Conceptos básicos de Biotecnología

La biotecnología consiste simplemente en la utilización de microorganismos así como de células vegetales y animales para producir materiales tales como alimentos, medicamentos y productos químicos útiles a la humanidad. En el momento que los primeros hombres se dieron cuenta de que podían cultivar sus propias plantas y criar a sus propios animales, ellos aprendieron a usar la biotecnología. El descubrimiento de que el jugo de fruta fermentado se convierte en vino, o que la leche puede convertirse en queso o yogurt, o que la cerveza puede ser hecha fermentando soluciones de malta y lúpulo fue el comienzo del estudio de la biotecnología. En la antigüedad el hombre descubrió, casi por casualidad, cómo utilizar los procesos biológicos que ocurren permanentemente con las células vivas. Aunque no entendían los procesos, podían observar los resultados. Los científicos actualmente comprenden qué son muchos de estos procesos biológicos y cómo ocurren, lo que les ha permitido desarro llar nuevas técnicas a fin de modificar o copiar algunos de dichos procesos naturales para poder así lograr una variedad mucho más amplia de productos. Algunos, como el queso, son los mismos que se obtenían utilizando la biotecnología tradicional, pero los nuevos métodos son más rápidos, menos costosos y más confiables. Otros, como algunos de los nuevos productos farmacéuticos, ni siquiera se podrían hacer por medio de los métodos más antiguos. Cuando se habla de biotecnología algunos piensan en el mejorami ento del ganado, otros sueñan con ilimitados recursos terapéuticos para los humanos. Y hay quienes piensan en la posibilidad de cultivos más nutritivos y con una resistencia natural a las pestes que alimenten a una población en crecimiento. Todo esto es posible. Las promesas de la biotecnología agrícola residen en aumentar la productividad y reducir costos, generar innovaciones y mejoras en los alimentos y conducir a prácticas agrícolas más "ecológicas"; contribuir, en suma, a la agricultura sustentable, qu e utiliza los recursos con respeto al medio ambiente y sin hipotecar a las generaciones futuras. Las plantas que hoy cultivamos son, en muchos casos, radicalmente distintas de sus antepasados silvestres, ya que el hombre ha modificado y seleccionado sus pr opiedades a la largo de más de diez mil años en función de sus necesidades. Las variedades que utiliza el agricultor en la actualidad han sido generadas, en su mayor parte, por ingenieros agrónomos, en centros públicos o privados dedicados a la producción de nuevas variedades por los métodos convencionales. Esta tecnología se basa en la repetición de varios procesos de hibridación y selección de las plantas. La hibridación de dos variedades o especies de plantas combina miles de genes en un proceso al azar, y son necesarias

incluyen mejor sabor y son más sanos. Segundo. existen distintas técnicas de modificación genética en los cultivos. Los genes que se introducen en una planta transgénica pueden proceder de cualquier ser vivo. Este proceso de generación de nuevas variedades ha sido muy útil y ha dado lugar a la generación de nuevas variedades que se cultivan hoy en día. los genes que se van a incorporar pueden ser de cualquier procedencia. este proceso de modificación se realiza en mucho menos tiempo. el maíz y el algodón son algunos de nuestros actuales productos enmarcados en los programas de biotecnología que. Existen tres ventajas fundamentales respecto de las técnicas convencionales de mejora genética basadas en la hibridación. Actualmente. La soja. Tercero. su uso se utiliza a los genes de función conocida. en la planta mejorada genéticamente se puede introducir un único gen nuevo con lo que se preservan en su descendencia el resto de los genes de la planta original. A modo de ejemplo pueden citarse: Caracteres de Protección· Resistencia a Insectos · Tolerancia a Herbicidas · Resistencia a Hongos · Resistencia a Virus · Resistencia a Bacterias · Resistencia a Nematodes Caracteres de Calidad· Demora de la maduración · Aceites modificados · Alto contenido de sólidos . Primero. proyectos de investigación de la secuencia del genoma de diversos organismos.repeticiones sucesivas de selección e hibridación para obtener una nueva variedad que incorpore todas las características (genes) deseadas y que evite. los alimentos derivados de la biotecnología proveen mejoras de calidad que. El hecho más notable es que las plantas incrementan la producción y reducen la necesidad de otros agregados como pesticidas y herbicidas químicos. implican menores costos de inversión gracias al control de pestes y malezas. Es muy importante conocer la función de los genes para poderlos utilizar en el diseño de una nueva planta transgénica. del que se copian mediante técnicas de biología molecular. Las particularidades agronómicas que le fueron insertadas crean valor. Podemos así modificar propiedades de las plantas de manera más amplia. como el proyecto del genoma humano. y por ello. Su origen puede ser una planta relacionad a u organismos tan distantes como bacterias o animales."Ahora y en un futuro cercano. están contribuyendo a la identificación de nuevos genes y al conocimiento de su función. precisa y rápida que mediante las técnicas clásicas basadas en la hibridación y selección. También es posible construir genes sintéticos en el laboratorio e introducirlos en plantas transgénicas. además de generar mayores rindes. además. En la actualidad. la incorporación de los genes no deseados. en la medida de lo posible.

trigo. El hombre lleva varios miles de años modificando los vegetales que utiliza como alimento. se obtuvieron también . sino que ha aprendido a modificarlos y manipularlos en función de sus necesidades. las repollitos de Bruselas. la fabricación. la cerveza y el vino. Los antecede ntes salvajes de muchas de estas plantas. La diferencia aportada por la biotecnología moderna es que actualmente el hombre no sólo sabe có mo usar las células u organismos que le ofrece la naturaleza. pero no para trigo). En contra de lo que pueda parecer. la Biotecnología no es un campo nuevo de actividad empresarial. modificando genéticamente microorganismos. La biotecnología tal como la conocemos actualmente empezó en los años 50 con el descubrimiento por James Watson y Francis Crick de la estructura de la molécula de ADN* (ácido desoxirribonucleico) que es donde se almacena la información genética (la herencia) en todos los seres vivos. papas. lo que antes podía costar décadas o siglos. de pan y cerveza que se basa en el empleo de células de levadura es un proceso biotecnológico. lo que lo hace mucho más valioso para alimentación humana. la coliflor y el brócoli son variedades artificiales de la misma planta (aunque no lo parezcan). cuando existen. el triticale. un híbrido de trigo y centeno. en pocos a ños y de forma controlada. pero con algunas buenas propiedades del trigo. Según esta definición. maíz. entre otros. entre otros. pero que eran imposibles con las viejas técnicas de cruce y selección. la ingeniería genética permite ahora llevar a cabo. lleva décadas prosperando en terrenos de mala calidad (útiles para centeno. Lo mismo se puede decir de las decenas de variedades de manzanas. Por ejemplo. mejorar una planta o animal o desarrollar un microorganismo para utilizarlo con un propósito específico. Con los posteriores desarrollos. La ingeniería genética se utilizó inicialm ente (por su alto coste) para producir sustancias de usos farmacéutico. o conseguir efectos que sólo estaban en los sueños de los agricultores.¿Qué es la Biotecnología? A nivel básico la biotecnología se puede definir como una técnica que utiliza células vivas. Sin embargo. En cuanto a la "mezcla de especies". su desarrollo puede remontarse a varios miles de años atrás cuando el hombre aprendió a producir pan y otros productos como el queso. cultivo de tejidos o moléculas derivadas de un organismo como las enzimas para obtener o modificar un producto. como la insulina. son tan poco parecidas que no serían reconocidos como tales por alguien que no fuera experto.

Algunas de las que se han mantenido a través de los años son:"Biotecnología significa la aplicación de principios científicos y de ingeniería para el proceso de ma teriales a través de agentes biológicos para obtener bienes y servicios. Perspe ctivas y Tendencias Internacionales". Descubrieron. Posteriormente se han obtenido vegetales (y animales) modificados genéticamente para mejorar sus propiedades. Los productos de la biotecnología están alrededor nuestro. como las bacterias y los hongos podían producir vinagre. el uso de estas nuevas tecnologías. son los mismos productos hechos utilizando la biotecnología tradicional. genética e ingeniería genética". la cerveza. 1985. bioquímica. Sin entender los procesos. y el vinagre de nuestra cocina también lo son. utiliza da. podían ver los resultados."Biotecnología significa la aplicación de la ciencia y de la ingeniería con el uso directo o indirecto de organismos vivos o partes o productos de organismos vivos en su forma natural o modificada". casi por accidente. para elaborar el queso. . el "cuajo"). Estos procesos fueron llamados fermentación. Cientos de años atrás. como algunos de los nuevos productos farmacéuticos no pueden ser fabricados con los métodos antiguos. el pan. Muchas definiciones de biotecnología han sido discutidas a lo largo de estos años. A través de prueba y error. cerveza o vino cuando crecían en grandes tinas. que ciertos microorganismos. "Biotecnología. Esto les ha permitido desarrollar nuevas técnicas para alterar o copiar algunos de estos procesos naturales y por lo tanto lograr una amplia variedad de productos. por ejemplo. aprendieron el control de estos procesos y a producir grandes cantidades de un amplio rango de productos. al igual que la obtenida de estómagos de terneros jóvenes (su fuente original. Canadian Environmental Protection Act. la gente fue descubriendo. Los pickles. Desde el punto de vista productivo. en forma más eficiente y segura para la salud y el medio ambiente. permite aumentar la competitividad de países agroexportadores como la Argentina. ¿Cuáles son los beneficios de la Biotecnología? La biotecnología ofrece los medios para producir alimentos de mejor calidad. como la quimosina recombinante. Otros. Algunos. pero con los nuevos métodos son más rápidos. cómo hacer uso de los procesos biológicos que ocurren dentro de las células vivientes. Estos principios cubren una amplia variedad de disciplinas pero se basa principalmente en microbiología.enzimas para uso industrial. económicos y más confiables. el vino y el queso de nuestra heladera son productos de la biotecnología. como el queso. Los científicos actualmente comprenden muchos de estos procesos biológicos y cómo estos ocurren. El yogurt. OECD 1982.

disminuyendo los costos y aumentando la seguridad de la cosecha. puesto que elimina gran parte del azar presente en el mejoramiento tradicional. o dieran a un organismo características deseables. Una de las metas primarias de la biotecnología moderna es hacer que una célula viviente actúe de una forma útil y específica de una forma predecible y controlable. ¿Qué es la ingeniería Genética? Una vez que los científicos entendieron el código del ADN.Las técnicas tradicionales de hibridación mezclaron durante varios años miles y miles de genes y muchas generaciones de plantas con el fin de obtener una característica deseada. intentando producir más y mejores alimentos. panaderos.aumentando los rendimientos. mezclado los genes) de diferentes plantas. La biotecnología acelera este largo proceso permitiendo a los científicos tomar solam ente los genes deseados de una planta. Mediante la utilización de métodos científicos avanzados. Una de las promesas de la biotecnología es gene rar innovaciones y mejoras en los alimentos conduciendo a prácticas agrícolas más ecológicas. cerveceros. vinicultores. La tarea de es tas células puede ser fermentar el azúcar para hacer alcohol. Por otro lado. la biotecnología moderna es una nueva tecnología. u obtener un compuesto que permita . o llevaran a cabo procesos útiles. representa una mejora eficiente de esta práctica de larga data. contribuyendo a una agricultura sustentable. los agricultores. en la medida que puede modificar los atributos de los organismos vivientes mediante la introducción de material genético qu e ha sido trabajado "in vitro" (fuera del organismo). ¿Cómo se diferencia la Biotecnología de las Técnicas tradicionales de cruzamiento? La biotecnología es un método científico de mejoramiento de las cosechas. logrando de ese modo los resultados deseados en tan sólo una generación. La biotecnología es una herramienta más segura y eficiente para el mejoramiento de especies respecto de las técnicas tradicionales. etc. han producido híbrid os (es decir. que utiliza con respeto los recursos del medio ambiente y sin hipotecar generaciones futuras. comenzaron a buscar formas de cambiar las instrucciones en los genes y de aislarlos para entender su funcionamiento. productores de quesos. Durante siglos. o producir una sustancia que logre obtener flores rojas. o introducir cambios que lograran que las células produjeran más o mejores compuestos químicos necesarios.. El resultado fue la moderna ingeniería genética la cienc ia de manipular y transferir "instrucciones químicas" de un organismo a otro. la biotecnología moderna.

la ingeniería genética permite identificar el gen que otorga la característica deseada. Los nematodos (gusanos en su mayoría parásitos) tienen aproximadamente 19. sin embargo. Muchas veces se identifica una característica deseable para una planta en algún otro organismo o en otro vegetal con el cual no puede cruzarse sexualmente. Cómo una célula viva desarrollará estas tareas está determinado por su estructura genética ± las instrucciones contenidas en una colección de mensajes químicos que denominamos "genes". ¿Qué es un Genoma? Los genes son las instrucciones que le proveen a los organismos sus características particulares. ésta no debería duplicarse sino "triplicarse" mientras la t ierra . Se dice que hoy en día hay suficiente alimento pero.000 genes. El escenario de los próximos 20 años será sumamente complicado: la demografía pronostica para este período la duplicación de la actual población mundial. El conocimiento sobre los genomas permitirá la identificación un gran número de genes individuales y la comprensión de sus propi edades específicas. Esta característica no puede ser introducida por métodos de mejoramiento tradicionale s. Dichas instrucciones son almacenadas en cada célula de cada organismo vivo en una molécula con aspecto de cordón alargado y cuyo nombre es ADN. Arabidopsis (una planta) unos 40000 y Escherichia coli (una bacteria encontrada en el tracto digestivo del hombre) tiene algo más de 4000.000 millones de seres humanos) vive crónicamente desnutrida. porque puede y debe ayudar a cultivar más en medios ambientes que ya no pueden sostener una mayor carga de producción. todavía un octavo de la población mundial (2. En este caso. El conjunto total de instrucciones es lo que se denomina genoma. Estos genes son heredados de una generación en otra.luchar contra una infección. Los c ientíficos ahora comprenden el sistema de códigos químicos subyacentes en estos genes. cortarlo e introducirlo en el genoma de la planta". por lo tanto la descendencia hereda un rango de atributos individuales de sus padres. La técnica de ingeniería genética permite que esos genes funcionales sean integrados al genoma de otro organismo. por ejemplo el genoma humano tiene una cantidad estimada de 100. un segmento de este ADN y su mensaje está codificado en su estructura molecular.000 genes. ¿Es necesaria la Biotecnología para alimentar al mundo? Sí. Un gen es. lo que supone que para mantener constante la producción de alimentos. en realidad. que están basados en una sustancia denominada ADN (Ácido Desoxirribonucleico). Todos los organismos tienen genomas de dimensiones variadas.

A diferencia de la naturaleza. es decir que las actuales prácticas agrícolas sólo están contribuyendo a destruir la fertilidad de los suelos. es tremendamente rápida y precisa en la incorporación de genes que interesan para el mejoramiento de los cultivos.cultivable. su capacidad de producción y los recursos hídricos están ya en el límite. No estoy interesado en distribuir equitativamente el hambre. Norman Borlaug. el padre de la Revolución Verde y Premio Nóbel de la Paz. La biotecnología puede y debe jugar un rol importante en el desarrollo de nuevos productos agrícolas. A pesar de las reservas existentes. el fenómeno de la desertificación se convirtió en uno de los temas centrales de las agendas gubernamentales. en los últimos años. incluyendo tecnologías tradicionales de reproducción y el mejoramiento de las infraestructuras agrícolo-ganaderas no serán menos importantes. Y la biotecnología resulta la menos ofensiva. necesitamos rápidamente aplicar la mayor tecnología posible a la agricultura. La resolución de esta situación debe ser prioritaria". según la FAO hay 800 millones de personas en el planeta que no reciben el alimento suficiente. pero otros factores. lo explica de este modo: "Cada año. . Es por eso que. Una vez más. 90 millones de personas se suma n a la demanda de alimentos del planeta. Para hacer frente a estos requerimientos.