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La sustancia blanca del cerebro se consideraba soporte pasivo de la actividad neuronal. La investigaci6n demuestra que interuiene en el aprendizaje

y en la enfermedad mental

(ONCEPT05 BASICOS

" La sustanciablanca,

que se consideraba un tejido pasivo, participa de manera activa en el aprendizaje y las disfunciones cerebrales.

" La sustancia gris (neuronasi.esresponseble del rezonamientoy el cakulo mental. La sustancia blanca (axones recubiertos de mielina) contrala las sefiales compartidas por las nauronas: coordlna el trabajo en-equipo de las regiones ·del-cerebro.

ill Una nueva tecnica de rssonanda rnaqnetlca.Ia tractogr"lia por tensorde dlfusion, rnuestra la sustancablanca en arden. Pone de relievela funcion de la rnisma, subestirnada hasta ahara.

JI Cuando nacemos, la mielina esta solo parcialmente formada; se desarrolla luega de modo gradual hasta la mitad de la segunda decada de vida. EI ritmo y lacomple-

cion de la rnielinizadon influyen en elaprendizaje. el autoconrroly dertas enfermedades mentales como la esqulzofrenia, el autisrno y la mitomanfa.

maginese la posibilidad de obscrvar a traves del craneo para averiguar que es 10 qlle hace que un cerebra sea mas inteligente que otro. 0 descubrir si cienos

rasgos ocultos podrian favorecer la esquizofrenia 0 Ia dislexia. Una nueva recnica de forrnacion de imageries esta arrojando luz sobre la fisialagia cerebral. Los resultados revel an un fenomeno sorprendenre: la inteligencia y varios trastarnos mentales podrian depender de conexioncs ccrcbralcs constituidas cxclusivamente de susrancia blanca.

I.a susrancia gris cor responde al lugar donde se elaboran los cilculos mentales y se almacenan los recuerdos. Consriruye la capa superficial del cerebro; consta de somas neuronales densarncnrc agrupados (Ia parte con capacidad de decision de las neuronas). Debajo de la rnisrna se encuentra la sus tan cia blanca, que ocupa casi la mitad del cerebro humane, una proporcion rnenor en otros animales. La sustancia blanca csta formada por millones de vias de cornunicacion, cada una cOll1puesta por un cable largo e independienre, el axon, cubierto por una sustancia blanca y grasa: la mielina. Ala mancra de las lineas principalcs de una red teleronica nacional, esas cables blancos cornunican las ncurorias de una region del cerebro con las de otras regiones.

Durante decenios, los neurocientificos han mostrado escaso interes por la sustancia blanca. Consideraban que la miclina era una simple vaina aislante y los cables que cerifan, meras vias pasivas, Las teorias sobre el aprendiza]e, la memoria y los trastornos mentales se centraban en los fen6menos moleculares que ocurrfan en el interior de las neuronas y en las sinapsis, los dirninuros puntas de contacto entre estas.

Los expenos se esran percatando ahora de que han subestimado la fun cion de la sustancia

R. Douglas Fields

blanca en la uansmisi6n de informacion entre regiones cerebrales. Nuevos estudios revelan que Ia extension de Ia susrancia blanca varia de un sujeto a otro en razon de sus experiencias mentales 0 a causa de ciertas disfunciones. 'Iarnbicn experimenra cambios conforme el individuo aprende 0 practica una destreza; par cjcrnplo, tocar cl piano. Las neuronas de la sustancia gris ejecuran las actividades mentales y fisicas; la susrancia blanca participaria en la adquisicion de habilidades mentales y sociales, y explicaria la dificultad que presentan los perros vie_jos en aprender nuevas trucos.

Estimulaciun de la mielinizacien

La mielina. que confiere a la sustancia blanca sa color) ha consriruido una fuenre de rnisrerios. Durante mas de un siglo, los cientificos han venido examinando las neuronas a rraves del microscopic: observaban unas libras largas, los axones, que se exteridian dcsde un soma neuronal hasra orro vecino, de forma parecida a uri de do alargada y esti rado. Cad a axon estaba cubieno por un gel cristalino grueso. Los anarornistas supusieron que la capa grasa debia aislar los axones, igual que el revestimiento de goma de un cable de cobre. No obstante, un gran numero de axones, sobre todo los mas pequenos, carecian de cubierta.Asimismo, a 10 largo de las fibras aisladas, aproximadamente a cada milimet;o, aparecian interrupciones de la vaina aislnnre. Esas porciones desnudas se denominaron nodules de Ranvier, en honor de Louis-Antoine Ranvicr, que los descubrio.

Se sabe que los impulsos nerviosos recorren los axones cienveces mas deprisa cuando sc hallan cubiertos de mielina y que la mielina cnvuclvc un axon como si se tratara de una cinta aislanre, con hasta 150 capas concentricas entre nodules. La sustancia se tabrica

en laminas. De ello sc eneargan dos tipos de celulas gliales.

La neuroglia corresponde a un conjunto de celulas que. si bien no son neuronas, abundan en e1 cerebro y el sistema nervioso [vease "Celulas de la glia", por R. Douglas Fields; INVESTIGACION y CIE:-.!CIA, junio de 2004J. Los oligodendrocitos. una" celulas gliales con forma de pulpo, construyen la envoltura,

Las senales elecrricas, que no pueden escaparse a traves de la vaina de miclina, circulan velozrnente par el axon de un nodule a otro. En los nervios fuera del cerebro y de la medula espinal, unas cdulas glialcs alargadas, las celulas de Schwarm, sinretizan la miclina.

Sin la rnielina, la senal se escapa y sc disipa, Para conseguir una velocidad de conduccion maxima. el grosor del aislantc debe guardar una proporci6n dcrcrrninada Call eJ diamerro de la fibra que envuelve. La relacion optima

entre el di.imerro del axon desnudo y el diametro total de la Iibra (incluida la mielina) es de 0,6. Se desconocc d modo en que "saben" los dendrocitos cl nurnero de capas de aisianre necesarias para crcar el grosor apropiado en axones de difcrcnrc di.imerro. Pero Klaus-Armin Nave. del Instituro Max Planck de Medicina Experimental en Gotinga, descubri6 que las celulas de Schwann detect an una protein. que reviste los axones: la neurregulina. Si sc aurnenra 0 inhibe la cantidad de esa proteina, la celula de Schwarm produce mayor 0 menor nurnero de capas de mielina alrededor del axon. Curiosamente, much as personas que sufren trastorno bipolar 0 esquizofrenia poseen lIll defecto en el gen que regula la sintcsis de esa proteina.

La rnielinizacion se produce a edades distintas, En eI recien nacido, la mielina predomina solo en unas pocas regiones cerebralcs, aumenta

1. LA ESCULTURA

corresponde a una vista superior de la cabeza: se muestran la corteza cerebral (cobre) y la sustancia blanca (centro).

luego a un ritrno irregular. En ciertos lugares la deposicion del aislanre no term ina hasta los 25 a 30 anos. Cuando el individuo alcanza la edad adulta, I. mielinizaci6n progresa como una onda, dcsdc la parte posterior de la corteza cerebral (nuca) hasta la parte frontal (Irente). Terrnina en los lobulos [rontales, las regiones responsables de la planificaci6n, el juicio y el razonamiento de nivel superior, capacidades que se adquieren 5610 con la expericncia. Se ha conjeturado que la cscasez de mielina en el prosencefalo ex plica que los adolescentes no posean I. capacidad de los adulros para rornar dccisioncs. Ante tales observaciones, sc presume la importancia cririca de la mielina para la inreligencia,

Se admire tambien que el proceso de revestimiento de los axoncs no termina hasta el principia de la edad aduira, pues en est periodo inicial los axones conrinuan creciendo, se ramiiican y orientan en (uncion de la cxpcricncia del individuo. Una vez los axones se hal1an mielinizados, los cambios que cxperimentan son mas limitados. Durante afios,

persistio el debate en torno a dctcrminadas cuesticncs abiertas: ~esti programada la 111ielinizacion 0 son nuestras cxperiencias vi tales las que deterrninan el numero de capas y, ell consecuencia, influycn en nuestro aprendizaje? iAumenta con la mielina nucstra capacidad cognitiva? ~Se eucuentra acaso resrringida 1a cognid6n en las regiones donde la miclina no se ha acumulado todavia?

Fredrick Ullen, pianista virtuoso y profesor ell el Institute del Cerehro de Esrocolmo. se ernpeno en despejar los interroganres. En el afio 2005, con SlIS colaboradores aplico una nueva tecnica de Iormacion de imagenes cerebrales, la tracrografia par tensor de difusion, para examinar el en cefalo de pianisras profesionales. Esa tccnica uriliza eI mismo aparato de resonancia magnctica nuclear que opera en los hospirales, pew se basa en la aplicacion de distintos algoritmos y tipo de campo magnetico.

Se crean imagcnes de multiples secciones del cerebro que, en conjunro, generan una imagen tridimensional. Las sccciones repre-

seruan los vectores que definen el movirnienro del agua en el tejido; los vcctores se definen marern.iticamente en forma de tensores (matrices 3 x 3 de vecrores). En la susrancia gris las sefiales del tensor de difusion son debiles porque el agua se orienta de forma sirnctrica. Pew a 10 largo de los cordones de axones el agua se orienta de forma asirncrrica: este patr6n irregular ilurnina la susrancia blanca y expone las vias principales de transfcrcncia de informacion entre las regiones cerebrales. Cuanto mayor sea la cobertura de mielina y la union entre fibras, mayor sera la inrensidad de la serial del tensor de difusion,

Ullen descubrio que, en los pianistas pro[esiouales, ciertas regiones de sustancia blanca se hallaban mas desarrolladas que en las personas legas. Las regiones irnplicadas pan ian en conexion panes de la coneza cerebral fundamentales para la digitacion con zonas que dirigen otros procesos cognitivos que operan cuando se inrerpreta musica,

Tarnbien hallo gLle cuantas mas horas al dia habia ensayado un rnusico a 10 latgo del tiernpo, mas intensas cran las sefiales del tensor de difusi6n en esos cordones de materia blanca; asirnisrno, los axones presentaban mayor numcro de capas de mielina 0 una union 111<1S estrecha. Quiza los axones sencillamente sc habian extendido, con 10 que habnan requerido mayor cobenura de mielina para rnantener el cocienre optima de 0,6. Micntras no se realice una autopsia, la pregullla perrnanecera abierta. Can todo, el descubrimiento reviste importancia, pues dernuesrra que cl aprendivaje de una habilidad compleja produce cambios notables en la susrancia blanca, una esrruciura cerebral que no contiene somas neuron ales ni sinapsis, solo axones y neuroglia.

La investigacion sobre anirnales, cuyo cerebro 51 sc examina Gsicamenre, revel a que la cobertura mielinica cambia en funcion de la experiencia mental y d entorno del animal durante el crecimiento. En 2005, William T. Greenough, de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign, dernosrro que las ratas que credan en UIl entorno de estimulacion (con acceso a multiples jugueres e interaccion social) presentaban fibras mas mielinizadas en d cuerpo callose, un haz apretado de axones que pone en conexion los dos hemisterios cerebrales.

Los resultados pareccn concordat con los estudios que ha llevado a cabo Vincent J. Schrnithorst, del Hospital Infaruil de Cincinnati, mediante la tecnica del tensor de difusion. Se cornparo la sustancia blanca de ninos de edades comprendidas entre 5 y 18 afios, Se hallo una correlacion directa entre cl desarrollo de la esirucrura de la sustancia blanca v el cociente intelectual. Otras investigaciones ponen de

maniticsto que los ninos desatendidos poseen hasta un 17 por ciento menus de susiancia blanca en el Cllerpu callosa.

2. LA RESONANCIA MAGNETICA al uso (arriba) ofrece una representaci6n aproximada de la sustancia blanca (zonas gris oscuro, abajo a fa izquierda).

Una nueva tecnica de resonancia rnaqnetica, la tractografia por tensor de difusi6n, pone de relieve la estructura con mayor detalle (abajo, derecha): el color raja y el ' amarillo indican una mayor orqanizaci6n de la sustancia blanca.

Funcien cerebral

Esos hallazgos indican que la expcricncia inAuye en la rniclinivacion y que la mielina acumulada refuerza el aprendizaje y mcjora las destrezas, Admitido eso, hcrnos de dar con una explicacion verosirnil sohre el modo en que la abundancia de mielina estimula las funciones inrelectuales, asi como una prueba di recta de que su defecto altera las capacidades mentales.

En nuestro laborarorio hemos descrito varios mecanismos mediante los cualcs la experiencia influye en la mielinizacion. En el cerebro, las neuronas descargan impulsos a 10 largo de los axones. Si se hacen crccer neuronas de feto de raton en placas de cultivo provistas de electrodos de platina, sc pueden irnponer patrones de impulses en las mismas. Mediante esc metoda,

ENFERMEDADES CONOCIDAS

Se sabe que la deficiencia 0 ausencia de mielina en el sistema nervioso central causa diversas enfermedades degenerativas, entre elias:

ESCLEROSIS MUtflPLE (degeneracion del sistema nervioso central)

PARALISIS CEREBRAL (disfunci6n grave del control muscular)

ENfERMEDAD DE ALEXANDER (destruccion del sistema nervioso central)

descubrimos que los impulses provocados regulaban genes especiricos en las ncuronas. Uno de dins correspondia a Ll-CxM, una proteina "pcgajosa" que resulta esencial para adherir la primera capa que ciiie a I axon cuando la mielina ernpieza a acumularse.

Observarnos rambicn que la neuroglia "acusa" los impulses descargados a 10 largo de los axones y que el rrafico derecrado altera cl grado de mielinizacion: un tipo de celula glial, el astrocito, libera un factor qufrnico cuando nota un mayor Hujo de impulses. Ese c6digo quimico estimula en los oligodcndrocitos la sintesis de mielina. Los nirios que contracn la enfermedad de Alexander, un rrasrorno leral que provoca rerraso mental y alteracion de la rnielina, poseen una muracion en un gcn del astrociro.

Para mcjor expresar la relacion de la sustancia blanca con I. capacidad cognitiva podemos valernos de una analogia. A la rnancra de Internet, diriase que la informacion del cerebro deberia transrnitirse In m;JS rapido posible. Para ella, rcdos los axones tcndrian que hallarse miclinizados por igual. Ahara bien, en ncurologia, mas vcloz no significa necesariamente mejor. La informacion debe rccorrer disrancias

enorrnes entre los cenrros cerebrales. Cada centro desempcria una tuncion dererminada y envia sus datos a otra region para que realice [a erapa siguiente del analixis.

En el aprendizaje de una actividad compleja (tocar eI piano, por ejemplo), los rnensajes van Y vicnen entre numerosas regiones; una informacion que fluyc a traves de distintas distancias ha de Ilegar de forma sirnultanea a un lugar y en un instantc precisos, Para conscguir tal coordinacion son ncccsarios los retrasos. Si codas los axones rransmitieran informacion a la maxima velocidad, las serialcs de las neuronas remoras l1egarian siernpre mas tarde que las senales de las neuronas vecinas. Un impulso suelc tardar unos 30 rnilisegundos en rrasladarse de un hcrnisferio cerebral al otro mediante los axones midinizados del euerpo ca1l050: a traves de axcnes sin vaina de mielina tardan entre 150 y 300 rnilisegundos. En el 1110111el1(O de nacer, ninguno de los axoncs del CHerpo callosa se halla mielinizado, en la edad adulra, el 30 par cienio permanecen descubiertos, Esa disparidad permire coordinar las velocidades de trausmision.

Quiz. 10,\ nodules de Ranvier resulten rambien crucialcs para la coordinacion, En los

ultimos afios. los expertos han llegado a la conclusi6n de que los nodules, lejos de set un defecto, operan COIllO inrrincados reperidores bioelectricos que gencran, tegulan y pro pagan con prontimd, a 10 largo del axon, las senales electricas, AI esrudiar el excelente Dido de la.1 lechuzas, Catherine Carr, de la Universidad de Maryland, y Masakazu Konishi, del Insrituro de Tecnologia de California, han puesto de manifiesto que durante la mielinizaci6n los oligodendrociros insertan, a 10 largo de ciertos axortes, lin nurnero de nodules mayor de 10 que seria optima para una rransm.sion rip ida del impulse. ,Con que fin? Rcuasar las sen ales que circulan por su interior,

No cabe, pues, duda alguna de que la velocidad de rransmisi6n del impulse elecrrico corisrituye lin aspecto vital de la funcion cerebral. La memoria y el aprendizaje se producen cuando determ inados circuitos neuronales refuerzan su conexion. Pareee que la rniclina influye sabre csa inreraccion mediante el ajustc de l;velncidad de couduccion para que las descargas de los impulses electriccs de multiples axoucs lIeguen al mismo tiernpo.

Cuando se produce esa convergcncia, los voltajes individualcs se sum.an y aumenta

la intensidad de la serial. 10 que estrecha la conexion entre las neuronas impiicadas. No conocernos rcdavia los mecanismos que subyaccn bajo su funcion cerebral, pero rcsulta manifiesto que la mielina responde al entorno e inrerviene en la cupacidad de aprendizaje,

Aprendizaje y salud mental

En ese esccnario. no rcsulta dificil imaginar que una rransmision defectuosa provocaria trasrornos mentales. Tras decenios de atribuir a la sustancia gris la responsabilidad de las discapacidades mentales, disponemos ahara de pruebas que apuntan a la sustancia blanca. La dislexia, par ejemplo, se debe a la perdida de sincronizaci6n de la informacion circulanrc por los circuitos que operan en Ia lectura; las imagenes cercbrales han revelado una reduccion de la sustancia blanca en las vias implicadas, causante posible de tal disfuncion. Se cree que las alreraciones de la sustancia blanca rellejan los defecros de la rnielinizacion, asf como las anomalias del desarrollo neuronal que afeetan a esas conexioncs de sustancia blanca.

La amusia esui ocasionada por deficiencias en eI procesamiento de alto nivcl en la corteza cerebral. lugar donde se analizan los sonidos, Kristi L. Hyde, de la Universidad de McGill, ha dernostrado que los individuos que sufren ese rrasrorno poseen una mielinizacion menguada en cierto haz de fibras del prosencefalo derecho,

Las invesrigaciones de Leslie K. Jacobsen, de Ia Universidad de Yale, indican que la exposicion al humo del rcbaco durante eI desarrollo feral tardio 0 durante la adolescencia, cuando eJ haz aludido se hall. aeumulando mielina, causa eI detcrioro de la sustancia blanca. La estructura de la rnisma, segun sc obscrva mediante la tccnica del tensor de difusion, muestra una corrclacion direcra con los resultados de las pruebas de audiornctrfa, La nicorina afecta a los receprores de los oligodcndrocitos que regulanla formaci on de las celulas. La expcsicion a determinados factorcs arnbientales durante los periodos cruciales de rniclinizacion tierie consecuencias de por vida.

Existen 11 urnerosas pruebas de que la esquizofrcnia corresponde a un trastorno del desarrollo relacionado con una eoneetividad deficiente. Los medicos siern pre se han pregumado par que esa cnfcrrnedad apareee rtpicamcnte durante la adolescencia. Acontece que, en ese periodo, alcanza su maximo la mielinizacion del prosencefalo, Aqu! las neuronas se han estableeido haec ticrnpo, pern la mielina cambia, 10 que despierra sospechas sobre su influencia.

Adernas, alrededor de una veintena de esrudios realizados en los ultimos a110S concluycn

POSIlUES ENFEilMEDAIJES

Se sospecha que la formaci6n an6mala de la mielina contribuye a ciertas enfermedades mentales, entre elias:

ESQUIZOFRENIA (delirios, alucinaciones, personalidad multiple)

AUTISMO

(comunicaci6n deficiente e indiferencia emocional)

TRASTORNO BIPOLAR (periodos de mania alternados con periodos de depresi6n)

DISlEXIA

(errores de ortograffa y lectura 0 trastorno general dellenguaje)

que la sustancia blanca se halla alterada (posee menos oligodendrociros de 10 normal) en varias regiones del cerebra esquizofrenico, Y cuando empezaron a aplicarse los microchips de ADN (tecnica diagnosrica basada en el analisis simultarieo de miles de genes), los invesrigadorcs sc sorprcndicron al dcscubrir que un gran nurnero de los genes rnurados y ligados a la esquizofrenia participaban en la mielinizacion.

Se han dctcctado tarnbicn anomalias en la susrancia blanca de las personas afectadas por el trastorno de deficit de atencion con hiperactividad, trastorno bipolar, trastornos del lenguaje, deterioro cognitivo asociado a la edad, enfermedad de Alzheimer y miromania.

Por supuesto, cl desarrollo insuliciente 0 debilitamienro de la mielina podria ser resu!rado de la senalizacion deficiente entre neuronas, no su causa. Despues de todo, la funcion cognitiva depende de la cornunicacion neuronal a traves de las sin apsis en la sus tan cia gris de la coneza, donde opeTan la mayo ria de las sustancias psicoacrivas. Pero la comunicaci6n optima entre las regiones cerebrales, esencial para un buen funcionamiento intelectual, se asicnta sabre la sustancia blanca que las conecta. En 2007, Gabriel Corfas, del Hospital Infantil de Boston, demostr6 que I. destruccion de los genes de los oligodendrocitos (no de las neuronas) de ratones acarreaba alteraciones notables en la conducta, sernejantes a la esquizofrenia. Y los elecios en el comportamiento guardan relacion con uno de los mismos genes, el de la neurregulina, que apareee alterado en I. biopsia de cerebros esquizofrenicos.

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La pregunta del hucvo 0 la gallina sobre si los cam bios mielinicos alteran las neuronas 0 si son los carnbios en la estructura neuronal los que alteran la mielina se res olvera de la forma acosrumbrada en esc cipo de dilemas: mediante cl rcconocirniento de que exisre una esrrecha inrerdependencia entre ambos fen6- men os. La rnielinizacion de las eel ulas gliales responde a rnodificaciones en el diametro del axon, pero las propias celulas rcgulan tambien dicho diamerro y deterrninan si un axon sobrevivira 0 no. Por boron de mUe5U8., en la esclerosis multiple, los axones y las neuronas mueren eras la desmielinizacion desencadenada por la enfermedad.

Hsestrueturacien en edad avanzada

A medida que va rnadurando nuestro cerebro, de la infancia a la cdad adulra, mejora la precision de las conexiories entre las regiones, La calidad de las couexioncs podria determinar la calidad del aprendizaje de ciertas habilidades a deterrninada (dad.

Los estudios de Ullen sobre pianistas experras revelaron que la SUS Lancia blanca estaba mas desarrollada en el cerebro de los individuos que habian ernpezado a iocar el instrumento a una edad mas cemprana .. Fn las personas que aprendieron despues de la adolescencia, la forrnacion de susrancia blanca habia aumemado solo en el proscnccfalo, la regi6n que rodavia experimenraba mielinizacion,

De ese fenorneno cabe inferir que el aislarnienro de las fibras nerviosas dcrcrrnina, en dena mcdida, "ventanas" de edad para el aprendizaje de nuevas destrezas: intervalos de oportunidad a periodos cnticos durante los cuales se adquieren, 0 se aprenden COIl ITluyor tacilidad, ciertas habilidades. Si esrudiamos un idioma dcspucs de la pubertad, tenderemos a hablarlo con el acento de nuestra lengua materna; si 10 aprendernos durante la inlancia,

TEMA5,,7

10 hablarernos como un nativo. Se debe esa disparidad a los circuitos cerebrales que detectan el habla, gue se reestructuran segun los sonidos que escuchamos s610 de nifios.

Con el tiernpo, perdemos las conexiories que nos permitirian distinguir los sonidos peculiares de nn idiom a extranjero, En tcrminos evolutivos, despues de los primeros arios de vida, el cerebra careee de motivos para rnantcncr las conexi ones que sirvcn para detectar sonidos que nunca ha oido. Esos periodos criticos explican tarnbien que los nirios se recuperen mejor que los adulros de una lesion cerebral.

En la miclina se han identificado proteinas especificas que evitan que los axones se ramifiquen y establezcan nuevas conexiones. Martin E. Schwab, de la Universidac de Zurich, describio la primera entre las diversas proteinas de rnielina que provocan que las nuevas rarnificaciones de los axones se atrofieri de forma instantanea con el contacto. Se trataba de la proreina Nogo (hoy, Nogo-A). Si se la neurraliza, los animales can una lesi6n en Ia -nedula Espinal reparan las conexi ones danadas y recuperan la sensibilidad y el movimicnto. En fech a mas reciente, Stephen M. Strinmatter, de la Universidad de Yale, descubrio que e1 periodo critico para establecer, via experiencia, concxioncs cerebrales sc reiniciaba con la i nhibicion de las seriales de Nogo. En rat ones viejos, la destrucci6n de la protefna provocaba la reestrucruraci6n de las conexiones para la vision.

Si el proceso de mielinizaci6n puede darse por concluido a los 20 aries de edad de la persona, imantiene el cerebra su plasticidad a 10 largo de la edad mediana y avanzada? Los estudios demuesrran que el ejercicio mental en una persona de 60, 70 y 80 arios rerrasa la apancion de la enferrnedad de Alzheimer. Y ~corno auruenta la sabiduria de una persona a

10 largo de su vida? Son preguntas sin respuesea rodavia. Nadie ha abordado las rnodificaciones de la mielina en animales viejos, Otros experimenros indican que la mielinizaci6n continua hasta los 50 afios, pero a un rirmo mas lento.

Sin duda, la susrancia blanca desernpena una funci6n fundamental en los tipos de aprendizaje que exigen un ejercicio prolongado y rcpctici6n, asi como la integracion generalizada entre regiones distances de la corteza cerebral. A los ninos cuyo cerebra todavia se halla en fase de mielinizaci6n les resulta mas tacit adqnirir nuevas habilidades que a sus abuelos. Para divcrsas capacidades intelectuales y atlericas, si un individuo de sea alcanzar un nivel elevado debe cmpezar a ejercitarlas a una edad temprana. El cercbro que poseemos hoy 10 construirnos a1 interaccionar can el entorno cuando estabarnos creciendo y nuestras conexiones neuronales estaban todavia mielinizandose. Por mucho que cul tivemox una destreza, nunca podremos convertirnos en un pianista, jugador de ajedrez 0 tenista de fama internacional, a menos que hayamos empezado de nines.

Las personas mayores pueden scguir aprendiendo. Po r supuesto. Pero a traves de un tipo distinto de aprendizaje, basado en la intervencion directa de las sinapsis, Dado que el entrcnarnicnro inrensivo tavorece la cxcitaci6n de las neuronas, cxistc la posibilidad de que esta descarga neuronal esrimule la mielinizacion.

Quizas alg(in dia, cuando sepamos cuando y par que se forma la sustancia blanca, sc desarrollar.in tratarnicntos para rnodificarla, incluso cuando envejece. Para ello, nccesiramos idcntihcar la sefial que ordena a un oligodendrocito la mielinizaci6n de un axon y no de orro vecino. Fsa informacion clave, oculta en las profundidades de la susiancia gris, espera salir a la luz con las futuras investigaciones.

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