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AsJ sera. algun dia su estarua, piensa ironicamente el proconsul mientras alza el brazo, 10 fija en el gesto del saludo, se deja petrificar por la ovacion de un publico que dos horas de circe y de calor no han fatigado. Es el momento de la sorpresa prometida; el proconsul baja el braw, mira a su mujer que le devuelve la sonrisa inexpresiva de las fiestas. Irene no sabe 10 que va a seguir y ala vez es como si 10 supiera, hasta 10 inesperado acaba en costumbre cuando se ha aprendido a soportar, con la indlferenda que detesra el proconsul, los caprichos del amo. Sin volverse siquiera hacia la arena preve una suerte ya echada, una si..cesion cruel y monorona. Licas el vifiatero y su mujer Urania son los primeros en gritar un nombre que la rnuchedurnbre recoge y repite. «Te reservaba esta SOrpCesID), clice el proconsul. «Me han asegurado que aprecias el estilo de ese gladiador,» Centinela de su sonrisa, Irene inclina la cabeza para agradecer.vl'uesro que nos haces el honor de acompafiarnos aunque te hastian los juegos- agrega el proconsul, «es justo que procure ofrecerte 10 que mas te agrada», <,jEres la sal del rnundol», grira Licas, «[Haces bajar la sombra rnisma de Marte a nuestra pobre arena de provincial» "No has vista mas que la mitad», clice el proconsul, mojindose los labios en una copa de vino y ofreciendola a su mujer: Irene bebe un largo sorbo, que parece llevarse con su leve perfume el alar espeso y persistence de la sangre y el estiercol. En un brusco silencio de expecrariva que 10 recorta con una precision implacable, Marco avanza hacia el centro de la arena; su corta espada brilla al sol, alli donde el viejo velario deja pasar un rayo oblicuo, y el escudo de bronce cuelga negligente de la mana izquierda. «~No iras a enfrentarlo con el vencedor de Smirnio?», pregunta excitadamente Licas, «Mejor que e8U)), dice el proconsul, «Quisiera que ttl provincia me recuerde par estos juegos, y que mi mujer deje por una vez de aburrirse», Urania y Licas aplauden esperando la respuesta de Irene, pera ella devuelve en silencio la copa al esclavo, ajena al clamoreo que saluda fa llegada. del segundo gladiador. Inrnovil, Marco parece tambien indiferente a la ovaci6n que recibe su adversario; con la punta de la espada toca ligeramente sus grebas doradas.

«Hola», clice Roland Renoir, eligiendo un cigarrillo como una concinuaci6n ineludible del gesto de descolgar el receptor. En la lfnea hay una

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crepitacion de comunicaciones rnezcladas, alguien que dicta cifras, de golpe un silencio todavia mas oscuro en esa oscuridad que el telefono vuelca en el ojo del oido. «Hola», repite Roland, apoyando el cigatrilloen el borde del cenicero y buscando los fOsforos en el bolsillo de la batao «Soy yo», dice la voz de Jeanne. Roland entorna los ojos, fatigado, y se estira en una posicion rnds comoda, "Soy YO», repite inurilrnente Jeanne. Como Roland no contests, agrega: «Sonia acaha de irse».

Su obligation es rnirar el palco imperial, hacer el saluda de siempre.

Sabe que debe hacerlo y que veri a 131 mujer del proconsul y al proconsul, y que quiza 131 mujer Ie sonreird como en los Ulcimos juegos. No necesira pensar, no sabe casi pensill", pero el instinto le dice que esa arena es mala, el enorme ojo de bronce donde los rastrillos y las hojas de palma han dibujado sus curvos senderos ensombrecidos par algUn castro de las luchas precedentes, Esa noche ha sofiado con un pez, ha sofiado con un camino solitario entre columnas rotas, mientras se annaba, alguien ha rnurmurado que el proconsul no Ie pagara con monedas de oro. Marco no se ha rnolestado en preguntar, y el otto se ha echado a relr malvadamente antes de alejarse sin darle la espalda, un tercero, despues, le ha dicho que es un hermano del gladiador muerto por el en Massilia, pero ya 16 empujaban hacia la galeria, hacia los clarnores de fuera. El calor es insoportable, Ie pesa el yelmo que devuelve los rayos del sol contra el velario y las gradas. Un pez, columnas rotas, suefios sin un sencido claro, con pozos de olvido en los momentos en que hubiera padido entender, Yel que 10 annaba ha dicho que el proconsul no le pagaci can monedas de oro; quiz:i la mujer del proconsul no le sonria esta tarde. Los darnores 10 dejan indifereme porque ahora estan aplaudiendo al otto, 10 aplauden rnenos que a eI un momenta antes, peroenue los aplausos se flluan griros de asornbro, y Marco levanta la cabeza, mira bacia el palco donde Irene se ha vue1to para hablar con Urania, donde el proconsul negligentemente hace una sefia, y todo su cuerpo se contrae y su mana se aprieta en el pufio de La espada, Le ha bastado volver los ojos hacia la galena opuesta; no es por all! que asoma su rival, se han alzado crujiendo las rejas del OSCutO pa~ saje por donde se hace salir a las fieras, y Marco ve dibujarse la giganresca silueta del reciario nubia, hasta entonees invisible contra el fonda de piedra mohosa; ahara sf, mas aca de toda razon, sabe que el proconsul no le pagara con monedas de oro,adivina el sencido del pez y las columnas rotas, Y ala vez poco Ie irnporta 10 que va asuceder entre el reciario y el, eso es el oficio y los hados, pero su cuerpo sigue contraldo como si tuviera miedo, alga en su carne se pregunta por que el reciario ha salida por la

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galeria de las fieras, y tambien se 10 pregunta entre ovadones eI publico, y Licas 10 pregunta al proconsul que sonde para apoyar sin palabras la sorpresa, y Licas protestariendo y se cree obligado a apostar a favor de Marco; antes de air las palabras que seguirsn, Irene sabe que el proconsul doblani la apuesta a favor del nubio, y que despues 1a miraci amablernenre y orde-

- nara que Ie sirvan vino heiado. Y ella bebecl el vino y cornentara can Urania la estarura y la ferocidad del reciario nubia; cada movirniento esta prevista aungue se 10 ignore en sf mismo, aunque puedan faltar la copa de vino 0 el gesto de 131 boca de Urania rnientras adrnira el torso del gigante. Entonces Licas, experto en inconrables fastos de circa, les hara notar que el yelmo del nubia ha rozado las puas de 1a reja de las Iieras, alzadas a dos metros del suelo, y alabara fa soltura con que ordena sabre el brazo izquierdo las escarnas de 131 red. Como siernpre, como desde una ya lejana noche nupcial, Irene se repliega al lfmlte mas hondo de sf rnisma rnientras par fiiera condesciende y sonde y hasta goza; en esa profundidad libre y esteril siente el signo de muene que el proconsul ha disirnulado en una alegre sorpresa publica, el signo que s6Jo ella y quiza Marco pueden cornprender, pem Marco no comprendeci, eorvo y silencioso y maquina, y su cuerpo que ella ha deseado en Otra tarde de circe (y eso 10 ha adivinado el proconsul, sin necesidad de sus magos 10 ha adivinado como siempr-e, desde eI primer instante) va a pagar el precio de la meta irnaginacion, de una doble mirada innril sobre el cadaver de un tracio diestramente rnuerto de un tajo en 131 garganta.

Antes de marcar el mimero de Roland, la mano de Jeanne ha andado por las paginas de una revista de modas, un tubo de pastillas calm antes , el lomo del gato ovillado en d sofa. Despues la voz de Roland ha dicho: «Hola», su voz un poco adormilada, y bruscamente Jeanne ha renido una sensacion de ridicule, de que va a decirle a Roland eso que exactamente 1a incorporara a la galerfa de las plafiideras telef6nicas con el unico, ironico espectador fumando en un silencio condescendiente. «Soy yo», dice Jeanne, pero se 10 ha dicho mas a ella misma que a ese silencio opuesto en el que bailan, como en un tel6n de fondo, algunaschispas de sonido. Mira su mano que ha acariciado distrafdamenre al gato antes de marcar las cifras (if no se oyen otras cifras en el telefono, no hay una voz distante que dicta mimeros a al.guien que no habla, que 5610 esta alli para copiar obediente?), negandosea creer que la mano que ha alzado y vuelro a dejar el tuba de pastillas es su mano, que ia voz que acaba de reperir: «Soy YO», es su voz, al borde del limite. POt dignidad, cal1ar, lentarnente devolver el receptor a su horquilla, quedarse limpiamente sola. "Sonia acaba de

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irse», dice Jeanne, y el limite esta franqueado, el ridkulo empieza, el pequefio infierno confortable.

«Ah», dice Roland, frotando un fosforo. Jeanne aye disrintamente el frote,es como si viera eI rostro de Roland mientras aspira eI burna, echandose un poco arras con los ojos entornados. Un rio de escarnas brillantes parece saltar de las manos del gigante negro y Marco ciene eI tiempo preciso para burtar el cuerpo a la red, Otras veces --el proc6nsullo sabe, y vuelve la cabeza para que solamente Irene 10 yea sonreir- ba aprovechado de ese mlnirno instante que es el punta debil de rodo reciario para bloquear con el escudo la amenaza del largo tridente y tirarse a fonda, con un movimiento fulguranre, bacia eI pecho descubierto. Pero Marco se mantiene fuera de distancia, encorvadas las piernas como a punto de saltar, rnientras el nubio recoge velozmente la red yprepara el nuevo ataque. «Esra perdido), piensa Irene sin mirar al proconsul que e1igeunos dulces de la bandeja que Ie ofrece Urania. "Noes el que era», piensa Licas larnentando su apuesta. Marco se ha encorvado un poco, siguiendo el movirnienro giratorio del nubio; es el nnico que aiin no sabe 10 que todos presieneen, es apenas algo que agazapado espera otra ocasion, con el vago desconcierro de no haber hecho 10 que la ciencia Ie mandaba. Necesicaria mas ciempo, las horas tabernarias que siguen a los triunfos, para entender quiza la razon de que el proconsul no vaya a pagarle con rnonedas de oro, Hosco, espera otro momenta propicio; acaso al fmal, con un pie sabre e1 cadaver del reciario, pueda encontrar otta vez fa sonrisa de la mujer del proconsul; pero eso no 10 esta pensando 61, y quien 10 piensa no cree ya que eI pie de Marco se hinque en el pecha de un nubio degollado.

«Decldece», dice Roland, «a menos que quieras tenerme toda la tarde escucbando a esecipo que Ie dicta ruirrieros a no se quien, ~Lo oyesi» «Sfu', dice Jeanne, «se 10 aye como desde muy lejos. Trescientos cincuenta y cuatro, doscientos cuarenta y dos». Par un momento no hay mas que la voz distanre y mon6tona. «En todo caso», dice Roland, «esei utilizando el relefono para algo practice». La respuesta podna set la previsible, la primera queja, pem Jeanne calla todavia unos segundos y repire: «Sonia acaba de irse» , Vaci1a antes de agregar: «Probablemente estara Ilegando a. to casa», A Roland Ie sorprenderta eso, Sonia no tenia por que ir a su casa. «No mienras», dice Jeanne, y el gato huye de su mano, la mira of en dido. «No era una mentira» , dice Roland. «Me referia a la hora, no al hecho de venir 0 no venir, Sonia sabe que me rnolestan las visitas y las llamadas a esta hora». Ochocientos cinco, dicta desde lejos la voz. Cuarrocienros dieciseis, Treinta y dos. Jeanne ha cerrado los ojos, esperando 1a primera

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pausa en e-sa voz an6nima para decir 10 unico que queda por decir, Si Roland cortaIa comunicacion le restara todavfa esa YOZ en el f-ondo de Ia linea, podra conservar el receptor en el oido, resbalando mas y mas en el sof:i, acariciando al gam que ha vuelto a tenderse contra ella, jugan.do con el tubo de pasrillas, escuchando las cifras basta que tambien la otra voz se canse yya no quede nada,absolutamente nada como no sea eI receptor que empezard a pesar espantosamente entre sus dedos, una cosa rnuerta que habra. que rechazar sin mirarla, Ciento cuarenta y cinco, dice la voz. Y rodavfa mas lejos, como un diminuto dibujo a lapiz, alguien que podria ser una mujer tlmida pregunta entre dos chasquidos: «~l.a eseacion del Norre?»

Por segunda vez aleanza a zafarse de la red, pero ha rnedido mal el salto hacia arras y resbala en una mancha humeda de la arena. Can un esfuerzo que levanta en viloal publico, M"!-ICO recbaza la red con un molinete de la espada mienrras tiende el braze Izquierdo y redbe en el escudo el golpe resonante del tridents. El proconsul desdefia los excirados cornentarios de Licas y vuelve la cabeza hacia Irene que no se ha movido. «Ahora 0 nunea», dice el 'proconsul. «Nunca», conresta Irene. «No es el que era», repite Licas, <0/ le va a costar caro, el nubia no le clara otra oportunidad, basta mirarlo». A distancia, casi inm6vil, Marco parece haberse dado cuenta del error; con eI escudo en alto mira fijamente la red ya recogida, el tridente que oscila hipn6ticamente ados metros de sus ojos, «Tienes razon, no es el misrno», dice. el proconsul. {(lHabfas apostado par el, Irene?» Agazapado, pronto a saltar, Marco siente en la piel, en lo hondo del estomago, que la muchedumbre 10 abandona, 5i ruviera un momenta de calma podda romper el nudo que 10 paraliza, la cadena invisible que empieza muy arras pero sin que el pueda saber donde, y que eri algun momento es la solicitud del proconsul, la prornesa de una paga extraordinaria y tarnbien un suefio donde hay un pez y senrirse ahara. cuando ya no hay ciempo para nada, Ia imagen misma del suefio freme ala red que baila ante los ojos y parece atr-apat cada rayo de sol que se filtra por las desgarraduras del velario, Todo es cadena, trampa; enderezandose con una violencia amenazante queel publico aplaude mienttaS el reciario retrocede un paso POI' primera vez; Marco elige el unico camino, la confusion y eI sudor y eI olor a sangre, Ia muerte nente a €i que hay que aplastar; alguien 10 piensa por €I deeras de la mascara sonriente, alguien que 10 ha deseado por sabre eI cuerpo de un ttacio agonizanre. «El veneno», se dice Irene, «alguna vez encontrare el veneno, pero ahora acepeale fa .copa de vino, se la mas fi.terte, espera tu hora», La pausa parece prolongarse

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como se prolonga fa insidiosa galerfa negra donde vuelve mtermirenre la voz lejana que repire cifras. Jeanne ha crefdo siempre que los mensajes que verdaderarnente cuentan estan en algun memento mas aca de toda palabra; quizi esas cifras digan mas, sean mas que cualquier discurso para eI que las esei escuchando atentamente, como para ella el perfume de Sonia, el roce de la palma de su mario en el hombro antes de rnarcharse han sido canto mas que las palabras de Sonia. Pero era natural que Sonia no se conformara con un mensaje cifrado, que quisiera decirlo con todas las letras, saboreindolo hasta 10 Ultimo. «Comprendo que para ci sera muy duro», ha repetido Sonia, «pero detesto el disimulo y prefiero decirte la verdad», Quinienros cuarenta y seis, seiscientos sesenta y dos, doscientos ochenra y nueve. «No me importa si va a tu casa 0 no», dice Jeanne, «ahora ya no me importa nada», En vez de otra cifra hay un largo silencio. \:Esras ahf?», pregunta Jeanne. «SI», dice Roland dejando fa colilla en el cenicero y buscando sin apuro el trasco de cofiac. «Lo que no puedo entender ... », ernpieza jeanne. «POt favor», dice Roland, «en estos casos name entiende gran cosa, querida, y adernas no se gana nada con enrender, Lamento que Sonia se haya precipitado, no era a ella a quien le tocaba decfrtelo, Maldita sea, ~no va a terminar nunca con esos nurnerosr» La voz menuda, que hace pensar en un organizado mundo de hormigas, continUa su dictado minucioso por debajo de un silencio mas cercano y mas espeso. «Pero tti», dice absurdamente Jeanne, «entonces, tU ... )

Roland bebe un trago de cofiac, Siernpre Ie ha gustado escoger sus palabras, evirar los dislogos superfluos. Jeanne repetira dos, tres veces cada frase, acentuandolas de una manera diferente, que hable, que repira mienrras et prepara el minimo de respuestas sensatas que pongan orden en ese arrebato lamentable. Respirando con fuerza se endereza despues de una finta y un avance lateral; alga Ie dice que esra vez el nubio va a cambiar el orden del ataque, que el tridente se adelantacl al tiro de. fa red. «Fijate bien», explica Licas a su mujer, «se 10 he visto hacer en Apta Iulia, siernpre los desconcierta». Mal defendido, desafiando el riesgo de entrar en el campo de la red, Marco se cira bacia adelante y s610 entonces alza el escudo para protegefse del rio brillante que escapa como un rayo de fa mane del nubio, Ataja el borde de la red pero el tridente golpea hacia abajo y la sangre salta del muslo de Marco, mientras la espada demasiado corta resuena iruitilmente contra el asta. «Te 10 habia dicho», grita Licas. El proconsul mira arentamente el rnuslo lacerado, la sangre que se pierde en la greba dorada; piensa casi con lastima que a Irene le hubiera gustado acariciar ese muslo, buscar su presion y su calor, gimiendo como sabe

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gemir cuando eI la estrecha para hacerle dafio, Se 10 dira esa misma noche y sera interesante estudiar el rostra de Irene buscando el punto debit de su mascara perfecta, que fingira. indiferenda hasta el final como ahora fioge un interes civil en la lucha que hace aullar de enmsiasmo a una plebe bruscarnente excitada por la inminencia del fin. «La suerre 10 ha abandonado», dice el proconsul a Irene. «Casi me siento culpable de haberlo trafdo a esta arena de provincia; alga de eI se haquedado en Rorna, bien se ve.» «Yel resro se quedara aqui, con el dinero que Ie aposte», de Licas. «Par favor, no te pongas asf», dice Roland, «es absurdo seguir hablando par relefono cuando podernos vernos esta misma noche. Te 10 repiro, Sonia se ha precipitado, yo querJa evitarte ese golpes. La hormiga ha cesado de dictar sus numeros y las palabras de Jeanne se escuchan distintamente; no hay Iagrirnas en su VOl, y eso sorprende a Roland, que ha preparado sus frases previendo una avalancha de reproches, {«(Evitarme el golpe?», dice Jeanne. «Mintiendo, claro, engafiandorne una vez rnas,» Roland suspita, desecha las respuestas que podnan alargar hasta el bostezo un dialogo tedioso, «10 sienro, pero si sigues as! prefiero cortar», dice, y por primera vez hay un tono de afabilidad en su voz. «Mejor sera que vaya a verte manana, al fin y al cabo somas gente civilizada, que diablos.» Desde muy lejos la hormiga dicta: ochocientos ochenra y ocho. «No vengas», dice Jeanne, yes divertido olr las palabras rnezclandose can las cifras, no ochocientos vengas ochenta y ocho, «no vengas nunca mas, Rolanro). EI drama, las probables amenazas de suicidio, el aburrimiento como cuando Marie Josee, como cuando todas las que 10 roman ala tragico .. "No seas tonra», aconseja Roland, "manana cornprenderas mejor, es preferible para los dos», Jeanne calla, la honniga dicta cifias redondas: cien, cuarrocientos, mil. «Bueno, basta rnafiana», dice Roland admirando el vestido de calle de Sonia, que acaba de abrir la puerta y se haderenido con un aire entre interrogative y burlon, "No perdio ciempo en llamarte», dice Sonia dejandoel bolso y una revista, «Hasta manana, Jeanne», repire Roland. EI silencio en la linea parece renderse como un arco, hasta que 10 corta secarnente una cifra distance, novecientos cuatro, «[Basra de dicrar esos numeros idiotasl», grira Roland con todas sus fuerzas, yantes de alejar el receptor del ofdo alcanza a escuchar el click en el orro extremo, el area que suelta su flecha inofensiva. Paralizado, sabiendose incapaz de evitar la red que no tardaraen envolverlo, Marco hace frente al gigante nubio, la espada demssiado corta inm6vil en el extreme del brazo tendido, E1 nubia aBoja la red una, dos veces, 1a recoge buscandola posicion mas favorable, la hace girar todavia como si quisiera prolongar los alaridos del pu-

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blico que 10 incita a acabar con surival, y baja el rridente mieneras se echa de lado para dar mas impulse al tiro. Marco va al encuentro de la red con el escudo en alto, yes una terre que se desmocona contra una masa negra, ' la espada se hunde en algo que-mas arriba aUlla; la arena le entra en la boca yen los ojos, la red cae inurilmente sobre elpez que seahoga.

Acepta indiferente las caricias, incapaz de sentir que la mano de Jeanne ciembla un poco y empieza a.enfriarse, Cuando los dedos resbalan par su pief y se detienen, hincandose en una crispaci6n insrantanea, el gatO se queja perulanre, despues se rumba de espaldas y mueve las paras en la actitud de expectariva que hace reir siempre a Jeanne, pero ahora no, su mano sigue inmovil junto al gato y apenas si un dedo busca todavia elcalor de su piel, la recorre brevernenre antes de detenerse otra vez entre el flanco tibio y el tubo de pastillas que ha rodado hasta ahl, Alcanzado en pleno est6mago el nubio aulla, echandose hacia arras, y en ese Ultimo instante en que el dolor escomo una-llama de odio, toda la fuerza que huye de su cuerpo se agolpa en el brazo para hundir el rridente en la espalda de su rival boca abajo. Cae sabre el cuerpo de Marco, y las convulsiones 10 hacen radar de lado, Marco rnueve lentarnente un brazo, clavado en la arena como un enorme insecto brillante,

«No es frecuente», dice el proconsul volviendose hacia Irene, ('que dos gladiadores de es.e meriro se rnaten mutuamente, Podemos felicitarnos de haber vista un raro especcicul:o .. Esta noche se 10 escribire ami hermano para consolarlo de su tedioso matrimonio».

, Irene ve moverse el brazo de Marco, un leneo movimiento inutil como si quisiera arran carse ei tridente hundido en ios ririones, Imagina al proc6nsul desnudo en la arena, con el mismo tridente clavado basta el asta. Pero el proc6nsul no rnoverfa el braze con esa dignidad Ultima; chillarfa paraleando como una liebre, pedina perdon a un publico indignado. Aceptando la manoque le tiende su marido para ayudarla a levantarse,asiente una vez mas; el brazo ha dejado de moverse, 10 unico que queda par hacer es sonreir, refugiarse en la inteligencia. A1 gato no parece gustarle Ia inmo- ' vilidad de Jeanne, sigue rumbado de espaldas esperando una caricia; despues, como si le molestaraese declo contra la piel del Ilanco, marilla destempladamente y da media vuelta para alejarse, ya olvidado y sorioliento,

«Perdoname por venit a esea hora», dice Soma. «Vi tu auto en la puena. era demasiada tentaci6n. Te llam6,iverdad?» Roland busca un cigarrillo. «Hiciste mal», dice. «Se supone que esa urea les toea a los hombres, al fin y al Cabo he estado mas de dos afios can Jeanne y es una buena muchacha,» «Ah, pero el placer», dice Sonia sirviendose cofiac, «Nunca le he po-

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dido perdonar que fuera tan inocenre, no hay nada que me exaspere mas. 51 te diga que empez6 por reuse, convencida de que le estaba haciendo una broma.» Roland mira el relefono, piensa en la hormiga. Ahora Jeanne llamara orra vez, y sera inc6modo porque Sonia se ha sentado junto a e1 y le acaricia el pelo mienrras hojea una revista literaria como si buscara ilustraciones. «Hiciste mal», repire Roland atrayendo a Sonia. {(~En venir a esta horar», de Sonia ced1endo a las manas que buscan torpemente el primer cierre. El velo morado cubre los hombros de Irene que da la espalda al publico, a la espera de que el proconsul salude por Ultima vez. En las ovaciones se rnezcla ya un rumor de mulritud en movimiento, la carrera precipitada de los que buscan adelantarse a la salida y ganar las galerias inferiores, Irene sabe que los esclavos estaran arrastrando los cadaveres, y no se vuelve; le agrada. pensar que el proconsul ha aceptado Ia invitaci6n de Licas a cenar en su villa a orillas dellago, donde el aire de la noche la ayudara a olvidar el olor a la plebe, los uhimos gritos, un brazo moviendose lenramente comosi acariciara la tierra. No Ie es diffcd olvidar, aunque eI proconsul la hostigue con la minuciosa evocacion de tanto pasado que 10 inquiera: un dfa Irene enconrrara la manera de que tambienel olvide para siempre, y que la gente 10 crea simplemente rnuerro, <Neras 10 que ha inventado nuestro cocinero», esta diciendo la mujer de Licas, «Le ha devuelto el apetito a rni marido, y de nome ... » Licas de y saluda a sus arnigos, esperando que e] proc6nsul abra la rnarcha hacia la galeria despues de un Ultimo saludo que se hace esperar como si 10 complaciera seguir mirando la arena donde enganchan y arrasrran los cadaveres. «Soy tan feliz» dice Sonia apoyando la mejilla en eI pecho de Roland adorrnilado, «No 10 digas», rnurmura Roland, «uno siempre piensa que es una amabilidad». ({~No me crees?», de Sonia. "SI, pero no 10 digas ahara. Fumemos.» Tantea en la mesa baja hasta encontrar cigarrillos, pone uno en los labios de Sonia, acerca el suyo, los enciende al rnismo tiernpo. Se miran apenas, sofiolientos, y Roland agita d fosforo y 10 posa en la mesa donde en algunaparte hay un cenicero. Sonia es la primers en ador-

, mecerse y el le quita muy despacio el cigarrillo de la boca, 10 junta con el suyo y los ab'andona en la mesa, resbalando contra Sonia en un suefio pesado y sin imagenes, El paiiuelo de gasa arde sin llama al borde del cenicero, chamuscindose lentamente, cae sabre la alfombra junto al monton de copas y una copa de come. Parte del publico vocifera y se amontona en las gradas inferiores; el proc-6nsul ha saludado una vez mas y hace una sefia a su guardia para que Ie abran paso. Licas, el primero en comprender, le muestra el lienzo mas distante del viejo velario que ernpieza

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a desgarrarse mientras una lluvia de chispas cae sobre el publico que buses I confusarnente las salidas. Gritando una orden, e1 proc6nsul empuja a Irene siempre de espaldas e inm6vil. «Pronto, antes de que se amonronen en la galeria baja», grita Licas precipitandose delante de su mujer. Irene es la primera que hueleel aceire hirviendo, e1 incendio de Los depositos subterraneos, arras, el velario cae sabre las espaldas de los que pugnan por abrirse paso en una rnasa de cuerpos confundidos que obstruyen las galerfas demasiado estrechas. Los hay que saltan a la arena par centenares, , buscando otras salidas, pero el hurno del aceite borra las imagenes, un jiron de tela flota en el extreme de las llamas y cae sabre el proc6nsul antes' de que pueda guarecerse en el pasaje que lleva a la galena imperial. Irene se vuelve al olr su grito, le arranca la tela chamuscada tomindola con dos dedos, delicadamente. «No podremos salir», dice, «estan amontonados ahf abajo como animales», Entonces Sonia grita, queriendo desararse del abrazo ardiente que La envuelve desde el suefio, y su primer alarido se confunde con el de Roland que inutilmenre quiere enderezarse, ahogada por el hurno nego. Todavta gritan, cada VeL mas debilmente, cuando el carro de bomb eros entra a toda maquina par la calle atesrada de curio- 50S. «Es en el decimo piso», dice el teniente. ,Na a sec duro, hay viento del norte. Vamos»

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