Gurdjieff & Fritz Peters, Part I

by William Patrick Patterson

Much has been written of Gurdjieff’s relationship with his chief pupils,  but his relationship with Fritz Peters is rarely, if ever, mentioned. And yet, it is  unique. Only 11 years old when he first met Gurdjieff in 1924, just a month  before Gurdjieff’s car crash, Fritz Peters was quickly drawn into the life of the  Prieuré. In the months following the accident, the young boy acted as Gurdjieff’s  “chair­carrier,” following him everywhere, watching out for his safety. Later,  “Freets,” as Gurdjieff called him, was enlisted as Gurdjieff’s personal servant,  delivering messages, doing errands, cleaning his room. And soon, every Tuesday  morning the young Fritz—who, when Gurdjieff first asked what he wanted most  to know, had answered: “I want to know everything”—was receiving private  lessons from Gurdjieff. At such a young and impressionable age to be taken under the wing of a  master like Gurdjieff is a blessing as great as it is unique. But it can be a kind of  ‘curse,’ as well, if not taken rightly. One learns only by consciously living one’s  errors and Peters’ later life shows how harrowing a journey that can be. Leaving  the Prieuré in October 1929, Fritz Peters, then 15 years old, was immediately  thrown into a turbulent adult world where he found himself totally alone,  blamed and victimized, fighting for his very survival. Developed and shaped by 

his Prieuré training, Fritz Peters walked his life’s path, always the outsider, the  rebel, the malcontent. He would become a member of the Chicago and New York  groups, but, though the teaching and Gurdjieff were in his blood, he never found  his place in the Work. His days with Gurdjieff at the Prieuré were over. Neither  the Chicago nor New York groups were serious enough for him. Too much  reverence for Gurdjieff. Too many members he saw as “phony.” His experience  at the Prieuré was undeniably special, but as Gurdjieff warned—“Every stick has  two ends.” But Peters never saw the other end of the Prieuré stick. Though  keenly observant and detesting any sign of falseness, he didn’t see that he had  allowed his early experience to make him too special, too separate. He became,  as it was expressed one day in 1945 at 6 rue des Colonels Renard—“a colossal  egotist.” Gurdjieff’s “Successor” That 32­year­old Fritz Peters, standing amidst a group of wartime French  pupils in Gurdjieff’s apartment that autumn day, could for even a moment have  believed it when 73­year­old Gurdjieff pointed to him as his successor....Well, to  the assembled pupils, who regularly had to pass Nazi checkpoints to get to  meetings at Gurdjieff’s apartment, it was yet another vivid proof of Peters’  overweening self­love. That Gurdjieff’s act had evoked, as well, a trace of will­to­power and envy  in those who had not grown up at the Prieuré, or enjoyed as intimate a  relationship with Gurdjieff, was perhaps neither recognized nor appreciated.  And certainly the later life of Fritz Peters, filled as it was with seizures of anger,  jealousy, rejection, vengeance, nervous breakdowns1 and alcoholism, would do  nothing to mitigate the sweeping indictment of him on that day in postwar Paris.  It would forever brand Peters as a nullity, a fool, no one to take seriously. The  one group of people, then, that might have understood Fritz Peters all but  disowned him. Though he was to later write Boyhood with Gurdjieff and Gurdjieff  Remembered, two books that are without rival in portraying the heart and soul of  Gurdjieff in the last period of his life, Fritz Peters remains maligned and  marginalized, his relationship with Gurdjieff never seriously considered. Meeting such a monumental father­figure so early in life took nearly a  lifetime for Peters to digest. For years Peters struggled with Gurdjieff’s identity  and his own relationship to Gurdjieff and to the teaching. In his last book,  Balanced Man, Peters recounts how as late as 1960, 46 years after he first met  Gurdjieff, “I was still laboring under the impression that I was special—the real  son of a Messiah. In an emotional sense, I was Gurdjieff’s son. I loved him more  than anyone I had ever known. But times change...I no longer feel like anyone’s  ‘son.’” As Gurdjieff foresaw, Peters would not lead a happy life. He had a broken 

marriage, alcoholism, homosexuality, and relationships that inevitably turned  contentious. Troublemaker. That’s how Fritz Peters was commonly seen. And not simply  a troublemaker but “a born troublemaker,” according to Gurdjieff. Like  Rachmilevitch, a lawyer and member of the St. Petersburg group and later a  Prieuré resident, Peters had the inborn knack of setting people’s teeth on edge,  bringing up the animal in them. Although Gurdjieff said that we should thank  anyone who gives us the opportunity to see ourselves…to see a little “I” or two  in us, yes—but to see the “animal­I?” Who wants that? Ouspensky didn’t want it.  Nor Orage. Certainly not Bennett. The similarity between the young boy and Rachmilevitch was seen at once  by Gurdjieff. “You remember, how I tell you that you make trouble?” Gurdjieff  said. “This true, but you only child. Rachmilevitch grown man and not  mischievous, like you, but have such personality that he constantly cause friction  whatever he do, wherever he live. He not make serious trouble, but he make  friction on surface of life, all the time. He cannot help this—he too old to change  now.… I know no one person like him, no person who just by existence, without  conscious effort, produce friction in all people around him.” Like the caring  father that Peters never had—his father having deserted the family when he was  only 18 months of age—Gurdjieff was using the figure of Rachmilevitch to show  Peters what he would become if he continued to act as he did. All children are  naturally mischievous at times, but if Fritz allowed this characteristic, this “I,” to  grow and become fixed in personality, if he did not work to control it, in  adulthood it would control him. Conscious Troublemaking To be a “troublemaker” is, in itself, nothing bad, Gurdjieff told him.  Troublemakers, in fact, play an important role in life. “What you not  understand,” Gurdjieff said, “is that not everyone can be troublemaker, like you.  This important in life—is ingredient, like yeast for making bread. Without  trouble, conflict, life become dead. People live in status quo, live only by habit,  automatically, and without conscience.…” Gurdjieff confided that he, too, was a “troublemaker.” The difference  between them was that he played the role consciously, molding it to  circumstances; creating conditions and friction in the service of awakening  people to what keeps them asleep. This stepping on toes is a “Divine principle”2  when consciously directed, when not born of the mechanical reaction to make  others suffer; make them pay for trespasses, injustices, psychic wounds. To be 

able to call up a role in oneself and play it, that is one thing; to be controlled by it,  quite another. Of trespasses, injustices and psychic wounds, Fritz Peters’ life would be  filled to the brim. After his father divorced his mother, Lois, she married an  Englishman, a Chicago lawyer, who was far from fatherly. His early life was  marred by physical calamities—“disasters” he called them and rightly so. His  older brother Tom, for example, stuck a crochet hook in his right eye, which  permanently blinded Fritz in that eye. His grandmother put him in the bathtub  and then went to answer the telephone. He turned on the hot water and could  not turn it off. As his grandmother was deaf,3 it wasn’t until his screams were  heard by a neighbor that he, now “partly parboiled,” was rescued. When he was nine years old, Fritz’s mother was hospitalized with a  nervous breakdown that lasted about a year. It was then that his mother’s sister  Margaret Anderson and her companion Jane Heap took on the responsibility of  caring for Fritz4 and his older brother, Tom. That was in 1923. In June 1924 Fritz  and his brother were brought by Anderson and Heap to the Prieuré. Upon  meeting Gurdjieff the 11­year­old was asked, among other things, what he  wanted to know. “I want to know everything,” Fritz replied. “You cannot know everything,” Gurdjieff told him. “Everything about  what?” “Everything about man. In English I think it is called psychology or  maybe philosophy.” Gurdjieff sighed and after a short silence answered: “You can stay. But  your answer makes life difficult for me. I am the only one who teaches what you  ask. You make more work for me.” This exchange, like so many others, gives an indication of Peters’ quality  of mind and mental maturity. A Piece of Unwanted Luggage In October of that year Fritz and his brother left the Prieuré to return to  New York. There, the boys’ mother, their real father and Jane Heap became  involved in an emotional struggle for their allegiance. Fritz and his brother were  shunted back and forth so much that Fritz began “to feel even more alone than I 

had before—like a piece of unwanted luggage for which storage space was  needed.”  It seems Jane won and, as Margaret had stayed on in Europe with her new  friend, the actress and singer Georgette Leblanc, the primary care for the boys  devolved to her. Of his relationship with Jane, Fritz said that it was “highly  volatile and explosive. There was, at times, a great deal of emotion, of love,  between us, but the very emotionality of the relationship frightened me. More  and more I tended to shut out everything that was outside of myself. People, for  me, were something I had to exist with, had to bear. As much as possible, I lived  alone, day­dreaming in my own world, longing for a time when I could escape  from the complex, and often totally incomprehensible, world around me. I  wanted to grow up and be alone—away from all of them.” With characteristic  insight and frankness, he says of these early years: “Obstinate and independent  because of my feeling of aloneness, I was usually in trouble, frequently  punished.” He said that Jane once went so far as to hit him with a board with  nails in it because he refused to do as he was told. Even so, Jane eventually came  to the idea that she and Margaret5 should adopt the boys. And so they did. “I am  not at all sure that I understand why Margaret and Jane took on this  responsibility. It was a strange form of ‘planned parenthood’ for two women  neither of whom, it seemed to me, would have wished for children of their own,  and a mixed blessing from any point of view.”6 Fritz and his brother returned to the  Prieuré in the spring of 1925. When  Gurdjieff saw him he put his hand on the  boy’s head, and Fritz “looked up at his  fierce mustaches, the broad, open smile  underneath the shining, bald head. Like  some large, warm animal, he pulled me to  his side, squeezing me affectionately with  his arm and hand, and saying… ‘So…you  come back?’” In the middle of that  summer, reminding Fritz of his desire “to  know everything,” Gurdjieff began giving  him private lessons. Every Tuesday  morning at 10 o’clock sharp Peters was to  go the second floor of the château, the  “Ritz,” as it was called, and report to  Gurdjieff’s room.  The lessons and all of his ensuing experiences at the Prieuré with its adult  population are well­documented in Peters’ book Boyhood With Gurdjieff. The 

unusual maturity, clarity, and will of Peters is demonstrated many times in the  book, but one incident in particular is striking. Gurdjieff was having the lawns of  the Prieuré resown and had all the pupils out on the lawns. But Gurdjieff had  them working so close together that planting new seed was a useless activity  since it was immediately trampled underfoot. Days passed. No one said a thing.  Finally Rachmilevitch, thick with rage, confronted Gurdjieff. He told him the  work was insane and stalked off. It was the first time Gurdjieff had ever been  publicly defied. Rachmilevitch & the Apple Tree An hour passed and Rachmilevitch did not return. Peters was sent to find  him and bring him back. Peters protested, saying he didn’t know where he had  gone. Trust your instincts, Gurdjieff told him. It was then that Peters  demonstrated, though he didn’t know it, a lesson Gurdjieff had been teaching  him. Not knowing where Rachmilevitch had gone, he put himself in the  Russian’s place, experiencing empathy with him. A hunch came as to where he  might be and Peters “set off towards the woods beyond the main, formal  gardens.” He said, “It seemed to me that he could only have gone to one of the  distant vegetable gardens—a walk of at least a mile, and I headed for the furthest  one, at the very end of the property.” There, he found the 60­year­old sitting up  in an apple tree. He wouldn’t go back to the château, Rachmilevitch insisted. What to do?  How could Fritz Peters argue with a man who was not only five times his age,  but a lawyer7 as well? So he did the only thing possible and he did it with all his  will. Said Peters: “I did not know of any arguments—I could not think of any  good reasons—with which to persuade him to come back, so I said that I would  wait there as long as he did; that I could not return without him.” Finally, after a  long silence, Rachmilevitch dropped out of the apple tree and returned to the  château with him. (To be continued) Notes 1.  Throughout his life, Peters had a number of nervous breakdowns. He once  told Margaret Anderson that “I had enjoyed my last crisis of ‘madness’—it  gave me great pleasure, really.” It was so serious that she thought he might  never have another. “I think his collapses are unconscious, half­conscious and  conscious,” she said. “And one can see this time that, though he broke with,  and cursed, everyone except William Segal [a well­regarded member of the  New York Foundation], he was quite conscious of wanting to keep them as  friends.”  2.  G.I. Gurdjieff, All and Everything, Third Series.

3.  He doesn’t explain how if she was deaf she heard the phone. Perhaps she  had only one good ear, the one she held to the receiver. 4.  Peters given name is Arthur D. Peters. He did not know this until as an  adult he wanted to learn his exact birth date and time. Writing to the county  seat where he was born, they had no record of a “Fritz Peters.” He then tried to  recall his earliest memory. “I thought and thought and finally remembered  when I was a fat little kid crawling up into my chair and banging the table with  my spoon, yelling, ‘I want my breakfast!’ and Jane Heap coming into the room  and saying, ‘You sound just like a Prussian general, let’s call you ‘Fritz.’ Later I  found out that my real name was ‘Arthur,’ but who wants to be called ‘Art.’”  Given the strong animus personality of Jane Heap, the naming seems a  projection and also a means of belittling, cutting the boy’s power. Given the  emotional deprivation he was subject to, it was not physical food for which  Fritz yearned. For children whose mothers are bonded to them it is not an  issue.  5.  Jane and Margaret had been together as a couple since 1916. When Margaret  met Georgette Leblanc, formerly the mistress of Maeterlinck, she became  entranced and the two women went off to Europe together in a relationship  that would last until Georgette’s death in 1941. It might be that the idea of  adoption was Jane’s way of getting Margaret back. 6.  Fritz and Margaret’s relationship, both inordinately strong­willed and hot­ tempered, was an emotional roller coaster with long periods of silence, some  lasting years, followed by tearful reconciliations and then outbursts, such as  when Fritz once called Margaret “a bitch of a mother.” Of their separations  Margaret once said, “It is like losing one of my most cherished and interesting  friends.”  7.  It is interesting how much of Peters’ life was involved with lawyers. His  stepfather, with whom he later would contend, was a lawyer. He later worked  in his law office as a clerk, and as an adult was employed as a paralegal. When  he answered the questions posed in the last issue of Margaret Anderson and  Jane Heap’s Little Review, he wrote that what he feared most is that “I might  have to lead the business man’s life.” First printed in The Gurdjieff Journal.  William Patrick Patterson is the author of seven books on The Fourth Way, the  latest of which is "Spiritual Survival in a Radically Changing World­Time."

Sign up to vote on this title
UsefulNot useful