6 June 2011    Sen. Daniel L. Squadron   188 State Street Room 515  Legislative Office Building  Albany, NY 12247     RE:  New York State Senate Democratic Public Forum on Independent Redistricting Reform    Dear Sen.

 Squadron:      On behalf of the Brennan Center for Justice at NYU School of Law, thank you for the opportunity to  submit testimony regarding the critical need for redistricting reform in New York.   The Brennan  Center supports the Redistricting Reform Act of 2011, which will increase transparency and public  participation in the state’s redistricting process and provide important protections for communities  throughout the state.  The Brennan Center is a non‐partisan public policy and legal advocacy organization that focuses on  fundamental issues of democracy and justice.   We believe that a fair and transparent redistricting  process is essential to keeping government accountable.  A process that leads to well‐defined and  well‐represented communities will better promote a self‐determinative democracy in which  individuals and groups create solutions to the greatest problems facing our cities, towns, counties  and states.  In New York, we support a process that is independent of the legislature, conducted by a  diverse body, under sensible guidelines and with ample public transparency.    In the past, the redistricting process allowed political insiders to make sophisticated calculations  regarding the legislative districts they wanted far from the public eye.  That secrecy has allowed  legislators to manipulate the process in a way that sometimes harms New York communities, and  undermines fair and equal representation in our government.  The Redistricting Reform Act will  improve upon the status quo and open up the process to allow for meaningful public engagement.    The Act requires the redistricting commission to provide the relevant data and software to the  public; requires a series of public hearings to be held throughout the state; encourages public  comment and input; and requires the commission to answer questions, consider alternative  proposals, and explain the rationale for its final proposed plan.  The Act also includes important  provisions to assure that the new districts adequately provide minority voters throughout the state  the opportunity to elect candidates of their choice.  And it instructs the commission to recognize  and preserve cohesive communities with shared interests whenever possible.  These changes will  dramatically improve New York’s redistricting process and will better ensure that New Yorkers and  their communities are adequately represented in the legislative process. 

  As you consider this important legislation we make the following two recommendations to improve  the efficacy of the Redistricting Reform Act and to ensure greater opportunity for fair and impartial  redistricting.  First, we recommend that you increase the permissible population deviation for  legislative districts.  The current population deviation unnecessarily limits the ability of the new  redistricting commission to keep together communities of interest and to comply with the Voting  Rights Act of 1965.  An increased population deviation will allow the commission the flexibility  necessary to ensure better community‐based and voter‐responsive redistricting.  No state as  diverse as New York has population deviation limits as tight as 1%.  Second, we recommend that you slightly modify the language addressing protection of minority  voting rights in §98 2(c) by adding the following underlined language: “(c) senate,  assembly, or  congressional districts shall not be established that are intended to or result in a denial or  abridgement  of minority voting  rights including the opportunity of minority voters to participate  in the political process, and to  elect  the  candidates  of their choice, including but not limited to  minority populations with the opportunity to elect the candidates of their choice with or without  comprising a majority of the district.”  This will make it clear that the commission should also  consider majority‐minority districts where necessary or appropriate.  In short, the Brennan Center for Justice supports the Redistricting Reform Act of 2011, which will  help create legislative districts that will better reflect true communities, uninfluenced by partisan  rancor or incumbent protectionism.   We urge the legislature to support it.  Thank you for the opportunity to be heard on this important issue.  Regards,    Keesha Gaskins  Senior Counsel 

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