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Bloque 1.

Materiales de la química

Metales como recursos

METALES COMO RECURSOS
¿Hasta cuándo?

Qué vamos a estudiar
Los metales se utilizan desde hace miles de años. Hoy en día extraemos y utilizamos más de sesenta distintos. Los usos de los metales dependen, en primer lugar, de sus propiedades características, como resistencia, dureza, conductividad eléctrica y conductividad térmica; en segundo término, de su interés para realizar determinadas reacciones químicas. Además los metales se pueden combinar entre sí dando lugar a gran cantidad de mezclas diferentes, llamadas aleaciones. Estas tienen propiedades distintas a las de los metales que las forman, por lo que aumenta de manera importante el campo de aplicación y los usos de los metales. Los metales son muy importantes en las sociedades industrializadas, pero ¿qué reservas de este recurso vital tenemos? ¿Cuándo se agotarán? En esta Unidad vamos a estudiar las siguientes cuestiones: Parte A. Producción y precios Parte B. Reservas y recursos Parte C. ¿Qué sucederá cuando se agoten las reservas?

Figura 1. Railes metálicos, ruedas de metal, cables eléctricos metálicos ¿Por qué todos estos materiales están hechos de metal? ¿Qué partes podrían ser sustituidas por materiales no metálicos?

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Metales como recursos

PARTE A. PRODUCCIÓN Y PRECIOS
Producción
Algunos metales se utilizan más que otros. La tabla siguiente recoge la producción mundial de metales en miles de toneladas correspondientes al año 1994. A la vista de esta tabla contesta a las preguntas 1 y 2.
METAL SÍMBOLO QUÍMICO PRODUCCIÓN ANUAL (MILES t/año)

Aluminio Antimonio Arsénico Cromo Cobalto Cobre Oro Hierro Plomo Magnesio Manganeso Molibdeno Níquel Plata Estaño Wolframio Vanadio Cinc

Al Sb As Cr Co Cu Au Fe Pb Mg Mn Mo Ni Ag Sn W V Zn

19.100 108 43 9.600 18,5 11.200 2,29 512.000 2.800 267 13.200 104 899 13,9 199 25,5 33,9 7.360

P1. ¿Cuáles son los seis metales más utilizados? Ordénalos según su producción. P2. ¿Cuál es el menos utilizado? Sugiere una razón que explique el por qué de su

Figura 2. Lingotes de plata del 99,9% de pureza. Su precio rondaba el millón de pesetas en 1985.
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Bloque 1. Materiales de la química Precios
Los precios varían mucho de unos metales a otros. La Tabla 2 muestra los precios de unos cuantos metales importantes, correspondientes al año 1998. También recoge su abundancia (expresada en tanto por ciento) en la corteza terrestre. Parece lógico que los metales más abundantes sean los más baratos. Consulta la siguiente tabla y contesta a las preguntas 3, 4 y 5.

Metales como recursos

P3. Ordena los metales por precios, desde el más barato al más caro. P4. Ordena los metales por su abundancia relativa, desde el más abundante al más escaso. P5. ¿Coinciden las listas de las dos preguntas anteriores? Los metales más escasos, ¿son los más caros? Y los más abundantes, ¿son los más baratos? Señala las excepciones que veas al comparar las dos listas.

Metal Aluminio Cromo Cobre Oro Plomo Plata Estaño Cinc

Precio (En dólares por tonelada) 1.444 7.576 1.734 9,5 millones 999 163.969 8.230 1.133

Abundancia en la corteza terrestre(%) 8,1 0,01 0,0055 0,0000004 0,0013 0,000007 0,0002 0,007

El precio de los metales no sólo depende de su abundancia. Muchos de ellos se combinan para formar minerales. Antes de poder utilizar un metal, hay que separarlo del mineral y, cuanto más reactivos sean los metales, más difícil y cara resulta su obtención. La siguiente lista muestra los metales de la Tabla 2 ordenados según su reactividad (el aluminio, es el más reactivo).

Reactividad de metales (en orden decreciente) Aluminio, Al Cinc, Zn Cromo, Cr Hierro, Fe Estaño, Sn Plomo, Pb Cobre, Cu Plata, Ag Oro, Au

Responde a las cuestiones 6 a 10 de la siguiente página

Figura 3. El Pilar de hierro de Delhi. Este magnífico bloque realizado en hierro, ha soportado la corrosión desde hace 1500 años.

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Metales como recursos

P6. ¿Puedes explicar las excepciones de la pregunta 5 consultando esta lista? P7. Consultando la tabla de abundancia y la de reactividades explica por qué a) El oro es más caro que la plata b) El aluminio es más caro que el hierro c) El cobre es más caro que el aluminio. P8. Además de la abundancia y de la reactividad, ¿hay en tu opinión algún otro factor que influya en el precio de los metales? P9. Si el oro y la plata fueran muy baratos, pero el hierro y el aluminio fueran muy escasos, ¿qué ventajas e inconvenientes tendría?: a) hacer un coche de oro, en lugar de hierro; b) hacer una sartén de plata, en lugar de aluminio. P10. El aluminio se obtiene a partir de un mineral llamado bauxita que se extrae fundamentalmente en Jamaica. El 75% de las exportaciones de este país están relacionadas directa o indirectamente con la bauxita. A principios de la década de los 80, la crisis de los países industrializados provocó una caída en el precio del aluminio. Esa crisis coincidió con una época de pobreza y desempleo en Jamaica. Explica por qué la caída del aluminio afectó a Jamaica.

PARTE B. RESERVAS Y RECURSOS
¿Cuánto queda?
En la corteza terrestre hay una cantidad limitada de minerales. No podemos continuar extrayéndolos eternamente. Tarde o temprano, se agotarán los yacimientos que se explotan en la actualidad. Sin embargo, no es fácil calcular cuándo se agotarán las reservas, y no es fácil porque no podemos saber exactamente cuánto mineral hay bajo el suelo ni qué pureza tiene. La reserva de un mineral es la cantidad que se sabe que se puede extraer. La Figura 5 muestra cuánto durarán las reservas de algunos metales, si se mantiene el ritmo de extracción actual. Probablemente, estos metales durarán más de lo que indica el cuadro anterior; esto se explica porque quizás existan yacimientos que aún no conocemos. Llamamos recursos de un metal a la cantidad de metal que existe; es decir, a la suma de los yacimientos que conocemos y los que aún no hemos localizado. La Figura 6 explica gráficamente la diferencia entre recursos y reservas.
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Metales como recursos

Reserva estimada en años de algunos metales
26 27 42 110 195 257 0
Figura 5.

Oro Cinc Cobre Cromo Hierro Aluminio 300

Metales

50

100

150 Años

200

250

Reservas Lo que sabemos que podemos extraer Lo podría ser válido para extraer

Recursos

P11. Las reservas de aluminio son muy importantes; explica los motivos. P12. Las reservas de los metales pueden aumentar año tras año, aunque se siga extrayendo. ¿Sabrías explicar por qué?

Figura 6. Reservas y recursos.

¿Cuál es la situación en Aragón?
El potencial de la Comunidad Aragonesa con respecto a los minerales metálicos no es, en la actualidad, nada relevante. Las investigaciones realizadas en los últimos años en distintas zonas son poco alentadoras. Se conoce la existencia de yacimientos de cobre en Sierra Bernera y en la de Algairén; de hierro, en Sierra Menera; de cobalto y níquel, en Chodes; de plomo y cinc, en el Pirineo Central y la Cordillera Ibérica; de manganeso, en Crivillén y de aluminio, en Valderrobles. Fíjate en el mapa adjunto, en el que se muestran las principa-

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les reservas y posibles recursos. Algunos de ellos ya han sido explotados, como las reservas de plomo y cinc de Santa Cruz de Nogueras, las de aluminio de Valderrobles y Fuentespalda y la de hierro de Sierra Menera. Contesta a las cuestiones siguientes:

Metales como recursos

YACIMIENTOS E INDICIOS

P13. ¿Qué causas pudieron conducir al cierre de las explotaciones citadas? P14. ¿Qué condiciones deberían darse para que se planteara su reapertura?

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PARTE C. ¿QUÉ PASARÁ CUANDO SE ACABEN LOS METALES?
Aunque cada vez se descubren nuevos yacimientos metálicos, antes o despues se agotarán; pero, antes de que esto suceda, deberíamos buscar soluciones. Aquí proponemos dos: a) reciclar el metal; b) sustituir los metales por otros materiales alternativos. P15. Explica por qué se recicla prácticamente todo el oro que utilizamos y, sin embargo, sólo se reutiliza el 50% del hierro. P16. ¿Qué problemas hay para reciclar más hierro del que recuperamos actualmente? P17. Señala los usos en que los metales son más difíciles de sustituir. P18. Imagina que de repente se agotaran todas las fuentes de cobre. Señala en qué aspectos se vería afectada nuestra vida.

1 Reciclaje
Reciclar significa fundir el metal y volver a utilizarlo. Es algo que ya hacemos en la actualidad. Más del 90% del oro que utilizamos se recicla; pero, en el caso del hierro, sólo se alcanza el 50%. Podemos reciclar más metales y seguro que, en un futuro próximo, necesitaremos hacerlo.

2 Utilización de materiales alternativos a los metales
Los científicos están desarrollando nuevos materiales que sustituyen a los metales. Por ejemplo, el cobre puede ser sustituido por el plástico en las tuberías de agua. Las fibras ópticas se utilizan para las conexiones telefónicas (ver Figura 7). El acero se sustituye en muchos casos por cemento y el aluminio puede ser sustituido por plástico. Pero no hay que olvidar que los materiales alternativos tarde o temprano también se agotarán. El caso de los plásticos es ejemplar. Se trata de derivados del petróleo, materia prima cuyas reservas también son limitadas. Contesta a las preguntas 15, 16, 17 y 18.

Cable de teléfono con capacidad para 10.000 llamadas fabricado con cobre.

Cable de teléfono con capacidad para 10.000 llamadas hecho de fibra óptica..

Figura 7
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