You are on page 1of 5

THE CONSUMER 

PARTNERSHIP 
  
(GHANA)
 
Working Paper: #7
  consumer education is self‐preservation 

UNSAFE IN ANY CURRENCY 
ARE FINANCIAL SERVICES PROVIDERS RIPPING OFF POOR 
CONSUMERS? 

Access  to  financial  services  is  now  considered  a  basic  consumer  righti 
but  the  evils  of  banking  and  insurance  and  the  vulnerability  of  poor 
consumers  have  grown  beyond  borders  and  continents.  In  Ghana, 
where  over  80  percent  of  Ghanaians  are  financially  illiterate,  and  this 
amazingly  includes  highly‐educated  folks,  the  financial  services  sector 
has  been  swarmed  by  predatory  lending  practices  from  those 
businesses  pretending  to  be  commercial,  to  the  micro‐finance  and  ‐
insurance  service  specialists,  to  the  non‐commercial  quasi‐NGO 
(QUANGOs)  social  missionaries,  to  the  grey  area  of  new  innovative 
mobile  phone  banking  twistsii.  Consumer  naivety  in  financial  services 

This Working Paper was prepared by Jean Lukaz MIH 
THE CONSUMER 
PARTNERSHIP 
Unsafe in Any Currency: Are Financial Services Providers ripping off Poor  (GHANA)
Consumers?   consumer education is self‐preservation 

 
has  even  become  a  common  financial  joke  in  Ghana  where  consumers  are  said  to  always  confuse 
‘shares’ with ‘shirts’. The Financial Services sector in Ghana and in Africa seem to be loosely regulated 
by governments and businesses are just paying lip service to voluntary codes outlined by forums such 
as  the  Partnership  for  Making Finance Work for Africa  (MFW4A)iii  and  the  UN  Blue  Book  on  Building 
Inclusive  Financial  Sectors  for  Developmentiv  that  have  inherent  measures  to  curtail  proliferating 
cross‐border shylocks. 

On  March  15,  World  Consumer  Rights  Day  (WCRD)  2010v,  The  Consumer  Partnership  in  collaboration  with  the 
Ghana  Standards  Board  (GSB)  jointly  organized  a  seminar  on  the  Consumers  International  global  theme  ‘Our 
Money, Our Rights’, where a number of financial consumer protection initiatives by SPEED Ghana and the Ghana 
Microfinance Institute Network (GHAMFIN) targeted at the illiterate and poor consumers were also discussed. This 
had been an important step in targeting the non‐English speaking population as financial literacy educational road 
shows and drama were conducted in local languages. 

 The  best  consumer  protection  is  self‐protection  and  consumers  require  consumer  education  to  protect 
themselves  in  the  market  place.  There  is  the  need  for  consumer  education  on  financial  services  to  focus  on 
financial  capability,  responsible  finance,  consumer  protection,  and  the  conduct  of  business  regulation  in  Ghana. 
However,  most  consumer  education  efforts  by  government  agencies  are  ineffective  because  they  are  in  English 
only and targeted at the literate population who read one or two major newspapers. This leaves about half the 
population uninformed and uneducated. Consumer Protection Advocacy must thus border on the need for access 
to stable, secure and fair financial services, which is important for consumers everywhere, not least in the context 
of the global financial crisis. Government policy makers have a duty to increase consumer information ( ‘truth in 
lending’ for example), invest in financial literacy initiatives (i.e., consumer education), insist that the retail financial 
industry  take  steps  to  protect  consumers  (self‐regulatory  codes  of  conduct,  for  example)  and  encourage  the 
development  of  an  independent  regulatory  oversight  body  responsible  for  monitoring,  reviewing  and  taking 
complaints.  In  order  to  protect  consumers,  the  Government  must  ensure  that  consumers  have  regular  reliable 
information  on  what  services  financial  institutions  offer  at  which  price  and  what  the  risk  involved  is,  so  that 
consumers can make well‐informed choices. 

THE MORAL LEAP BY BANK OF GHANA 
Page

http://www.theconsumerpartnership.wordpress.com; http://www.ghanaconsumerwatch.wordpress.com; 
http://www.ghanaconsumerwatch.blogspot.com  
THE CONSUMER 
PARTNERSHIP 
Unsafe in Any Currency: Are Financial Services Providers ripping off Poor  (GHANA)
Consumers?   consumer education is self‐preservation 

In a move to protecting Ghanaian consumers in Financial Services, the Bank of Ghana (BoG)vi has established a new 
Investigation  and  Consumer  Reporting  Office  (ICRO)  within  the  Banking  Supervision  Department  (BSD)  as  the 
financial  industry  watchdog  office  of  the  Bank  of  Ghana  (BoG),  with  responsibility  for  protecting  consumers  of 
financial  products  and  services  and  educating  them  on  their  rights  and  responsibilities.  While  this  effort  is 
laudable, the government must be moving more towards state sponsorship of regulation instead of state provision 
since  this  prevents  duplication  of  mandates  as  is  the  case  of  this  new  ICRO  within  the  Bank  of  Ghana  that  is 
working with the same mission, laws and regulatory authority in all matters relating to banking and non‐banking 
financial business, that is   
• Bank of Ghana Act 2002, Act 612 
• Banking Act, 2004 (Act 673) 
• Financial Institutions (Non‐Bank) Law 1993, PNDC Law 328 
• Companies Code Act 179, 1963 
• Bank of Ghana Notices /Directives / Circulars / Regulations 

Ghana must emulate the example of the US in moving for a new regulatory authority specifically dedicated to the 
protection  of  consumers  of  financial  services  in  the  form  of  the  new  Consumer  Financial  Protection  Agency 
(CFPA) that was eventually based on the recognition of the vulnerability of consumers to financial services that are 
‘Unsafe at any Rate’ as concluded by Elizabeth Warren in her treatise in a 2007 article in Democracy Journalvii: 

‘It is impossible to buy a toaster that has a one‐in‐five chance of bursting into flames 
and burning down your house. But it is possible to refinance an existing home with a 
mortgage  that  has  the  same  one‐in‐five  chance  of  putting  the  family  out  on  the 
street...  Similarly,  it’s  impossible  to  change  the  price  on  a  toaster  once  it  has  been 
purchased. But long after the papers have been signed, it is possible to triple the price 
of the credit used to finance the purchase of that appliance ... The difference between 
the two markets is regulation’. 

The  ineffectiveness  of  the  regulatory  role  of  the  Bank  of  Ghana  (BoG)  in  the  financial  services  sector  has  been 

exposed since 2004 when it directed all commercial banks in the country, to abolish and in some instances reduce, 
Page

what it described as unfair bank charges and fees being charged by the various commercial banks operating in the 

http://www.theconsumerpartnership.wordpress.com; http://www.ghanaconsumerwatch.wordpress.com; 
http://www.ghanaconsumerwatch.blogspot.com  
THE CONSUMER 
PARTNERSHIP 
Unsafe in Any Currency: Are Financial Services Providers ripping off Poor  (GHANA)
Consumers?   consumer education is self‐preservation 

 
country. The directive, which employed moral suasion as a regulatory tool, only provided a carte blanche for the 
commercial banks to further exploit poor Ghanaian consumers through extremely high and unfair interest rates. 

The  banking  population  of  Ghana  is  about  20%  and  many  Ghanaian  households  do  not  save  with  the  banks 
because of the low interest on savings resulting in a gap that has gained Ghana the status of the country with the 
highest lending rate in sub‐Saharan Africa.viii 

With Ghana's interest rate currently ranging between 23.5% and 41.6% compared with an average estimated rate 
of  14%  for  sub‐Saharan  African  countries  and  3.34%  for  Asia's  emerging  economies,  the  present  business 
environment  promotes  a  let  the  borrower  beware  [‘caveat  emptor’]  approach  to  banking  and  financial  services, 
which the UN Bluebook on Building Inclusive Financial Sectors for Development (2006) considers as a minimalist 
option that is purely ‘anti‐consumer’. This attitude exploits uninformed and uneducated financial consumers and 
leaves  very  little  responsibility  to  the  lenders.  There  is  the  need  for  an  enforced  shift  from  letting  borrowers 
beware to letting the lenders beware, a ‘caveat venditor’ approach as a first step.  

THE WORLD ON THE MOVE 

Since the beginning of 2010, it seems that most of the global agencies such as Consumers International (CI), World 
Bankix and the International Organization for Standardization (ISO) Consumer Policy Committee (COPOLCO)x have 
gained a new consciousness on the exposure of African and third world consumers in general to the vicissitudes of 
the financial sector. CI used financial services as the theme of WCRD 2010 to raise awareness of the issue that cuts 
across borders not only in Africa but also in Europe and the US as the crises has shown. The World Bank Group is 
developing a Global Program on Consumer Protection and Financial Literacy to address these questions and help 
consumers help themselves, using a successful program piloted in Europe and Central Asia, the Global Program will 
be available to developing countries worldwide. And ISO‐COPOLCO has initiated a process to gather information on 
consumer protection issues related to the provision of financial services, and the growth of new technologies and 
business models that have evolved in response to consumers' needs in financial services such as ethical practices in 
the provision of  financial  information  and disclosure, best  practices  regarding  the  provision  of  financial  services, 
appropriate design of information for targeted consumer financial products, questionable business practices (e.g. 
aggressive marketing practices, unfair contract terms) and liability issues, as well as mechanisms of enforcement 
and redress. 

The global consumer, it appears, is not fully protected and is unsafe in any currency given the present practices in 
the financial services sector. 
4  Page

http://www.theconsumerpartnership.wordpress.com; http://www.ghanaconsumerwatch.wordpress.com; 
http://www.ghanaconsumerwatch.blogspot.com  
THE CONSUMER 
PARTNERSHIP 
Unsafe in Any Currency: Are Financial Services Providers ripping off Poor  (GHANA)
Consumers?   consumer education is self‐preservation 

 
Endnotes 
                                                                 
i
 The Consumer Partnership Working Paper: #1,  What is Consumer Protection?, 2010 
ii
 Louise Greenwood, Africa’s mobile revolution, BBC Africa business report, August 23 2009;  

G Ivatury & I Mas The early experience with branchless banking CGAP Focus note No 46, April 2008 
iii
 Making Finance Work for Africa Partnership (MFW4A) ‐ African Development Bank For more information, visit 
http://www.afdb.org/en/topics‐sectors/initiatives‐partnerships/ 
iv
 UN Blue Book Building Inclusive Financial Sectors for Development, UN 2006 
v
 1‐Our money, Our rights: A guide to member action on World Consumer Rights Day, 15 March 2010, Published by  
Consumers International; 2‐Our money, Our rights: How the global consumer movement is fighting for fair financial 
services, Published  by    Consumers  International  in  December  2009,  For  more  information,  visit 
www.consumersinternational.org; 3‐Our money, our rights: The evolution of financial services in Africa, Published 
by  Consumers International 
vi
 Bank of Ghana http://www.bog.gov.gh/ ‐, Generated: 7 March, 2010, 21:49 
vii
  Warren, Elizabeth, Unsafe at Any Rate [If it's good enough for microwaves, it's good enough for mortgages. Why 
we need a Financial Product Safety Commission.], in Democracy: A Journal of Ideas Issue #5, Summer 2007 
viii
 Mensah, Irene Janice & Mensah, Gifty, Ghana's Interest Rate Highest In Africa, Public Agenda: (March 15th, 
2010), For more information, visit http://ghanaweb.com/public_agenda/article.php?ID=14599 

COPOLCO 2010 workshop, Restoring consumer confidence in global financial services 
ix
 The World Bank Global Program on Consumer Protection and Financial Literacy,  
x
 COPOLCO 2010 workshop, Restoring consumer confidence in global financial services 

Photos Credit: Images on pages 1, 2 and 4 culled from Consumers International (CI) material. 

© 2010 The Consumer Partnership, Ghana. All rights reserved 

The Consumer Partnership‐Ghana [The‐COP] 
PMB KD28 
Kanda‐Accra 
Ghana 
Tel: +233 207 198 999; +233 275 315 135; +233 244 736 924; +233 277 736 924 
Email: jytlukaz@gmail.com; theconsumerpartnership@gmail.com; etreku@gmail.com   

The Consumer Partnership (THE‐COP) is a non‐profit Consumer Protection Promotional Organization with the 
aim of promoting Consumer Education, Consumer Participation in the Standardization Process in Ghana and 

encouraging Consumer Comparative Shopping. 
Page

http://www.theconsumerpartnership.wordpress.com; http://www.ghanaconsumerwatch.wordpress.com; 
http://www.ghanaconsumerwatch.blogspot.com