As this part of the paper depends on various other factors that still need to be verified, 
the contents of this chapter can and certainly will still develop. 

                                                        
3  The  relation  between  farmers,  refineries  and  investors  additionally  opens  the  question  if  within  the 
ethanol sector a new class conflict is emerging. 

  3