You are on page 1of 68

Fantoma adncurilor

Arthur C. Clarke
I
PRELUDIU 1. VARA LUI '74 Probabil c exist i moduri mai bune, i zise Jason Bradley, de a-i srbtori cea de a douzeci i una aniversare dect s participi la o slujb funerar: dar cel puin el nu era implicat afectiv. L-ar fi interesat dac directorul operaiunii JENNIFER sau partenerul acestuia, CIA, tiau mcar numele celor aizeci i trei de marinari rui care se aflau acum pe fundul apei. ntreaga ceremonie prea cu totul i cu totul ireal, i prezena echipei de filmare sporea i mai mult atmosfera fantastic. Jason se simea n plus n acest film hollywoodian i se atepta s dea cineva comanda "Motor!" n momentul n care cadavrele nfurate n giulgiu vor aluneca n mare. n afar de asta, era posibil ba chiar probabil ca nsi Howard Hughes s fi fost n avionul care survolase zona cu cteva ore mai nainte. Iar dac nu fusese Btrnul, oricum fuseser ali tabi de la Summa Corporation, pentru c nimeni altcineva nu tia ce se ntmpla n acest loc izolat din Pacific, la o mie le kilometri nord-vest de Hawaii. De aceea, nici chiar Echipa operativ de la Glomar Explorer inut cu grij deoarte de restul celor de pe vas nu tiuse nimic despre misiune pn cnd nu ajunseser la faa locului. Aciunea de salvare ntreprins era fr precedent i era evident c nghiise o groaz de bani. Dar nimeni nu se ateptase s pescuiasc de la dou mii de stnjeni adncime un ntreg submarin rusesc cu ncrctur nuclear, cri cu coduri i echipament criptografic. i, desigur, defunctul echipaj... Pn n dimineaa aceea da, fusese o aniversare de pomin Jason nu vzuse niciodat un mort. Poate o curiozitate morbid l mpinsese s se prezinte ca voluntar, atunci cnd doctorii ceruser ajutor pentru a duce corpurile de la morg. (Cei de la Langley se gndiser la toate; prevzuser frigidere pentru exact o sut de cadavre). Fusese surprins i uurat descoperind ct de bine erau conservate majoritatea trupurilor, dup ce zcuser ase ani pe fundul Pacificului. Marinarii, blocai n compartimente etane, unde nu ptrunsese nici o vieuitoare de prad, artau de parc ar fi dormit. Jason simea o pornire irezistibil de a striga "Deteptarea!", dar nu tia o boab rusete. Cu siguran c la bord era i cineva care s cunoasc i s vorbeasc bine rusa pentru c ntregul serviciu funerar fusese fcut n aceast limb; engleza a fost folosit doar cnd capelanul de la Explorer a pronunat cuvintele slujbei speciale pentru nmormntarea n mare. O tcere grea s-a lsat dup ultimul "Amin". Apoi un ordin scurt dat grzii de onoare. i, pe msur ce marinarii mori alunecau ncet n ap, unul cte unul, erau nsoii de o melodie ce avea s-l obsedeze tot restul vieii pe Jason Bradley. Era trist, mai trist dect orice alt muzic funebr pe care o auzise vreodat; prea lent i perpetua zbaterea care este fora i misterul mrii. Jason nu prea avea imaginaie, dar i ddea seama c ceea ce ascultase era zgomotul valurilor n defilarea lor venic pe rocile rmului. Numai dup muli ani a neles ct de bine fusese aleas aceast muzic. Trupurile erau destul de grele, aa c atunci cnd intrau cu picioarele nainte, apa era mprocat scurt. Dispreau imediat ajungnd intacte la locul odihnei eterne nainte ca rechinii ce ddeau trcoale s le mutileze. Jason se ntreba dac zvonul era adevrat i dac, la timpul potrivit, va fi ntr-adevr trimis la Moscova filmul acestei ceremonii. Ar fi fost un gest civilizat dar oarecum ambiguu. i se ndoia c Serviciul de Securitate ar fi aprobat, orict de abil ar fi fost montajul filmului. ndat ce ultimul marinar s-a rentors n mare, muzica obsedant s-a stins, lsnd loc tcerii. Ideea morii care planase asupra Explorer-ului de cteva zile prea s se mprtie ca un val de cea destrmat de vnt. A urmat un moment lung de linite profund, apoi ordinul "Rupei rndurile" rsun din difuzoare nu brusc, ci att de linitit nct s-a scurs o bun bucat de timp pn ce oamenii ncordai s se mprtie. i acum, i spuse Jason, pot s-mi srbtoresc i eu, cu adevrat, aniversarea. Nici nu visa c va mai reveni vreodat pe aceast punte pe alt mare, i n alt secol. 2. CULORILE INFINITULUI

Donald Craig ura aceste vizite, dar tia c ele vor continua att timp ct vor fi amndoi n via; dac nu din dragoste, (o fi existat oare vreodat cu adevrat?) cel puin din compasiune i din mprtirea unei dureri comune. Fiindc este att de greu s vezi limpede, au trecut luni de zile nainte de a realiza adevrata cauz a strii sale de disconfort. Clinica Torringhton era mai mult un hotel de lux dect un centru mondial de tratare a tulburrilor psihice. Nimeni nu murise aici, nu existau crucioare care s transporte bolnavii n sli de operaie, nici doctori n halate albe care s atepte rspunsuri pavloviene de la aparatele lor electronice, iar asistenii nu purtau niciodat uniforme. Dar era totui, n mod cert, un Spital; i tot spital era i acela unde i privise Donald, ce nu avea pe atunci dect cincisprezece ani, tatl, care se sufocase, murise ncet din cauza primului din cele dou flageluri care fcuser ravagii n secolul douzeci. Cum se simte pacienta n dimineaa asta, Dolores? o ntreb pe sor dup ce se interesase la Recepie. E destul de bine dispus, domnule Craig. M-a rugat s m duc cu ea la cumprturi vrea s-i ia o plrie nou. La cumprturi! E pentru prima dat c vrea s ias! Craig ar fi trebuit s fie ncntat, dar era stpnit de un resentiment dureros. Edith nu-i vorbise niciodat: prea s-i ignore prezena, privind prin el ca i cnd nici n-ar fi existat. Ce-a zis dr. Jafferjee? Nu-i face ru s ias din clinic? Cred c nu. Oricum este un semn bun c a nceput s manifeste interes pentru lumea din jurul ei. O plrie nou? gndea Craig. Asta era o reacie tipic feminin dar nu prea tipic pentru Edith. Se mbrcase ntotdeauna bine, aproape n pas cu moda, dar se mulumea s-i comande mbrcmintea prin teleshopping. Aa c nu i-o putea imagina ntr-un magazin ca Mayfair, nconjurat de cutii cu plrii, hrtie fin de ambalaj i vnztori serviabili, dar dac ea a considerat c asta vrea, foarte bine; orice lucru care ar fi putut-o salva din labirintul matematic, literalmente vorbind infinit, era bine venit. Unde se afla ea, acum, n explorarea aceea fr sfrit? Sttea, ca de obicei, ghemuit ntr-un balansoar, n timp ce pe un ecran de un metru, care domina un ntreg perete al camerei, se forma o imagine. Procesul se desfura la definiie maxim toate cele dou mii de linii astfel nct chiar i supercomputerul de-abia reuea s marcheze un pixel la cteva secunde. Unui observator neavizat i s-ar fi prut c imaginea e ncremenit; doar o urmrire atent te fcea s observi c un capt de linie nainta ncet de-a lungul ecranului. A lansat programul sta ieri-diminea, opti sora Dolores. Bineneles c n-a stat mereu aici. A dormit bine, chiar i fr sedative. Imaginea plpia uor, 1a fiecare procesare terminat relund apoi baleierea lent de la stnga spre dreapta pe ecran. Peste 90 la sut din reprezentare era acum complet, poriunea de jos, nc n curs de formare, nu mai era de prea mare interes. n ciuda zecilor nu, sutelor de ori n care Donald Craig urmrise crearea acestor imagini, ele nu ncetaser nc s-l fascineze, n parte, datorit faptului c-i ddea seama c privea la ceva nemaivzut pn atunci de nimeni i oare n-ar mai fi fost vzute de atunci nainte, dac nu i s-ar fi nmagazinat pe computer coordonatele. Orice cutare aleatorie a unei reprezentri pierdute ar fi fost mai zadarnic dect descoperirea unui anume fir de nisip n toate deerturile lumii. i unde se afla Edith acum, n explorarea ei fr sfrit? Donald privi la displayul de sub monitorul principal, socotind mrimea numerelor enorme ce naintau n susul lui, pas cu pas, pentru a putea fi percepute vizual, erau mprite n grupe de cte cinci cifre dei minii omeneti i era imposibil s fac acest lucru. ... ase, apte, opt coloane n total patruzeci de cifre. Adic... Fcu un rapid calcul mintal o ndemnare neobinuit in aceast epoc i n aceste zile i de care se simea teribil de mndru. Rezultatul l impresion, dar nu-l surprinse. La scara aceasta, imaginea de baz ar fi fost mult mai mare dect Galaxia. i computerul putea continua s-o mreasc pn ce depea Cosmosul, dei la asemenea proporii, chiar i procesarea unei singure imagini ar fi luat ani de zile. Donald Craig nelese prea bine de ce Georg Cantor, descoperitorul (sau inventatorul?) calculelor mrimilor tinznd la infinit, i petrecuse ultimii ani ntr-un ospiciu. Edith fcuse primii pai pe acelai drum fr sfrit, ajutat de mainria oare depea visurile oricrui matematician al secolului al nousprezecelea. Computerul care genera aceste grafice avea o performan de un trilion de operaii pe secund; n cteva ore, putea manipula mai multe numere dect manipulase vreodat ntreaga specie uman, de la primul Cro-Magnon care a nceput s numere pietrele ce-i pardoseau caverna i pn n prezent. Dei evoluia structurilor nu se repeta niciodat cu exactitate, ele puteau fi ncadrate ntr-un numr mai mic de categorii bine identificabile. Existau stele cu mai multe coluri i ase, opt sau chiar mai multe axe de simetrie; spirale care aduceau uneori cu o tromp de elefant, iar alteori cu tentaculele unei caracatie; amoebe negre legate prin reele filamentare contorsionate; suprafeele hexagonale aidoma celor ce compun ochii

insectelor... Neexistnd repere cu privire la scara reprezentrii, unele dintre imaginile create puteau fi considerate n egal msur galaxii bizare sau fauna dintr-o pictur de ap aflat pe lamela microscopului. i iar, i iar, pe msur ce computerul procesa alte i alte detalii, plonjnd n abisurile geometrice exploatate, strania matrice originar asemntoare unei indistincte cifre "8" calculat cuprinznd tot acest haos controlat, reaprea mereu. Apoi acest nesfrit era reluat, dar cu variaiuni att de subtile nct scpau ochiului omenesc. Cu siguran, gndea Donald Craig, Edith i d seama, n strfundurile minii ei, c este prins ntr-o bucl infinit. Ce s-a ntmplat cu creierul acela minunat ce concepuse Vaccinul '99 care, n primele ore al lui 1 ianuarie 2 000, a fcut brusc din ea cea mai vestit femei din lume? Edith, rosti cu glas stins. Snt eu, Donald. Te pot ajuta cu ceva? Sora Dolores l privea cu o expresie impenetrabil. Nu fusese niciodat cu adevrat neprietenoas, dar salutul ei era ntotdeauna lipsit de cldur. Uneori se ntreba dac nu cumva l nvinovea de starea Edithei. Era o ntrebare pe care i-o pusese adesea, n lunile ce se scurseser de la tragedie. 3. O CAPCAN MAI BUN Roy Emerson se considera, pe bun dreptate, o fire panic, dar exista un singur lucru care l scotea din srite cu adevrat. Aceasta s-a ntmplat la ultima sa apariie la TV, cnd cel care i lua interviul, n timpul unei emisiuni ce se desfura foarte trziu, l-a ntrebat cu premeditare: Principiul tergtoarelor cu unde este la mintea oricui. De ce nu l-a inventat nimeni naintea dumneavoastr? Tonul gazdei i sugera foarte clar c ideea era: "M-a fi gndit i eu la asta, dac n-a fi avut alte lucruri mai importante de fcut". Emerson a rezistat tentaiei de a-i replica: "Dac ai fi avut ocazia, cu siguran c i-ai fi pus i lui Einstein, sau Edison sau lui Newton aceeai ntrebare". n loc de aceasta, a rspuns destul de amabil: Trebuia s fie cineva primul. Cred c eu am fost norocosul. Cum v-a venit ideea? Ai srit deodat din baie strignd "Evrika"? i dei atitudinea gazdei era cinic, ntrebarea era absolut inofensiv. Emerson o mai auzise de sute de ori mai nainte. Aa c rspunse automat: Ideea mi-a venit dar nu mi-am dat seama imediat n timpul unui raid cu un vas de patrulare nsrcinat cu paza de coast din Key West, n '03... Dei i adusese faim i avere, chiar i acum Emerson prefera s nu aminteasc unele amnunte n legtur cu acea excursie. Pruse a fi o idee bun o scurt croazier de plcere prin Jocurile btute de Hemingway, la iniiativa unui vr din paza de coast. Ce uimit a fost Ernest la captul aciunii lor mpotriva contrabanditilor cu blocuri de cristal, cam ct o cutie de chibrituri, aduse din Hong Kong via Cuba...! Acele MIT-uri Microbibilioteci Interactive Terabitice nlturaser atia editori americani din afaceri nct Congresul fusese nevoit s scoat de la naftalin o legislaie care data de pe vremea prohibiiei. Da, sunase foarte atrgtor ct timp se aflase pe terri firma. Ceea ce uitase Emerson (sau neglijase vrul lui s-i spun) era preferina contrabanditilor de a opera pe cea mai rea vreme, pe scurt, n timpul unui uragan. A fost o cltorie grea i aproape c singurul lucru pe care mi l-am mai amintit dup aceea a fost mecanismul de pe punte, care i-a permis timonierului s distrug ce avea n fa, n ciuda torentelor de ploaie ce se npusteau asupra noastr. Era pur i simplu, un disc de sticl care se nvrtea cu mare vitez. Stropii de ap nu puteau s rmn pe el nici mcar o fraciune de secund, aa c era mult mai bun dect tergtorul de parbriz al unei maini, dar ulterior am uitat cu totul de asta. Ct timp? Pi, mi-e i jen s spun. Oh, cred c vreo doi ani. Apoi, ntr-o bun zi, pe cnd conduceam pe o furtun npraznic, n New Jersey, i mi s-au blocat tergtoarele de parbriz, am fost nevoit s atept pn cnd a ncetat furtuna. Trebuie s fi durat vreo jumtate de or; pn la urm, ideea mi s-a limpezit pe deplin n minte. Asta a fost tot? Plus fiecare cent pe oare am pus mna i doi ani a cte apte zile pe sptmn, cte cincisprezece ore pe zi, n garajul meu. (Ar fi trebuit s adauge "i csnicia mea", dar bnuia c gazda sa tia acest lucru: era vestit pentru cercetrile minuioase). S faci s se nvrteasc parbrizul sau numai o parte din el nu era practic n principiu. Poate c rspunsul ar fi fost vibraiile; dar care anume? Am ncercat mai nti s activez tot parbrizul ca o membran de difuzor. Aceasta nltura ploaia, dar se ivea problema zgomotului. Aa c am mers pe ideea ultrasunetelor; o mulime de kilowai iar toi cinii din vecintate pur i simplu nnebuniser. Ba mai mult. Puine parbrize rezistau mai

mult de dou ore, dup care se prefceau n sticl pisat. Am ncercat s folosesc infrasunetele. Cu ele mergea mai bine, dar dup cteva minute de conducere te apuc o durere de cap atroce i chiar dac nu le puteai auzi, le simeai. M-a preocupat aceasta luni de zile, i aproape c renunasem la idee, cnd mi-am dat seama unde era greeala. ncercasem s fac s vibreze ntreaga suprafa a geamului de siguran multiplex uneori cam zece kilograme din el. ns ceea ce trebuia s fac eu s vibreze era un strat exterior subire; chiar dac ar fi avut civa microni, ar fi putut ndeprta apa ploii. Aa c am citit tot ceea ce am gsit despre undele de suprafa, transductoare, productoare de rezonan... Aoleu! Nu am putea transpune asta mai pe nelesul tuturor? La drept vorbind, nu. Tot ceea ce pot spune este c am descoperit un mod de a limita vibraiile de joas energie la un strat superficial foarte ngust, lsnd restul parbrizului neafectat. Detaliile pot fi gsite n patentul de baz. V mulumim pentru expunerea fcut, domnule Emerson. i acum, urmtorul invitat al emisiunii... Poate pentru c interviul avea loc la Londra, unde lucrrile transcedentalistului din New England nu-s citite zilnic, gazda lui Emerson a omis s se refere la vestitul su tiz. Nici un reporter american nu scpa vreodat ocazia de a-l complimenta pe Roy (care nu avea nici o legtur, dup cte tia el, cu acest lucru) pentru inventarea celebrei capcane de oareci, care nu-i aparinea. Industria de automobile se nghesuise s-i achiziioneze invenia: n civa ani milioanele de "limbi-de-metronom" clasice fuseser nlocuite cu tergtoarele de parbriz cu unde sonice. i mai important dect aceasta era faptul c fuseser prevenite mii de accidente prin ameliorarea vizibilitii n timpul conducerii pe vreme rea. Pe cnd testa ultimul model al inveniei sale, Roy Emerson fcuse i cea de-a doua descoperire tiinific... i, din nou, fusese foarte bucuros c nimeni altcineva nu se gndise la ea naintea lui. Hidro-Mercedesul su '04 nainta lin i silenios pe Park Avenue conformndu-se ntru totul celebrului slogan: "Poi s-i bei dejeciile!" Jumtate de ora prea a fi fost lovit de muson; erau condiii perfecte pentru testarea tergtoarelor de unde, Mark V. Emerson, pe locul de lng ofer nu conducea el, bineneles i fcea linitit observaiile pe msur ce opera reglaje electronice. Maina prea s alunece printre pereii splai de ploaie ai unui canion din sticl. Emerson mai condusese de nenumrate ori nainte n condiii asemntoare. Brusc, l strfulger o idee, paralizndu-l practic cteva minute. Dup ce-i trase sufletul ordon computerului de bord: "D-mi-l pe Joe Wickram." Avocatul su, care tocmai se prjea la soare pe un iaht dincolo de Marea Barier de Corali, a fost cam surprins de apelul telefonic. Asta o s te coste, Roy. Tocmai frecam iparul. Emerson nu avea chef de trivialiti. Ia spune-mi Joe, patentul nostru poate cuprinde orice mbuntiri, nu numai parbrizele de maini? Joe se simi rnit n amorul propriu de intenia critic neexprimat. Sigur c da. De aceea am pus clauza cu circuitele simple ca s poat fi ajustat automat la orice form i dimensiune. Te gndeti la un nou tip de ochelari de soare? De ce nu? Dar eu am n vedere ceva mai de amploare. tii c tergtoarele nu nltur doar apa, ci i orice murdrie de pe parbriz. i aminteti cnd ai vzut pentru ultima dat o main cu parbrizul ntr-adevr murdar? Nu, acum c mi-ai spus. Mulumesc, asta e tot ce voiam s tiu. Noroc la pescuit. Roy Emerson se afund n banchet i fcu cteva calcule n minte. Se ntreba dac parbrizele tuturor mainilor din New York ar putea egala suprafaa de sticl a cldirii una singur! pe lng cea care trecea acum. Era pe cale s desfiineze o ntreag profesie; armate de spltori de geamuri vor trebui n curnd s-i caute altceva de lucru. Pn acum, Roy Emerson fusese doar milionar, n curnd va deveni cu adevrat bogat. i plictisit... 4. SINDROMUL SECOLULUI Cnd ceasul btu miezul nopii de vineri, 31 decembrie 1999, doar puini oameni educai nu realizaser nc faptul c secolul douzeci i unu nu ncepe dect peste un an. De sptmni ntregi, toate mijloacele calendarului apusean, care ncepe cu anul 1, nu cu anul 0, secolul douzeci mai avea nc dousprezece luni. Asta nu schimba nimic; efectul psihologic al celor trei zerouri fusese prea puternic i ambiana acestui fin-de-sicle prea copleitoare. Weekendul acesta conta; 1 ianuarie 2001 era data cu adevrat important i acesta era un motiv care nu i-ar fi putut trece prin minte, pur i simplu, nimnui cu patruzeci de ani n urm. Pn n 1960, din ce n ce

mai multe calcule ale lumii fuseser preluate de computere i procesul se ncheiase acum definitiv. Milioane de memorii optice i electronice nmagazinaser trilioane de tranzacii practic toate afacerile planetei. i, desigur, multe din aceste intrri purtau o dat. Cnd a nceput ultimul deceniu al secolului, ceva ca o und de oc a strbtut lumea financiar. i deodat, dar tardiv, au realizat c celor mai multe dintre aceste date le lipsea componenta vital. Funcionarii umani de banc, cei care ineau ceea ce nc se mai numea "contabilitatea", arareori se oboseau s scrie "19" naintea urmtoarelor dou cifre. Acestea erau luate drept bune, era o chestiune de bun sim. Iar bunul sim, din pcate, era vdit c le lipsea computerelor. i, n primii zori ai lui '00, miriade de ndobitocii de electronic i ziceau "00 este mai mic dect 99. Aa c astzi este mai devreme dect ieri cu exact 99 de ani. Recalculai toate depirile de cont, ipotecile, operaiile curente pe aceast baz..." Ar fi rezultat un haos internaional la o scar nemaipomenit pn atunci, care ar fi eclipsat toate "realizrile" stupiditii artificiale chiar i Lunea Neagr, din 5 iunie 1995, la Zurich: un cip defect calculase profitul bncii la 150 la sut, n loc de 15 la sut. N-ar fi fost suficieni programatori n lume care s verifice miliardele de formulare financiare ce existau pentru a aduga magicul prefix "19" peste tot unde ar fi fost necesar. Singura soluie ar fi fost un program special care s ndeplineasc aceast sarcin, fiind injectat ca un virus benefic n toate programele grevate de datorii. n anii de la sfritul secolului, muli dintre programatorii de prim mn fuseser antrenai n cutarea "Vaccinului '99", care devenise un fel de Sfnt Graal. Prin 1997 apruser mai multe virusuri incomplete care au provocat eliminarea tuturor cumprtorilor ce s-au grbit s le ncerce nainte de a li se fi fcut modificrile adecvate. Avocaii se descurcau destul de bine cu procesele i contraprocesele generate de toate astea. Edith Craig fcea parte din micul panteon al vestitelor programatoare femei care ncepuse cu tragica fiic a lui Byron, Ada, Lady Lovelace, continund cu contraamiralul Grace Hopper, i culminnd cu dr. Susan Calvin. Cu ajutorul a numai 12 asisteni i un Super Cray, ea concepuse sfertul de milion de rnduri al programului DUBLUZERO care pregtea orice sistem financiar bine organizat pentru a face fa secolului douzeci i unu. Programul ar fi putut lucra chiar i cu un sistem prost organizat, insernd echivalentul computerului pentru PERICOL n punctele nevralgice care solicitau intervenia uman. S-a ntmplat ca 1 ianuarie 2 000 s cad ntr-o smbt; majoritatea oamenilor aveau la dispoziie un ntreg weekend ca s se trezeasc din mahmureal i s se pregteasc pentru momentul adevrului de luni diminea. Sptmna ce a urmat a cunoscut un numr record de falimente printre firmele ale cror conturi debitoare fuseser transformate n resturi curente. Cei care fuseser suficient de nelepi, ca s investeasc n DUBLUZERO, au supravieuit, i Edith Craig era bogat i vestit i fericit. Doar averea i faima aveau s mai rmn. 5. IMPERIUL STICLEI Roy Emerson nu se ateptase niciodat s fie bogat, aa c nu era pregtit sufletete pentru asemenea ncercare. La nceput i-a imaginat n mod naiv c ar putea angaja experi, care s aib grij de averea sa rapid acumulat, lsndu-l pe el s-i petreac timpul dup pofta inimii. A descoperit ns curnd c acest lucru nu era adevrat dect n parte: banii asigur libertatea, dar atrag i responsabiliti. Existau nenumrate decizii pe care numai el singur le putea lua i un numr deprimant de ore trebuia pierdut cu avocaii i contabilii. La jumtatea drumului ctre primul su miliard, a devenit preedintele consiliului de conducere. Compania nu avea dect cinci directori mama sa, fratele lui mai mare, sora mai mic, Joe Wickram i el. Pentru ce nu i Diana? l-a ntrebat el pe Joe. Avocatul su l privi peste ochelarii despre care era convins c-i ddeau un aer de distincie, n aceast epoc n care corectarea vederii n-ar fi presupus dect o operaie de 10 minute. Prinii i rubedeniile snt pentru totdeauna, a zis el. Soiile vin i pleac doar tii asta. Nu, desigur, nu vreau s insinuez... Joe avea dreptate; Diana ntr-adevr a plecat, ca i Gladys naintea ei. Fusese o desprire foarte amical, dei costisitoare, i cnd s-a semnat ultimul document, Emerson s-a retras n atelierul su timp de mai multe luni. Cnd a aprut (fr nici o invenie nou, pentru c fusese prea absorbit de gsirea unui mod eficient de manevrare a noului su echipament), Joe l atepta cu o nou surpriz. N-o s-i rpeasc prea mult timp, zise el, i este o mare cinste. Parkinson e una dintre cele mai distinse firme din Anglia; a fost nfiinat acum dou sute de ani i este

pentru prima dat cnd apeleaz la un director din afara familiei lor i strin pe deasupra. Aha! Presupun c au nevoie de un surplus de capital. Bineneles. Dar este i n interesul tu i ei te respect cu adevrat. tiu ce ai realizat n toat lumea cu afacerea sticlei. O s trebuiasc s port joben i cum le zic ei lora ghetre? Doar dac o s vrei s fii prezentat la Curte, ceea ce ar putea fi foarte uor. Spre marea lui mirare, Roy Emerson a gsit experiena nu numai plcut, ci i stimulativ. nainte de a face parte din consiliul de conducere de la Parkinson i a lua parte la ntlnirile bilunare de la Londra, credea c tie cte ceva despre sticl. Dar a descoperit foarte repede ci se nelase. Chiar i sticla obinuit pe care o considerase toat viaa ca pe ceva de la sine neles i care contribuise n cea mai mare msur la acumularea averii sale avea o istorie uimitoare. Emerson nu se ntrebase niciodat cum era fcut, reinnd doar c materialul topit era presat ntre cilindri uriai compresori. i, ntr-adevr, aa fusese pn la jumtatea secolului douzeci. Foaia grosolan rezultat necesit ore ntregi de polizare costisitoare. Atunci, un englez nebun i-a zis: pentru ce s nu las ca gravitaia i tensiunea de suprafa s fac toat munca? S pun sticla s pluteasc pe un uvoi de metal topit: astfel ar putea fi realizat, automat, o suprafa perfect neted... Dup civa ani i cteva milioane de lire cheltuite, colegii si au ncetat deodat s mai rd de el. Peste noapte "sticla plutitoare" a scos din uz toate celelalte metode de fabricaie. Emerson fusese foarte impresionat de acest episod din istoria tehnologiei, fcnd paralele cu propria sa descoperire tiinific. i a fost destul de onest s admit c invenia celuilalt presupusese mult mai mult curaj i angajare dect modesta sa inovaie. Era vorba de diferena dintre geniu i talent. A fost fascinat i de arta veche a sufltorilor sticlari, care nici acum n-a fost nlocuit n ntregime de tehnologie i probabil c nici nu va fi vreodat. Fcuse chiar i o vizit la Veneia, acum ascuns n spatele digurilor de construcie olandez, holbndu-se la minunile complicate din Muzeul Sticlei. Nu numai c era inimaginabil cum fuseser realizate unele din ele dar era incredibil c putuser fi transportate intact din locul unde se fabricaser. Se prea c din sticl se poate crea orice. Mai erau descoperite nc, dup 2 000 de ani, noi posibiliti de folosire a ei. ntlnirea cu Consiliul de conducere a fost una dintre cele mai plictisitoare din cte-i amintete Emerson, i pur i simplu visa cu ochii deschii, admirnd, din una dintre cele mai avantajoase poziii, Domul Catedralei Sfntul Paul din vecintate, care supravieuise cupiditii comerciale i vandalismului arhitectural. nc dou puncte pe agend i puteau merge cu toii la excelenta cin care-i atepta la Penthouse. Cuvintele "presiune de patru sute de atmosfere" l-au fcut s se trezeasc. Sir Roger Parkinson citise dintr-o scrisoare pe care o inea ca pe o insect nemaivzut. Emerson scotoci iute n dosarul subire din faa sa i gsi copia ei. Era un imprimat standard, dar antetul nu-i spunea nimic; remarc apreciativ c adresa era n Lincoln's Inn Fields. La captul paginii, ca o modest destinuire, erau cuvintele "Est. 1803", scrise cu litere abia vizibile cu ochiul liber. Nu dau numele clientului, zise tnrul (de vreo treizeci i cinci de ani) George Parkinson. Interesant. Oricine ar fi, mormi William Parkinson-Smith oaia neagr a familiei, admirat n tain, subiectul cei mai ndrgit de colportorii de brfe de alcov , nu pare s tie ce vrea. Pentru ce ar cere un asemenea ir de dimensiuni? De la un milimetru, cerule mare! pn la o raz de peste o jumtate de metru. Dimensiunea mai mare, spuse Rupert Parkinson, vestitul proprietar de iahturi de curse, mi amintete de brcile de pescuit japoneze care bntuie tot Pacificul, constituind splendide ornamente. Nu-mi pot nchipui dect o singur posibilitate n care snt folosite cele mai mici dimensiuni, zise George cu subneles. Fuziunea nuclear. E absurd, unchiule, trnti Gloria Windsor-Parkinson (deintoarea medaliei de argint pentru 100 metri la Olimpiada din 2004). Bombardamentul laser a fost abandonat de ani de zile i microsferele folosite erau foarte mici. Chiar i una de un milimetru era prea mare numai dac nu-i propuneai s faci o bomb H cu care s drmi case. n afar de asta, uit-te i la cantitatea cerat, zise Arnold Parkinson (autoritatea mondial n arta prerafaelit). Ar fi suficient s umpli Albert Hall-ul cu ea. Nu e sta titlul unui cntec al Beatles-ilor? ntreb William. A urmat o tcere profund, apoi o scurt acionare pe claviatur. Ca de obicei, Gloria a fost gata prima. Pe aproape, unchiule Bill. Este de pe Sergeant Pepper "A Day in the Life". Nu tiam c-i place muzica clasic. Sir Roger ls s continue nentrerupt procesul de liber-asociere al edinei. I-ar fi putut ntrerupe fluxul printr-o simpl ridicare din sprncean, dar era mult mai nelept

s n-o fac deocamdat. tia ct de des duceau aceste edine de brainstorming la concluzii vitale, chiar decizii, pe care doar logica nu le-ar fi descoperit niciodat. i chiar dac soluiile cdeau dup un debut furtunos, i ajutau totui pe membrii marii sale familii s se cunoasc mai bine ntre ei. Dar Roy Emerson, yankeul, a fost acela care i-a surprins pe Parkinsoni cu ipoteza lui inspirat. n ultimile cteva minute, i se profilase o idee n strfundurile minii. Referirea lui Rupert la brcile de pescuit japoneze i-a provocat prima asociere ndeprtat, dar nu ar fi ajuns la nimic fr o extraordinar coinciden de care nici un scriitor care se respect n-ar fi admis-o chiar ntr-o lucrare de ficiune. Emerson era aezat aproape n faa portretului lui Basil Parkinson, 18741912. Toi tiau unde a murit, dar mprejurrile exacte ineau de domeniul legendei sau cel puin al calomniei. Erau unii care pretindeau c ar fi ncercat s se deghizeze n femeie ca s poat prsi vasul cu una din ultimele brci. Alii ziceau c l-ar fi vzut purtnd o discuie animat cu proiectantul ef Andrews, ignornd complet apa ngheat care i se ridicase pn la glezne. Aceast versiune a fost considerat, cel puin de ctre familie, a fi cea mai plauzibil. Cei doi strlucii ingineri probabil c au discutat pn la ultima clip a vieii lor. Emerson i drese glasul, nervos. Era posibil s se fac de rs... Sir Roger, zise el. Am o idee trsnit. Ai vzut toi publicitatea i speculaiile care sau fcut n legtur cu ntmplrile de acum un secol, acum cnd mai snt doar, cinci ani pn n 2012. Cteva milioane de sferule din sticl elastic ar fi tocmai potrivite pentru afacerea despre care discutm... Cred c misteriosul nostru muteriu vizeaz Titanicul. 6. "A NIGHT TO REMEMBER" Dei cea mai mare parte din omenire i cunotea creaia, Donald Craig nu avea s ajung niciodat la fel de vestit ca soia lui. ndemnarea sa n programare l fcuse la fel de bogat ca ea i ntlnirea lor era inevitabil, pentru c amndoi foloseau supercomputerele n rezolvarea unei probleme unice n ultimul deceniu al secolului douzeci. La jumtatea anilor '90, studiourile de film i TV realizaser c se aflau n faa unei crize pe care nu o anticipase nimeni, dei era evident de civa ani. Multe dintre filmele clasice, principala comoar a marii industrii de divertisment, nu mai fceau dou parale, pentru c din ce n ce mai puini oameni nu suportau s le mai vizioneze. Milioane de telespectatori nchideau cu dezgust aparatul la un western, un thriller cu James Bond, o dram judiciar, pentru un motiv de neconceput cu numai o generaie nainte. n ele apreau oameni fumnd. Epidemia de SIDA din anii '90 era responsabil, n parte, de aceast revoluie ce se petrecuse n comportamentul oamenilor. Cel de-al doilea flagel al secolului era nspimnttor, dar era cauza morii doar a ctorva procente din numrul celor decedai la fel de ngrozitor datorit nenumratelor boli declanate de tutun. Tatl lui Donald fusese unul dintre acetia, i exista un soi de justiie poetic n faptul c fiul su a fcut avere "aseptiznd" filmele clasice, fcndu-le s poat fi prezentate noului public. Dei unii erau att de nvluii n fum nct nu mai exista nici o speran de ndreptare, ntr-un surprinztor numr de cazuri, iscusite prelucrri pe computer puteau s nlture cilindrii ofensatori din gura actorilor i s elimine scrumierele de pe mese. Procedeele tehnice care contopeau aparent lumea real cu acea imagine n asemenea filme-pietrede-hotar, ca Who Framed Roger Rabbit? mai aveau nenumrate alte aplicaii, nu toate legale. Spre deosebire de aceti antajiti-video, Donald Craig putea susine c el ndeplinea o funcie social util. O ntlnise pe Edith n timpul unei proiecii a aseptizatului su Casablanca i ea i indicase de la prima vizionare cum putea fi ameliorat pelicula. Dei adversarii glumeau pe seama lui spunnd c s-a cstorit cu Edith pentru algoritmii ei, mariajul a fost un succes att pe plan personal, ct i profesional, cel puin n primii ani... O s fie foarte simplu, spuse Edith Craig n timp ce pe monitor se derula ultimul generic. n tot filmul snt doar patru scene care prezint probleme. i e o adevrat plcere s lucrezi n vechiul i bunul alb-negru. Donald pstra nc o tcere rezervat. Filmul l micase mai mult dect lsa el s se vad, iar obrajii i mai erau nc umezi de lacrimi. Ce m-a impresionat att de mult? se ntreba el. Faptul c era o ntmplare adevrat i c numele sutelor de oameni pe care i vzuse murind, chiar dac era o reconstituire n studio, mai struiau nc n minte? Nu, era mai mult dect att, pentru c el nu fcea parte dintre cei uor impresionabili. Edith nu observase nimic. Ea ceruse reluarea primei secvene pe ecranul monitorului i privea ngndurat la imaginea ncremenit. Pornii cu Fotograma 3751, zise ea. ncepem brbatul i aprinde igara la fel i cel de pe ecranul din dreapta sfritul ia Fotograma 4432 ntreaga secven are 45 de secunde ce poziie are clientul nostru n legtur cu fumatul? Merge pentru respectarea autenticitii istorice; i aminteti de retrospectiva

Churchill? N-avem cum s pretindem c nici el nu fuma! Edith ddu drumul acelui rs scurt ca un ltrat, pe care Donald l gsea acum din ce n ce mai plictisitor. Nu mi l-a putea imagina niciodat pe Winston fr igara lui caracteristic i a putea spune chiar c aceasta l fcea s prospere. De altfel a i trit 90 de ani. Mda, sta a avut noroc. Dar ia uit-te tu la bietul Freud; ani de zile de agonie nainte de a-i cere doctorului s-i curme suferinele. naintea morii plaga duhnea att de tare c nici mcar cinele lui nu mai putea sta lng el. Deci tu nu eti de acord c un grup de milionari din 1912 ar fi reprezentat "autoritatea istoric"? Nu, doar dac scoaterea scenei nu ar afecta aciunea filmului, i nu e cazul. Aa c votez pentru tierea ei. Foarte bine algoritmul 6 o poate face cu cteva subrutine. Degetele Edithei dansar scurt pe claviatur introducnd instruciunile. Se obinuise s accepte deciziile lui Donald. Era nc prea implicat emoional, dei se scurseser aproape douzeci de ani de cnd i vzuse tatl chinuindu-se s-i trag ultima suflare. Fotograma 6093, zise Edith. Decupat cartograma cu victimele bogate. Civa din stnga au trabucuri, dar nu cred c o s-i dea seama prea muli. De acord, rspunse Donald, oarecum ovitor. Dac am putea tunde i norul sta de fum din dreapta. ncearc o trecere prin algoritmul valoare. Ciudat, gndea el, cum se nlnuie lucrurile unul cu altul, i cu altul, pentru a ajunge n cele din urm la inta care nu prea a avea n cele din urm nici o legtur cu punctul de plecare. n aparen, problema nu prea uor de rezolvat, de a elimina fumul i de a restaura pixelii ascuni n imaginile parial terse, a condus-o pe Edith la Teoria Haosului, a funciilor discontinue i a metageometriilor transeuclidiene. De aici, ea s-a orientat rapid spre fractali, care dominaser matematicile ultimului deceniu al secolului douzeci. Donald ncepuse s se nspimnte de timpul pe care i-l petrecea Edith acum explornd privelitile stranii i minunat-imaginare, lipsite de orice valoare practic, dup prerea lui, pentru altcineva. Bun, continu Edith, s vedem cum acioneaz subrutina 55. Acum Fotograma 9873 exact dup ce s-a lovit de aisberg, cnd nc nu observaser c nava era condamnat. Omul sta se joac cu bucile de ghea de pe punte dar fii atent la cei din stnga lui. Nu-i face griji cu fotograma asta. Urmtoarea. 21397. Din secvena asta nu putem salva nimic! Nu-i vorba numai de igri, dar servitorii tia care pufie nu pot avea mai mult de 16 sau 17 ani. Noroc c nu-i o scen important. S-a aranjat, o tiem pur i simplu. Altceva? Nimic cu excepia coloanei sonore la 52763 din barca de salvare. O femeie nervoas care exclam: "Brbatul acela fumeaz! Cred c e nepotrivit ntr-un asemenea moment!" Dar persoana n cauz e n afara cadrului. Donald rse. Se potrivete, mai ales n condiiile astea. Las-o. De acord. Dar i dai seama ce nseamn asta? Totul va dura cel mult dou zile, deja am fcut transferul analog digital. Da, dar nu trebuie s dm impresia c este prea uor! Cnd voia clientul s fie gata? Imediat, n mai puin de-o sptmn. La urma urmelor sntem nc n 2007. Mai snt cinci ani pn la centenar. Asta m nedumerete i pe mine, zise Donald pe gnduri. Pentru ce atta grab? Tu nu urmreti emisiunile de actualiti, Donald? N-o spune nc nimeni deschis, dar oamenii i-au fcut planuri mari i-n-cearc s strng bani. ns vor trebui s adune muli nainte de a putea s scoat la suprafa Titanicul. N-am luat niciodat n serios aceste informaii. Nava-i distrus ru, e rupt-n dou. Ei spun c se poate recupera cu uurin. i poi rezolva orice problem inginereasc, dac dispui de suficiente fonduri. Donald tcea. Abia auzise vorbele Edithei, fiindc ncerca rememorarea uneia dintre scenele abia vzute. i parc o revedea pe ecran, nelegnd acum de ce i dduser lacrimile n ntuneric. La revedere, copil drag, spuse tnrul aristocrat englez, n timp ce biatul somnoros care nu avea s-i mai revad niciodat printele era transferat n barca de salvare. nainte de a se pierde n apele ngheate ale Atlanticului, omul acesta i cunoscuse i iubise fiul, iar Donald Craig, l invidia pentru aceasta. Chiar i nainte de a tri desprii, Edith fusese tot nemblnzit. Ea i fcuse o fat; dar Ada Craig nu va avea niciodat un frate. 7. AL TREILEA LIDER Din LONDON TIMES (Hardcopy /i NewesSat)

O noapte care ar trebui uitat? Unele lucruri realizate de mna omului te fac s-i pierzi minile, nu alta. Poate c cele mai vestite exemple ar fi Stonehenge, Piramidele i hidoasele statui din Insula Patelui. n jurul lor au nflorit teorii excentrice i chiar culte cvasireligioase. Dar iat c s-a ivit un subiect nou printre aceste curioase obsesii legate de unele vestigii ale trecutului. Peste cinci ani se va mplini un secol de la cel mai vestit dezastru marin din istorie, scufundarea luxosului pachebot Titanic n prima sa curs din 1912. Tragedia a inspirat zeci de cri i cel puin Cina filme ca i poemul lui Thomas Hardy. "The Convergence of the Twain". Timp de aptezeci i trei de ani uriaa nav a zcut pe fundul Atlanticului, un monument pentru cele 1500 de suflete pierdute pentru totdeauna mpreun cu vasul. Iat ns c n 1985, mulumit progreselor fcute n tehnologia submarin, epava a fost descoperit i cteva dintre jalnicele sale relicve au fost scoase la lumina zilei. nc de pe atunci muli au considerat aceasta ca un fel de profanare. Acum, potrivit zvonurilor, au fost concepute mai multe planuri ambiioase; diferite consorii, neidentificate nc, au fost nfiinate pentru a ridica nava, n ciuda strii de avariere grav n care se afla. La drept vorbind, un astfel de proiect pare absurd i credem c nici unul dintre cititorii notri nu va fi ispitit s fac investiii ntr-o asemenea operaie. Chiar dac ar fi depit toate problemele inginereti, cam ce ar putea face salvatorii cu patruzeci sau cincizeci de mii de tone de fier vechi? Arheologii marini cunosc faptul c obiectele de metal cu excepia aurului, bineneles, se dezintegreaz rapid cnd intr n contact cu aerul dup ce au zcut o perioad lung de timp sub ap. Protejarea Titanicului s-ar putea dovedi chiar mult mai costisitoare dect salvarea lui. El nu poate fi considerat ca Vasa sau Mary Rose o "capsul a timpului" care s permit nregistrarea unei epoci apuse. Secolul douzeci este bine, uneori poate cam prea bine documentat. Nu avem nimic nou de aflat de la resturile scufundate la patru kilometri n adncurile Grand Banks-ului din Newfoundland. Nu e nevoie s-l vizitezi ca s-i aminteti importanta lecie oferit de Titanic: pericolul prea marii ncercri n minunile tehnologiei. Cernobl, Challenger, Lagrange 3 i Experimental Fusor One ne-au artat unde poate duce aceasta. Desigur c nu trebuie s uitm Titanicul. Dar s-l lsm s se odihneasc n pace. 8. AFACEREA Ca de obicei, Roy Emerson se plictisea, dei nu era dispus s admit nici mcar n sinea lui una ca asta. Cteodat hoinrea prin atelierul lui foarte bine echipat cu maini-unelte scnteietoare i aparatur electronic, neputndu-se decide cu care dintre nzbtiile astea costisitoare s se joace n continuare. Uneori pornea la executarea unui proiect sugerat de vreuna dintre nenumratele reele "Magazin" i apela la cte un grup de persoane cu hobby-uri asemntoare rspndite n toat lumea. Rareori le cunotea numele, adesea nu le tia dect glumeele apelative, i avea grij s nu i-l dea nici pe al lui. De cnd fusese nregistrat ca fcnd parte dintre primele cteva sute de bogtai din Statele Unite, nvase care era valoarea anonimatului. Cteva sptmni mai trziu, totui oricrui proiect i se uza noutatea, i el ntrerupea legtura cu nevzuii parteneri de joc, schimbndu-i codul de identificare n aa fel nct s nu mai poat fi gsit. Cteva zile n ir buse zdravn i i pierduse timpul explorndu-i notiele personale al cror coninut i-ar fi fcut s se ia cu minile de cap pn i pe primii pionieri ai comunicaiilor electronice. Din cnd n cnd, dup demisia rbdtorului Joe Wickram, rspundea el nsui unor anunuri de "Servicii Personale", care-l intrigau. Rezultatele, rareori satisfctoare, nu contribuiau cu nimic la ameliorarea amorului su propriu. Vestea c Diana se recstorise nu l-a surprins cine tie ce, dar cteva zile i-a produs o stare depresiv, dei ncercase s o umileasc printr-un dar de nunt vulgar de scump. Faptul c se juca i nu lucra l transformase pe Emerson ntr-un Roy foarte posomorit. Apoi, peste, noapte, apelul telefonic al lui Rupert Parkinson, aflat n croazier cu trimaranul n Pacificul de Sud, i-a schimbat brusc starea de spirit. Care-i codul telefonului tu? ncepu Rupert brusc. De ce? De obicei eu nu-mi prea bat capul cu asta. Dar dac e nevoie pot cupla NSA2. Singura problem ce produce distorsiuni pe circuite de lung distan. Aa c nu vorbi prea repede i nu exagera cu accentul la de Oxford. Cambridge, te rog, i Harvard. Asta e. Urm o pauz de cinci secunde, plin de pcnituri i iuituri. Apoi vocea lui Rupert Parkinson, uor distorsionat, dar totui identificabil, reveni pe fir. Acum m auzi? Bine. i aduci aminte de ultima ntlnire a Consiliului de conducere i de comunicarea despre microseferele de sticl? Desigur, rspunse Emerson, puin enervat; se ntreba dac nu cumva se fcuse iari

de rs. Trebuia s verifice. A fost corect presupunerea mea? Nu m mai bate la cap, omule, ateapt s-i explic. Avocaii notri au luat masa de cteva ori cu avocaii lor. Nu ne-au spus cine este clientul, dar noi l-am descoperit destul de uor. O reea de televiziune britanic, nu are importan care, crede c ar putea face un serial splendid la timp, culminnd cu ridicarea efectiv a epavei. Dar ele i-au pierdut interesul cnd au aflat ct ar costa i afacerea a czut. Pcat. Ct ar putea s coste? Ca s fabrici suficiente sfere pentru a ridica cincizeci de kilotone ar fi necesari cel puin douzeci de milioane de dolari. i asta doar la nceput. Trebuie s le duci acolo jos, bine distribuite. Nu poi mprtia pur i simplu sferele n carcasa epavei; chiar dac s-ar menine un timp, foarte repede ar distruge vasul. i asta nelund n considerare dect partea anterioar a navei, desigur, pupa strivit reprezint alt problem. Deci trebuia s o lai nemicat n adnc pentru c este pe jumtate ngropat n ml. Asta presupune mult munc cu submersibilele, i nu snt prea multe care s poat opera la adncimea aia. Nu cred c poi face treaba asta cu mai puin de o sut de milioane. Ba mai mult. Aadar, afacerea a czut. Atunci pentru ce mi-ai mai telefonat? i-a trebuit cam, mult ca s m-ntrebi. Mi-am asumat un oarecare risc; i noi, Parkinsonii, sntem interesai. Strbunicul zace acolo, sau cel puin bagajele, n cabina trei de la tribord. O avere de sute de super-"btrne". Tot ce e posibil, dar asta nu are importan; unele lucruri nu pot fi preuite. Ai auzit vreodat de Andrea Bellini? Cred c a fost un juctor de baseball. A fost cel mai mare meter sticlar din ci a cunoscut vreodat Veneia. Nu se tie nici n ziua de azi cum au fost realizate unele opere ale sale. n 1870, noi am cumprat ceea ce era mai bun din colecia Muzeului Sticlei; aceasta valora n felul ei ct Elgin Marbles. Mult vreme, Institutul Smithsonian ne-a rugat s i-o mprumutm, dar noi am refuzat: era prea riscant s trimitem o ncrctur att de preioas peste Atlantic. Pn cnd, bineneles, a fost construit o nav care s nu fie n primejdie s se scufunde. Atunci nam mai avut nici o scuz. Fascinant... Pentru c tot l-ai menionat mai devreme, mi-amintesc c am vzut cteva lucrri ale lui Bellini ultima dat cnd am fost la Veneia. Dar nu s-or fi spart toate n timpul naufragiului? Mai mult ca sigur c nu: erau mpachetate cu dibcie, i dai seama. Numeroase obiecte din faian au supravieuit, dei nu au fost deloc protejate. Amintete-i c a fost scos la licitaie acum civa ani la Sotheby serviciul de mas White Star. Exact, mi amintesc. Dar pare cam exagerat s ridici coninutul unei ntregi nave doar pentru cteva lzi. Aa e. Dar exist un motiv major pentru care noi, Parkinsonii, sntem direct interesai. i celorlali? Eti destul de vechi afacerist ca s-i dai seama c puin publicitate nu stric. Toat lumea va afla ale cui produse au contribuit la scoaterea navei. Nu-i suficient, i zise Emerson n sinea sa. Parkinsonii tiau cum s procedeze i fr ndoial le va fi favorabil. Pentru mult lume, epava era sacr, iar cei ce se atingeau de ea erau considerai profanatori de morminte. tia c oamenii i ascund adesea adevratele motive. De cnd erau n comitet, ncepuse s-l cunoasc i s-l ndrgeasc pe Rupert, dar cu greu l-ar fi putut considera prieten intim; nu era uor pentru un strin s se apropie de un Parkinson. Rupert avea propriul su mod de a se rfui cu marea. Acum cinci ani marea i rpise frumosul iaht de douzeci i cinci de metri Aurora. Vasul, dezarborat de o furtun cumplit n largul Siciliei, a fost prefcut n ndri lovindu-se de stncile care fcuser att de multe victime de-a lungul secolelor. Printr-o fericit ntmplare Rupert nu se afla la bord; era o curs de rutin de la Cowes la Bristol pentru rearmare. A murit tot echipajul, inclusiv comandantul. Rupert Parkinson nu i revenise practic niciodat; pierduse dintr-o dat i vasul i, dup cum se tie, i iubita. Imaginea playboy-ului, pe care o arbora acum pentru a se autoapra, nu era dect o masc. Totul este foarte interesant, Rupert. Dar ce ai de gnd? Bnuiesc c nu ai n vedere s m iei ca partener! Da i nu. Deocamdat, este, cum se cheam? un experiment mintal. A vrea s comand un studiu de fezabilitate i snt gata s-l finanez personal. Apoi, dac proiectul va avea vreun sens, l voi supune comitetului de conducere. Dar o sut de milioane! N-ai nici o ans de a convinge compania s rite att de mult. Acionarii ne-ar bga la zdup ct ai clipi ntr-o temni sau ntr-un ospiciu, nu tiu precis n care dintre ele. Ar putea costa i mai mult dar nu m atept ca firma Parkinson s aduc tot capitalul. Poate douzeci sau treizeci de milioane. Am civa prieteni care s-ar putea asocia i ei. Dar tot n-ar fi de ajuns. Exact.

Urm o lung tcere, spart doar de slabele semnale dialognd n contradictoriu ale sistemului de decodare care ncerca n zadar s clarifice ceva. Foarte bine, zise Emerson n cele din urm. Merg jumi-juma cu tine mcar n privina raportului de fezabilitate. Ce expert ai? l cunosc? Cred c da. Jason Bradley. O, omul cu caracatia gigantic! Nu numai. Dar uit-te de ce reputaie se bucur! i de ce onorarii! L-ai ntrebat? Este interesat? Foarte interesat de altfel, ca orice alt firm de inginerie oceanic. Snt sigur c unii dintre ei ar fi dispui s contribuie chiar i cu bani sau cel puin s lucreze fr nici un profit, doar pentru ce se d pe statul de plat. Perfect d-i zor! Dar cinstit vorbind, cred c e o afacere proast. Cred c totul se va rezuma la foarte scump pltitul raport al domnului Bradley. Oricum, nu neleg ce vrei s faci cu cincizeci de mii de tone, sau cte or fi ele, de fier vechi. Las' pe mine, mai am cteva idei, dar deocamdat nu vreau s vorbesc despre ele. Dac unele dintre ele merg, proiectul va merita banii cheltuii. Poate i va aduce chiar i un oarecare profit. Emerson se ntreba dac "i" i scpase. Rupert era un fin psiholog i tia exact ce avea de fcut. El tia, cu siguran, c interlocutorul su putea cu uurin s-i asume ntreaga operaie dac ar fi dorit. nc o chestie, continu Parkinson. nainte de a ajunge la o nelegere; ceea ce nu se va ntmpla dup ce voi primi raportul lui Bradley, nu trebuie s rsufle nimic. Mai ales Sir Roger nu trebuie s afle, altfel i va nchipui c am nnebunit. Vrei s zici, i replic Emerson, c ar exista vreun risc? 9. PROFEII Ctre: Redactorul ef al cotidianului The Times De la: Lord Aldiss of Brightfount, OM Preedintele Emerit al Science Fiction World Association Domnule drag, Cel de-al treilea articol de fond al dvs. (15 apr. '07) privind planurile de a scoate la suprafa Titanicul demonstreaz ce impact a avut acest dezastru, fr discuie cel mai cumplit din istoria maritim, asupra imaginaiei omeneti. Un aspect extraordinar al tragediei const n faptul c a fost descris cu o stranie precizie, cu paisprezece ani rnai nainte. Conform clasicei relatri a dezastrului, "A Night to Remember" de Walter Lord, n 1898 "un scriitor inventiv numit Morgan Robertson a plsmuit o nuvel despre un pachebot mult mai mare dect orice fusese construit pn atunci care naviga pe Atlantic. Robertson a mbarcat pe el o mulime de oameni bogai i vanitoi i apoi l-a fcut s se striveasc ntr-o noapte rece de aprilie, de un aisberg". Pachebotul imaginat avea aproape aceleai dimensiuni, vitez i deplasament cu ale Titanicului. El transporta, ca i acesta, 3000 de persoane i brci de salvare numai pentru o parte din ei... Coinciden, desigur. Dar exist un mic amnunt care face s-mi nghee sngele n vine. Robertson i-a numit vasul su Titan. A vrea s mai atrag atenia asupra faptului c doi membri ai breslei pe care am onoarea s o reprezint, ca scriitor de science-fiction, au cltorit cu Titanicul. Unul dintre ei, Jacques Futrelle, este acum aproape dat uitrii, i pn i naionalitatea sa este nesigur. Dar se bucurase de destul succes la vrsta de treizeci i apte de ani cu The Dia-mond Master i The Thinking Machine ca s poat cltori, mpreun cu soia sa, cu clasa nti (care, ca 97 la sut dintre doamnele de la prima clas, i numai 55 la sut din cele de la clasa a treia, a supravieuit dezastrului). Mai vestit dect acesta a fost ns autorul unei singure cri, A Journey in Other Worlds: A Romance of the Future publicat n 1894. Un fel de ocol mistic n jurul Sistemului Solar din anul 2000, care descria antigravitaia i alte minuni. Arkham House reediteaz cartea cu ocazia centenarului ei. Am prezentat autorul ca "vestit", dar asta e o declaraie incomplet. Numele lui a aprut n New York American din 16 aprilie 1912 n fruntea unei lungi liste "ntre 1500 i 1800 de mori". Era multimilionarul John Jacob Astor, uneori etichetat drept "cel mai bogat om din lume". Mai mult ca sigur c a fost cel mai bogat scriitori de science-fiction care a trit vreodat, chiar dac asta o s-i rneasc pe admiratorii defunctului L. Ron Hubbard, dac o mai fi existnd vreunul. Am onoarea de a fi d-le, Sincerul dumneavoastr Aldiss of Brightfount, OM

Preedintele Emerit al SFWA 10. "INSULA MORTULUI" Orice meserie i are stelele sale de prestigiu, a cror faim rareori depete graniele profesiei lor. Puini tiu care este cel mai bun contabil din lume, ori cel mai bun dentist, inginer de instalaii sanitare, agent de asigurri, antreprenor de pompe funebre... ca s nu amintesc dect cteva dintre ocupaiile care nu snt fascinante, dar snt strict necesare. Exist ns cteva ndeletniciri att de bine vzute nct cei ce le practic devin nume de prestigiu. Primele fr ndoial, snt teatrul i filmul, n care oricine devine o vedet ajunge s fie recunoscut de la prima vedere de o mare parte a omenirii. Urmeaz sporturile i politica i de asemenea crima, cum ar putea argumenta un cinic. Jason Bradley nu se ncadra n nici una dintre aceste categorii i nu se ateptase niciodat s devin celebru. Episodul cu Glomer Explorer se petrecuse cu mai bine de treizeci de ani n urm i, chiar dac n-ar fi fost nvluit n secret, rolul su fusese mult prea obscur pentru a fi luat n seam. Dei fusese abordat n mai multe rnduri de scriitori care sperau s surprind un nou aspect al Operaiei JENNIFER, eforturile lor au fost zadarnice. Se prea c, la acea dat, CIA considera c o singur carte pe aceast tem era suficient i ncepuse s-i descurajeze pe ceilali scriitori. Muli ani dup 1974, Bradley a fost vizitat de gentlemeni anonimi, dar politicoi, care i-au amintit de documentele pe care le semnase la eliberare. Veneau ntotdeauna cte doi i uneori i ofereau diferite servicii de o natur destul de obscur. Dei l asigurau c vor fi "interesante i bine pltite", el ctiga foarte muli bani pe atunci cu instalaiile petroliere din Marea Nordului, aa c nu a fost tentat. Se scurseser mai bine de 10 ani de la ultima vizit, dar nu avea nici o ndoial c acea Companie l mai aveau nc stocat n vasta sa banc de date de la Langley, sau pe unde s-o mai fi aflnd ea acum. Misiunea care l-a fcut celebru a primit-o pe cnd se gsea n biroul su de la etajul patruzeci i ase din Turnul Teague, acum un pitic pe lng ultimii zgrie-nori din Houston. S-a ntmplat pe 2 aprilie i la nceput Bradley a crezut c neprevzutul lui client Jeff Rawlinigs i-a dat cu o zi mai trziu. n ciuda mpovrtoarei sale responsabiliti de director de exploatare a Platformei Hibernia, Jeff era recunoscut pentru simul umorului; numai c trecuse ceva timp nainte ca Jason s ia problema n serios. Vrei s cred, zise el, c instalaia ta de un milion de tone a fost scoas din funciune de o caracati? Nu n totalitate, doar Manifold 1, cel mai bun productor al nostru. Patruzeci de mii de barili pe zi. Cinci conducte de refulare, n plin activitate, racordate la el. Pn ieri. Hibernia, gndi imediat Janson, seamn cu o caracati. Tentaculele, sau conductele, se ntindeau pe fundul mrii de la corpul central ctre cele dousprezece puuri care fuseser sfredelite la trei mii de metri adncime n nisipul bogat n petrol. nainte de a ajunge pe platforma principal, conductele de refulare ale mai multor puuri erau legate la un colector aflat de asemenea pe fundul mrii, la vreo sut de metri adncime. Fiecare colector era un complex industrial automat de mrimea unei cldiri uriae, coninnd tot echipamentul specializat necesar pentru mnuirea la nalt presiune de gaze, petrolul i apa epurnd din rezervoarele din adncuri. Acum zeci de milioane de ani, Natura crease i depozitase comoara asta ascuns; n-a fost uor de smuls. Spune-mi exact cum s-a ntmplat. Cu circuitul de protecie? Da. Acum trei zile am nceput s primim datele. Fluxul era perfect normal, aa c n-am fast prea ngrijorai. Apoi, deodat, ne-au fost tiate datele, am pierdut orice posibilitate de informare pe monitor. Era evident c principalul trunchi de fibre optice fusese rupt, i totul a fost ntrerupt automat. Nu au fost probleme de supratensiune? Nu; de data asta, blocul limitator a funcionat perfect. i apoi? SOP am trimis jos o camer de luat vederi Eyeball Mark 5. Ghici ce s-a ntmplat? Au murit bateriile. Nu. Cablul de legtur s-a agat de ceva nainte de a ajunge la noi s vedem despre ce e vorba. i aparatul? Pi buctria nu este total mecanizat, iar Dubois poate folosi oricnd muncitori necalificai. Deci ai pierdut camera de luat vederi. i ce s-a mai ntmplat? N-am pierdut-o, tiam exact unde se afl, dar nu arta dect nite peti. Aa c am

trimis un scafandru s descurce lucrurile. i s vad despre ce e vorba. De ce nu un ROV? Existau ntotdeauna mai muli roboi subacvatici Remotely Operated Vehicles, n orice cmp petrolier din larg. Vremurile n care scafandrii umani fceau totul apuseser de mult. La captul cellalt al firului domnea o tcere jenant. M temeam c o s pui ntrebarea asta. Am avut cteva accidente; doi ROV-i snt n curs de recondiionare, iar restul snt folosii ntr-o aciune de urgen de pe Platforma Avalon. Nu a fost ziua ta norocoas, nu-i aa? De aceea ai chemat Cooperaia Bradley pentru care "Nimic nu-i prea adnc"! Continu, deci. Scutete-m cu sloganurile astea rsuflate. Fiindc adncimea nu-i dect de nouzeci de metri, am trimis un scafandru, ntr-un echipament standard heliox. Ai auzit vreodat pe cineva ipnd n heliu? Nu-i un zgomot prea plcut... Cnd l-am readus la suprafa i a putut vorbi din nou, a spus c ntreaga instalaie a fost acoperit de caracati. Jura c avea o sut de metri. E ridicol, bineneles, dar fr ndoial c era un monstru. Orict ar fi de mare, o porie de dinamit tot ar determina-o s se mite. E prea riscant. tii ce se afl acolo, doar ai ajutat i tu la montarea instalaiilor. Dac nc mai funcioneaz camera de luat vederi, nu se poate vedea fiara? I-am ntrezrit tentaculele dar nu-i chip s-i apreciezi dimensiunile. Bnuim c s-a strecurat adnc n interior; ne temem c ar putea dezafecta i mai multe cabluri. Cred c nu-i nchipui c s-a ndrgostit de conducte? Foarte nostim. Eu m ntreb dac nu vrea s le mnnce. tii blestematul de Efect de Oaz, despre care tot plvrgete presa. Bradley auzise ntr-adevr de asta. Orice produs artificial aflat n mare, departe de a fi duntor mediului nconjurtor, era practic irezistibil de atractiv pentru viaa marin i adesea devenea o int pentru brcile de pescuit i un paradis pentru pescarii cu undia. Uneori se ntreba chiar cum de reuiser petii s supravieuiasc nainte ca omenirea s nceap scotocirea epavelor de pe fundul mrilor. Poate c o bucat de carne de vit ar putea constitui o momeal; sau o emisie puternic de infrasunete. Nu ne intereseaz cum o scoi de acolo, numai s nu dezafecteze instalaia. Oricum, pare un lucru pe care-l putei rezolva, tu i Jim, bineneles. Dac-i pregtit pentru asta. El este ntotdeauna pregtit. Ct de repede poi ajunge la Sf. John? Un redactor, Chevron, te poate duce ntr-o or din Dallas. Ct cntrete Jim? Una virgul cinci tone. Nici o problem. n ct timp ajungi la aeroport? D-mi trei ore. Asta nu-i genul meu obinuit de afaceri va trebui s fac unele investigaii. i plata, n baremurile obinuite? Da, o sut de mii, plus cheltuielile. i "nevindecat, nepltit"? Bradley zmbi; expresia, veche de secole, pentru cheltuielile de salvare a unei nave nu mai fusese invocat, probabil, niciodat ntr-o situaie similar, dar prea aplicabil. i nici nu era ceva greu de fcut. O sut de metri! un fleac... Desigur. Telefoneaz-mi peste o or pentru confirmare. ntre timp, te rog trimite-mi prin fax planurile colectorului, ca s-mi mprosptez cunotinele. Bine, i voi vedea ce mai pot gsi pentru tine pn la urmtorul apel. Nu-i pierdu timpul cu mpachetatul; Bradley avea ntotdeauna dou geamantane pregtite; unul pentru tropice, altul pentru Arctica. Primul era foarte puin folosit; cele mai multe angajamente ale lui, dup cte se pare, erau n cele mai incomode zone din lume; nici acesta nu fcea excepie. Vremea pe Atlanticul de Nord n aceast perioad a anului era probabil rece i aspr; dar nu avea prea mult importan la o sut de metri adncime. Cei ce-i nchipuiau c Jason Bradley era un dur, un necioplit, ar fi fost surprini de urmtoarea lui aciune. Aps un buton de pe consol, se lungi n ezlong i nchise ochii. Aparent adormise. Trecuser muli ani pn cnd descoperise identitatea acelei muzici tulburtoare, care plutise pe puntea Glomar Explorer-ului n urm cu aproape jumtate de via. Chiar atunci, i ddu seama c partitura fusese inspirat de mare, ritmul lent al valurilor era inconfundabil. i cum se potrivise s fie i compozitorul rus, cel mai bine cotat dintre cei trei titani ai rii, adesea menionat alturi de Ceaikovski i Stravinski... Dup cum fcuse cu mult timp n urm nsui Serghei Rachmaninov, Jason Bradley rmase ncremenit naintea "Insulei Mortului" de Arnold Bocklin i acum o vedea cu ochii minii. Uneori se identifica de-a binelea cu misterioasa fantom nvluit n giulgiu stnd n picioare, n barc alteori se credea luntraul (Charon?), sau sinistra ncrctur purtat spre ultimul su loc de odihn de sub chiparoi. Era un ritual secret care se petrecea de muli ani i despre care el credea c-i salvase

viaa nu numai o dat. n timp ce era absorbit de muzic, subcontientul lui, care aparent nu se interesa de asemenea banaliti, era de fapt foarte preocupat de analizarea a ceea ce urma s fac i cu viitoarea aciune de salvare prevznd eventualele probleme. Cam acesta era mai-bine-de-jumtate-n-serios principiul lui Bradley, pe care n-avea de gnd s i-l schimbe cu altul prea curnd. Se ridic, deconect modulul muzical i i deplas scaunul n dreptul uneia din cele ase claviaturi. NeXT Mark 4, n care nmagazinase majoritatea fiierelor i informaiilor, era departe de a reprezenta ultimul cuvnt n ce privete computerele, dar afacerile lui Bradley prosperaser cu ajutorul lui, i deci l pstrase conform principiului: "Dac funcioneaz, nu-l schimba". E aa cum presupuneam, mri el in timp ce examina datele nmagazinate n "CARACATIA". "Dimensiunea maxim cnd este complet ntins poate atinge 10 metri. Greutatea 50100 kilograme". Jason nu vzuse niciodat o caracati i cu att mai puin una care s aib asemenea dimensiuni i ca majoritatea scafandrilor le considera nite creaturi ncnttoare i inofensive. Faptul c ele puteau fi agresive, ba chiar periculoase, era o idee pe care nu o luase niciodat n serios. "Vezi i Sport, Subacvatic". Merse la ultima trimitere, i citi cu un amestec de amuzament i surpriz. Dei practicase adesea sporturile subacvatice, ncerca dispreul tipic al profesionistului fa de amatorii SCUBA-naui. Muli dintre acetia l abordaser cerndu-i de lucru, complet necunosctori ai faptului c cea mai mare parte a muncii lui se desfura la adncimi prea mari pentru un om neprotejat, adesea la luminozitate i chiar vizibilitate zero. Dar i admira pe curajoii scafandri de la Puget Sound, care luptau cu adversari mai grei dect ei i nregistrai cu de patru ori mai multe brae dect ei, i pe care i aduceau la suprafa fr s-i vatme. (Aceasta se pare c este una din regulile jocului; dac rneti caracatia nainte de a o duce napoi n mare, eti descalificat). Scurtele secvene video ale enciclopediei erau materiale de comar: Bradley se ntreba cum de mai pot dormi plonjorii de la Puget Sound. Dar datele i-au oferit cteva informaii de mare importan. Cum puteau aceti sportivi nebuni, i sportive, destul de numeroase i ele, s conving o molusc panic s ias din culcuurile ei i s dea o lupt de "mn-la-tentacul"? Nu credea c rspunsul era aa de simplu. Oprindu-se s dea cteva ordine furnizorului su, i nha sacul de cltorie i plec la aeroport. "Suta de mii cea mai uor de ctigat vreodat", i zise Jason Bradley. 11. ADA Un copil care are doi prini ieii din comun are un dublu handicap i familia Craig i ngreunase i mai mult viaa fiicei lor punndu-i numele Ada. Acest mult-trmbiat tribut, adus primului teoretician al computerelor, mrturisea ambiia lor n legtur cu viitorul copilului, sperana lor sincer fiind ca ea s aib un destin mai fericit dect tragica fiic a lordului Byron, Ada, Lady Lovelace. A fost o mare dezamgire, totui, cnd Ada nu manifest nici un talent deosebit pentru matematic. La vrsta de ase ani, glumeau prietenii familiei Craig, copilul ar fi putut s descopere mcar teorema binomului. Dar ea folosea computerul fr a manifesta vreun interes real pentru operaiile sale; pentru ea nu era dect unul din accesoriile gospodreti, ca vidohonurile, telecomenzile, sistemele comandate verbal, ecranul TV, faxul color... Ada ddea impresia chiar c ar avea oarecare dificulti cu logica obinuit, gsind c porile AND, NOR i NAND snt neltoare. A cptat aversiune din primul moment fa de spaiile boleene i era cunoscut c izbucnea n lacrimi n faa formulei DAC/ATUNCI. Las-i timp, pleda Donald naintea impacientatei Edith. Nu-i nimic n neregul cu inteligena ei. Aveam vreo zece ani cnd am neles ce-i aia o bucl recursiv. Poate c va fi o artist. Ultima oar a primit A la pictur, modelaj n lut... i D la aritmetic. i ce-i mai ru e c nici nu-i pas. Asta mi se pare cel mai deranjant. Donald nu era de acord, dar i ddea seama c dac ar fi spus-o, asta ar fi dat natere la noi discuii. El o iubea prea mult pe Ada ca s-i poat gsi vreun defect; pe el nu-l interesa nimic altceva att timp ct era fericit i mergea destul de bine cu coala. Uneori ar fi dorit s n-o fi mpovrat cu acest nume evocativ; dar Edith se arta decis s-i fac fiica un geniu. Iat care era tema nenelegerilor lor. Fr ndoial, dac nu ar fi fost Ada, ei s-ar fi desprit demult. Ia spune, ce facem cu celul? ntreb el dornic s schimbe subiectul. Nu mai snt dect trei zile pn la aniversarea ei i i-am promis. Ei, zise Edith, potolit pentru un moment, nu s-a hotrt nc. Sper c nu o s-i aleag unul prea mare. Vreun uria danez, de pild. i oricum, n-a fost o promisiune. Noi i-am spus c asta depinde de rezultatele pe care le va obine la testul colar. Tu i-ai spus, se gndi Donald. Orice rezultat ar obine, Ada i va primi celul. Chiar dac

vrea un lup irlandez, care ntre noi fie vorba, cred c ar fi cinele cel mai potrivit pentru casa asta enorm. Donald nu era nici acum sigur c fusese o idee bun, dar i-o putea permite. Renunase de mult s discute n contradictoriu cu Edith o dat ce aceasta se hotra ntr-un fel sau altul. Ea se nscuse i crescuse n Irlanda i era decis ca i Ada s se bucure de acelai privilegiu. Castelul Conroy fusese neglijat peste o jumtate de secol i unele pri din el erau acum aproape ruinate. Dar ce rmsese era i mai mult dect suficient pentru o familie modern, i grajdurile erau nc n foarte bun stare, pentru c fuseser luate n folosin de o coal de clrie. Dup o curare viguroas i un rzboi chimic extensiv, au prevzut modernizri deosebite cu computere i echipament de comunicaie. Cei din partea locului considerau c asta prezenta o schimbare foarte jalnic. Dar, n general, erau destul de prietenoi: n definitiv, Edith era o irlandez care se cptuise, fie i prin mariajul ei cu un englez. Iar ei aprobau din toat inima eforturile familiei Craig de a restaura vestitele grdini, din secolul al nousprezecelea. Una din principalele micri ale lui Donald, dup ce au fcut locuibil parterul din aripa vestic, a fost de a renova camera obscur a crei cupol era o adugire n stil Victorian trziu (unii i ziceau excrescen) aflat pe crenelurile castelului. Ea fusese instalat de lordul Francis Conroy, un pasionat astronom amator i cel ce construise telescopul, n ultima decad a vieii lui, cnd era paralizat. Prea mndru pentru a fi mpins pe domeniul su cu un crucior, i petrecea ore ntregi supraveghindu-i imperiul din aceast poziie avantajoas, i transmindu-i instruciunile, prin semnale luminoase, armatei sale de grdinari. Instrumentele optice se gseau nc ntr-o stare surprinztor de bun, aducnd o strlucit imagine a lumii din afar pe masa orizontal de vizionare. Ada fusese fascinat de aparatur, ncercnd sentimentul puterii n timp ce urmrea mprejurimile castelului. Declarase c e mai grozav dect TV-ul sau dect plicticoasele filme pe care le proiectau prinii ei. i aici, sus, pe creneluri, nu mai auzea tonul mnios al vocilor lor. 12. CARACATIA Primele tiri proaste sosir nu mult dup ce Bradley se aez s-i mnnce dejunul tardiv. Chevron Canada i hrnea bine pasagerii importani i Jason tia c o dat ajuns la St. John n-o s aib rgaz pentru mese regulate i tihnite. Scuzai-m c v deranjez, domnule Bradley, spuse Stewardul, dar sntei chemat la telefon urgent de directorul centrului. Nu pot vorbi de aici? Cred c nu, acolo este i video-ul. Trebuie s mergei n spate. La dracu, zise Bradley, lund o nghiitur din minunata friptur de Texas. mpinse farfuria la o parte i se ndrept spre cabina de comunicaii din partea din spate a reactorului. Video-ul avea sens unic, aa c nu-i fcu scrupule s mestece mai departe n timp ce Rawlings vorbea. Am fcut cteva cercetri, Jason, n legtur cu dimensiunile caracatielor. Oamenii de pe platform n-au fost prea ncntai aflnd c i bai joc de estimrile lor. Cu att mai ru. Am verificat n enciclopedia mea. Cea mai mare caracati nu depea zece metri. Atunci ia f bine i uit-te la asta. Dei imaginea care lumina ecranul era evident o fotografie foarte veche, avea o calitate excelent. Prezenta un grup de oameni pe plaj, n jurul unei mase informe de dimensiunile unui elefant. Au urmat cteva fotografii ntr-o succesiune rapid; toate erau la fel de clare, dar nu se nelegea ce reprezentau. Dac trebuie s ghicesc ce reprezint, spuse Bradley, a zice c e o balen foarte descompus. Am vzut i am mirosit destule. Chiar aa arat; dar dac nu eti biolog marin, nu o poi identifica. Aa s-a nscut legenda despre erpii marini. Nu-i ru, Jason. Asta-i exact ce credeau i cei mai muli experi prin 1896. Mai precis n Florida, pe plaja de la St. Augustin. Mi se rcete friptura, i ce-mi ari tu nu-mi prea deschide apetitul. Nu te mai rein mult. Ceea ce ai vzut cntrea vreo cinci tone; din fericire, o bucat din ea a fost pstrat la Institutul Smithsonian, aa c dup cincizeci de ani oamenii de tiin au putut s-o reexamineze. Era o caracati; i probabil c avea o anvergur de aproape aptezeci de metri. Aa c, dac scafandrii notri bnuiesc c are o sut, diferena nu ar fi prea mare. Bradley rmase cteva momente tcut, prelucrnd n minte aceast neplcut i neateptat informaie. Nu cred pn cnd n-o vd, zise el, dei nu snt sigur c in prea mult la asta. Apropos, zise Rawlings, n-ai spus nimnui nimic? Sigur c nu, se rsti Jason, plictisit chiar i de simpla aluzie.

Pi, mass-media a aflat totui; n titlurile faxurilor informative a i fost numit Oscar. Bun publicitate: i de ce te temi? Noi sperm c o s poi scpa de fiar fr s-i priveasc nimeni peste umr. Acum trebuie s avem grij s nu fie vtmat micuul Oscar. Vor aprea acolo oameni de la World Wildlife. Ca s nu mai vorbim de cei de la Bluepeace. Nebunii ia? Poate. Dar WW trebuie luat n serios; i aminteti pe cine au preedinte. Nu vreau s suprm Palatul. Voi ncerca s fiu drgu. Fr bombie nici mcar una mic. Prima muctur din friptur, cldu acum, i-a readus n minte o ntmplare de demult. Bradley i amintea c mncase, de mai multe ori, i chiar i plcuse, caracati. Spera c o s poat evita inversul acestui scenariu. 13. PUTEREA PIRAMIDEI Cnd Ada, suspinnd, a fost trimis n camera ei, Edith i Donald Craig se uitar unul la cellalt cu o nencredere reciproc. Nu neleg, zise, n cele din urm, Edith. N-a mai fost niciodat pn acum neasculttoare i de altfel se nelegea foarte bine cu doamna Ives. i sta-i tipul de test la oare ea e foarte bun de obicei, fr ecuaii, doar multiple posibiliti de opiune i poze frumoase. Hai s mai citim o dat bileelul... Edith i-l ntinse n timp ce continua s examineze hrtia care le produsese nelinitea. "Drag D-le Craig, mi pare foarte ru c trebuie s v aduc la cunotin c am fost nevoit s o suspend pe Ada de la cursuri pentru indisciplin. Astzi de diminea clasa ei a dat testul-standard de percepie vizual. Ea a rezolvat extraordinar de bine (95 la sut) toate problemele, cu excepia problemei nr.15. Spre surprinderea mea, a fost singura din clas care a dat rspuns incorect la aceast ntrebare foarte simpl. Cnd i-am atras atenia, a negat categoric c greise. Chiar cnd i-am artat rspunsul imprimat, a refuzat s-i recunoasc greeala i a susinut cu ncpnare c greeau toi ceilali! n aceast situaie a devenit absolut necesar, pentru meninerea disciplinei n clas, s o trimit acas. Regret cu adevrat, pentru c de obicei ea este un copil foarte bun. Poate c o s discutai cu ea i o vei face s judece raional. Cu Sinceritate, Elizabeth Ives (directoare) Aproape c face impresia, zise Donald, c a ncercat deliberat s cad la test. Edith ddu din cap. Nu cred. Chiar i cu greeala asta, tot a trecut cu bine. Donald se uit la figura geometric, viu colorat, care produsese toat ncurctura. Nu-i dect un singur lucru de fcut, zise el. Tu du-te i stai cu ea de vorb ca s o liniteti. Acord-mi zece minute, i cu un foarfece i nite carton o s stabilim o dat pentru totdeauna figura, ca s nu mai existe nici o discuie de aici nainte. M tem c aa atacm simptomele, nu boala. Trebuie s aflm de ce susine c are dreptate. Asta-i aproape patologic. Ar trebui s o ducem la un psihiatru. Lui Donald i trecuse deja prin minte ideea, dar o respinsese imediat. Mai trziu avea si aminteasc adesea de ironia acestui moment. n timp ce Edith o consola pe Ada, el msur iute, cu creionul i rigla n mn, triunghiurile necesare, le tie din carton i le uni capetele pn cnd realiz trei modele cu dou din cele mai simple figuri posibile dou tetraedre i o piramid, toate trei cu laturile egale. Prea un exerciiu copilros, dar era tot ce putea face pentru iubita i tulburata lui fiic. "15 (a)" citi el. "Se dau dou tetraedre identice. Fiecare are drept suprafa, triunghiuri echilaterale, n total 8. Dac oricare dou fee snt suprapuse, cte suprafee va avea noua figur unitar?" Era un experiment de gndire att de simplu nct orice copil ar fi fost capabil s-l rezolve. Cnd dou din cele opt laturi snt nghiite de figura romboidal rezultat, evident c rspunsul este ase. Cel puin aa, Ada va vedea care este adevrul... inndu-l ntre degetul mare i arttor, Donald rsuci micul romb din carton, de mai multe ori, apoi l arunc, suspinnd, pe birou. El se desfcu imediat n cele dou componente. "15 (b) Se dau un tetraedru i o piramid, fiecare au laturi de aceiai lungime. Totui, piramida, avnd ca baz un ptrat, are patru suprafee triunghiulare. Astfel, la un loc, cele dou figuri au nou suprafee.

Dac fiecare dintre cele dou fee triunghiulare snt puse n contact, cte suprafee va avea figura rezultat?" apte, evident, mirii Donald, pentru c dou din cele nou originale se vor pierde n interiorul figurii tridimensionale. Cu micri ncete bascul mica form romboidal pn cnd o pereche de triunghiuri se contopi. Apoi miji ochii. Apoi i czu falca. Rmase tcut un moment, refuznd s-i cread ochilor. Un zmbet vag i se ntipri pe figur i exclam, cu calm, strbtnd ncperea: Edith, Ada, vreau s v art ceva. Ada intr cu ochii roii i smiorcindu-se nc; se apropie de ea i o lu n brae. Ada, opti el, mngindu-i uor prul, snt foarte mndru de tine. Surprinderea de pe faa Edithei l ncnt mai mult dect ar fi fost cazul. Nu-mi vine s cred, zise el. Rspunsul era att de clar nct cei care au ntocmit figurile nu s-au mai obosit s l verifice. Ia uitai-v... innd n mn piramida cu cinci suprafee, lipi o fa a ei de tetraedrul cu patru suprafee. Nona form rezultat avea cinci suprafee i nu, cum era "evident", apte. Dei am gsit rspunsul, continu Donald, cu o team plin de respect n voce privind la fiica sa, acum zmbitoare, nu-l pot vizualiza mintal. Cum de ai tiut tu c suprafeele se vor alinia aa? Ada privea nedumerit. Dar cum ar putea fi altfel? ntreb ea. Se scurse o bun bucat de timp pn cnd Donald i Edith realizar rspunsul i aproape simultan ajunser la aceeai concluzie. O fi avnd Ada o slab comprehensiune pentru logic i analiz dar simul spaiului, intuiia geometric erau extraordinare. La 9 ani erau, desigur, mult superioare simurilor prinilor si. Nemaivorbind de cei care ntocmiser testul... Tensiunea creat slbi treptat. Edith izbucni n rs i acum toi se mbriau cu o bucurie copilreasc. Biata domnioar Ives! chicoti Donald. S vezi cnd o s-i spun c are n clas un Ramanujan al geometriei! Acesta a fost unul dintre ultimele momente fericite din cstoria lor; le-a revenit adesea n memorie n anii amari care au urmat. 14. N VIZITA LA OSCAR Pentru ce li se spune ntotdeauna chestiilor stora Jim? ntreb reporterul, abordndu-l pe Bradley la Aeroportul St. John. Era surprins c nu venise dect unul singur, avnd n vedere vlv pe care o strnise misiunea lui. Desigur, unul putea fi chiar prea mult, dar, cel puin, nu trebuia s fac fa celor de la Blue Peace. De la primul scafandru care purta o armur pe el, cnd au scos aurul Lusitaniei prin '30. Bineneles c au survenit multe mbuntiri... Ce fel? Pi, snt autopropulsai, i a putea sta nchis n Jim cincizeci de ore, la doi kilometri adncime, dei n-ar fi prea plcut. Chiar i cu brae servoasistate, patru ore reprezint maximum de timp de lucru eficient. N-o s m bgai pe mine ntr-o chestie din asta, zise reporterul, n timp ce cele o mie cinci sute de kilograme de titan i plastic, care-l nsoeau pe Bradley la Houston, au fost ridicate cu grij ntr-un elicopter Chevron. Numai privindu-i m simt cuprins de claustrofobie. Mai ales cnd, v amintii... Bradley tia ce urma i se eschiv fcnd semn de rmas bun cu mna, n timp ce se ndrepta spre elicopter. ntrebarea, ntr-o form sau alta, i fusese pus de cel puin doisprezece reporteri, care sperau s obin ceva de la el. Dar au rmas cu toii descumpnii, i au fost nevoii s scorneasc un titlu fantezist. "Omul de fier n costum de titan". V temei de stafii? fusese ntrebat chiar i de unii scafandri. Acetia fuseser, de altfel, singurii crora le rspunsese n mod serios. De ce m-a teme? replica el ntotdeauna. Ted Collier a fost cel mai bun prieten al meu; i numai Dumnezeu tie cte chefuri am fcut mpreun (i cte fete am mprit, ar fi trebuit s adauge el). Ted ar fi fost ncntat; nu mi-l puteam permite pe Jim pe vremea aceea, dar cum l-am obinut la un sfert din ct a costat construirea lui. Oper de art nu s-a defectat niciodat. Mare ghinion c Ted a fost prins n capcan nainte de a fi scos din cuca aia avariat. Jim l-ar fi inut n via cu trei ore n plus fa de ct fusese garantat. ntr-o bun zi, poate voi avea nevoie de aceste trei ore. Dar nu de data asta, spera el, dac ingredientul lui secret mergea. Era prea trziu ca s se poat retrage din afacere; spera c enciclopedia, care nelase ntr-un detaliu impor-

tant, era totui exact cu celelalte informaii. Jason a fost impresionat, ca de obicei, de dimensiunile Platformei Hibernia, chiar dac nu aprea dect o parte din ea deasupra nivelului mrii. Insula compact de un milion de tone arta ca o fortrea, conturul ei inegal ndreptnd un cmp de foc n toate direciile. i chiar fusese plnuit pentru respingerea unui implacabil, dei inuman, inamic marile aisberguri care se deplasau din culcuul lor arctic. Inginerii susineau c structura putea face fa unui impact orict de mare. Nu toat lumea era de acord cu ei. A trecut un timp pn cnd elicopterul a putut ateriza pe platforma de pe acoperiul cldirii cu mai multe etaje; era ocupat de un elicopter RAF, care a trebuit tras deoparte nainte de a atinge ei pista. Bradley arunc o privire la nsemnele elicopterului i-i opti: Cum de afl tia att de repede? Preedintele lui World Wildlife l ntmpin, de cum cobor pe platforma btut de vnt, n timp ce palele rotorului se potoleau treptat. Dl. Bradley? Sntei o celebritate, m bucur s v cunosc. Eh, mulumesc, alte. Aceast caracati e chiar att de mare ct se spune? Asta intenionez s aflu i eu. Mai bine dumneata dect mine. i cum i propui s procedezi? Ah acesta e un secret profesional. Sper c nu vei folosi violena. Am promis deja s nu folosesc armament nuclear... domnule. Un zmbet fugar trecu pe faa prinului, artnd ctre un fel de extinctor extraplat pe care l pregtea cu grij Bradley. Cred c eti primul scafandru care duce aa ceva sub ap. O s-l foloseti ca pe o sering hipodermic? Nu crezi c pacientul se va mpotrivi? Nu-i rea propunerea, zmbi n sinea sa Bradley; hai s-i dm ase puncte din zece. Eu nu snt cetean britanic, deci nu m poate trimite n Turn dac refuz s-i rspund la ntrebare. Cam aa ceva, alte. Dar nu produce o vtmare de durat. Sper, adug el n gnd. Mai snt i alte posibiliti; Oscar ar putea rmne complet indiferent; sau ar putea crea probleme. Bradley se gndea c va fi perfect aprat de armura de metal al lui Jim, dar era destul de inconfortabil s naintezi ca o mazre ntr-o pstaie. Prinul prea nc ngrijorat i Bradley era aproape sigur c nu n legtur cu ceea ce-l atepta pe protagonistul uman n ntlnirea ce ar urma s aib loc. Cuvintele Majestii Sale Regale confirmar de ndat aceast presupunere. Te rog s reii, domnule Bradley, c aceast creatur este unic. Este pentru prima oar cnd cineva vede un asemenea specimen viu. i e probabil cel mai mare animal din lume. Poate cel mai mare din cte au existat vreodat. Oh, unii dinozauri cntreau mai mult, cu siguran dar ei nu aveau o asemenea anvergur. Bradley se mai gndea nc la avertisment n timp ce se scufunda lent n mare, iar lumina palid a soarelui Atlanticului de Nord se tergea n ntunericul deplin. Nu-l alarmaser; mai degrab l amuzaser. Dac ar fi fost fricos din fire n-ar fi fcut meseria asta. i simi c nu mai era singur; dou fantome coborau n adnc mpreun cu el. Una era cea a primului om care descoperise aceast lume, eroul copilriei sale, William Beebe, care ptrunsese dincolo de graniele abisului cu batiscaful lui primitiv, din anii 1930. Iar cellalt era Ted Collier, care murise chiar pe locul unde se afla acum Bradley calm i impasibil, fiindc aa i-a fost scris. M apropii de int, vizibilitatea cam la douzeci de metri, nu pot vedea nc instalaia. Cei de deasupra l urmreau prin radiolocator; apoi, destul de neclar, prin camera de luat vederi. int la treizeci de metri, coordonate doi, doi, zero. O vd, curenii snt probabil mai puternici dect ne-am nchipuit noi. Acum lovesc puntea. Cteva secunde totul fu ascuns ntr-un "nor" de ml, i ca ntotdeauna n asemenea momente i aminti de Apollo 11 "strnind puin praf". Curentul mprtie ceaa ntunecat i el putu distinge acum masivul complex mrit n mod exagerat de cele dou fascicule luminoase provenind din farurile exterioare ale lui Jim. Prea c pe fundul mrii fusese instalat o fabric de chimicale destul de mare, care devenise un loc de ntlnire pentru miliarde de peti Bradley distingea mai puin de un sfert din ntreaga instalaie. Cea mai mare parte din ea nu putea fi vzut din pricina deprtrii i a ntunericului. Dar cunotea destul de bine configuraia, pentru c petrecuse o bun parte din timpul su preios, zadarnic, i din cnd n cnd periculos, ntr-o instalaie aproape identic. Un masiv schelet din tuburi de oel, aproape de grosimea unui om, forma o cuc deschis n jurul unui ansamblu de valve, conducte i vase de presiune, strbtute de cabluri i diferite evi mrunte. Prea c fuseser aruncate acolo de-a valma, fr nici un rost, dar Bradley tia c fiecare pies fusese planificat cu grij pentru a fi pe msura imensei fore din adncuri.

Jim nu avea picioare; sub ap, ca i n spaiu, aceste echipamente erau adesea mai degrab o belea dect un ajutor, iar micrile i puteau fi controlate cu mare precizie prin jeturi de joas presiune. Trecuse mai bine de un an de cnd Bradley pusese pe el armura mobil. La nceput i fusese mai greu, dar apoi vechile deprinderi i spuseser cuvntul. Se lsa purtat uor spre obiectiv, plannd cu civa centimetri deasupra fundului mrii ca s nu strneasc din loc mlul. Aceasta era o situaie n care buna vizibilitate avea mare importan, i era bucuros c prin cupola emisferic a lui Jim putea s priveasc de jurmprejur. Amintindu-i de soarta camerei de luat vederi, care zcea la civa metri mai departe ntr-o ncurctur de cabluri subiri, Bradley se opri chiar n partea exterioar a scheletului colectorului, ntrebndu-se care ar fi fost cel mai bun mod de a ptrunde nuntru. Primul su obiectiv era s gseasc ruptura din cablul de fibre optice; tia traseul acestuia, aa c nu-i fcea probleme. Al doilea scop era s-l evacueze pe Oscar, lucru nu tocmai uor. naintez, raport el celor de sus. M ndrept spre intrarea n obiectiv: Tunelul de Acces B... N-am prea mult loc pentru manevre, dar nu-i nici o problem... Atinse, foarte uor, peretele de metal al coridorului circular, i realiz c un zgomot uniform, de joas frecven "zamp, zamp, zamp..." venea spre el de undeva din labirintul de rezervoare i tuburi. Probabil c vreo pies a instalaiei mai funciona nc; dac totul ar fi mers la capacitatea maxim ar fi trebuit s fie mult mai mult zgomot... Brusc i aduse aminte de ceva. Copil fiind, redusese la tcere difuzoarele dintr-un trg local cu o mpuctur bine intit din arma tatlui su. Multe sptmni a trit ou spaima c va fi descoperit. Poate c i Oscar fusese deranjat de acest zgomotos intrus ptruns n domeniul su i i luase msuri pentru restabilirea pcii i linitii. Dar unde era Oscar? Snt n dilem; acum m aflu chiar nuntru... Am o vedere de ansamblu asupra utilajului. O grmad de ascunziuri, dar nici unul dintre ele destul de mare pentru a disimula ceva mai voluminos dect un om. Oricum, nu ceva tot att de mare ct un elefant! Ah, uite ce cutam! Ce-ai gsit? Cablul principal arat ca o farfurie cu spaghete servite de un chelner prost. A fost nevoie de ceva for ca s poat fi despicat; trebuie nlocuit ntreaga seciune. Cine a putut face una ca asta? Un rechin flmnd? Sau vreun ipar dintre aceea curioi. Dar nu se vede nici o urm de dini; m ateptam s gsesc vreuna. Poate chiar i dini pe deasupra. O fi vorba de o caracati? Oricine ar fi fcut-o, nu prea era n toane bune. Fr grab, Bradley trecu n revist instalaia, dar nu mai gsi alte semne de avarie. Cu puin noroc, totul putea deveni operaional n dou zile, dac misteriosul sabotor nu ataca din nou. ntre timp, nu mai era nimic de fcut; o lu ncet napoi, pe calea pe care venise, crmindu-l pe Jim ntr-o parte i-n alta prin labirintul de grinzi i conducte. Deranj chiar o mic mas crnoas care era, bineneles, o caracati, poate de vreun metru diametru. "Pe tine te tai de pe lista suspecilor", mormi n sinea lui. Aproape ieise din carcasa masiv de tuburi i grinzi cnd realiz c se schimbase decorul. Cu muli ani n urm, pe cnd era un bieel ndrtnic, fcuse o excursie la vestita grdin botanic din sudul Georgiei. Nu-i mai amintea propriu-zis nimic despre vizit, dar exista un amnunt care, din anumite motive, l impresionase profund. Nu auzise nc niciodat despre smochinul indian i a fost surprins s descopere c era un arbore care nu avea un singur trunchi, ci mai multe, adevrai stlpi care susineau bolta ramurilor. n acest caz, erau exact opt, dei nu se obosise s le numere. Se uita n ochii enormi negri ca de smoal, ca profunde lacuri de cerneal, care-l priveau fr pasiune. Bradley fusese adesea ntrebat: "Te-ai temut vreodat"? i de fiecare dat dduse acelai rspuns: "Dumnezeule, sigur, de multe ori. Dar ntotdeauna la spartul trgului, de aceea mai am nc meseria asta". Dei nimeni n-ar fi crezut, acum nu se temea deloc, era stpnit doar de un fel de sfial, pe care orice om o simte naintea unei adevrate minuni. Cei drept, prima lui reacie a fost "Trebuie s-i fiu recunosctor acelui scafandru". Iar a doua: "S vedem dac funcioneaz". Cilindrul extinctorului fusese deja nfcat de manipulatorul extern stng al lui Jim, i Bradley l ndrept spre direcia dorit. Simultan, mic braul drept al aparatului n aa fel nct degetele mecanice s poat aciona declanarea. ntreaga operaie nu dur dect cteva secunde; dar Oscar a fost primul care a acionat. Prea c mimeaz ce face Bradley, ndreptnd un tub de carne ctre el ca i cum ar fi imitat micrile extinctorului. "O s m mproate cu ceva?", se ntreb Bradley... Nu-i nchipuise vreodat c ceva att de voluminos s-ar putea deplasa cu asemenea repeziciune. Chiar i nchis n armura lui, Bradley simi impactul jetului atunci cnd Oscar l mproc; nu avea chef s cutreiere adncurile mrii ca o mas cu opt picioare. Apoi totul dispru ntr-un nor de cerneal, att de dens, nct farurile de mare intensitate ale lui Jim nu mai erau de nici un folos. n ntoarcerea sa lent ctre suprafa, Bradley i opti prietenului su decedat: "Ei bine,

Ted, am fcut-o iari dar bnuiesc c n-o s ne cread nimeni. " Judecnd dup modul n care demarase Oscar era convins c nu se va mai ntoarce. nelegea punctul de vedere al animalului, i chiar simpatiza cu el. i vedea linitit de treburile lui, ncercnd s mpiedice Atlanticul de Nord s se transforme ntr-o mas solid de gelatin. Deodat, de nicieri, se ivise o artare monstruoas cu lumini, micndu-i amenintor braele. Oscar fcuse ceea ce ar fi fcut orice caracati inteligent. Recunoscuse c exista n mare o creatur mult mai feroce dect el. Felicitri, domnule Bradley, spuse Maiestatea Sa Regal, n timp ce Jason ieea ncet din armura lui. A fost o operaie dificil, dar nu l-a afectat. Dac ar mai fi naintat civa centimetri, nu s-ar mai fi putut elibera din inelul ncercuitor. Mulumesc, domnule, zise el. Face parte din munca zilnic. Prinul chicoti. Cred c noi, englezii, deinem monopolul declaraiilor incomplete. i nu cred c eti dispus s ne destinui secretul ingredientului folosit. Jason cltin din cap surznd. Poate o s mai am nevoie de el ntr-o zi. Oricum, zise Rawlings cu un zmbet forat, ne-a cam costat treaba asta. Cnd l urmream pe radiolocator surprinztor ce ecou slab avea Oscar se deplasa repede ctre apa adnc. Dar cred c se va ntoarce cnd i va fi din nou foame. Nicieri n Atlanticul de Nord nu-i un loc mai bun de pescuit ca aici. Fac un trg cu dumneata, spuse Jason, artnd ctre "extinctor". Dac se va ntoarce, i voi pune la dispoziie ghiuleaua mea magic, i-i voi putea trimite delegatul personal ca s lucreze cu el i nu te va costa nici un cent. E vreo mecherie, pe undeva, zise Rawlings. Nu poate fi chiar aa de simplu. Jason zmbi fr s rspund. Dei juca cinstit, simi o uoar, foarte uoar, mustrare de contiin: "no cure no pay", sloganul ce implica i ideea c plteti numai ceea ce foloseti, fr s pui ntrebri. i ctigase banii, i dac l-ar fi ntrebat cineva cum fcuse asta, ar fi rspuns: "Cum, nu tii? Caracatia e uor de hipnotizat". Avea doar o mic insatisfacie. Ar fi vrut s aib ansa s poat verifica aluzia din cartea lui Jacques Cousteau pe care enciclopedia sa o cita n mod providenial. Ar fi fost interesant s afle dac Octopus giganteus are aceeai aversiune fa de sulfatul de cupru concentrat ca i vrul su mai mic Octopus vulgaris. 15. CASTELUL CONROY Setul Mandel Brot la care ne vom referi mai departe sub denumirea de Setul-M, este una dintre cele mai extraordinare descoperiri din istoria matematicii. Ceea ce urmeaz e doar o rapid trecere n revist, dar, sperm, justificat. Uimitoarea frumusee a imaginilor generate sugereaz o atracie att emoional, ct, i universal. Ea le taie inevitabil respiraia de uimire celor care nu s-au mai ntlnit cu aa ceva mai nainte: am vzut oameni aproape hipnotizai n faa unor filme produse de computer care i exploreaz infinitele absolut literal posibiliti. Aa nct nu e deloc surprinztor c la abia un deceniu de la descoperirea sa de ctre Mandel Brot, n 1980, Setul-M influena deja toate domeniile vizuale, ca de pild designul esturilor, covoarelor, tapetelor i chiar bijuteriilor. i, evident, n scurt timp Uzinele de Vise ale Hollywoodului l plasau (odat cu rudele apropiate) douzeci i patru de ore pe zi... Motivele psihologice ale acestei atracii snt un mister i s-ar putea s rmn aa; poate c exist n mintea omeneasc nite structuri, dac le putem numi astfel, ce rezoneaz la alctuirile Setului-M. Carl Jung ar fi fost surprins, i ncntat, s afle c la treizeci de ani de la moartea sa, revoluia computerului, ale crei nceputuri abia le vzuse, va da un nou impuls teoriei arhetipurilor, i credinei sale ntr-un "incontient colectiv". Multe forme prezente n Setul-M amintesc puternic de arta islamic; poate cel mai bun exemplu este familiarul design n form de virgul "Paisley", Dar mai snt i altele care amintesc de o structur organic, tentaculele, ochii faetai ai insectelor, cluii de mare, trompele elefanilor, nainte de a se transforma subit n cristale i fulgi de zpad din lumea de dinainte de a ncepe viaa pe Pmnt. Poate c cea mai surprinztoare trstur a Setului-M este simplitatea sa elementar. Spre deosebire de aproape tot restul matematicii moderne, orice colar l poate nelege. Generarea lui au necesitat alte operaii n afara adunrii i nmulirii; nici mcar scdere sau mprire, ca s nu mai vorbim de funcii superioare... n principiu dar nu n practic! Setul-M ar fi putut fi descoperit de ndat ce oamenii au nvat s numere. Dar chiar i dac ar lucra fr ntrerupere i fr greeal toate fiinele umane care au existat vreodat n-ar fi de-ajuns pentru a rezolva aritmetica elementar necesar obinerii unei astfel de structuri, i asta la o scar nc modest. " (Din "Psihodinamica Setului-M" de Edith i Donald Craig, n Eseul prezentat profesorului

Benoit Mandelbrot cu ocazia celei de a 80-a aniversri a acestuia: MTX Press, 2004. ) Pltim pentru cine sau pentru pedigree? ntreb Donald Craig cu prefcut indignare nsoind impresionantul imprimat pe pergament. Are i un blazon, pentru numele lui Dumnezeu! ntre Lady Fiona MacDonald of Glen Abercrombie, un flocos Cairn terrier de o jumtate de kilogram, i fetia de nou ani, s-a legat o dragoste la prima vedere. Spre surprinderea i dezamgirea vecinilor, pe Ada n-o interesau poneii: "un lucru dezgusttor care mirosea urt", i spusese ea lui Patrick O'Brian, grdinarul ef, "care cu un capt muc i cu cellalt d cu copita". Btrnul a fost ocat de o reacie att de neobinuit la o tnr domnioar, mai ales una pe jumtate irlandez. Nu era prea ncntat de proiectele noilor proprietari ai domeniului, pe care familia lui lucra de cinici generaii. Bineneles c era minunat s vezi curgnd din nou bani adevrai la Castelul Conroy, dup zeci de ani de srcie, dar s transformi grajdurile n camere ou computere...! Asta era suficient ca s-l determine pe un om s se apuce de but, dac nu o fcuse pn atunci. Patrick avea grij s fac s eueze unele dintre cele mai excentrice idei ale familiei Craig, printr-o politic de sabotaj constructiv, dar ei, sau mai bine zis Miss Edith, erau nenduplecai n ce privete amenajarea lacului. Dup ce fusese drenate i mutate cteva sute de tone de nuferi, ea i prezentase lui Patrick o hart extraordinar. Aa vreau s arate lacul, spusese fata, pe un ton pe care Patrick ajunsese s-l cunoasc foarte bine. Ce vrea s fie asta? ntreb el cu evident dezgust. Un banc? Poi s-i spui i aa, spuse Donald; cu vocea exprimnd parc nu-m-blama-este-nntregime-ideea-Edithei. Mandel-banc. O s-i explice ea, Ada, ntr-o zi. Cu cteva luni mai nainte, O'Brian ar fi resimit n aceast remarc o dovad de condescenden, dar acum nelegea mai bine. Ada era un copil ciudat, un fel de geniu. Patrick simea c strluciii ei prini o priveau mai mult cu groaz dect cu admiraie. i lui i plcea mult mai mult Donald dect Edith; pentru un englez, nu era prea ru. Cu lacul, mai treac-mearg. Dar s mui toi aceti chiparoi eram doar un copil cnd au fost plantai! S-ar putea ca asta s-i distrug. Am s discut cu Departamentul Silvic din Dublin. i ct o s dureze? ntreb Edith, nebnuind obieciile ascunse. Vrei s se execute repede, ieftin sau bine? Pot accepta orice variant. Aceasta rmsese ca o veche glum ntre Patrick i Donald i rspunsul era cel la care se ateptau amndoi. Foarte repede i foarte bine. Matematicianul care a imaginat asta are 80 de ani i am vrea s o vad ct mai curnd posibil. Nu m-a simi prea mndru de descoperire. Donald rse. Asta-i numai o prim ipotez neprelucrat. O s vezi tu cnd o s-i arate Ada pe computer cum stau lucrurile; atunci o s fii surprins. M ndoiesc, gndea Patrick. iretul de irlandez btrn nu prea ddea gre. Aceasta a fost ns una din rarele ocazii n care se nelase. 18. APARTAMENTUL KIPLING Jason Bradley i Roy Emerson au ceva n comun, gndea Rupert Parkinson. Amndoi snt membrii unei specii ameninate, dac nu chiar pe cale de dispariie a ntreprinztorului american care prin propriile mijloace a creat o nou industrie sau a devenit conductorul uneia vechi. i admira, dar nu-i invidia: era aproape mulumit, cum afirma el adesea, c se "nscuse n Lumea afacerilor". Alesese deliberat apartamentul Kipling de la Brown's pentru aceast ntlnire, dei nu avea idee ci dintre oaspeii si l citiser pe scriitor. Oricum, Emerson i Bradley au prut impresionai de ambiana camerei, cu fotografii istorice pe pereii din jur i cu biroul la care lucrase pe vremuri marele om. Nu m-a interesat prea mult T. S. Eliot, ncepu Parkinson, pn n-am dat peste Choice of Kipling's Verse. mi amintesc c profesorul meu de literatur englez spunea c un poet cruia i place Kipling nu poate fi prea ru. Pe el nu-l amuza. M tem, zise Bradley, c nu prea am citit poezie cult. Singura lucrare a lui Kipling pe care o cunosc este "If " Pcat, i se potrivete, e poetul mrii i al ingineriei. Trebuie s citeti "McAndrew's Hymn"; dei tehnologia respectiv nu mai este la mod de o sut de ani, nimeni n-a scris ca el despre maini. A compus un poem despre cablurile din adncurile mrii, o si plac. Iat-l:

"Se descompun epave peste noi, se cerne praful lor nalt de sus Jos, n adnc, n bezn, unde snt erpii de mare albi i goi Nici sunet, nici ecou de sunet n abisul pustiu n-a ajuns Unde cabluri cu cojile aspre se trsc pe cmpuri de noroi. " mi place, zise Jason. Dar greete cu "nici un ecou de sunet". Marea este un loc foarte zgomotos, dac ai aparatura potrivit de ascultare. Ar fi fost dificil s tie aa ceva n secolul al nousprezecelea. Ar fi fost absolut fascinat de proiectul nostru, mai ales c a i scris un roman despre Grand Banks. ntr-adevr? exclam simultan Emerson i Bradley. Nu-i cine tie ce n comparaie eu "Kim". Despre ce este vorba? "Cpitanii curajoi" vorbete despre pescarii din Newfoundland i viaa lor grea; Hemingway a creat ceva mult mai bun, o jumtate de secol mai trziu i cu douzeci de grade mai la sud... L-am citit, zise Emerson cu mndrie. "Btrnul i marea". De nalt clas, Roy. ntotdeauna am considerat o tragedie c Rudyard Kipling n-a scris un poem epic despre Titanic. Poate c a intenionat, dar Hardy l-a ntrecut n cazul acesta. Hardy? N-are importan. Scuz-ne, Rudyard, dar acum trebuie s ne ntoarcem la treaba noastr... Trei panouri cu displayuri plate (ce l-ar mai fi fascinat pe Kipling!) funcionau simultan. Uitndu-se la al lui, Rupert Parkinson spuse: Aici avem raportul dumitale, data 30 aprilie. Cred c nu s-au produs schimbri de atunci? Nimic important. Personalul meu a verificat din nou toate cifrele. Considerm c le putem mbunti, dar preferm s fim moderai. N-am auzit de operaii majore submarine fr surprize. Nici chiar faimoasa ntlnire cu Oscar? A fost cea mai mare surpriz pe care am avut-o vreodat. A mers chiar mai bine dect m-am ateptat. Ce prere ai de statutul Explorer-ului? Nici o schimbare, Rupe. Este nc la naftalin n Golful Suisun. Parkinson se strmb uor la apelativul "Rupe". Oricum, era mai bine dect "Parky", admis doar ntre prieteni intimi. Nu-mi vine s cred c o att de valoroas, o att de unic nav, a fost folosit numai o singur dat. Este prea mare ca s fie economicoas pentru un proiect comercial normal. Doar CIA i-ar putea permite, i ea e n funcie de Congres. Cred c au ncercat o dat s o nchirieze ruilor. Bradley privi rnjind spre Parkinson. tiai aadar de asta? Sigur c da. nainte de a veni la dumneata am fcut multe investigaii. Nu tiam, spuse Emerson. Pune-m la curent, te rog. Pi, n 1989, unul din marile submarine ruseti... Singurul din clasa Mike pe care l-au construit... ... s-a scufundat n Marea Nordului, i nite marafoi luminai de la Pentagon au zis: "Ei, poate c putem recupera o parte din bani!" Dar n-a ieit nimic. Sau o fi ieit, Jason? Bun, n-a fost ideea Pentagonului; nimeni de-acolo nu are atta imaginaie. Dar pot si spun c am petrecut o sptmn ncnttoare la Geneva cu directorul adjunct al CIA i cu trei amirali, unul de-al nostru i doi de-ai lor. Asta a fost, da, n primvara lui 1990. Tocmai cnd ncepuse reforma, aa c toi i-au pierdut interesul. Igor i Alexei au intrat n afaceri (import-export), iar eu mai primesc n fiecare an de Crciun felicitri de ia biroul lor din Leningrad... vreau s zic St. Petersburg. Cum ziceai tu, nu s-a ntmplat nimic; dar toi ne-am ngrat cu cte zece kilograme i ne-au trebuit luni de zile dup aceea ca s fim din nou n form. Cunosc restaurantele acelea din Geneva. Dac ar trebui s pui Explorer-ul la punct, ct i-ar lua? Dac gsesc oameni, trei sau patru luni. Asta doar estimativ, nu pot fi sigur. SA coborm la epav, s verificm starea n care se afl, s construim structurile adiionale necesare, s dm jos miliardul vostru de balene de sticl, cinstit s fiu, chiar i aceste cifre maxime pe care le-am trecut n paranteze snt estimri fr fundament. Dar voi putea s le clarific dup o examinare prealabil. Pare foarte rezonabil: i apreciez francheea. n stadiul de fa, tot ceea ce vrem s tim cu adevrat este dac proiectul este realizabil n timp util. Timp drmuit, da. Cost drmuit, cine tie? Apropos, care e plafonul dumitale? Rupert Parkinson se prefcu ocat de francheea ntrebrii. nc ne mai gndim, nu-i aa, Roy? Ce-i drept, schimbaser cteva semne ntre ei, dar Bradley nu le putuse interpreta; Emerson i ddu ns un indiciu prin rspunsul lui. Eu snt pregtit s ofer aceeai sum ca i consiliul, Rupert. Dac operaia continu,

voi recupera n Planul B. i poi s-mi spui i mie ce-i acela Plan B? i n cazul sta exist i un Plan A? nc nu mi-ai spus ce ai de gnd s faci cu scheletul navei, cnd o s-o tragi pn la New York. Ai de gnd s o transformi ntr-o nou Vasa? Parkinson ntinse minile a descurajare. Poftim de vezi, sta a ghicit i Planul C, suspin el. Da, ne-am gndit s o expunem, dup ce o ducem la Manhattan, o sut de ani mai trziu dect plnuise s se fac asta. tii ce se ntmpl cu o nav din fier cnd e adus la suprafa dup ce a stat cteva zeci de ani sub ap. E destul de greu s pstrezi una din lemn. S biuieti Titanicul cu chimicale adecvate ar lua zeci de ani, i ar costa, probabil, mai mult dect scoaterea navei la suprafa. Aa c o s o lai n ap mai puin adnc. Ceea ce nseamn c o s-o duci n Florida, aa cum se sugera i n emisiunea TV. Uite, Jason, ne aflm nc n faza de explorare a opiunilor: Disney World este numai una dintre ele. N-o s fim dezamgii nici dac va trebui s-o prsim pe fundul mrii, att timp ct vom putea salva ceea ce se afla n colecia strbunicului. i noroc c a refuzat s lase s fie ncrcate n cal lzile alea; n ultima lui telegram se plngea c nu are spaiu suficient pentru distracie. i crezi c toat sticlria aia fragil mai este intact? Nouzeci la sut din ea. Chinezii au descoperit cu secole n urm c obiectele lor de art puteau cltori n siguran pe Drumul Mtsii dac erau mpachetate n frunze de ceai. Pn la apariia spumei de polistiren nimeni nu a gsit ceva mai bun i ceaiul poate fi vndut, bineneles, alegndu-te cu un profit bun de pe urma lui. M ndoiesc c s-a procedat aa n cazul nostru. Cred c ai dreptate. Pcat, era un dar personal al lui Sir Thomas Lipton, cel mai bun de pe domeniile sale din Ceylon. Eti sigur c putea amortiza impactul? Cu uurin: nava s-a prbuit oblic n mlul moale; avea aproape treizeci de noduri. Deceleraie medie: 2 g, maximum cinci. Rupert Parkinson strnse display-ul i nchise cu zgomot miracolul inteligenei electronice care era acum acceptat n mod fatal, cum fusese cu ctva timp nainte telefonul. O s-i telefonm nainte de sfritul sptmnii, Jason. Mine are loc o ntrunire a consiliului. Sper c voi pune la punct problema. Mii de mulumiri pentru raport; dac ne vom hotr s mergem mai departe, putem conta pe dumneata? n ce fel? n calitate de O.I.C. bineneles. Urm o lung pauz; puin cam prea lung, gndi Parkinson. Snt flatat, Rupe. Trebuie s m gndesc, s vd cum o intercalez pe programul meu. Pi, Jason, n-o s mai ai nici un alt program dac vom nelege s lucrm. Va fi cea mai mare ofert care i s-a fcut vreodat. i adug: Poate este prea mare, gndete-te bine dac eti de acord sau nu. Jason Bradley nu era genul de om care s atepte prea mult, mai ales cnd era vorba de afaceri. Snt de acord, mi-ar plcea s-i i dm drumul. Nu numai pentru plat, despre care snt sigur c va fi OK, dar i pentru competiie n sine. Ctig sau pierdere. Mi-a fcut plcere ntlnirea cu voi, dar acum trebuie s o terg. Cum, fr s vezi nimic la Londra? A fi putut s-i fac rost de bilete la noul spectacol Andrew Lloyd Webber Stephen King. Snt puini cei crora li se ofer o asemenea ocazie. Bradley rse. Mi-ar fi plcut s merg; dar au aranjat s plasm un nvod n Orkneys, i am promis s fiu la Aberdeen azi dup-amiaz. Foarte bine. O s inem legtura... Ce prere ai, Roy? ntreb Parkinson cnd rmaser singuri. Dur tip, nu-i aa? Crezi c se angajeaz gndindu-se la lozul cel mare? Asta m ntrebam i eu. Dac o face pentru asta, nu va avea noroc. Oh, vulturii legii i fac datoria? Din cnd n cnd; mai snt unele nereguli, i aminteti cnd te-am dus la Societatea Lloyd? Sigur c da. Fusese ntr-adevr o ocazie memorabil pentru un vizitator din afara oraului; chiar i acum, n secolul douzeci i unu, "noua" cldire a Societii Lloyd tot mai prea cam futurist. Dar ceea ce l-a impresionat cel mai mult pe Emerson a fost Cartea Dispruilor catastiful epavelor. Aceast serie de volume masive n care snt nregistrate toate momentele dramatice din istoria maritim. Ghidul le-a artat pagina din 15 aprilie 1912 i placa de aram gravat manual ce coninea tirile care uluiser ntreaga omenire. Dei i sttea inima n loc cnd citeai acele cuvinte, Emerson a fost mai puin impresionat de ele dect de banala observaie gsit pe cnd rsfoia cele mai vechi volume: Toate nregistrrile de pe o perioad de veste dou sute de ani par a fi caligrafiate de

aceeai mn. Era un exemplu de tradiie i continuitate care cu greu ar putea fi egalat. Tata a fost ani de zile membru al Societii Lloyd, aa c noi avem... un fel de influen acolo. Asta o cred. Mulumesc. Oricum, cei din consiliu au avut unele discuii cu Autoritatea Internaional pentru Adncurile Mrii. Exist zeci de solicitri, dar avocaii se descurc. Snt singurii care nu pot pierde orice s-ar ntmpla. Roy Emerson gsea uneori discursivitatea lui Rupert exasperant; nu prea niciodat s se grbeasc s ajung la problema discutat. Era greu s i-l nchipui acionnd rapid n caz de necesitate i totui se numra printre cei mai buni iahtmeni din lume. Ar fi grozav dac am putea obine s ne aparin n exclusivitate dealtfel, e o nav britanic... ... Construit cu bani americani... Un detaliu care ne-a scpat din vedere. Deocamdat, nu aparine nimnui, i asta se va stabili la Curtea Mondial. i ar putea dura ani de zile. Noi nu avem la ndemn ani. ntocmai. Dar sperm s putem obine o prescripie formal pentru a mpiedica pe oricine altcineva s ncerce s o ridice, ca s ne putem urma planul n linite. n linite! Cred c glumeti. tii cte interviuri am refuzat n ultima vreme? Probabil tot attea ca i mine. Rupert arunc o privire spre ceas. Tocmai la timp. Vrei s vezi ceva interesant? Da. Emerson tia c de cte ori Parkinson zicea "interesant", era vorba de ceva pe care n-ar mai fi avut ansa s-l vad vreodat n via. Autenticele Bijuterii ale Coroanei, poate; sau 221 B Baker Street; sau acele cri din Biblioteca de la British Museum care snt n mod straniu anumite curioziti i nu snt nregistrate n Catalogul Principal... E aici, pentru drum, putem ajunge n dou minute. Royal Institution. Laboratorul Faraday unde a luat natere cea mai mare parte a civilizaiei noastre. Tocmai puseser la punct expoziia, cnd nite nesimii s-au apucat s arunce retorta pe care o folosise Faraday cnd descoperise benzenul. Directorul vrea s tie dac putem lipi sticla i dac putem s-o reparm aa nct s nu observe nimeni. Nu i se ofer n fiecare zi ansa, i spuse Emerson, s vizitezi Laboratorul Michael Faraday. Travers ngusta Albemarle Street, ferindu-se cu grij de traficul ncetinit, i mergnd civa metri pn la clasica faad a lui Royal Institution. Bun ziua, domnule Parkinson. Sir Ambrose v ateapt. 17. CONGELATORUL Sper c nu v supr c ne ntlnim direct la aeroport, Doamn Craig Donald dar traficul la Tokyo se nrutete pe zi ce trece. De altfel, cu ct ne vor vedea mai puin, cu att mai bine. Snt sigur c nelegei. Dr. Kato Mitsumasa, tnrul preedinte al lui Nippon-Turner, era ca de obicei impecabil n postumul su Savile Row, care va fi la mod nc vreo douzeci de ani. i, tot ca de obicei, era nsoit de dou coloane de samurai, care rmaser retrase nescond nici o vorb tot timpul ntlnirii. Donald se ntreba uneori dac robotica japonez putea face mai mult dect se realizase deja... Dispunem de cteva minute nainte de a sosi cellalt invitat, aa c am vrut s insist asupra unor detalii care ne privesc numai pe noi... n primul rnd, o s v asigurm cablul mondial i accesul la satelit pentru A Night to Remember n versiunea dumneavoastr pe primele ase luni din 12, cu o opiune pentru posibilitatea de prelungire nc ase luni. Splendid. Nu credeam c o s putei aranja asta, Kato, dar trebuia s v cunosc mai bine. Mulumesc; n-a fost uor, cum i zice porcul epos prietenei sale. n perioada studiilor lui n Vest, la coala de Studii Economice din Londra, apoi la Harvard i Annenberg, Kato i dezvoltase un anume sim al umorului, care adesea prea nepotrivit cu poziia sa actual. Dac Donald nchidea ochii, cu greu i venea a crede c asculta un japonez get-beget, att de autentic american era accentul lui. Dar adeseori fcea cte o glum fr gust sau vreo remarc deocheat care i era caracteristic, neavnd nimic de-a face nici cu Estul, nici cu Vestul. Chiar cnd prea de prost gust ceea ce se ntmpla destul de des Donald bnuia c acesta tie exact ce face. Acest gen de glume ncurajau oamenii s-l subestimeze, greeal care putea s-i coste foarte scump. Acum, spuse Kato cu vioiciune, m bucur s-i spun c toate computerele noastre funcioneaz i testele chesonului snt satisfctoare. A putea zice chiar c ceea ce vom face noi e unic i vom fi la nlimea imaginaiei ntregii lumi. Nimeni, nimeni altul nu ar putea ncerca s scoat Titanicul la suprafa n modul n care o vom face noi! Ei, doar o parte din nav. De ce tocmai pupa? Din mai multe motive, unele practice, altele psihologice. E cea mai mic dintre cele

dou pri, mai puin de cincisprezece mii de tone. i a fost ultima care s-a scufundat, cu toi oamenii pe covert, nedezlipii de ea. Secvena va fi racordat cu scene din A Night to Remember. M gndesc chiar s o refilmm sau s colorm originalul... Nu, ziser soii Craig, ntr-un glas. Kato pru uimit. Cum, dup tot ce ai fcut pn acum? Ah, impenetrabilul Occident! Oricum, aciunea se petrece noaptea, merge i alb-negru.. Mai snt i alte probleme de montaj pe care nu le-am rezolvat, spuse brusc Edith. Orchestra de dans a Titanicului. Ce-i cu ea? Pi, n film interpreteaz "Nearer my God to Thee". i? Astea-s basme i o mare prostie. Rolul orchestrei era s ridice moralul pasagerilor i s mpiedice producerea panicii. Un imn jalnic ar fi fost ultimul lucru pe care era cazul s-l cnte. Ar fi fost mpucai pe loc, de vreun ofier de pe vas, dac ncercau aa ceva. Kato rse. Adesea am avut i eu acest sentiment fa de orchestre. Dar ce cntau? Un pot-pourri de muzic la mod, ncheindu-se probabil cu valsul "Song of Au-tumn". neleg. Asta se poate ntmpla n via, dar nu putem pune Titanicul s se scufunde n ritm de vals, pentru numele lui Dumnezeu. Ars longa, vita brevis, cum obinuiete s spun MGM adesea. n cazul acesta, nvinge arta, iar viaa trece pe planul al doilea. Kato se uit la ceas, apoi ctre una din clone, care se ndrept spre u i dispru pe coridor. n mai puin de un minut, reveni mpreun cu un brbat scund, vnjos, cu nsemnele universale ale omului de aciune: un sac tip sport ntr-o mn i o map electronic n cealalt. Kato l salut cu cldur. ncntat s v cunosc, domnule Bradley. Cineva zicea o dat c punctualitatea e houl timpului; n-am crezut-o niciodat, i m bucur c i dumneavoastr sntei de acord. Jason Bradley facei cunotin cu Edith i Donald Craig. Cum Bradley i familia Craig i strngeau minile ou aerul c se mai cunoscuser cndva, dar nu erau siguri de asta, Kato se grbi s le mprospteze memoria. Jason este inginerul oceanic numrul 1 al lumii... A, sigur! Caracatia aceea gigantic... Blnd ca o pisicu, Doamn Craig. Nici o grij. ... n timp ce Edith i Donald fac din vechile filme unele ca i noi, sau chiar mai bune. Dai-mi voie s v spun pentru ce v-am chemat aici. Bradley zmbi. Nu-i prea greu de ghicit, Domnule Mitsumasa. Dar vreau s aflu amnunte. Snt convins. Dar totul este strict confidenial. Bineneles. n primul rnd, intenionm s ridicm pupa i s-o filmm, realiznd o transmisie special spectaculoas pentru TV. Apoi s o remorcm n Japonia, pentru a o transforma ntr-o expoziie permanent la Tokyo-on-Sea. Va fi un teatru la 360 de grade; spectatorii, aflai n brci de salvare care vor pluti de jur mprejur n nopile nstelate, aproape ngheate, le vom da, bineneles, pardesie vor vedea i vor asculta povestea scufundrii vasului pn n ultimul moment. Apoi vor putea cobor n cheson ca s vad pupa prin ferestrele de observare de la diferite niveluri. Dei nu reprezint dect circa o treime din nav, este att de mare nct nu o poi cuprinde toat dintr-o dat; cu toat puritatea apei folosite, vizibilitatea va fi mai mic de o sut de metri. Deci, epava va fi oricum neclar n deprtare, aa c pentru ce s-o mai aducem? Privitorii vor avea iluzia perfect, c se afl pe fundul Atlanticului. Pare logic, zise Bradley. i desigur, pupa e partea cea mai uor de ridicat. Dei este zdrobit, poate fi ridicat pe poriuni cntrind doar cteva sute de tone fiecare, asamblate mai trziu. Se ls o tcere penibil. Apoi Kato spuse: Asta n-o s arate prea vesel la TV, nu-i aa? Noi avem planuri mai ambiioase. Dar strict secrete. Chiar dac pupa este zdrobit n buci, o vom scoate ntr-o operaie unic. n interiorul unui aisberg. Nu crezi c e o justiie poetic? Un aisberg a scufundato, un altul o va scoate la lumina zilei. Dac se atepta ca vizitatorul su s fie surprins, Kato a fost dezamgit. Bradley auzise despre toate planurile posibile de ridicare a Titanicului, pe care le putea nscoci mintea unui brbat i a unei femei. Zi mai departe, spuse el. O s-i trebuiasc o adevrat uzin de refrigerare, nu-i aa? Kato arbor un zmbet triumftor: Nu, mulumit ultimei realizri tehnice din fizica strii solide. Ai auzit de Efectul Peltier? Sigur c da. nghearea obinut la trecerea unui curent electric prin nite materiale, nu tiu exact care. Dar orice frigider de uz casnic este dependent de el din 2001 ncoace, cnd tratatele mediului nconjurtor au interzis fluorocarbonurile.

Exact. Acum, sistemul Peltier comun, sau "de buctrie", nu-i foarte eficient, dar nu avea nevoie s fie ct vreme fcea cuburi de ghea, fr a produce goluri n bietul strat de ozon. Totui, fizicienii notri au descoperit o nou clas de semiconductoare, o rsturnare n evoluia superconductoarelor, care a mrit de cteva ori eficiena. Practic, toate frigiderele din lume, chiar i cele mai recente modele, snt eliminate din competiie. Snt convins, zmbi Bradley, c toi fabricanii japonezi snt distrui. Lupta pentru obinerea licenei s-a sfrit. Nu am neglijat nici publicitatea: cel mai mare cub de ghea din lume va pluti purtnd Titanicul n el. Impresionant. Dar cum vei obine energia necesar? Asta-i alt latur pe care sperm s o exploatm; sbii prefcute n brzdare de plug. Metafora este puin cam tras de pr n cazul de fa. Am plnuit s folosim dou submarine nucleare scoase din uz, unul rusesc i altul american. Pot genera megawaii necesari i la cteva sute de metri adncime, aa c ar putea opera chiar i pe cele mai aprige furtuni de pe Atlantic. i timpul? ase luni pentru montarea instalaiilor pe fundul mrii. Apoi doi ani pentru nghearea Peltier. Amintete-i c acolo jos este aproape (ngheat. Nu trebuie dect s mai scdem cu cteva grade temperatura, i aisbergul nostru va prinde form. i cum o s-l opreti s pluteasc nainte de momentul potrivit? Kato zmbi. S nu intrm acum n detalii. V pot asigura c inginerii notri s-au gndit i la aceast mic problem. Oricum, atunci vei interveni tu, dac vei vrea. tie oare de Parkinsoni? se ntreb Bradley. Mai mult ca sigur, i chiar dac nu e sigur, a bnuit c au fcut i ei o ofert. Scuzai-m o clip, zise Kato prevenitor, rsucindu-se i deschise mapa. Cnd i ntoarse faa ctre vizitatorul su, numai dup cinci secunde, se transformase ntr-un ef de pirai. Doar firul abia vizibil care ducea la claviatura din mna lui dovedea c peticul de pe ochi pe care-l purta era ceva foarte hi-tech. Asta dovedete c nu snt un japonez autentic: proastele maniere. Tatl meu mai folosete nc un laptop, de pe vremea dinastiei Ming trzii, dar monoclurile snt mult mai convenabile i asigur o claritate superb.. Bradley i familia Craig n-au putut s nu-i zmbeasc reciproc. Ceea ce spunea Kato era perfect adevrat; multe dispozitive video portabile foloseau acum microecrane compacte care cntreau doar puin mai mult dect o pereche de ochelari i erau adesea ncorporate n ei. Dei monoclul este aezat doar la un centimetru n faa ochiului, un sistem inteligent de lentile fcea ca o imagine de dimensiunea unui timbru s par ct de mare doreai. Era minunat n scopuri distractive, dar i mai folositor pentru oamenii de afaceri, avocai, politicieni i oricine ar fi vrut s aib acces la informaii confideniale n particular. Nu exista nici o posibilitate de a spiona prin monoclul electronic al altei persoane sau s apelezi la acelai izvor de date. Dezavantajul su principal era c prin folosirea excesiv ducea la un nou tip de schizofrenie, fascinant pentru cei ce investigheaz fenomenul "split-brain"-ului. Cnd Kato i-a terminat litania despre megawai-ore, tone-calorii, Bradley rmase o clip tcut, procesnd n minte informaia care fusese depozitat n creierul su. Multe din detalii erau prea tehnice ca s poat fi absorbite la primul contact, dar n-avea importan; le putea studia mai trziu. Nu se ndoia de exactitatea calculelor, dar probabil mai existau nc puncte eseniale trecute cu vederea. Aceasta, se ntmpla att de des... Instinctul lui i spunea totui c planul inea, nvase s considere drept bun prima impresie, mai ales cnd ea era negativ chiar dac nu-i ddea seama de cauza exact a premoniiei sale. De data aceasta, nu existau semne rele. Proiectul era fantastic, putea s mearg. Kato l privea pe ascuns, ncercnd, evident, s-i ghiceasc reaciile. Pot fi de neptruns cnd vreau, gndea Bradley... i, n afar de asta, am reputaia c tiu s apreciez. Apoi Kato, zmbind uor, i ntinse o bucat de hrtie mpturit n dou. Bradley zbovi puin pn s o deschid. Cnd vzu cifrele, i ddu seama c, chiar dac proiectul ar fi fost un dezastru total, n-ar mai fi avut nevoie s se gndeasc la cariera sa viitoare. Dup cum evoluau lucrurile, avea s dureze mai muli ani, dar el n-ar fi reuit s strng atia bani nici ntr-o via ntreag. Snt flatat, zise el linitit. Sntei mai mult dect generos. Dar mai am cteva probleme de rezolvat nainte de a v putea da un rspuns. Kato l privi surprins. Ct timp va dura? ntreb el cam brusc. i nchipuie c mai negociez i cu altul, se gndi Bradley. Ceea ce este absolut adevrat... Dai-mi o sptmn. Dar v pot spune de pe acum: snt aproape sigur c nimeni nu va egala oferta dumneavoastr. tiu, zise Kato, nchizndu-i mapa. Mai avei vreo problem de ridicat: Edith, Donald?

Nu, zise Edith, se pare c dumneavoastr le-ai atins pe toate. Donald nu zise nimic, cltin doar din cap a ncuviinare. sta e un partener ciudat, i zise Bradley n sinea lui, i nu-i unul prea fericit. i arunc o privire lui Donald, care prea a fi o persoan drgu, plcut. Dar Edith era puternic i dominatoare, aproape agresiv: ea era eful, evident. i ce mai face acel copil-minune oare ntmpltor e fiica dumneavoastr? l ntreb Kato pe Craig cnd tocmai se despreau. Transmitei-i, v rog, toat dragostea mea. O s-i transmitem, replic Donald. Ada e bine i profit de excursia la Kyoto. E o schimbare fa de exploatarea Setului Mandelbrot. i ce este, de fapt, acest Set Mandelbrot? ntreb Bradley. E mai uor de artat dect de explicat, rspunse Donald. Ce-ar fi s ne facei o vizit? Ne-ar face plcere s v artm studioul nostru, nu-i aa Edith? Mai ales dac vom lucra mpreun, ceea ce sper c se va ntmpla. Numai Kato observase ezitarea de moment a lui Bradley. Apoi zmbi i zise: Cu plcere. Sptmna viitoare m duc n Scoia i sper c voi putea veni. Ci ani are fiica dumneavoastr? Aproape nou. Dar dac o s o ntrebai pe ea, probabil v va spune 8, 876545 ani. Bradley rse: Pare un fenomen. Nu cred c i voi face fa. i sta, zise Kato, este omul care a pus pe fug o caracati de cincizeci de tone. Chiar c nu-i voi nelege niciodat pe americani. 18. GRDINA IRLANDEZ Cnd eram copil, zise Patrick O'Brien cu melancolie, obinuiam s vin aici sus s privesc imaginile magice. Preau mult mai luminoase i mai interesante dect lumea real de afar. Pe atunci nu exista televiziune, iar cinematograful ambulant venea n sat cam o dat pe lun. S nu crezi nici o iot, Jason, zise Donald Craig. Pat nu are chiar o sut de ani. Dei Bradley i-ar fi dat aptezeci i cinci, O'Brien probabil c avea optzeci. Aa c se nscuse prin anii. '30, poate chiar '20. Lumea tinereii lui prea totui inimaginabil de ndeprtat; orice exagerare era minor, mai ales la standardele irlandeze. Pat ddu din cap cu tristee, n timp ce continua s se roteasc uriaa lentil de cinci metri de deasupra capului su. Pe masa de un alb mat n jurul creia erau aezai, peluzele i brazdele de flori i crrile prunduite ale castelului Conroy executau o piruet maiestuoas. Totul era ireal de luminos i clar i Bradley i putea uor imagina c, pentru un copil, aceast btrn main putea transforma lumea obinuit de afar ntr-o fermecat lume de basm. E o ruine, d-le Bradley, c stpnul Donald nu recunoate adevrul cnd l aude. Eu ia povesti ntmplri despre btrnul Lord, dar la ce-ar folosi? Oricum, i le povesteti Adei. Sigur.., ea m crede, sensibil fat. i eu te cred cteodat. Ca de pild cnd povesteti despre Lordul Dunsany. Numai dup ce m-ai verificat cu printele McMullen. Dunsany? Scriitorul? ntreb Bradley. Da, l-ai citit? Ei, nu. Dar era un bun prieten al dr. Beebe, primul om care s-a scufundat la o jumtate de mil. De aceea i tiu numele. Pi, ai putea s-i citeti povestirile, mai ales pe acelea despre mare. Pat spune c venea adesea aici, ca s joace ah cu Lordul Conroy. Dunsany? Scriitorul? ntreb Bradley, adug Patrick. Era un om foarte amabil. I lsa ntotdeauna s ctige pe btrnul Lord. Ce i-ar mai fi plcut s joace cu computerul dumneavoastr! Mai ales c a i scris o povestire despre maina de jucat ah. A fcut el asta? Pi, nu chiar o main, poate un nlocuitor. Cum se numea? Probabil c o tiu. "Gambitul celor trei marinari". Ah, uite-o! Trebuia s fi bnuit. Vocea btrnului se ndulci apreciabil cnd mica ambarcaiune ajunse n raza lor vizual. Plutea n cercuri lenee n centrul lacului destul de mare i singurul ei ocupant prea total cufundat n citirea unei cri. Donald Craig ridic computerul fixat pe bra i opti: Ada, avem un musafir, coborm ntr-o clip. Figura ndeprtat schi un salut lene cu mna i continu s citeasc. Apoi se ndeprt uor n timp ce Donald focaliz lentilele de la camera obscur. Acum Bradley observ c lacul avea forma unei inimi i era legat de un bazin mai mic, circular, unde probabil c se afla vrful inimii. i acesta, la rndul su, se deschidea ntrun al treilea bazin, i mai mic, tot circular. Era un aranjament ciudat i, evident, fcut de curnd; peluza mai purta nc urmele excavatoarelor. Bine ai venit la Lacul Mandelbrot, zise Patrick, cu vizibil lips de entuziasm. Fii

atent, domnule Bradley, n-o ncuraja s-i explice. Nu cred, zise Donald, c va fi nevoie de vreo ncurajare. Dar hai s mergem dup ea. Cum tatl ei se apropia de cei doi nsoitori, Ada porni motorul brcuei, care era acionat de un mic panou solar i abia putea egala mersul lor la pas. Nu se ndrept direct spre ei, cum se ateptase Bradley, ci crmi ambarcaia spre axa central a lacului principal i spre canalul ngust care l lega de micuul su satelit. l travers repede i barca intr n cel de-al treilea i cel mai mic dintre bazine. Dei nu-i despreau dect civa metri, Bradley nu auzea nici un zgomot de motor. Inginerul din el era plcut impresionat de o asemenea performan. Ada, strig Donald Craig; ntre ei distana se micora rapid. Acesta este musafirul despre care i-am vorbit, dl. Bradley. Ne va ajuta s ridicm Titanicul la suprafa. Ada, care se pregtea acum s intre n debarcader, abia l nvrednici cu o scurt nclinare a capului. Ultimul lac, nu mai mare dect un bazin pe care l-ar fi putut umple uor cel mult o duzin de rae, era legat de debarcader printr-un canal lung i ngust. Era absolut drept i Bradley realiz c era plasat cu exactitate de-a lungul axei care unea cele trei lacuri. Totul fusese fcut, era evident, dup un plan, dei nu-i putea nchipui n ce scop. Dup zmbetul ntrebtor de pe faa lui Patrick, bnuia c btrnul grdinar se bucura de perplexitatea lui. Canalul era mrginit de ambele pri de chiparoi impuntori de peste douzeci de metri nlime; ca o versiune miniatural a mprejurimilor Taj Mahal-ului, gndi Bradley. Vzuse aceast capodoper doar n grab, cu ani n urm, dar nu uitase splendida sa perspectiv. Vezi, Pat, au fcut totul perfect, n ciuda celor afirmate de tine. Grdinarul strnse din buze i privi critic spre irul de copaci. Art ctre mai muli dintre ei, care pentru ochii lui Bradley preau aidoma celorlali. Aceia vor trebui replantai, zise el. S nu zicei c nu v-am pus n gard i pe dumneavoastr i pe don'oara. Ajunseser la debarcader, la captul canalului mrginit de copaci, i o ateptau pe Ada care venea agale. Cnd era numai la un metru de ei, se auzi un ltrat ascuit i ceva foarte asemntor unei perii de splat podelele sri din barc i se repezi precipitat la picioarele lui Bradley. Dac nu te miti, zise Donald, s-ar putea s decid c eti inofensiv i s te lase n via. n timp ce micuul terrier mria suspect spre pantofii lui, Bradley i examin stpna. Observ, aprobator, grija cu care Ada i lega barca, dei nu ar fi fost absolut necesar; era, remarc el imediat, o tnr extrem de echilibrat contrastnd cu celuul isteric, care acum se gudura, manifestndu-i afeciunea. Ada prinse celua cu o mn i o strnse la piept, n timp ce se uita ctre Bradley cu o privire plin de sincer curiozitate. Chiar ne vei ajuta s scoatem Titanicul? ntreb ea. Bradley se simea stingherit i ncerca s depeasc aceast senzaie neplcut. Aa sper, zise evaziv. Dar nainte de asta mai snt nc multe lucruri de discutat. i aici, adug n gnd, nu-i nici timpul nici locul potrivit pentru aa ceva. Va trebui s aib rbdare pn ce D-na Craig li se va altura i nu era n apele lui n ateptarea ntlnirii. Ce citeai n barc, Ada? ntreb linitit ncercnd s schimbe subiectul. De ce te intereseaz? Era o ntrebare de politee, fr nici o aluzie impertinent. Bradley nc mai ncerca s-i dea un rspuns corespunztor cnd Donald Craig i se adres grbit. M tem c fiica mea nu prea are timp pentru amabiliti. Crede c exist lucruri mult mai importante n via. Ca fractalii i geometria noneuclidian. Bradley art spre celu. Asta nu mi se pare a fi geometrie. Spre surprinderea lui, Ada i rspunse cu un zmbet ncnttor. Ar trebui s-o vezi pe Lady cnd se usuc dup baie i pru-i flutur n toate direciile. Atunci arat ca un ncnttor fractal tridimensional. Gluma depea puterea de nelegere a lui Bradley, dar se altur i el rsului general. Ada avea graia salvatoare a simului umorului; ar fi putut s-i devin agreabil dac ar fi ncercat s o trateze ca pe cineva de dou ori mai mare. Plin de ndrzneal, se aventur ntr-o nou ntrebare. Numrul sta, 1999, pictat pe debarcader, zise el, presupun c se refer la vestitul program de sfrit-de-secol al mamei tale. Donald Craig mri: Drgu presupunere, Jason; asta-i ceea ce bnuiesc foarte muli oameni. S-l lum uor, Ada. Formidabila domnioar Craig depuse pe iarb celua, care se repezi s investigheze tulpina celui mai apropiat chiparos. Bradley avu neplcuta impresie c Ada ncearc s-i aprecieze QI-ul nainte de a-i rspunde. D-le Bradley, dac priveti cu atenie, vei observa c n faa numrului se afl semnul minus i un punct dup ultimul nou. i ce-i cu asta?

Asta nseamn c e minus unu virgul nou nou nou nou nou pentru totdeauna. Amin, exclam Pat. i n-ar fi fost mai simplu s scrii minus doi? Exact acelai lucru am zis i eu, chicoti Donald Craig. Dar s nu-i spui asta unui adevrat matematician. Eu credeam c eti unul foarte bun. Doamne, nu, eu nu-i ajung Edithei nici la degetul cel mic. i nici tinerei domnioare, bnuiesc. tii, ncep s simt c-mi ies din fire. n meseria mea, asta nu-i deloc bine. Rsul Adei ajut la mprtierea sentimentului de stnjeneal pe care l ncerca Bradley de cteva minute. Era ceva deprimant n acest loc, ceva de ru augur, care plana n spatele contiinei i n-ar fi folosit la nimic s ncerce s acioneze asupra lui printr-un act deliberat de voin; fugarul stol de gnduri disprea imediat ce ncerca s l prind. Trebuia s atepte, o s ias el singur la iveal cnd va fi gata. M-ai ntrebat ce carte citeam, d-le Bradley... Te rog, spune-mi Jason... ... ei bine, uite. Trebuia s bnuiesc. Doar i el era matematician, nu? Dar mi-e jen s spun c n-am citit-o niciodat pe Alice. Pe vremea noastr se citea Vrjitorul din Oz. Am citit-o i pe asta, dar Carroll este mult mai bun. Ce mult i-ar fi plcut asta! Ada art spre lacul de o form ciudat i spre micuul debarcader cu enigmatica inscripie. tii, d-le Brad d-le Jason acesta reprezint Vestul ndeprtat. Minus doi reprezint infinitul n Setul M: nu mai exist nimic dincolo de asta. Acum ne ndreptm spre Vrf... acest mic bazin este ultimul din miniseturile negative. ntr-o zi vom planta o lizier de flori nu-i aa Pat,! care ne va da o idee despre detaliile fantastice din jurul lobilor principali. i acolo, n est, punctul n care se ntlnesc cele dou mai lacuri, este Seahorse Valley, la minus virgul apte patru cinci. Originea, zero, zero, se afl bineneles, n mijlocul lacului cel mai mare. Setul nu se ntinde prea departe spre est; punctul de la Elephant Crossing dincolo, chiar n faa Castelului e la aproximativ plus virgul doi apte trei. Iau drept bune cele spuse, mormi Bradley, absolut copleit. tii doar foarte bine c eu n-am nici cea mai vag idee despre ce vorbeti. Asta nu era perfect adevrat. Familia Craig i folosise averea pentru a realiza acest peisaj de forma unei bizare funcii matematice. Prea o obsesie destul de inofensiv, exist multe alte moduri mult mai rele de a-i cheltui banii, i probabil c folosise un mare numr de muncitori din rndul localnicilor. Cred c e suficient, Ada, zise Donald Craig cu ceva mai mult fermitate dect o fcuse mai nainte. Hai s-l lsm pe domnul Jason s mai i mnnce ceva nainte de a-i da brnci n Setul M. Prsiser aleea mrginit de copaci n punctul n care canalul ngust se deschidea n cel mai mic dintre lacuri, cnd n creierul lui Bradley se debloca procesul mnezic. Evident, ntinderea linitit de ap, ambarcaia, chiparoii toate elementele cheie ale picturii lui Bocklin! Incredibil, cum de nu-i dduse seama mai nainte... Muzica obsedant a lui Rahmaninov izvor din nou din adncurile minii sale linititoare, familiar, calmant. Acum, pentru c identificase motivul nelmuritei sale neliniti, spiritul i se nsenin. Nici mai trziu n-aveau s cread cu adevrat c asta fusese o premoniie. 19. "RIDICAI TITANICUL!" ncet, ovitor, miile de tone de metal au nceput s se deplaseze ca un monstru marin trezit din somn. ncrctura exploziv, care produsese ocul pentru a o mica din patul marin, a strnit "nori" de aluviuni, care au nvluit epava n ceaa unui vrtej. Strnsoarea mlului, veche de zeci de ani, ncepu s cedeze; enormele elice au fost ridicate de pe fundul oceanului. Titanicul ncepea ascensiunea ctre lumea pe care o prsise cu mult timp nainte. La suprafa, marea clocotea de frmntarea venit de jos, din adncuri. Din vrtejul nspumat, iei un catarg subire, ce purta nc pe el cabina din care Frederick Fleet telefonase odinioar fatalele cuvinte: "Aisberg drept nainte". Acum, prova strpungea apa... suprastructura ruinat... ntreaga ntindere a punii... ancorele uriae pentru deplasarea crora fusese nevoie de un atelaj tras de douzeci de cai... cele trei couri semee, plus baza celui de-al patrulea... marea falez de oel ornamentat cu hublouri i, n sfrit: TITANIC LIVERPOOL

Ecranul monitorului se albi; n studio se ls o clip de tcere, produs de amestecul de team, veneraie i admiraie pur n faa efectelor speciale ale filmului. Apoi Rupert Parkinson, care nu rmnea niciodat fr replic, zise cu tristee: Nu cred c a fost att de dramatic, n realitate. Bineneles, cnd a fost fcut filmul, nu tiau c nava este rupt-n dou buci. i c toate courile dispruser, dei ar fi trebuit s fie evident. Este adevrat, ntreb gazda de la Channel Ten pe nume Marcus Kilford, "Mucus" sau "Killjoy", cum i ziceau dumanii, care se numrau cu legiunile, c modelul pe care l-au folosit n film a costat mai mult dect nava original? Am auzit i eu povestea asta, ar putea fi adevrat, avnd n vedere inflaia. i gluma... ... c ar fi fost mai ieftin s goleti Atlanticul? Crede-m m-am plictisit s-o tot aud! N-o s-o menionez, bineneles, zise Kilford, nvrtindu-i vestitul monoclu care era semnul lui de recunoatere. Era larg rspndit prerea c folosea aceast ostentativ antichitate doar pentru a-i hipnotiza invitaii i c ea nu avea nici un fel de proprieti optice. Departamentul de fizic de la King's College, din Londra, supusese chiar analizei unui computer imaginea reflectat n monoclu cnd acesta prinsese n el luminile studioului, i declarase c a stabilit acest lucru cu o certitudine de 95 la sut. Problema putea fi reglat definitiv doar dac cineva ar fi capturat obiectul, dar toate ncercrile dduser gre. Monoclul prea a fi ataat permanent de Marcul, i el i avertizase pe eventualii jefuitori c era echipat ca un dispozitiv miniatural de autodistrugere. Dac acesta era activat, el nu rspundea de repercusiuni. Bineneles c nimeni nu-l credea. n film, continu Marcus, se vorbete despre o spum pompat n corpul navei pentru a ridica epava la suprafa. E posibil aa ceva? Depinde de materialul folosit. Presiunea este att de mare de patru sute de ori presiunea atmosferic! aa c orice spum obinuit s-ar dezumfla instantaneu. Dar obinem acelai rezultat i cu microsferele noastre, fiecare dintre ele conine o mic bul de aer. i snt destul de rezistente la presiunea asta enorm! Da, ia ncearc s striveti una! Parkinson risipi o mn de bile de sticl pe msua de cafea din studio. Kilford culese una i fluier cu nesimulat surpriz. Nu cntrete cine tie ce! Mreia artei, rspunse cu mndrie Parkinson. Au fost testate la cea mai mare adncime, pe fundul Fosei Marianelor, care e de trei ori mai adnc dect locul unde se afl Titanicul. Kilford se ntoarse ctre cellalt invitat al su. Le-ai fi putut folosi pe Mary Rose, n 982, nu-i aa, doctore Thornley? Arheologul marin ddu din cap. Nu chiar, atunci a fost complet alt problem. Mary Rose se afla n ap puin adnc i scufundtorii notri au putut plasa sub ea un leagn. A tras-o afar cea mai mare plutitoare din lume. A fost o situaie critic, nu-i aa? Da, muli aproape c au fcut atac de cord cnd a cedat cablul de metal. Cred i eu. Dei carcasa st, de un sfert de secol, n docul Southampton, tot nu-i definitiv pregtit pentru expunerea public. Vei lucra mai repede cu Titanicul, d-le Parkinson, presupunnd c-l vei aduce la suprafa? Sigur; exist deosebiri ntre lemn i oel. Marea a muiat timp de patru secole lemnul navei Mary Rose, aa c nu-i de mirare c snt necesare decenii pentru a o scoate la capt cu ea. Tot lemnul de pe Titanic a fost distrus, n-o s ne necjim cu el. Problema este rugina; dar la aceast adncime, datorit frigului i lipsei de oxigen, exist ansa de a fi foarte puin. O mare parte din epav se afl, probabil, n dou ipostaze: excelent sau ngrozitoare. De cte microsfere din acestea ai avea nevoie? De vreo cincizeci de miliarde. Cincizeci de miliarde! i cum le vei duce acolo jos? Foarte simplu, le vom lsa s cad. Cu o mic greutate ataat de fiecare, alte cincizeci de miliarde? Parkinson zmbi, uor infatuat. Nu chiar. D-l Emerson a inventat o tehnic att de simpl c nici nu-i poi nchipui. O conduct va cobor de la suprafaa pe epav. Va fi pompat apa afar i microsferele vor curge, pur i simplu, nuntru, i se vor aduna pe fundul epavei. "Cltoria" lor nu va dura dect cteva minute. Dar cu siguran... Oh, vom folosi pompe de vid speciale la ambele capete, esenialul e c va trebui s fie un proces continuu. Jos, microsferele vor fi grupate n pachete de un metru cub fiecare. Aceasta le va oferi o for ascensional de o tun per unitate, dimensiune acceptabila pentru a fi mnuit de roboi. Marcus Kilford se ntoarse spre arheolog, care nu scosese un cuvnt.

Dr. Thornley, ntreb el, credei c va merge? Cred c da, rspunse ovitoare, dar nu snt expert n asemenea probleme. Tubul sta o fi suficient de rezistent ca s fac fa enormei presiuni de adncime? Nici o problem, vom folosi acelai material. Dup cum zice sloganul companiei mele, DIN STICL POI FACE ORICE... Fr sloganuri publicitare, v rog! Kilford se ntoarse ctre camera de luat vederi i psalmodie cu solemnitate, dei cu o licrire n ochi: M voi folosi de aceast ocazie pentru a nega zvonul tendenios c domnul Parkinson a fost zrit ntr-o toalet a BBC-ului, ntinzndu-i o cutie de pantofi doldora de bancnote destul de uzate. Toi rser, dei n spatele geamului subire al cabinei de control regizorul i optea asistentului su: Dac mai spune gluma asta nc o dat, o s cred c e adevrat. Pot s te ntreb ceva? zise dr. Thornley pe neateptate. Ce-i cu... s le zicem, rivalii dumitale? Crezi c vor iei primii? S-i numim, mai prietenete, competitori. Chiar? zise Kilford sceptic. Totui, cine va ajunge primul la suprafa se va bucura de toat publicitatea. Noi ne gndim pe termen lung. Cnd nepoii notri vor veni n Florida s vad Titanicul, nu se vor ntreba dac l-am scos n 2012 sau 2020, dei sperm s o putem face cu ocazia aniversrii centenarului. Se ntoarse ctre arheolog. Aproape c a dori s ajungem la Portsmouth i s aranjm ca inaugurarea s fie simultan. Ar fi interesant s putem avea navele Victory a lui Nelson, Mary Rose a lui Henric al VlII-lea i Titanicul alturi. Patru sute de ani de construcii navale. E o idee. De acord, zise Kilford. Dar acum a vrea s ridic cteva probleme mai serioase. n primul rnd, dei s-a vorbit prea mult despre asta, n fine, profanarea pare un cuvnt prea tare, dar ce prere avei despre oamenii care privesc Titanicul ca pe un mormnt i zic c ar trebui lsat n pace? Le respect prerile, dar acum e prea trziu. S-au fcut sute de scufundri i pentru alte nave naufragiate cu mari pierderi de viei omeneti. Oamenii ridic obieciuni doar pentru Titanic! Ci oameni au murit pe Mary Rose, dr. Thornley? A protestat cineva mpotriva muncii dumneavoastr? Vreo ase sute, aproape jumtate din morii de pe Titanic i era o nav mult mai mic! Nu, nu am primit niciodat plngeri serioase; de fapt, ntreaga ar a fost de acord cu operaia. i, n plus, ea a fost susinut n cea mai mare parte cu fonduri particulare. Un alt lucru pe care nu-l realizeaz majoritatea, adug Parkinson, este c pe Titanic nu mai pot fi acum dect foarte puine cadavre; cele mai multe dintre ele au ieit deacolo i s-au pierdut ori au ngheat. Nici o ans s gsim cadavre? Nici una. n adncuri exist multe creaturi flmnde. mi pare bine c ne-am descotorosit de acest subiect deprimant, dar exist ceva i mai important... Vei introduce n mare miliarde dintr-astea. Inevitabil, multe dintre ele se vor pierde. Ce prere ai despre impactul ecologic? Bnuiesc c ai citit literatura celor de le Bluepeace. Ei bine, nu va fi nici unul. Nici chiar cnd vor ajunge pe rm i plajele vor fi invadate cu sticl spart? Tare mi-ar plcea s-l mpuc pe redactorul care a nscocit fraza asta, sau s-l angajez. n primul rnd, ar fi necesare secole, poate milenii, ca sferele astea s se dezintegreze. i te rog s-i aminteti din ce snt fcute din siliciu. Aa c, dac se vor sfrma, n cele din urm, i dai seama n ce se vor transforma? n acel binecunoscut "poluant" ai plajei nisipul! Punct ctigat. Dar celelalte obiecii? Dac vor fi mncate de peti sau de alte animale marine? Parkinson culese una din microsfere i o rsuci ntre degete cum fcuse Kilford mai nainte. Sticla este absolut neduntoare, e inert din punct de vedere chimic. Orice fiin suficient de mare ca s nghit una din astea nu va fi rnit de ea. i-i zvrli sfera cu zgomot n gur. n spatele pupitrului de control, regizorul se ntoarse ctre Roy Emerson: A fost teribil pcat, mi pare, ru c n-ai fost i tu acolo. Parky a fcut-o mult mai convingtor dect mine. Crezi c m-ar fi avut cu mai multe cuvinte dect pe biata dr. Thornley? Probabil c nu. Asta a fost o mecherie evident, auzi, s nghit microsfera, nu cred c a putea s-o fac. i pun pariu c de-acum nainte toat lumea le va numi pilulele Parky. Emerson rse: Nu m-ar surprinde. i i se va cere s repete gestul de cte ori va aprea la TV. Considerar c nu era cazul s mai adauge c, pe lng multele sale talente, Parkinson

era un bun magician amator. Nici ntr-un stop-cadru nimeni n-ar fi fost n stare s disting ce se ntmplase cu adevrat cu acea "pilul". i mai era un motiv pentru care preferase s nu se alture comisiei; pentru c el era unul din afar, iar asta era o treab de familie. Dei au zcut secole departe una de alta, Mary Rose i Titanicul aveau multe n comun. Ambele au fost un triumf spectaculos al geniului construciei de nave, dar s-au scufundat ca un exemplu, tot att de spectaculos, al incompetenei britanice. 20. N SETUL M. Este greu de crezut, i spunea Jason Bradley, c oamenii au trit la fel cu numai cteva generaii n urm. Dei Castelul Conroy reprezenta un exemplu foarte modest de acest gen, dimensiunile lui erau totui impresionante pentru oricine i petrecuse cea mai mare parte a vieii n birouri nghesuite, camere de motel, cabine de vapor, ca s nu mai vorbim de mininlocuitoarele de scafandri de adncime, att de strmte nct igiena personal devenea o problem de importan capital. n sufrageria cu enorme oglinzi i tavanul gravat cam cu prea multe ornamente, ar fi putut sta n mod convenabil cel puin cincizeci de persoane. Donald Craig simi nevoia s justifice existena mesei de patru persoane, din mijlocul camerei, care prea pierdut i izolat. N-am avut timp s cumprm mobil potrivit. Cea care a aparinut castelului era ntr-o stare jalnic; mare parte a trebuit ars. Am fost prea ocupai s ne ndeletnicim cu crearea unei ambiane mai plcute. Dar ntr-o zi, cnd ne vom integra n rndurile nobilimii locale... Edith nu prea s fie de acord cu limbuia soului, i din nou Bradley avu impresia c ea este conductorul acestei antreprize, avndu-l pe Donald ovitor, mai bine zis pasiv prta. Putea ghici scenariul: oameni care dispun de suficieni bani pentru a-i risipi pe jucrii costisitoare, descoperind adesea c ar fi fost mai fericii fr ele. Iar Castelul Conroy, cu toi acrii si nconjurtori i personalul de ntreinere, probabil c era o jucrie ntr-adevr foarte scump. Dup ce servitorii (servitori! asta era o alt noutate) ndeprtar vestigiile unei excelente cine chinezeti abundnd n specialiti din Dublin, Bradley i gazdele lui se retraser n fotoliile confortabile din camera alturat. Nu v putem permite s plecai, zise Donald Craig, pn cnd nu o lsm pe fiica noastr s v ghideze prin Setul M. Edith poate repera o Mandelvirgin de la o sut de metri. Bradley se ndoia c i s-ar potrivi o asemenea descriere. Recunoscuse n cele din urm ciudata form a lacului, dei i uitase numele tehnic pn ce nu i fusese amintit. n ultimul deceniu al secolului, era imposibil s scapi de manifestrile Setului Mandelbrot. Apreau tot timpul pe display-urile video, pe tapete, pe zidurile cldirilor i aproape n orice tip de proiect. Bradley i amintea c cineva inventase cuvntul Mandelmania pentru a descrie simptomele mai acute; i ncepuse s cread c ar trebui aplicat acestui menaj. Era totui pregtit s asiste cu politicos interes la orice lectur sau demonstraie pe care i-o pregteau gazdele sale. Observase c i ei manifestau sentimente asemntoare. Se temeau de decizia lui, iar el se temea s le-o spun. Spera ca telefonul pe care-l atepta s soseasc nainte de a prsi Castelul... Bradley nu ntlnise niciodat tradiionala mam-impresar, dar o vzuse n filme ca de exemplu, cum se numea oare? a, Fame. i aici era un exemplu de pasionat hotrre a prinilor de a-i transforma copilul n star, chiar dac acesta nu avea nici un talent vizibil. n cazul de fa, ncrederea prinilor era pe deplin justificat. nainte de a ncepe expunerea Adei, zise Edith, a vrea s subliniez cteva lucruri. Setul M. este cea mai complex entitate din toat matematica i totui nu implic nimic mai avansat dect adunarea i nmulirea, nici chiar scderea i mprirea! De aceea, muli buni cunosctori ai matematicii ntmpin dificulti n nelegerea lui. Ei nu pot crede, pur i simplu, c ceva coninnd attea amnunte nct n-ar putea fi explorat nainte de a ajunge la captul universului, poate fi generat fr a folosi logaritmii sau funciile trigonometrice sau calculele diferenial i integral. Nu pare raional c toate acestea pot fi fcute perfect adunnd numerele laolalt. Nu mi se pare totui rezonabil. Dac este att de simplu, pentru ce nu l-a descoperit nimeni cu secole n urm? Bine zis! Pentru c attea adunri i nmuliri duc la numere att de uriae, nct a trebuit s ateptm computere rapide. Dac le-ai fi dat abacuri lui Adam i Evei i tuturor descendenilor lor pn azi, ei n-ar fi descoperit ceva asemntor cu ceea ce ne poate arta Ada apsnd pe cteva butoane. Zi-i mai departe, drag... Holoproiectorul fusese ascuns cu dibcie; Bradley nici nu putea bnui unde. E foarte uor s faci din vechiul castel unul bntuit de stafii, gndi el, ca s goneti orice intrus. Era mai eficient dect alarma pentru hoi.

Cele dou linii care se ncruciau pe o diagram obinuit XY au aprut n aer, cu secvena numerelor ntregi 0, 1, 2, 3, 4... mrluind n toate patru direciile. Ada se uit la Bradley cu acea privire direct, deconcertant, ca i cum ar fi ncercat din nou s-i aprecieze QI-ul pentru ca prezentarea ei s poat fi calibrat cum, se cuvenea. Orice punct pe acest plan, zise ea, poate fi identificat prin dou numere coordonatele x i y. OK? OK, rspunse Bradley cu solemnitate. Bun, Setul M. se afl ntr-o foarte mic regiune aproape de origine ea nu se extinde dincolo de plus sau minus doi n nici o direcie, aa c putem face abstracie de orice numere mai mari. Numerele ntregi alunec de-a lungul celor patru axe, lsnd doar numerele unu i doi s marcheze distanele fa de zeroul central. Acum s presupunem c lum orice punct care se afl n interiorul acestei reele i l unim cu centrul. Msura lungimii acestei raze s-o numim r. Aceasta, gndi Bradley, nu solicit prea mult resursele mele intelectuale. Cnd vom ajunge la partea complicat? Evident, n acest caz, r poate avea orice valoare de la zero pn la trei aproximativ 2, 8 ca s fim mai exaci. OK? OK, Bun. Acum exerciiul 1. S lum valoarea r a oricrui punct i s o ridicm la ptrat. Continum s o ridicm la ptrat. Ce se ntmpl? Nu m lsa s-i stric cheful, Ada. Bun, dac r este exact unu, i pstreaz aceast valoare ori de cte ori i-ai ridica la ptrat. O dat unu, nc o dat unu, i nc o dat unu rmne mereu unu. OK, zise Bradley, provocnd-o pe Ada s-i continue dizertaia.. Dar dac este numai puin mai mult dect 1, i continui s-i ridici la ptrat, mai devreme sau mai trziu el se va ndrepta spre infinit. Chiar dac este 1, 0000... 0001,... i ar urma un milion de zerouri n dreapta virgulei zecimale. Ar fi doar puin mai lung. Dar dac numrul este mai mic dect 1 s zicem 0, 99999999... cu un milion de nou vei obine tocmai opusul. Poate rmne aproape de 1 veacuri ntregi, dar dac l ridici la ptrat, deodat se va pierde i se va micora spre zero OK? De data aceasta, Bradley ddu doar din cap afirmativ la ntrebarea Adei. Pn acum nu putea nelege scopul acestei demonstraii de aritmetic elementar, dar era evident c ducea undeva. Lady, nceteaz s-l mai plictiseti pe d-l Bradley! Aa c vezi, doar prin simpla ridicare la ptrat a numerelor, continund s le ridici la ptrat iari i iari, le mpri n dou seturi distincte... Un cerc apru pe cele dou axe intersectate cu centrul n origine i cu raza egal cu unitatea. n acest cerc se afl toate numerele care au disprut cnd le tot ridicai la ptrat. Afar rmn toate acelea care tindeau spre infinit. Ai putea spune c cercul de raz 1 este o ngrditur o limit o frontier care desparte cele dou seturi de numere. O s-o numesc Setul S. S de la squaring? Sigur c da. i acum vine punctul important. Numerele din fiecare parte snt total separate. Dei nimic nu poate trece prin el, hotarul acesta nu era nici o consisten. Este o linie, pur i simplu: poi s-o amplifici orict i va rmne tot o linie; aa c n curnd va prea c este dreapt pentru c tu nu poi s-i sesizezi curbura. Asta nu pare prea interesant, spuse Donald, dar este absolut fundamental, o s vezi imediat, o s vezi. Scuz-m Ada. Acum, lund Setul M., s facem o mic modificare. Nu vom ridica numai la ptrat. l vom ridica la ptrat i vom aduna, ridicarea la ptrat i adunare. Nu-i vine s crezi c asta ar produce vreo schimbare dar ea deschide un ntreg univers nou... S presupunem c pornim din nou cu 7. l ridicm la ptrat i avem tot 1. Apoi adunm cele dou rezultate i avem 2. 2 la ptrat fac 4. Aduni din nou 1 de la origine, rspunsul va fi 5. 5 la ptrat este 25, plus 1, 26. 26 la ptrat fac 676, vezi ce se ntmpl! Numere care cresc repede cu un coeficient fantastic. i, repetnd nc de cteva ori operaia, numrul va deveni mult prea mare pentru a mai ncpea n orice computer. i am nceput cu 1! Iat prima mare diferen ntre Setul M. i Setul S., care are limita la 1. Dar dac pornim cu un numr mult mai mic dect 1 s zicem 0,1, probabil c ghiceti ce se ntmpl. Tinde ctre zero dup cteva ridicri la ptrat i adunri. Ada i rspunse cu acel rar, dar plin de strlucire, surs al ei. De obicei. Uneori se agit fr rost n jurul unei mici valori fixe, oricum, rmne blocat n set. Aa c avem din nou un model care mparte toate numerele din plan n dou clase. Numai c de aceast dat limita nu mai este ceva tot att de elementar cum este cercul. Poi s-o spui din nou, murmur Donald; observ o reprimat ntunecare pe faa

Edithei, dar insist: am ntrebat civa oameni ce form cred c ia natere; muli au sugerat un fel de oval. Nici unul n-a fost aproape de adevr nici mcar unul n-a putut intui. E n regul, Lady! N-o s-o mai ntrerup pe Ada! Iat prima aproximaie, continu Ada, strngnd cu o mn nelinititul celu, n timp ce cu cealalt apsa pe tastatur. Iat ceva ce tocmai ai zrit de curnd. Familiarul contur al Lacului Mandelbrot apru, suprapus peste un caroiaj de uniti ptrate, dar mult mai detaliat dect putuse observa Bradley n grdin. n dreapta se afla figura cea mare, n form de inim, apoi un cerc mic alturi i unul i mai mic alturi de acesta i vrful ascuit alunecnd spre extrema stng i oprindu-se la 2 pe axa x. n sfrit, Bradley realiza c figura principal era nctuat, aceasta fusese metafora care-i venise imediat n gnd, de miriade de cercuri mai mici subsidiare, iar din ele ramificate nenumrate linii zimate. Era o form mult mai complex dect modelul lacurilor din grdin, stranie i interesant, dar cu siguran nu era deloc frumoas. Edith, i Ada o priveau totui cu un fel de respect reverenios, pe care Donald nu prea s-l mprteasc ntru totul. Acesta este Setul complet, fr nici o amplificare, zise Ada cu o voce care era acum ceva mai puin sigur de sine, de fapt aproape ezitant. Chiar i la aceast scar poi vedea ct de diferit este cercul simplu, cu grosimea zero, ce limiteaz Setul S. Poi focaliza asta, iar i iar, i ea va rmne tot o linie i nimic mai mult. Dar limita Setului M. este ca pulberea, ea conine infinite detalii, poi merge pe oricare vrei, i s amplific ct vrei de mult i ntotdeauna vei descoperi ceva nou i neateptat. Privete! Imaginea se dilata; se scufunda n fanta dintre cardioida principal i cercul ei tangent. Era, i zise Bradley, ca i cnd ai privi un fermoar deschizndu-se, doar c dinii acestui fermoar aveau cele mai extraordinare forme Mai nti artau ca nite elefnei micndu-i trompele, apoi trompele se transformau n tentacule. Apoi tentaculele germinau muguri. Apoi, cum imaginea continua s se dilate, ochii mugurilor se deschiser n negre vrtejuri de o adncime infinit... Acum amplificarea e de ordinul milioanelor, opti Edith. Tabloul cu care am nceput era deja mai mare dect Europa. Parcurser rapid vrtejurile, mrginind misterioase insule strjuite de recife de corali. Flotile de clui de mare notau ntr-o procesiune maiestuoas. Exact n centrul ecranului apru un punct negru, se dilat, ncepnd s se contureze obsedant de familiar. Cteva secunde mai trziu arta ca replica exact a Setului originar. Aici, gndi Bradley, am ajuns. Sau este?... Nu putea fi chiar sigur; prea c exist diferene minore, dar asemnarea, familiar era de neconfundat. Acum, continu Ada, graficul nostru originar este la fel de amplu ca orbita lui Marte, deci acest miniset este realmente mult mai mic dect un atom. Dar exist attea detalii n jurul su. i aa mai departe, pentru totdeauna. Transfocatorul se opri; pentru un moment pru c o broderie plin de noduri nclcite i spirale care oboseau privirea, atrna ngheat n spaiu. Apoi, ca i cnd ar fi fost mprtiat o cutie de acuarele peste ea, imaginea monocromatic izbucni n culori att de neateptate i att de strlucitor de frumoase, c lui Bradley i se tie respiraia de uimire. Transfocatorul porni din nou, dar n sens invers, ntr-un microunivers transformat acum de culoare. Nimeni nu zise nimic pn nu ajunser napoi la Setul M. de origine, care dobndise o culoare neagr de ru augur, nconjurat cu o margine ngust de flacr galben, si mijind fulgere zimate de bleu i purpuriu. i de unde, ntreb Bradley, cnd i recpt rsuflarea, provin toate acele culori? Nu le-am vzut pe parcurs. Ada rse. Nu, ele nu fac parte chiar din set, dar nu snt splendide? Pot comanda computerului s le fac oricum vreau eu. Chiar dac aceste culori snt arbitrare, explic Edith, snt pline de semnificaii. Tot aa cum cei care fac hrile aplic nuane de bleu i verde ntre liniile de contur pentru a spori impresia diferenelor de nivel! Acelai lucru l facem i noi n oceanografie. Cu ct este mai intens albastrul, cu att este mai adnc apa. Bun. n cazul sta, culorile indic de cte ori a refcut computerul ciclul nainte de a decide dac numrul aparine categoric Setului M, sau nu. n cazul limitelor, ar trebui s fie fcute de mii de ori ridicrile la ptrat i adunrile obinuite. i adesea prin numere de sute de cifre, zise Donald. i dai seama acum pentru ce nu a fost descoperit mai devreme setul. Serios motiv. Acum ia privete, zise Ada. Imaginea prindea contur pe msur ce valurile de culoare neau n exterior. Prea c, nsei limitele setului se dilatau continuu, dei rmneau pe loc. Apoi Bradley realiz c de de fapt nu se mica nimic; doar culorile spectrului se perindau ciclic pentru a

produce aceast perfect iluzie de micare. ncep s neleg, gndi Bradley, cum te poate pasiona aa ceva, ajungnd chiar s-i faci din asta un scop n via. Snt aproape sigur, zise el, c am vzut programul sta listat n biblioteca software a computerului meu mpreun cu o mulime de alte programe. Ce noroc c nu le-am folosit. mi dau seama ct pot fi de captivante. Observ c Donald Craig aruncase o privire cu subneles ctre Edith i i ddu seama c fcuse o remarc lipsit de tact. Totui ea prea nc absorbit de fluxul culorilor, dei probabil c urmrise de nenumrate ori aceast desfurare. Ada, zise ea, vistoare, d-i d-lui Jason citatul nostru preferat din Einstein. Pretinde prea mult de la un copil de nou ani, gndi Bradley chiar dac este unul ca acesta; dar fetia nu ezit deloc, i nu ddea impresia c ar repeta mecanic. Ea nelege cuvintele i vorbea cu nsufleire. Cel mai frumos lucru pe care-l putem experimenta este mirificul. Este sursa ntregii arte i tiine adevrate. Cel cruia i este strin aceast emoie, care nu se poate opri n faa minunii cuprins de veneraie, este asemenea unui mort. Voi broda pe tema asta, gndi Bradley. i i aminti nopile calme din Pacific, cu cerul plin de stele i dra plpitoare de bioluminiscen din urma navei; i aminti primul su contact cu supraabundentele forme de via tot att de surprinztoare ca acelea de pe o planet necunoscut, adunate n jurul srcciosului corn al abundenei al unui caracter din mijlocul oceanului, acolo unde continentele se ndeprteaz treptat; i sper c n-o s mai treac mult pn va simi din nou veneraie i nfiorare la apariia din abis a nspimnttoarei prove ca un cuit a Titanicului. Dansul culorilor ncet: Setul pli. Dei nu fusese nimic acolo n realitate, totui ddea impresia c ecranul virtual al proiectorului holografului se nchisese efectiv. i acum, zise Donald, tii mai mult dect voiai despre Setul Mandelbrot. Arunc o privire ctre Edith, i din nou Bradley avu senzaia acelui acces de simpatie fa de el. Nu era sentimentul la care se ateptase cnd venise la Castelul Conroy: poate c invidie ar fi fost cuvntul potrivit. Iat, un om cu avere, cas frumoas i o familie talentat i atrgtoare elementele care se presupune c garanteaz fericirea. Totui, ceva nu era n regul; m ntreb, gndi Bradley, ct o fi trecut de cnd au mprit soii tia patul? Ce ar putea fi mai simplu, dei sta arareori este un lucru simplu.... Privi nc o dat spre ceas; probabil c i nchipuiau c evit n mod deliberat concluzia. Aveau perfect dreptate. Grbete-te, d-le general, se rug el n sinea lui. Ca i cum i s-ar fi rspuns, simi familiarul zbrnit la ncheietura minii. Scuzai-m, se adres gazdelor. Un telefon extrem de important. Nu va dura dect un minut. Bine, v lsm s vorbii. De cte milioane de ori pe zi se desfura acest ritual! Pura etichet le dicta celorlali s se ofere s prseasc ncperea cnd se primea un telefon personal; politeea cerea ca numai acela care-l primea s ias, prezentnd scuze tuturor. Existau nenumrate variante dup mprejurri i naionaliti. n Japonia, cum i plcea lui Kato s se plng, formalitile durau att de mult nct solicitantul ajungea la dezgust. V rog s m scuzai pentru ntrerupere, zise Bradley n timp ce intra n camer prin glasvand. Este n legtur cu afacerea noastr. Nu puteam s v dau un rspuns pn cnd nu primeam telefonul sta. Sper c e favorabil, zise Donald Craig. Avem nevoie de dumneata. i mie mi-ar plcea s lucrez cu dumneavoastr, dar... Parky v-a fcut o ofert mai bun, zise Edith, cu dispre greu mascat. Bradley o privi calm i rspunse fr ranchiun. Nu, doamn Craig. V rog s pstrai cifra confidenial. Oferta Grupului Parkinson a fost generoas, dar ea nu reprezint dect jumtate dintr-a dumneavoastr. Iar oferta pe care tocmai am primit-o este mult mai mic, reprezentnd o zecime din aceea. Totui, reflectez la ea foarte serios. Urm o tcere profund, spart n cele din urm de un chicotit al Adei. Trebuie s fii nebun, zise Edith. Donald se mulumi doar s zmbeasc. Poate c ai dreptate. Dar am ajuns n stadiul n care n-am nevoie de bani, dei oricnd e bine s-i ai. Se opri i chicoti ncet. Destul. Nu tiu dac ai auzit vreodat gluma pe care a fcut-o o dat J. J. Astor, cel mai faimos disprut de pe Titanic: "Un om care are un milion de dolari este tot att de nstrit ca unul bogat". Ei bine, eu am ctigat cteva milioane n timpul carierei mele i unele dintre ele se mai afl nc n banc. Aa c nu mai am nevoie de bani; i, dac vreau, n-am dect s m scufund oricnd i s mai gdil o caracati. N-am prevzut asta, a fost ca o lovitur de trsnet, acum dou zile eram hotrt s v accept oferta. Edith prea acum mai mult perplex dect ostil. i poi s ne spui cine a oferit condiii mai avantajoase dect Nippon Turner? Bradley cltin din cap. Lsai-m cteva zile; mai am unele probleme de clarificat i nu vreau s rmn de

cru. neleg, zise Donald. Nu exist dect un motiv pentru a lucra gratis. Orice om datoreaz ceva profesiei lui. Sun ca un citat. Chiar aa i este: dr. Johnson. mi place; s-ar putea s-l folosesc des, n urmtoarele cteva sptmni. ntre timp pn iau o hotrre, vreau un rgaz ca s m mai gndesc la situaie. i, nc o dat, v mulumesc foarte mult pentru ospitalitate, ca i pentru oferta dumneavoastr. Poate c o voi accepta dar, n caz contrar, sper s rmnem totui prieteni. n timp ce se ridic deasupra castelului, vrtejul strnit de elicea elicopterului ondula apa Lacului Mandelbrot, sprgnd imaginea chiparoilor oglindii n el. Se gndea la cea mai mare schimbare din cariera sa; nainte de a lua o decizie, acea nevoie de o relaxare complet. i tiu exact cum o va face. 21. O CAS RESPECTABIL Nici chiar transportul supersonic n-a reuit s schimbe radical statutul Noii Zeelande; pentru cei mai muli dintre oameni ea reprezenta ultimul popas nainte de a ajunge la Podul Sud. Marea majoritate a neo-zeelandezilor erau mulumii s rmn aa. Evelyn Merrick era una dintre excepii i evadase la vrsta (n cazul ei matur) de aptesprezece ani pentru a-i cuta destinul aiurea. Dup trei cstori care au dus la pierderea iluziilor, dar au asigurat-o din punct de vedere financiar, i-a descoperit idealul vieii i fericirea. Vila, cum era cunoscut majoritii clientelei sale, se afla ntr-o regiune frumoas dintr-o parte nc nedevastat a Kentului, legat comod de aeroportul Catwick. Proprietarul anterior fusese un celebru magnat al mass-mediei, care mizase pe o carte greit atunci cnd televiziunea de nalt definiie mturase totul n calea sa la sfritul secolului douzeci. Mai trziu, ncercrile de a-i reface averea dduser gre i acum era oaspetele unui stabiliment al Guvernului Majestii Sale pentru urmtorii cinci ani (mai puin timpul de bun purtare). Om cu un standard moral superior fusese indignat de felul n care madam Eva utiliza proprietatea sa i ncercase chiar s o scoat afar de acolo. Totui avocaii Evei fuseser tot att de buni ca i ai si; poate chiar mai buni, din moment ce ea se afla nc n libertate, i inteniona s rmn i de-aici ncolo. Vila era condus cu meticuloas corectitudine, condicuele fetelor, taxele pltite la timp, contribuiile pentru pensie i asigurri sociale, vizitele medicale i aa mai departe putnd fi puse oricnd la dispoziia unui eventual inspector guvernamental, cruia Madame Eva i spunea uneori cu acreal c aici gsete oricnd o vac de muls. Oricine ar fi venit n sperana unui profit personal, ar fi fost profund dezamgit. n general, era o carier bnoas, plin de stimulente emoionale i intelectuale. Ea nui punea, desigur, nici o problem de etic. Cu mult timp nainte decisese c orice mod de distracie, pentru adulii ajuni la vrsta dreptului de vot, era perfect acceptabil, att timp ct nu era periculos, neigienic i nu ngra. Principalul motiv de nemulumire: relaia cu clienii necesita un mare numr de salariate care s se nvrteasc n jurul lor, de unde rezultau mari cheltuieli pentru darurile de nunt. Observase de asemenea c mariajele inspirate de Vil durau mult mai mult dect cele cu origini mai convenionale i inteniona s publice chiar o statistic atunci cnd avea s fie sigur de datele sale; momentan coeficientul de corelaie era nc neconvingtor. Cum era de ateptat n profesia sa, Evelyn Merrick era o femeie care deinea multe secrete, mai ales ale altora; dar avea i unul al ei personal, pe care-l pstra cu mare grij. Dei nimic n-ar fi putut fi mai respectabil, dac ar fi rsuflat, i-ar fi dunat meseriei. n ultimii doi ani, se folosise de cunotinele extensive, poate unice, n parafilie pentru a-i lua diploma de doctor n psihologie la Universitatea din Auckland. Nu-l cunoscuse personal pe profesorul Hinton, numai prin intermediul mijloacelor video, i asta destul de rar, deoarece ambii preferau schimburile impersonale de fiiere. ntr-o zi, poate dup vreo zece ani dup ce se va retrage, i va publica teza de doctorat, dar nu sub numele ei adevrat i cu toate cazurile istorisite trucate n aa fel nct s nu poat fi recunoscute. Nici mcar profesorul Hinton nu cunotea persoanele implicate, dei el fcuse presupuneri pline de perspicacitate n unele cazuri. "Subiectul O. G. ", tast Eva. "Vrsta cincizeci de ani. Inginer de succes". Examin cu grij ecranul. Iniialele fuseser, bineneles schimbate, conform codului ei simplu, i vrsta rotunjit ctre cea mai apropiat dintre decade. Ultima dat era ns exact; profesiunea reflecta personalitatea omului i nu trebuia deghizat dect dac era absolut necesar pentru a mpiedica identificarea. Chiar i atunci, trebuia fcut cu mult finee, astfel nct nlocuirea s nu fie prea violent. Muzicianul de renume mondial fusese schimbat de Eva din "pianist" n "violonist", i un tot att de celebru sculptor fusese transformat n pictor. Un politician fusese nlocuit cu un om de stat.

"... n copilrie, O. G. era icanat i uneori prins de elevele unei coli de fete din vecintate, care l foloseau ca subiect voluntar pentru leciile de ngrijire a copilului i de iniiere n anatomia brbatului. De cele mai multe ori, l bandajau din cap pn n picioare i, dei declar acum c nu exista nici un element erotic n asta, este greu de crezut. Cnd era ntrebat, el ddea din umeri i zicea: "Nu-mi amintesc". Mai trziu, tnr fiind, O. G. asistase la urmrile unui accident care provocase muli mori. Dei nu fusese rnit, experiena pare s-i fi afectat fantezia sexual. i plcea s fie supus la diferite forme de tortur (vezi lista A) i manifesta un caz atenuat al Complexului Sf. Sebastian, excelent demonstrat de Yukio Mishima. Contrar lui Mishima, totui, O. G. era complet heterosexual, prezentnd doar 2, 5 0,1 pe fototestul standard Mapplethorpe. Ceea ce face ca modelul comportamental al lui O. G. s fie att de interesant, i poate neobinuit, l reprezint faptul c este o personalitate activ, ntr-un fel chiar agresiv, adecvat poziiei de manager al unei afaceri solicitante. E greu s i-l nchipui jucnd un rol pasiv n orice sfer a vieii; totui, pretindea personalului meu s-l nfoare n bandaje ca pe o mumie egiptean, pn cnd devenea complet neputincios. Doar n acest fel, i dup considerabile stimulri, putea ajunge la un orgasm satisfctor. Cnd i-am sugerat c prin aceasta i satisfcea dorina de moarte, a rs, dar nu a ncercat s nege. Munca sa presupunea adesea pericole fizice, ceea ce era poate adevratul motiv pentru care se simea ataat de ea. Totui, mi-a dat o explicaie care snt sigur c era i ea n bun parte adevrat. Cnd ai responsabiliti care implic milioane de dolari i afecteaz viaa multor oameni, nu-i poi nchipui ct de plcut poate fi s te simi, pentru un timp, complet lipsit de aprare incapabil s controlezi ceea ce se ntmpl n jurul tu. Bineneles c tiu c totu-i doar o simulare, dar ncerc s pretind c nu este. Uneori m ntreb dac m-a putea distra n cazul n care aceast situaie ar fi real. N-ai putea, i-am zis eu, i el a fost de acord." Eva derul nregistrarea cutnd eventualele amnunte care puteau revela identitatea lui O. G. Vila era specializat n celebriti, aa c era mai bine s fii foarte prudent. Prudena se referea i la personaliti n sine. Singura regul a Vilei era: "Fr snge pe covoare", i ea i amintea, cu o grimas, o personalitate a unei ri din lumea a treia care, n delirul su, rnise pe una dintre fete. Eva i primise scuzele, i cecul, cu dispre rece, apoi, imediat, a dat telefon la ministerul de externe. Generalul probabil c ar fi fost foarte surprins i rnit n amorul propriu dac ar fi tiut exact de ce ambasadorul britanic a invocat attea motive pentru a-i amna vizita n Marea Britanie. Eva se ntreba uneori de ce ar fi zis scumpa sor Margarita despre vocaia actual a celei mai bune eleve a sa. Ultima dat dnd plnsese fusese cu ocazia tirii morii celei mai bune prietene, veste pe care o primise de la maica superioar. i amintea, cu nostalgie amuzament, despre ntrebarea pe care fusese tentat o dat s i-o pun supraveghetoarei sale: pentru ce ar fi considerat mai nobil i mai sfnt jurmntul la perpetu castitate dect un juramnt la perpetu constipare? Era o ntrebare absolut serioas: fr a inteniona ctui de puin s o scandalizeze pe btrna clugri sau s zdruncine fundamentul neclintit al credinei sale. Dar n cele din urm poate c a fost mai bine c nu a pus-o. Sora Margarita tia deja c mica Evelyn Merrick nu era fcut pentru biseric, dar Evelyn mai trimitea i acum donaii pentru Sf. Jude la fiecare Crciun. 22. BIROCRAIE ARTICOLUL 156 Stabilirea Autoritii 1. Se stabilete prin prezenta Autoritatea Internaional pentru Adncurile Mrii, care va funciona potrivit acestei legi. 2. Toate statele semnatare snt ipso-facto membre ale Autoritii. 4. Sediul Autoritii va fi n Jamaica. ARTICOLUL 158 Organele Autoritii 2. Se stabilete prin aceasta ntreprinderea, organul prin care Autoritatea poate executa funciile menionate n Articolul 170, paragraful 1. (Convenia Naiunilor Unite asupra Legii Mrii, semnat la Montego, Bay, Jamaica, la 10 decembrie 1982)

Scuz-m pentru indemnizaii, zise directorul general Wilbur Jantz conciliant, dar ele snt fixate prin reglementrile Naiunilor Unite. neleg, Dup cum tii, n-am venit aici pentru bani. i exist considerabile avantaje. n primul rnd, vei avea rang de ambasador... Va trebui s m mbrac ca atare? Cred c nu, nici mcar nu am un smoking, lsnd deoparte restul. Jantz rse. Nu te teme o s avem noi grij de asemenea detalii. i bineneles, vei fi peste tot VIP, ceea ce ar putea fi chiar plcut. A trecut ceva timp, gndi Bradley, n care n-am fost VIP, dar ar fi lipsit de tact s spun asta. n ciuda experienei bogatei sale activiti, era un nceptor n acest domeniu; poate c n-ar trebui s fac prea mare tapaj n legtur cu ambasadorii. Directorul general examina displayul de pe biroul su, comandnd din cnd n cnd "pauz", ca s poat analiza unele detalii. Bradley ar fi dat o substanial parte din veniturile lui din noua funcie, pentru privilegiul de a citi acel fiier. M ntreb dac ei tiu, gndea el, despre timpul n care am "srat" eu i Ted epava aia din largul Delosului, cu amfore false? Nu c m-a simi cu contiina ncrcat, am produs multe necazuri oamenilor care le meritau cu prisosin. Cred c trebuie s-i spun, zise directorul, c am avut o mic problem, dei nu m tem de asta. Unii din mulii notri, ah, parteneri agresiv de independeni nu vor fi prea ncntai de amestecul CIA. Asta s-a petrecut cu mai bine de treizeci de ani n urm! i eu nici n-am tiut c eram amestecat ntr-o treab cu CIA dect mult dup ce am semnat-o ca marinar obinuit, slav domnului... Credeam c snt angajat la Summa Corporation a lui Hughes i chiar aa era. Nu trebuie s-i faci probleme; nu voi aminti de ea dect dac cineva o va meniona. Nu e cazul, pentru c n toate privinele calificativele dumitale snt extraordinare. Chiar i Ballard admite asta. Oh, ntr-adevr? Zice c eti cel mai bun dintr-un grup pctos. Asta sun n maniera lui Bob. Directorul continua s examineze monitorul, apoi rmase o clip pe gnduri. Asta n-are nimic de-a face cu numirea dumitale i scuz-m dac i vorbesc deschis, ca de la brbat la brbat... Ei, gndi Jason, tiu despre Vil! M ntreb cum de au ptruns dincolo de securitatea Evei? Dar l atepta o surpriz i mai mare dect aceea... Se pare c ai pierdut contactul cu fiul dumitale i cu mama lui cu mai bine de douzeci de ani n urm. Dac vrei, te pot pune n legtur cu ei. Pentru un moment, Bradley simi ca o apsare n piept, ca i cum nu ar mai fi avut aer. Cunotea senzaia foarte bine, i simi senzaia foarte bine, i simi atacul mutilant al panicii paralizante, cel mai aprig duman al scafandrului. Aa cum reuise ntotdeauna i mai nainte, i recpt stpnirea de sine, respirnd rar i adnc. Directorul general Jantz realiz c deschisese o ran veche, i atept cu simpatie. Mulumesc, zise n cele din urm Bradley. A prefera s nu o fac. Snt bine? Da. Asta era tot ce voia s tie. Era imposibil, s-ntorci timpul napoi: i amintea de brbatul tnrul! care fusese la 25 de ani, cnd terminase colegiul. i cnd, pentru prima i ultima dat-n via, se ndrgostise. Nu tiuse niciodat din vina cui fusese i poate c acum nici nu mai avea importan. Ei ar fi putut s-l gseasc destul de uor, dac ar fi dorit. (Se gndise J. J. la el, i amintea de vremea cnd se jucau mpreun?) Privirea i deveni tioas i gndurile i se ntoarser napoi n timp. Uneori se ntreba dac ar mai recunoate-o pe iulie ntlnind-o ntmpltor pe strad; de vreme ce i distrusese toate fotografiile, (pentru ce ar fi pstrat vreuna cu J. J.?) nu-i putea aminti cu claritate figura ei. Nu-ncpea ndoial, experiena lsase cicatrice de neters asupra psihicului su, dar nvase s triasc mpreun cu ele, cu ajutorul, admitea el cu crisparea, Madamei Eva. Ritualul pe care-l instituionalizase la Vil i adusese uurare mintal i psihic, i-i permisese s lucreze n mod eficient. i era recunosctor pentru asta. i acum ncerca ceva nou, o nou provocare ca director adjunct (pentru Atlantic) al Autoritii Internaionale a Adncurilor Mrii, i nchipuia ce s-ar mai fi strmbat de rs Ted de aceast metamorfoz. Era mult adevr n vechea zical c braconierii snt cei mai buni pdurari. L-am rugat pe doctorul Zwicker s vin s te salute, acum c vei lucra ndeaproape mpreun. L-ai cunoscut mai nainte? Nu, dar l-am vzut destul de des. Ultima oar, ieri, pe canalul tiri tiinifice. Analiza schema Parkinson, dar nu prea se gndea la ea.

Asta s rmn, ntre noi, nu se prea gndete la lucruri pe care nu le-a inventat personal. i de obicei are dreptate, ceea ce nu-l face s fie ndrgit de colegi. Multora li se prea nc hilar faptul c oceanograful de frunte al lumii se nscuse ntr-o vale alpin i se fceau nencetat glume pe seama eroismului Forelor Navale Elveiene. Dar nimeni nu se ndoia c batiscaful a fost inventat n Elveia si c umbra familiei Piccard plutete nc i acum asupra tehnologiei pe care a fondat-o. Directorul general se uit la ceas i i zmbi lui Bradley. Dac mi-ar permite contiina, a paria, ncepu s numere ncet i, cnd spuse "unu", se i auzi o btaie n u. Ce i-am spus eu, i zise el lui Bradley. Cum le place s spun: Timpul este arta elveianului. Apoi strig: Intr, Franz. Urm un moment de tcere apreciativ nainte ca omul de tiin i inginerul s-i strng minile; fiecare cunotea reputaia celuilalt i fiecare dintre ei se ntreba: "Vom fi colegi sau rivali?". Apoi profesorul Zwicker zise: Bun venit la bord, domnule Bradley. Avem multe de discutat.

II. PREGTIRILE 23. CONFERIN Nu snt muli oameni, zise Marcus Kilford, care s nu fi aflat nc faptul c numai peste patru ani va fi centenarul Titanicului sau s nu fi auzit de planurile de ridicare la suprafa a epavei. Mai subliniez nc o dat c snt fericit s am alturi de mine trei dintre conductorii acestui proiect. Voi vorbi pe rnd cu fiecare dintre ei. Apoi vei avea posibilitatea s comunicai telefonic n orice problem vei dori. La timpul potrivit, va aprea pe ecran numrul la care putei telefona. Domnul din stnga mea este vestitul inginer subacvatic Jason Bradley; ntlnirea sa cu uriaa caracati, printre instalaiile petroliere din Newfoundland, este acum de domeniul folclorului oceanic. Jason face parte din Autoritatea Internaional i este responsabil cu supravegherea operaiunilor de pe epav. Lng el se afl Rupert Parkinson, care a fost pe punctul de a aduce, anul trecut, Cupa Americii n Anglia. (Scuz-m pentru asta, Rupert. ) Firma sa este angajat n ridicarea la suprafa a prii din fa a epavei, cea mai mare parte din cele dou n care a fost despicat nava. n dreapta mea se afl Donald Craig, asociat cu Nippon-Turner Corporation, cel mai mare grup mass-media actual. Ne va relata despre planul de ridicare a pupei, ultima parte care s-a scufundat lund cu ea pe cei care au disprut n memorabila noapte, acum nouzeci i ase de ani. D-le Bradley, nu credei c ar fi bine s ncercai, n cteva cuvinte, s ne asigurai c nu exist nici o disput n cursa dintre aceti doi domni? Kilford trebui s in mna pe microfon, n aa fel nct s poat nbui protestul simultan al celorlali doi invitai ai si. V rog, domnilor! V va veni i dumneavoastr rndul. Lsai-l pe Jason s vorbeasc primul. i acum, dac tot snt pe post de diplomat, gndi Bradley, ar trebui s ncerc s-mi joc rolul. Bineneles c Kilford va cuta s ne nepe, asta-i meseria lui, aa c va trebui smi joc rolul cu indiferen. Nu consider c este o curs, rspunse el cu grij. Ambele pri au prezentat planuri care consider c ridicarea la suprafa a epavei va avea loc la jumtatea lunii aprilie 2012. Chiar pe 15? Amndou? Aceasta era o problem delicat pe care Bradley nu inteniona s o discute n public. i convinsese pe cei din conducerea ISA s nu permit ceva n genul unei fotografii la potou. Cele dou operaii majore de salvare nu puteau avea loc simultan, gsindu-se la mai puin de un kilometru distan una de alta. Riscul unui dezastru, care constituia mereu o ameninare, putea s sporeasc ntr-o mare msur n aceast situaie. ncercarea de a executa dou treburi dificile dintr-o dat era cea mai sigur metod de a nu rezolva nici una. Uite, zise el linitit, asta nu-i o operaie de o zi. Titanicul a ajuns pe fundul mrii n cteva minute. Dar necesit o munc de zile n ir pentru a fi readus la suprafa. Poate chiar sptmni. mi dai voie s fac o precizare? ntreb Parkinson, intervenind cu promptitudine Noi nu intenionm s aducem la suprafa poriunea noastr de epav. Ea va rmne tot sub ap, pentru a evita riscul coroziunii rapide. Noi nu sntem angajai s realizm un

film spectaculos pentru TV. Se eschiv cu grij s-l priveasc pe Craig; camera din studio era mai puin ezitant. mi pare ru de Donald, gndi Bradley. Ar trebui s fie aici Kato pentru a-i da replica lui Parky. Am asista la un adevrat foc de artificii, n care fiecare parte ar cuta s fie ct mai sardonic politicos, n cel mai distins mod cu putin. Bradley ar fi vrut s-l poat ajuta pe Donald, fa de care nutrea o cald, aproape patern simpatie, dar trebuia s in seama c acum era n postura de prieten neutru. Donald Craig se rsucea incomod pe scaunul su, aruncnd o privire jignit ctre Parkinson. Pe Kilford prea s-l distreze situaia. Ei bine, d-le Craig? Nu sperai s fie filmat scoaterea pupei la suprafa, nedesluit nvluit n aisbergul dumneavoastr sintetic? Chiar asta inteniona Kato, dei n-o afirmase niciodat n public. Dar nu era genul de secret care s poat fi inut ascuns mai mult de cteva milisecunde n satul global electronic. Pi, , ncepu Donald scldnd-o, dac vom scoate la suprafa partea noastr, ea nu va rmne mult timp acolo... ... dar destul de mult pentru a constitui un eveniment spectaculos? ... pentru c, aa cum intenionezi s faci i dumneata, Rupert, o vom remorca i noi sub ap pn cnd nava i va gsi locul odihnei de veci, la Tokyo-on-Sea. i nu exist nici un pericol de coroziune; cea mai mare parte din structura din fier va rmne nchis n ghea; i totul se va afla la punctul de ngheare. Donald se opri pentru o secund, apoi zmbi uor. i, apropos, continu el, cptnd ncredere, parc am i auzit c ai pregtit un spectacol TV!? Ce-i cu povestea asta despre luarea de scafandri autonomi pe epav, de ndat ce se va putea ptrunde n ea? La ce adncime se va petrece asta, d-le Bradley? Depinde ce vor respira. Treizeci de metri cu aer. O sut sau mai mult cu amestec. Atunci, cu siguran c jumtate din scafandri sportivi din lume vor vrea s v fac o vizit i asta mult nainte de a ajunge n Florida. Mulumesc pentru sugestie, Donald, zise Parkinson mpciuitor. Cu siguran c ne vom gndi la asta. Ei, i acum, c am spart gheaa ha, ha! s ne ntoarcem la afaceri. Mi-ar face plcere, Donald, Rupert, ca fiecare din dumneavoastr s explice n ce stadiu se afl proiectul su n momentul de fa. Nu pretind s ne dezvluii nici un secret, bineneles. Apoi l voi ruga pe Jason s fac unele comentarii, dac va voi. Cum C. este naintea lui P., vei ncepe dumneata, Donald. Pi, hm, cu pupa este o problem, fiind zdrobit ru. nchiderea ei etan n ghea reprezint cea mai bun metod de a o mnui ca pe un bloc. i, bineneles, gheaa plutete ceea ce se pare c a uitat, n 1912, cpitanul Smith. Prietenii mei din Japonia au descoperit o metod foarte eficient de ngheare a apei, cu ajutorul curentului electric. Pe fundul mrii snt deja aproape zero grade Celsius, aa c nu mai este nevoie s se adauge dect un mic procent de ngheare. Am obinut cablurile submersibile cu plutire autonom i elementele termoelectrice. Roboii notri subacvatici vor ncepe s le instaleze n cteva zile. n ceea ce privete electricitatea, sntem n stadiul de negocieri, sperm s semnm ct de curnd contractele. i ce se va ntmpla dup ce vei realiza aisbergul dumneavoastr din adncuri? Ei bine, sta-i un punct despre care a prefera s nu vorbesc deocamdat. Dei nici unul dintre cei de fa nu tia, Donald nu era blocat. Pur i simplu, habar nu avea! Ce voise s spun Kato la ultima discuie? Cu siguran c glumea: ntr-adevr, nu era prea politicos s-i lase partenerii n ntuneric... E-n regul, Donald. Jason, ai vreun comentariu de fcut? Bradley cltin din cap. Nimic important, proiectul este ndrzne, dar oamenii notri de tiin nu pot grei. i, bineneles, exist, cum se spune, o justiie poetic. Rupert? Snt de acord. Este o idee interesant. Sper s in. Parkinson ncerca un autentic sentiment de regret pentru nereuita existent. Era o performan de mic valoare. Acum e rndul dumneavoastr. n ce situaie v aflai? Am folosit o tehnic simpl, nimic exotic! Pentru c aerul din adncuri, unde se afl Titanicul, are o presiune de patru sute de ori mai mare, nu este practic s fie pompat n jos pentru ridicare. Aa c am conceput nite sfere de sticl, goale pe dinuntru, care au aceeai emersibilitate la orice adncime. Ele vor fi ambalate, cu milioanele, n pachete de dimensiuni egale. O parte vor fi plasate n punctele strategice din nav, de mici ROV-i scuzai, vehicule ghidate de la distan. Dar cele mai multe vor fi ataate unei platforme suspendate care va fi cobort pe corpul epavei. i cum vei proceda, l ntrerupse Kilford, pentru a lega nava de platform? E clar c s-a documentat, gndi Bradley admirativ. Un neprofesionist ar fi luat-o ca atare, ca pe ceva care nu merit prea mult atenie; dei asta este cheia operaiei. Rupert Parkinson zmbi larg.

Donald are micile lui secrete i noi la fel. Dar nu peste mult vreme vom face teste. Jason a avut amabilitatea s fie de acord s le supravegheze, nu-i aa? Da, dac Marina Statelor Unite ni-l va mprumuta la timp pe Marvin. ISA nu dispune de nici un submarin de adncime, din pcate. Dar vom rezolva problema. Mi-ar face plcere s m scufund i eu ntr-o bun zi cu dumneata, zise Kilford. Poate fi instalat o legtur video pe epav? Desigur, nu-i nici o problem, cu fibre optice: de altfel avem deja cteva circuite. Splendid, ncep s-l bat la cap pe productorul meu. Vd c ni se semnaleaz multe apeluri telefonice. Primul care ne-a sunat este d-l, scuze, cred c este d-na Chandrika de Silva de la Notting Hill Gate. D-i drumul, Chandrika... 24. GHEAA Ne aflm ntr-o poziie favorabil, zise Kato cu nedisimulat bucurie. Marinele USA i URSS ncearc s-i ofere marfa sub preul pieei. Dac am fora puin lucrurile, cred c ambele ar fi dispuse s ne i plteasc pentru a le scpa de jucriile radioactive. De cealalt parte a lumii, familia Craig l urmrea prin ultima minune a tehnologiei comunicaiilor. POLAR 1, inaugurat cu mare pomp numai cu cteva zile n urm, era primul cablu cu fibre optice plasat sub calota polar arctic. Eliminnd lungul drum spre orbita geostaionar i micul, dar agasantul interval de timp necesar circulaiei comunicrii, sistemul telefonic global se mbuntise considerabil; vorbitorii nu se mai amestecau unii cu alii i nu-i mai pierdeau timpul n ateptarea replicii. Cum zisese, zmbind curajos printre lacrimi, directorul general al INTELSAT: Acum putem lsa sateliii de comunicaii n voia lui Dumnezeu s fac ce-o vrea cu ei, s fie folosii n serviciul avioanelor, al navelor i automobilelor i al oricui vrea s ias la aer curat. Ai semnat vreo nelegere? ntreb Donald. Va fi ncheiat la sfritul sptmnii. Un rusnac i un yankeu. Vor concura s lucreze pentru noi. Nu-i mai plcut dect s arunce cu bombe nucleare unul n altul? Sigur, mult mai plcut. Englezii i francezii ncearc i ei s intre n combinaie i astfel poziia noastr este profitabil, bineneles. Putem chiar s nchiriem unul de rezerv de la ei. Sau dac ne hotrm s grbim operaiile. Ca s meninem echilibrul cu Parky i Co.? Sau ca s scoatem noi primii la suprafa partea noastr din nav? Urm un scurt moment de tcere, cam ct i-ar fi trebuit ntrebrii s strbat drumul pn la Lun i napoi. Ce spui, Edith! zise Kato. Eu m gndeam la piedici neateptate. Amintete-i, noi nu ne aflm ntr-o ntrecere, fereasc Sfntul! Dar amndoi am promis ISA s ridicm, ntre 07 i 15 aprilie '12, partea noastr. Vrem doar s fim siguri c vom realiza ceea ce neam propus, asta-i tot. i vom reui? O s-i art filmuleul de uz intern pe care l-am fcut. Te rog, conecteaz modulul de nregistrare. Nu-i versiunea definitiv, de aceea a vrea s-i aud prerea. Studiourile japoneze, i aminti Donald, aveau o ndelungat i binemeritat reputaie n ceea ce privete machetele miniaturizate folosite i efectele speciale. (De cte ori n-a fost distrus Tokyo de diveri montri?) Detaliile navei i fundul mrii se vedeau att de clar, nct nu era nevoie de nici un termen de comparaie; doar cine nu tia c vizibilitatea sub ap nu este bun dect pn la o sut de metri, n cel mai bun caz, putea crede c era adevrate. Partea din spate a Titanicului distrus cam pe o treime din lungime, zcea pe o ntindere miloas nconjurat de resturile care czuser de sus atunci cnd nava se frnsese n dou. Pupa n sine era n stare bun, dei puntea se desprinsese n parte, dar restul ddea impresia c un ciocan uria zdrobise epava. Numai jumtate din crm ieea la suprafa din adnc; dou din cele trei enorme elice erau complet ngropate. Degajarea lor n sine era o problem major. Ce harababur, nu-i aa? spuse Kato vesel. Dar, privete! Un rechin nota alene i, observnd camera de luat vederi, se ndeprt brusc alarmat. Ce chestie, gndi Donald, salutnd n tcere animatorii. Timpul se derula repede. Numerele indicnd zilele licreau n dreapta imaginii, douzeci i patru de ore pe secund. Bare zvelte coborau din cerul lichid i se adunau ntr-o structur care nconjurau epava. Cabluri subiri se ncolceau n carena zdrobit. Ziua 400 mai bine de un an mai trziu. Apa, pn acum indivizibil, deveni lptoas. Mai nti partea superioar a epavei, apoi tabla contorsionat a carenei, apoi tot ce zcea pe fundul mri disprur lent ntr-un bloc uria de un alb strlucitor. Ziua 600, zise Kato cu mndrie. Cel mai mare cub de ghea din lume, numai c nu prea are el form de cub. Gndete-te numai cte frigidere se vor vinde datorit lui. Poate n Asia, gndi Donald. Nu n Anglia i cu att mai puin la Belfast. Acolo se auziser

deja proteste i strigte de "sacrilegiu!" i chiar ameninarea boicotrii a tot ce era japonez. Dar asta era problema lui Kato i, evident, era contient de ea. Ziua 650. n acest moment fundul mrii va fi consolidat, chiar la civa metri sub tripla elice. Totul va fi nchis ermetic ntr-un bloc solid. Nu mai rmne dect s fie ridicat la suprafa. O parte din fora de ascensiune va fi asigurat de ghea. Aa c... ... aa c o s-l rogi pe Parky s-i vnd cteva miliarde de microsfere. Nu tiu dac m crezi sau nu, Donald, dar ne-am gndit s ne facem unele proprii. Dar s copiem tehnologia vestic? Nici gnd! i atunci, ce ai inventat n locul lor? Ceva foarte simplu; dar de nalt tehnic. S nu spui nc nimnui, dar vom scoate Titanicul la suprafa cu ajutorul rachetelor. 25. JASON JUNIOR O vreme, directorul adjunct al ISA (pentru Atlantic) nu avu nici o sarcin oficial, pentru c ambele pri care realizau operaiunile pe Titanic se micau ncet. Dar Jason Bradley nu era genul de om care s se complac n lipsa de activitate. Nu se temea de poziia sa. Veniturile investiiilor proprii depeau cu mult salariul primit de la ISA, se considera mai degrab un un agent independent. Alii puteau fi ncorsetai de diagrama organizatoric a Autoritii; dar Jason Bradley trecuse la aciune, vizitnd fiecare departament care prezenta interes. Uneori l informa pe directorul general, alteori nu. De obicei era primit cu plcere, pentru c faima lui ajungea naintea sa, iar conductorii departamentelor l priveau mai mult ca pe un vizitator exotic dect ca pe un rival. Ceilali patru directori adjunci (pentru oceanele Pacific, Indian, Antarctic, Arctic) preau destul de binevoitori i-i artau ce se petrecea n imperiul oceanic propriu. Acum erau unii mpotriva dumanului comun: micarea de ridicare a nivelului mrilor, pe plan global. Dup mai bine de un deceniu de argumente adesea violente, se czuse de acord c aceasta msura ntre 1 i 2 centimetri pe an. Bluepeace i alte grupuri care se ocupau de mediul nconjurtor o puneau pe seama Omului; oamenii de tiin nu erau chiar att de siguri de asta. E drept c miliardele de tone de CO2 provenind de la uzinele ce foloseau energia termic i automobile aveau o oarecare contribuie la binecunoscutul "efect de ser", dar principalul vinovat probabil c era nc Mama Natur; pentru c nici cele mai eroice eforturi ale omenirii nu concurau poluarea produs de un mare vulcan. Dar toate aceste argumente preau foarte academice pentru cei ale cror case puteau nceta s mai existe nc n timpul vieii lor. Franz Zwicker, eful grupului de cercettori de la ISA, era considerat n unanimitate oceanograful de frunte al omenirii, opinie pe care nu se strduia s-o descurajeze. Primul lucru pe care l observau cei mai muli dintre vizitatori, cnd intrau n biroul su era coperta revistei Time, cu legenda "Amiralul oceanelor". i nici un vizitator nu scpa fr s i se citeasc, sau cel puin s i se ofere o reclam, despre Operaiunea NEPTUN. E un adevrat scandal, i plcea lui Zwicker s afirme, avem fotografii de pe Lun sau Marte prezentnd totul detaliat, dar cea mai mare parte a planetei noastre a rmas nc total necunoscut! Risipesc miliarde pentru ntocmirea hrii genomului uman, spernd c se vor obine, ntr-o bun zi, progrese n medicin. Nu m ndoiesc de asta; dar cartografierea fundului mrilor, cu o aproximaie de un metru adncime, ar oferi avantaje imediate. Pi cu camera de luat vederi i cu magnetometrul, am putea localiza toate epavele care au existat vreodat, de cnd au nceput oamenii s construiasc nave! Celor care-l considerau un monomaniac, i plcea s le serveasc vestita replic a lui Edward Teller: "Nu-i adevrat. Eu am mai multe monomanii". Nu ncpea ndoial ns c operaiunea NEPTUN era una din maniile dominante i dup cteva luni petrecute n apropierea lui Zwicker, Bradley ncepuse s-i mprteasc prerile, cel puin cnd nu era preocupat de Titanic. Rezultatul lunilor de brainstorming i gigabii de CADCAM a fost MK I supraveghetorul autonom, de curs lung. Acronimul oficial ELRAS n-a supravieuit dect o sptmn, apoi, brusc, ntr-o noapte, a fost nlocuit. Nu prea seamn cu tatl, zise Roy Emerson. Bradley se plictisise de aceast glum, dei nici unul dintre colegii si, n afar de directorul general, nu o cunotea. Dar reuise s zmbeasc forat n timp ce expunea ultima realizare a laboratorul n faa VVIPs. Simplii VIPs erau condui de directorul ce se ocupa cu Public Relations. Nimeni nu crede c nu i s-a dat numele meu, dar asta e. E o pur coinciden c primul robot, aparinnd Marinei USA, care a fcut prima recunoatere n interiorul Titanicului, se numea Jason Junior. Aa c m tem c acest nume va rezista. Dar J. J. al nostru este mult mai sofisticat i absolut independent. El poate opera singur, zile ntregi, chiar sptmni, fr vreo intervenie uman. Nu ca primul J. J., care era controlat printr-un cablu, iar unii l descriau ca pe un celu la les; acest J. J. poate s

fac cercetri n orice ocean din lume, "adulmecnd" orice ar prea interesant. Jason Junior nu era mai mare dect un om i avea forma unei torpile, fiind dotat cu camere de luat vederi, n fa i n spate. Era echipat cu un singur ejector, multilamelat pentru propulsie, i mai multe duze pentru control. Avea variate proeminente aerodinamice ce protejau instrumentaia, dar nici un manipulator extern ca la cei mai muli dintre ROV-i. Cum, nu are "mini"? Nu are nevoie de ele n schimb designul lui permite o vitez i o raz de aciune mai mari. J. J. e doar un observator; putem oricnd merge i vedea ce a gsit interesant pe fundul mrii sau sub el, folosindu-i magnetometrul i sonarul. Emerson era impresionat; acesta era genul de main care i satisfcea gustul pentru lucruri ingenioase. Faima de scurt durat pe care i-o aduseser tergtoarele de parbriz era de mult apus dei, din fericire, nu i averea obinut de pe urma lor. Era, se pare, omul unei singure idei; inveniile de mai trziu s-au dovedit a fi toate un eec i experimentul su, care se bucurase de o bun publicitate, de coborre a microsferelor n Titanic printr-un tub plin cu aer. se dovedise a fi un dezastru stnjenitor. "Gaura n mare" a lui Emerson refuza cu ncpnare s rmn deschis; coborrea sferelor era frnat la jumtatea drumului, fcnd ca fluxul s fie att de lent, nct nu folosea la nimic. Parkinsonii au fost suprai de-a binelea i l-au fcut pe bietul Emerson s se simt prost la ultimele ntlniri ale Comitetului, aa cum tiau s-o fac englezii din nalta societate; timp de cteva sptmni, chiar i cel mai bun prieten al su, Rupert, fusese vizibil distant. Dar asta n-a fost totul. Un creator de desene animate realizase un personaj aiurit, "Thomas Alva Emerson", ale crui invenii de ggu l-ar fi fcut s roeasc pn i pe Rube Goldberg. Ele ncepuser cu fermoarul motorizat i continuaser, via periua de dini digital, cu stimulatorul cardiac acionat de energia solar. ntre timp, descoperise vitezometrul Braille pentru motociclitii orbi. Roy Emerson a trebuit s-i consulte avocatul. S ctigi un proces de calomnie mpotriva unei reele de televiziune, i spusese Joe Wickram, este aproape tot att de uor precum ar fi s scrii Tatl Nostru pe un bob de orez cu o peni de psl. Aprtorul lor ar pled n favoarea interesului public i s-ar servi de citate ample din Declaraia Drepturilor Omului, adug el plin de speran. Eu a fi fericit s ncerc asta. Totdeauna mi-am dorit s pledez un caz n faa Curii Supreme. Contient de ce-l atepta, Emerson a declinat oferta, dar n cele din urm, tot s-a ales cu ceva bun din atac. Parkinsonii, in corpore, brbai i femei, simiser c se procedase necinstit i i se alturar. Dei nu mai luau n serios sugestiile inginerului lor, ei l ncurajau totui s continue cu investigri de acest gen. Modestul Centru de cercetri i dezvoltare al Autoritii din Jamaica nu avea secrete i era deschis pentru oricine. Cel puin teoretic, era un sftuitor imparial pentru tot ceea ce privea marea. Parkinson i grupul Nippon-Turner erau, evident, acum, cei mai asidui vizitatori ai acesteia pentru a primi sfaturi n legtur cu operaiile lor i, dac era posibil, s controleze competiia. Dei Centrul avea grij s evite conflictele, uneori aveau totui loc situaii jenante i afirmaii politicoase de genul: "Nu m ateptam s v ntlnesc aici!" Dac nu se nelase, Roy Emerson l vzuse pe unul din oamenii lui Kato n sala de ateptare din aeroportul Kingston. ISA, la curent cu aceste dedesubturi, fcea tot ceea ce-i sttea n putin pentru a le exploata. Franz Zwicker era adeptul propirii propriilor sale proiecte i al gsirii unor persoane care s le sponsorizeze. Bradley era bucuros s coopereze, mai ales n ceea ce-l privea pe J. J., dar voia s poarte mici discuii informative i s rspndeasc brourile pentru Proiectul NEPTUN. De ndat ce va fi perfectat software-ul, i spuse Bradley lui Emerson, n aa fel nct s poat evita obstacolele i rezolva situaiile de urgen, i vom da drumul. El va fi capabil s ntocmeasc harta fundului mrii cu mult mai multe amnunte dect a fcut-o vreun robot pn acum. Cnd treaba va fi gata, va iei la suprafa i-l vom recupera. i vom rencrca bateriile i vom prelucra datele culese. Apoi l vom scufunda din nou. Crezi c se va ntlni cu marele rechin alb? Ne-am gndit i la asta. Dar rechinii rareori atac ceva care nu le este familiar i J. J. cu siguran nu pare prea apetisant. Sonarul i emisiile electromagnetice vor ndeprta muli prdtori. Unde intenionezi s-l testezi? i cnd? ncepnd de luna viitoare, pe nite terenuri bine delimitate. Apoi. n afara Recifului Continental. i apoi n Grant Banks. Nu cred c vei mai gsi nouti in jurul Titanicului. Ambele pri au fost fotografiate milimetru cu milimetru. E drept, dar pe noi nu ne intereseaz asta. J. J. poate sonda cel puin la douzeci de metri sub fundul mrii. Nimeni n-a fcut mai nainte aa ceva pe cmpul de resturi. Dumnezeu tie ce-o mai fi nc ngropat acolo. Chiar dac nu gsim nimic captivant, vom arta posibilitile lui J. J. i vom face puin reclam proiectului. M voi duce

sptmn viitoare la Explorer s fac pregtirile. Snt ani de zile de cnd n-am mai fost la bordul navei i Parky Rupert zice c are s-mi arate ceva. Are ntr-adevr, zise Emerson cu o strmbtur. Nu trebuie s-i spun eu asta, dar am gsit adevrata comoar de pe Titanic. Exact acolo unde se presupunea c este. 26. POCALUL FAMILIEI MEDICI M ntreb dac i dai seama, strig Bradley, pentru a se face auzit prin zgomotul i vjitul mainriei, ce afacere ai fcut. Construirea ei a costat aproape un sfert de miliard i asta cnd un miliard de dolari erau cu adevrat bani. Rupert Parkinson era mbrcat ntr-un echipament imaculat de iahtman. Pe cap avea cocoat o casc de protecie. Un ansamblu cam nepotrivit aici, n apropiere de moon-pool-ul lui Glomar Explorer. Dreptunghiul de ap uleioas ceva mai mare dect un teren de tenis era nconjurat cu instalaii de salvare i manipulare, cea mai mare parte dintre ele artndu-i vrsta. Pretutindeni urme de reparaii fcute n prip, grmezi de vopsea mpotriva coroziunii i indicatoare de ru augur cu inscripia: DEFECT. Prea c se lucreaz totui: Parkinson pretindea c depiser planul. Nici nu-mi vine a crede, i spunea Bradley, c snt mai bine de treizeci de ani de cnd stteam aici privind n acelai dreptunghi de ap. Nu m simt mai btrn cu treizeci de ani... dar nu-mi mai amintesc mare lucru despre tnrul lipsit de experien care abia semnase contractul pentru prima sa slujb important. Bineneles c nici nu visam pe atunci la aceea care mi-a fost ncredinat acum. Evoluase mai bine dect se ateptase. Dup zeci de ani de btlii pe care le purtase cu avocaii ONU i cu o ntreag liot de cei de la departamentele guvernamentale i de la autoritatea mediului nconjurtor, Bradley nvase c acetia reprezentau un ru necesar. Zilele Vestului Slbatic al mrii se sfriser. Fusese un timp scurt n care braul legii nu ajungea mai jos de civa stnjeni. Acum era erif i, spre surprinderea lui, ncepuse s-i plac. Un semn al noului su statut, pe care unii din colegi l numeau "conversiune", era certificatul de la Bluepeace pe care-l atrnase nrmat, pe perete, n birou. Se afla alturi de fotografia primit, cu ani n urm, de la vestitul stingtor de incendii ale instalaiilor petroliere, "Red" Adair. Purta inscripia: "Jason, nu-i aa c-i grozav s nu te mai necjeasc agenii de asigurri? Cele mai bune urri Red". Citatul Bluepeace-ului era ceva mai impuntor: LUI JASON BRADLEY DREPT RECUNOTIN PENTRU ATITUDINEA SA UMAN FAA DE O CREATUR UNIC OCTOPUS GIGANTEUS VERRILL. Bradley i prsea biroul cel puin o dat pe lun pentru a lua avionul spre Newfoundland o provincie care i merita numele. De cnd i ncepuser operaiile, atenia mondial se ndreptase din ce n ce mai mult spre piesa care se juca la Grand Banks. Numrtoarea invers pentru 2012 ncepuse, i se fcuser deja pariurile pe ctigtorul "Cursei pentru Titanic". Mai exist i un alt focar de interes, dar acesta ora morbid... Ceea ce m supr pe mine, zise Parkinson de ndat ce ieir din vacarmul zgomotos de la moon-pool, snt vampirii care in neaprat s te ntrebe: "Ai gsit vreun cadavru?" i mie mi se pune aceast ntrebare. ntr-o zi am s rspund: "Da... dumneata eti primul". Parkinson rse. Ar trebui s-o-ncerc i eu pe asta. Dar uite ce le rspund. tii c mai gsim ghete i pantofi rspndii pe fundul mrii perechi, la civa centimetri unii de alii? De obicei snt ieftini i destul de uzai, ns luna trecut am dat peste un exemplar al celei mai bune lucrri de cizmrie din Anglia. Artau de parc abia ieiser din mna crpaciului putea s mai fie citit nc eticheta pe care scria: "Din porunca Majestii Sale". Era clar c aparinuse unui pasager de la clasa nti... I-am pus n biroul meu, ntr-o cutie de sticl, i cnd snt ntrebat despre corpuri art ctre ei i zic: "Vezi n-a rmas nuntru nici mcar o bucic de os. E o lume flmnd acolo jos, ar fi disprut i pielea dac nu era tbcit cu acid tanic". Asta le nchide imediat gura. Glomar Explorer nu fusese destinat unei viei uoare, dar Rupert Parkinson a reuit s transforme una din slile de recepie de la pupa, care se afla chiar sub elice, ntr-o plcut imitaie de apartament luxos de hotel. Aceasta i amintea lui Bradley de prima lor ntlnire de pe Piccadilly cu ani n urm. Camera coninea ceva mai mult dect nepotrivit ntr-o asemenea ambian. O lad de lemn de vreun metru nlime, ce prea aproape nou. Apropiindu-se de ea, Bradley fu izbit de un miros inconfundabil i cunoscut, mirosul metalic ptrunztor de

iod, dovad a unei ndelungate imersiuni n mare. Un scafandru poate Cousteau? folosise o dat pentru acest miros expresia "mireasma comorii". Plutea n aer i fcea s-i clocoteasc sngele n vine. Felicitri, Rupert. Aadar ai intrat n apartamentul strbunicului. Da, acum o sptmn au ptruns doi dintre ROV-ii de adncime n timpul unei inspecii preliminare. sta-i primul articol pe care l-au scos la lumin. Lada mai purta nc, dup un secol petrecut n abis, netears, o inscripie neltoare, scris cu ablonul: BROKEN ORANGE PEKOE UPPER GLENCAIRN ESTATE MATAKELLE. Parkinson ridic, aproape cu veneraie, capul i ddu la o parte folia de metal lucios de sub el. Lad cu ceai Ceylon standard de 80 de pfunzi, zise el. Avea dimensiunea corect, aa c au mpachetat-o pur i simplu la loc. Habar n-aveam c foloseau folii de aluminiu n 1912! Sigur c ceaiul n-ar obine acum un pre prea bun la licitaia de la Colombo, dar i-a fcut datoria. n mod admirabil. Cu o bucat de carton tare, Parkinson risipi stratul de murdrie neagr, murat, de deasupra; pare, gndi Bradley, un arheolog submarin scond un fragment de ulcior din adncul mrii. Nu era amfor greceasc veche de douzeci i cinci de secole, ci ceva mult mai rafinat. Pocalul familiei Medici, opti aproape cu veneraie Parkinson. Nimeni nu l-a mai vzut de o sut de ani; i nici nu se atepta nimeni s-l mai vad. Dezgoli doar civa inci de deasupra; suficient pentru a aprea un cerc de sticl n interiorul creia erau ncrustate fire multicolore ntr-un desen complicat. Nu-l scoatem pn nu ajungem pe pmnt, zise Parkinson, dar aa arat. Deschise un album de art ce coninea msua de cafea, intitulat Glories of Venetian Glass. O fotografie de mrimea paginii arta ceva care, la prima vedere, semna cu un izvor strlucitor, ngheat n aer. Nu-mi vine s cred. zise Bradley, dup ce privi cteva secunde cu ochii cscai de mirare. Cum poate bea cineva n zilele noastre din aa ceva? i, mai la obiect, cum poate face cineva aa ceva? Bun ntrebare. n primul rnd, acest obiect este pur ornamental, fcut s fie privit, nu folosit. Un exemplu perfect al afirmaiei lui Wilde: "Orice art este cu totul lipsit de utilitate practic". Iar rspunsul la a doua ntrebare este: Nu tim. Oh, putem bineneles s bnuim cte ceva n legtur cu tehnica folosit, dar cum reuea meterul sticlar s fac aceste nflorituri rsucite? i ia te uit cum se cuibresc acele mici sfere unele n altele! Dac nu le-a fi vzut cu proprii mei ochi, a fi jurat c piese de acest gen nu pot fi asamblate dect la gravitaia zero. De aceea i-a cumprat Parkinson un spaiu pe Skyhab 3. Ce zvon ridicol; nici mcar nu merit s fie luat n seam. Roy Emerson mi-a spus c inteniona s fac i el o cltorie n spaiu... i s monteze acolo un laborator n afara gravitaiei. i eu i-am trimis atunci lui Roy o not politicoas, prin fax, spunndu-i s-i in blestemata aia de gur. Dar pentru c tot ai deschis discuia, ntr-adevr, credem c ar fi posibil turnarea sticlei la gravitaie zero. i, chiar dac nu ar constitui o revoluie n industrie, ca sticla plutitoare din secolul trecut, tot merit s ncercm. Dei nu e o ntrebare prea politicoas, a fi curios s tiu ce valoare are aceast cup? Presupun ca nu m ntrebi n calitatea dumitale oficial, deci n-o s-i dau cifra pe care o voi meniona n raportul companiei. Oricum, tii ct snt de relative afacerile astea n domeniul artei mai multe oscilaii dect la bursa de valori! Gndete-te numai la mzgliturile ce costau megadolari la sfritul secolului douzeci, nu le mai poi vinde acum. Cam sta-i cazul i cu piesa asta; cum a putea s-i fixez o valoare? Ei, cu aproximaie. A fi foarte dezamgit cu mai puin cincizeci de milioane. Bradley fluier. i ct valora atunci? Mult. Uite lista complet pregtit de Smithsonian pentru expoziia ce urma s fie deschis. Va fi inaugurat cu o sut de ani mai trziu. Figurau peste patruzeci de articole, toate descrise cu mare acuratee. Aproape jumtate dintre ele aveau semne de ntrebare n dreptul lor. E ceva dubios aici, zise Parkinson. Lipsesc douzeci i dou de piese, dei tiu precis c erau la bord i snt sigur c strbunicul le avea n apartamentul su, pentru c se plngea de spaiul pe care-l ocupau i nu putea da o petrecere. Deci, franujii snt de vin! Era o glum veche, cam amar. Cteva din expediiile franceze de pe epav, dup descoperirea ei n 1985, au produs daune considerabile n timpul cercetrilor. Ballard i asociaii si nu i-au iertat niciodat.

Nu m tem c au un alibi foarte bun; noi am fost primii care am ptruns n interior. Teoria mea este c strbunicul le-a mutat ntr-un compartiment alturat sau pe vreun coridor. Snt sigur c nu prea departe de aici. Mai devreme sau mai trziu o s le gsim. Sper c estimrile tale snt exacte, n fond tu eti expertul, iar cutiile cu sticlrie vor justifica eforturile. Orice ar mai iei n plus, ar fi ca o prim. Frumoas treab, Rupert. Mulumesc. Sperm ca i Etapa a II-a s decurg la fel de bine. Crtia? Am observat-o jos, lng moon-pool. S-a mai ntmplat ceva dup ultimul tu raport, care, de altfel, a fost cam rudimentar? tiu, m grbeam cnd departamentul tu a nceput s fac tapaj n legtur cu planificrile i termenele de predare. Dar acum sntem stpni pe situaie, sper. Intenionezi s mai faci un test prealabil, pe o arie mai larg de pe fundul mrii? Nu. Vom risca; s sperm c tot sistemul este OK, aa c de ce s mai ateptm? i aminteti ce s-a ntmplat cu Programul Apollo n '68? Una dintre cele mai ndrznee aventuri din istorie... Saturn V a zburat numai de dou ori fr om la bord, iar al doilea zbor a fost n mare parte un eec. n afar de asta, NASA prevzuse o marj de risc; urmtorul zbor nu numai c a avut om la bord, dar a mers direct pe Lun! Sigur; noi nu contm pe o miz att de mare, dar dac crtia nu funcioneaz sau dac o pierdem vom fi ntr-o mare ncurctur; ntreaga operaie depinde de ea. Cu ct aflm mai repede care este situaia exact, cu att mai bine. Nimeni nu a mai ncercat aa ceva; prima noastr curs va fi un eveniment; ne-ar face plcere s asiti i tu la ea. i acum, Jason, ce-ai zice de o ceac de ceai? 27. HOTRRE ARTICOLUL 1 Terminologie i scop 1. Pentru scopurile acestei Convenii. (1) "Zona" desemneaz fundul mrilor i al oceanelor i subsolul acestora, dincolo de limitele jurisdiciei naionale. (2) "Autoritatea" desemneaz Autoritatea Internaional a Adncurilor Mrii. ARTICOLUL 145 Protecia mediului nconjurtor marin Vor fi luate msurile necesare conform prezentei Convenii avnd n vedere ca activitile din Zon s asigure efectiv protecia mediului marin mpotriva oricror consecine duntoare care ar putea decurge din asemenea activiti, n acest scop Autoritatea poate adopta normele oportune, regulamentele i procedurile pentru, inter alia: a) prevenirea, readucerea i controlul polurii precum i a celorlalte posibile pericole care ar putea afecta mediul marin (... ) acordndu-se o atenie deosebit necesitii de protejare de efectele duntoare ale unor activiti de forarea, degradarea, deversarea reziduurilor, construirea i folosirea sau ntreinerea instalaiilor, conductelor i a altor dispozitive legate de acest fel de activiti... (Convenia Naiunilor Unite asupra Legii Mrii, 1982) Ne aflm ntr-o mare ncurctur, zise Kato, aflat n biroul su din Tokyo, i cu asta nu-i de glumit. Care-i problema? ntreb Donald Craig, care se relaxa n grdina Castelului.. Din cnd n cnd i plcea s priveasc mai departe de lungul nasului, i era o dup-amiaz de nceput de primvar deosebit de cald i nsorit. Cei de la Bluepeace au mai depus un protest la ISA i de aceast dat m tem c vor avea ctig de cauz. Credeam c s-a aranjat. Aa credeam i noi; capetele cad n departamentul nostru juridic. Putem face tot ce am plnuit, cu excepia ridicrii epavei. E cam trziu pentru astfel de constatare, nu? i nu mi-ai spus nc n ce fel intenionai s-o ridici la suprafa. N-am luat niciodat in serios nzbtia cu folosirea rachetelor. mi pare ru, dar am negociat deja cu Dupont i Thiokol i Union Carbide i cu ali ase, ns n-a vrea s discutm despre asta nainte de fi siguri ce combustibil va fi folosit. i care ar putea fi? Hidrazina. Monopropulsorul pentru rachete. Deci n-am exagerat prea mult. Hidrazina? Sigur c da! Aa a procedat Cussler n filmul "Raise the Titanic"!

Da, i este o idee bun. Hidrazina se descompune n nitrogen pur i hidrogen cu degajare mare de energie. Dar Cussler n-avea de-a face cu Bluepeace-ul. Ei snt la curent cu ceea ce vrem s facem tare snt curios s tiu cum i susin c hidrazina este o nox periculoas; snt persoane care pretind c nici n-ar putea fi manipulat fr primejdii, etc, etc. Este ntr-adevr o nox? Personal n-a consuma-o. Miroase a amoniac concentrat i probabil c e i mai cumplit la gust. i ce-o s faci? O s lupt, bineneles. i o s caut alte alternative. Parky s-ar tvli pe jos de rs. 28. CRTIA Submersibilul Marvin de trei persoane, fusese conceput ca succesor al vestitului Alvin, care avusese un rol att de important n prima explorare a epavei. Alvin, totui, nu manifestase nici o intenie de a se retrage, dei aproape toate componentele lui iniiale fuseser de mult vreme nlocuite. Marvin era de altfel mult mai confortabil dect precursorul su i avea o mai mare rezerv de energie. Nu mai trebuia s petreci dou ore i jumtate n cdere liber pentru a ajunge pe fundul mrii; cu ajutorul motoarelor sale, Marvin putea ajunge la Titanic n mai puin de o or. i n caz de urgen, renunnd la tot echipamentul extern, sfera de titan care purta echipajul revenea la suprafa n cteva minute; ca o bul de aer necompresibil suind din adncuri. Pentru Bradley, aceasta constituia o dubl premier. Nu mai vzuse nc niciodat pn acum Titanicul cu proprii si ochi i, dei l testase pe Marvin la cteva sute de metri adncime, nu coborse cu el niciodat pn pe fundul mrii. Ca s nu mai vorbim de faptul c era supravegheat cu grij de pilotul desemnat al submersibilului, care fcea tot ceea ce-i sttea-n putin s nu rmn pe planul al doilea. Altitudinea dou sute de metri. Epava are parametrii unu doi zero. Altitudine! era un cuvnt care suna bizar pentru urechea unui scafandru. Dar aici, n interiorul sferei de supravieuire a lui Marvin, adncimea era aproape irelevant. Pe Bradley l interesa distana fa de fundul mrii i meninerea sa la o nlime convenabil pentru a putea evita obstacole. Avea senzaia c nu pilota un submarin, ci un avion ce plana la joas altitudine, cutnd solul printr-o cea groas... "Cutare" nu era chiar cuvntul potrivit, pentru c el tia exact unde se afla inta. Ecoul luminos de pe displayul sonarului dispruse, i acum nu mai avea vizibilitate, dect pn la distana de o sut de metri. Camera TV ar fi putut s prind imaginea epavei, dar Bradley vroia s vad cu proprii si ochi. Nu era copilul epocii video, pentru care nimic nu este adevrat dect dac este prezentat pe un ecran TV. i iat vrful ca un cuit al provei conturndu-se vag n lumina farurilor lui Marvin. Bradley ntrerupse motorul i ls micul vehicul s se deplaseze ncet ctre faleza de oel. Acum nu-l mai despreau de Titanic dect civa centimetri de cristal indestructibil supus unei formidabile presiuni. Se afla n faa fantomei care bntuise ntinderile Atlanticului timp de aproape un secol; prnd c mai nainta cu fore proprii, ca ntr-o cltorie care abia ncepuse. Enorma ancor, pe jumtate ascuns de draperia de alge, atepta cu nerbdare s fie lsat. Marvin era aproape ca un pitic pe lng ea, iar masa imens prea att de amenintoare nct Bradley o ocoli cu grij, strecurndu-se uor de-a lungul hublourilor, strlucind indiferente n neant, asemntoare gvanelor unei hrci. Aproape c uitase de scopul misiunii sale, cnd vocea din lumea de deasupra l trezi la realitate. Explorer ctre Marvin. Ateptm. Scuzai, tocmai admiram privelitea. Este impresionant; camera TV nu poate reda ceea ce este n realitate. Ar trebui s-o vedei cu ochii votri. Era un vechi argument, nrdcinat de mult la Bradley. Dei roboii i senzorii electronici erau cu adevrat inestimabili, absolut extraordinari att pentru aciunile de recunoatere ct i pentru operaiile propriu-zise, ei nu puteau reda niciodat tabloul fidel. "Teleprezena" era minunat, dar uneori reprezenta o iluzie periculoas. Crezi c dispui de reprezentarea sut la sut a realitii ndeprtate, i cnd colo ea este de numai 95 la sut, i tocmai acel 5 la sut poate fi esenial; au murit oameni pentru c nu exista posibilitatea de a se comunica semnalul de avertizare care nu poate fi detectat dect prin simul mirosului. Dei vzuse mii de fotografii i imagini video ale epavei, Bradley abia acum ncepea s o neleag. Nu-i venea s se desprind de-acolo i-i ddea seama ct trebuie s fi fost de frustrat Robert Ballard c nu dispusese dect de cteva secunde atunci cnd o vzuse pentru prima dat. Puse n micare servomotorul provei, lsndu-l pe Marvin s se balanseze departe de semea stnc de metal, ndreptndu-se spre adevrata lui int.

Crtia se odihnea pe o platform suspendat la douzeci de metri de Titanic, nclinat n jos ntr-un unghi de patruzeci i cinci de grade. Arta aproape ca o nav spaial care o luase n direcie greit, i se fcuser multe glume deplorabile, cu caracter etnic, n legtur cu platformele de lansare construite de inginerii unor mici ri europene. Coroana de foraj conic era deja ngropat adnc n sedimentele de pe fundul mrii, i civa metri din lanul de arpentaj metalic care constituia "ncrctura" util a Crtiei zceau nc ntini pe fundul mrii. n spatele ei Bradley l deplas pe Marvin n aa fel nct s aib o vizibilitate mai bun, i porni videorecorderul la turaie nalt. Sntem gata, raport celor de sus. ncepei numrtoarea invers. Rmnem pe poziia T minus zece secunde. Indicatorul inerial cuplat... 7... 6... 5 ... 4... 3... 2... 1... Decoleaz! Scuz-m am vrut s zic Foreaz! Sapa de foraj ncepu s se roteasc i, aproape imediat, Crtia fu nvluit n "nori" de aluviuni. Totui, Bradley putea observa cum disprea ou o vitez surprinztoare; ntr-o singur frntur de secund se i fcuse nevzut n adncuri. Ai degajat turnul, raport el, n termenii potrivii momentului. Nu pot vedea nimic, platforma de lansare este ascuns de fum. n fine, de ml. S-a aranjat. Crtia a disprut. Doar un mic crater care se umple uor. Ne ndreptm spre cealalt parte ca s o ntlnim. Nu te grbi. Ai ntre treizeci i cincizeci de minute. E destul de riscant s clreti jucria asta. i s-ar putea pierde i cteva milioane de dolari, gndi Bradley, n timp ce-l pilota pe Marvin spre prova Titanicului. Dac se va nepeni Crtia nainte de a-i ndeplini misiunea, Parky and Co. va trebui s se ntoarc la planeta de desen. Se afla la marginea babordului cnd Crtia iei la suprafa, dup patruzeci i cinci de minute. Nu se atepta s stabileasc un record de vitez; prima sa cltorie fusese un deplin succes. Acum, prima din cele treizeci de chingi planificate, fiecare din ele capabil s ridice o mie de tone, fusese amplasat cu bine. Cnd operaia avea s fie terminat, Titanicul va putea fi ridicat de pe fundul oceanului ca un pepene bgat ntr-un sac cu gura legat. Aceasta era teoria, i se pare c mergea. Florida era nc departe, dei acum se mai apropiase puin. 29. SARCOFAGUL L-am gsit! Roy Emerson nu-l mai vzuse niciodat pe Rupert Parkinson ntr-o asemenea stare de exuberan; era ct se poate de neenglezeasc. Unde? ntreb el. Eti sigur? Nouzeci i nou, n fine, nouzeci i cinci la sut. Exact unde m ateptam. Exista un compartiment neocupat care fusese terminat la timp pentru cltorie. Pe aceeai punte cu strbunicul i numai cu doi iarzi mai departe. Ambele ui snt blocate, aa c va trebui s ne tiem, drum ca s putem ptrunde. Un ROV a cobort acum acolo jos ca s fac o ncercare. Ar fi trebuit s fii de fa. Poate, gndi Emerson. Dar asta-i o problem de familie, i el s-ar fi simit ca un intrus. n plus, s-ar putea s fie doar o alarm fals ca majoritatea zvonurilor despre comori scufundate. Ct poate s dureze pn ptrundei? Nu mai mult de o or; este oel subire, i-l vom strpunge imediat. Bun, baft, ine-m la curent. Roy Emerson se ntoarse la ceea ce numea el lucru. Se simea vinovat ori de cte ori nu inventa ceva, ceea ce se ntmpla acum n cea mai mare parte a timpului. ncercnd s reduc haosul electronic din banca sa de date, aranjnd i reclasificnd, i crea iluzia unei activiti folositoare. i astfel a pierdut partea interesant. Micul grup aflat n cabina lui Rupert de pe Glomar Explorer era att de concentrat asupra ecranului monitorului nct nici nu mai ddea atenie buturii din pahare. Asta nu era nici o nenorocire; conform tradiiei pe un asemenea vas, toi erau antialcoolici. Un numr record de Parkinsoni, aproape un cvorum, cum remarcase cineva, se adunase cu aceast ocazie. Dei puini erau cei care mprteau prerea lui Rupert, era totui un bun prilej pentru o vizit n zona operaiilor. Numai George mai fusese aici; William, Arnold i Gloria erau cu toii nou-venii. Restul grupului care-l privea pe ROV3 cum se rostogolea de-a lungul covertei Titanicului erau ofieri de pe vas i ingineri recrutai de la ase firme navale. Ai observat, opti cineva, ct au crescut buruienile? Probabil c datorit luminilor noastre. Nu erau aa cnd am nceput activitatea; puntea semna cu Grdinile Suspendate ale Babilonului... Avur loc foarte puine comentarii, i mai puine conversaii, n timp ce ROV3 se strecura n cavitatea scrii principale. Cu un secol n urm, doamne elegante i nsoitorii lor ipo-

crii colindau, n sus i-n jos, pe covoarele groase, nebnuind mcar ce soart i atepta i neimaginndu-i c n mai puin de doi ani armele vor pune capt nobilei epoci edwardiene, pe care ei o reprezentau n mic. ROV3 se ntorsese ctre coridorul principal de la tribord de pe puntea de promenad, trecu pe lng irul de cabine de clasa nti. Se mica foarte ncet n acest perimetru limitat i imaginea TV se mrginea acum la cadre statice alb/negru succedndu-se la fiecare dou secunde. Toate datele i semnalele de control erau transmise ultrasonic, printr-un releu plasat pe punte. Din cnd n cnd se produceau blocri suprtoare; ecranul devenea alb i singurul indiciu c ROV3 mai exista nc era un fluierat ascuit. Unele purttoare erau absorbite de unele obstacole, rezultnd o ntrerupere de moment a legturii. Urma un scurt interval de "strngere de mn" electronic i de corectare a erorii; apoi imaginea revenea i pilotul lui ROV3, aflat la patru kilometri deasupra, i putea relua ghidarea. Aceste ntreruperi nu micorau suspansul; s-au scurs cteva minute bune pn cnd cineva s poat spune vreo vorb. Urm un suspin general de uurare atunci cnd robotul se opri n faa uii simple, fr numr, a crei vopsea alb strlucea orbitor n lumina puternic a reflectoarelor lui ROV3. Parc ieri fusese prsit de decoratori; n afar de cojituri, aproape toat vopseaua era intact. Acum urma complicata, dar eseniala sarcin a lui ROV3 de a se ancora la lucru, procedur tot att de important sub ap ca i n spaiu. nfipse nti dou boluri explozive prin u, apoi se fix de ele, aa nct s fie ataat rigid n zona de activitate. Strlucirea orbitoare a luminii produs de sudur inund coridorul, fcnd ca farurile lui ROV3 s par slabe n comparaie cu ea. Metalul subire al uii nu opuse nici o rezisten n faa cuitului incandescent, unealta prefirat a generaiilor de sprgtori de seifuri, care trecu prin el. n mai puin de cinci minute, un cerc cu diametrul de aproape un metru fusese decupat; czu lent, strnind un mic nor de aluviuni cnd atinse podeaua. ROV3 se desclet singur i se ridic vreo civa centimetri ca s poat cerceta prin gaur. Imaginea fil puin, apoi se stabiliz pe msur ce transmisia se regla la noua situaie. Aproape imediat Rupert Parkinson scoase un ipt de ncntare. Uite-le! strig el. Exact cum am zis unu... doi... trei patru cinci... mic aparatul spre dreapta ase... apte ceva mai mare... Doamne asta ce-o fi? Nimeni nu-i mai amintete cine a strigat mai nti. 30. PIETA Jason Bradley mai vzuse, nainte, ceva asemntor, ntr-un film spaial al crui nume nu i-l mai amintea. Era un astronaut mort, purtat ctre stele de mini mecanice... Dar aceast Pieta, purtat de robot ctre brcile gonflabile care ateptau n jur s o primeasc, fusese ridicat din adncurile Atlanticului. Asta-i ultima, zise Parkinson sumbru. Fata. Nu-i cunosc nc numele. Ca i marinarii aceia rui, gndi Bradley, care zcuser aliniai pe aceeai punte, acum mai bine de treizeci de ani. Nu se putea sustrage amintirii: clieul stupid i revenea n minte: "Deci asta era". i, ca muli dintre marinarii scoi n timpul Operaiei JENNIFER, i acei mori preau c dorm. Acesta a fost cel mai uluitor, cel mai straniu aspect al ntregii probleme care a captivat imaginaia lumii. Dup toate ncurcturile prin care am trecut, ncercnd s explicm pentru ce nu e posibil s existe nici un fragment de os... M surprinde, i zise lui Parkinson, cum i poi identifica dup atia ani. Dup ziarele vremii i albumele de familie. Chiar i bieii emigrani irlandezi au de obicei mcar o fotografie din timpul vieii. Mai ales cnd au prsit casa pentru totdeauna. Nu cred c exist nici mcar o mansard din Irlanda care s nu fi fost rscolit, n ultima vreme, de mass-media. ROV3, le ddu ncrctura scafandrilor n costume cauciucate care se nvrteau mprejur n gonflabilele lor. Acetia o ridicar cu ajutorul macaralei aflate pe una dintre platformele suspendate al Explorer-ului. Era foarte uoar; un om o putea mnui fr nici o dificultate. Sub un impuls comun nemrturisit, Parkinson i Bradley se ndeprtar de balustrad; vzuser suficient din acest ritual trist, n ultimele patruzeci i opt de ore, cinci brbai i o femeie fuseser scoi din mormntul n care zcuser aproape un secol, aparent dincolo de noiunea de timp. Cnd fur mpreun n cabina lui Parkinson, Bradley i ddu o caset. Aici este totul, zise el. Laboratorul ISA a filmat tot timpul. Snt i unele detalii ciudate, dar, n general, filmul pare clar. Nu tiu dac ai auzit vreodat povestea lui Alvin. La nceputul carierei sale s-a pierdut n apa adnc. Echipajul abia a putut s se salveze lsndu-i masa neterminat.

Cnd, dup ani de zile, submarinul a fost scos din adnc, mncarea echipajului a fost gsit aa cum o lsaser. Acesta a fost primul indiciu c n apa rece, cu un procent redus de oxigen, descompunerea organic are loc foarte lent. i trupurile gsite pe epavele din Marile Lacuri erau absolut proaspete dup zeci de ani; i nchipui expresia de surpriz de pe feele marinarilor! Aa c prima ntrebare care s-a ridicat era dac, ntr-un mediu total nchis, organismele marine nu pot ajunge la cadavre. Aa s-a ntmplat n cazul de fa; oamenii au fost prini pe cnd ncercau s-i croiasc drum ca s ias afar. Bieii de ei, probabil c s-au rtcit n spaiul clasei nti! Au spart ncuietoarea uii apartamentului, dar n-au putut-o deschide nainte de a-i fi surprins apa... Dar aici este ceva mai mult dect ap rece, stagnant. i tocmai n asta const partea fascinant a ntmplrii. Ai auzit vreodat despre oamenii mlatinilor? Nu. Nici eu, pn ieri. Dar din timp n timp, arheologii danezi gsesc cadavre aproape perfect conservate victime clare ale unor sacrificii de acum mai bine de o mie de ani. Cu fiecare zbrcitur, fiecare fir de pr intacte, ca nite sculpturi executate pn la cele mai mici amnunte. Motivul? Fuseser ngropate n turbrii i taninul le-a protejat mpotriva descompunerii. Ii aminteti de ghetele i pantofii gsii n jurul epavei cu pielea complet nealterat? Parkinson nu era un prost, dei uneori pretindea c ar fi un personaj de-al lui P. G. Wodehouse; nu i-au trebuit dect cteva secunde ca s fac legtura. Tanin! Dar cum? Sigur de la lzile cu ceai! Exact; multe dintre ele s-au spart din cauza impactului. Dar chimitii spun c taninul explic doar n parte acest fenomen. Vasul, desigur, era proaspt vopsit, aa c probele de ap analizat au dovedit c avea un procent considerabil de arsenic i plumb. Mediu total neprielnic pentru bacterii. Snt sigur c asta este explicaia, zise Parkinson. Ce extraordinar ntorstur a sorii! Ceaiul acela a fcut mai mult bine dect i-ar fi putut nchipui sau ar fi fost cu putin si nchipuie cineva. Dar m tem c strbunicul ne poart ghinion. Tocmai cnd lucrurile au nceput s mearg bine. Bradley tia perfect la ce fcea aluzie. La vechea vin de profanare a unei racle istorice, se mai aduga acum i aceea de jefuire de morminte. i, printr-un straniu paradox, a unor morminte proaspete. De mult uitaii Thomas Conlin, Patrik Dooley, Martin Gallagher i cei trei nsoitori ai lor transformaser ntreaga situaie. Acesta era, cu siguran, un paradox care l-ar fi amuzat pe orice irlandez adevrat. Prin morii care fuseser descoperii pe nav, Titanicul devenise deodat viu. 31. O CHESTIUNE DE MEGAWAI Sntem n posesia rspunsului, zise Kato, obosit, dar triumftor. M ntreb dac mai are importan acum, mormi Donald Craig. Oh, s-a sfrit cu toat povestea asta. Bieii notri de la PR au lucrat din greu, ca i cei ai lui Parky. Am avut cteva ntlniri la nivel nalt pentru a stabili o strategie comun. Situaia se poate schimba chiar n avantajul nostru. Nu vd... E clar, mulumit explorrii noastre, n fine, a oamenilor lui Parky aceti nenorocii i vor gsi un mormnt cretinesc, n pmntul patriei lor. Irlandezilor le va face plcere. S nu spui nimnui, dar am i luat legtura cu Papa. Donald gsi c ideea lui Kato era mai mult impertinent dect ofensatoare. Cu siguran c o va necji pe Edith, care prea fascinat ie ncnttoarea tnr pe care lumea o numea Colleen. Mai bine ai avea grij, unii dintre ei ar putea fi protestani. Puin probabil. Toi s-au suit la bord din inima sudului, nu-i aa? De la Queenstown. Nu-l poi gsi pe hart, un nume ca sta nu a mai fost popular dup independen. Acum se numete Cobh. Cum se scrie asta? C-O-B-H. Bun, vom contacta arhiepiscopi, sau poate chiar cardinali. Dar s-i spun ce au inventat inginerii notri. Dac merge, ar fi mult mai bun dect hidrazina, i chiar i va face pe cei de la Bluepeace s strige lozinci pentru noi. Ar fi o schimbare plcut, chiar un miracol. Miracolele snt de domeniul nostru, nu tiai asta? i care ar fi specificul stuia? n primul rnd, facem aisbergul nostru mai mare, ca s se poat ridica mai mult. i atunci, n-o s mai avem nevoie dect de vreo zece kilotone de extraflotabilitate. Pentru asta am fi putut merge pe drumul lui Parky, i la nceput ne temeam c va trebui s-o facem. Dar exist un mod mai simplu i mai curat de a obine gaz acolo jos. Prin electroliz. Descompunnd apa n oxigen i hidrogen.

Asta-i o idee mai veche. Dar n-ar necesita o cantitate enorm de curent? i nu am risca o explozie? Ce prostie, Donald. Gazele vor fi ndreptate ctre electrozi separai, i noi vom folosi o membran ca s le inem separate. Dar n ceea ce privete curentul, ai dreptate. Snt necesari gigawai-ore? li vom obine ns cnd submarinele noastre nucleare vor produce ct e nevoie datorit elementelor de rcire Peltier, atunci vom da drumul la electroliz. Totui, va trebui s nchiriem i o alt nav oare de ce submarinele snt numite "brci"? i-am spus eu c vor vrea s intre n joc i englezii i francezii, aa c asta nu va fi o problem. Foarte elegant, zise Donald. i neleg ce vrei s zici cu Bluepeace-ul. Toi snt pentru oxigen. Exact, i cnd vom pune la punct i baloanele, toat lumea va rsufla uurat. Cel puin aa zic cei de la Public Relations. i hidrogenul va trece direct n stratosfer, fr s supere pe nimeni. Dar cu stratul de ozon ce se va ntmpla? Nu-i nici un pericol s producem mai multe goluri n el? Am avut n vedere i asta. Nu se va produce nici o nrutire fa de situaia actual. Ceea ce, trebuie s recunosc, nu reprezint prea mare lucru. Nu crezi c s-ar putea mbutelia gazele pe parcurs? Vei porni cu o sut de tone de oxi-hidrogen, la patru sute de atmosfere. Asta reprezint o valoare; pentru ce s fie irosite? Da, ne-am gndit i la asta. Dar e ceva secundar complexitate mare, costul rezervoarelor plutitoare etc. Poate c ar merita s ncercm un test care s ne ofere o variant de rezerv dac cei de la mediu devin iar nervoi. Te-ai gndit la toate posibilitile, nu-i aa? zise Donald pe un ton de real admiraie. Kato ddu uor din cap. Prietenul nostru Bradley mi-a spus odat: "Cnd te gndeti la tot ce ar fi posibil, marea se gndete la altceva". nelepte cuvinte i n-am s le uit niciodat. Acum trebuie s nchid. Transmite-i Edithei toate cele cuvenite din partea mea.

III. OPERAIILE 32. NU-I NIMENI AICI N AFAR DE NOI, ROBOII Pn n primul deceniu al noului secol, epava i resturile din jur rmseser virtual neschimbate, dei nu neatinse. Acum, pe msur ce se apropia anul 2000, era o atmosfer de stup sau, mai curnd, era vorba de dou stupuri aflate la o mie de metri unul de altul... Osatura schelriei din jurul provei era aproape terminat i Crtia trecuse cu succes douzeci i cinci de chingi masive pe sub carcas: mai rmseser numai cinci. Cea mai mare parte a aluviunilor ngrmdite n jurul provei, de cnd se mpotmolise pe fundul mrii, fuseser nlturate cu puternice jeturi de ap, iar uriaele ancore mai zceau doar pe jumtate ngropat n ml. Mai mult de douzeci de mii de tone din flotabilitate erau asigurate de tot atia metri cubi de microsfere mpachetate, plasate n mod strategic n jurul carcasei i n cteva locuri n interiorul epavei unde structura putea s suporte fr probleme solicitarea respectiv. Dar Titanicul nu fusese nc urnit din locul lui de odihn mai avea de ateptat. Erau necesare nc zece mii de tone de for ascensional ca s poat fi scos din ml i ridicat la suprafa. Ct despre pupa sfrmat, ea fusese deja acoperit de un bloc de ghea. Mijloacelor de comunicare n mas le plcea s-l citeze pe Hardy "n umbra mut a deprtrii crete aisbergul" chiar dac poetul nu-i imaginase niciodat c vorbele lui vor avea aceast aplicare. i penultima strof era adesea citat, i tot att de alturi de context. Parkinson i consoriul Nippon-Turner aproape c se sturaser s li se spun c Cei doi erau sortii Ca pe un drum coincident S fie dou jumti Ale unui august eveniment Sperana lor era s fie "august", dar nu-i doreau coincidena. ntr-adevr, toate lucrrile de pe ambele pri ale epavei erau supravegheate telecomandat de la suprafa, i doar n momentele critice se trimiteau oamenii la faa locului. n ultimul deceniu, tehnologia roboilor subacvatici avansase foarte mult comparativ cu remarcabilele realizri ale secolului anterior n domeniul extraciei de

petrol de pe platformele marine. Cheltuielile de amortizare vor fi enorme i, dup cum remarca Rupert Parkinson cu o grimas, multe vor umple buzunarele altora. Au existat, bineneles, probleme, insuccese chiar i accidente, dei nici unul nu a pricinuit pierderi de viei omeneti. n timpul unei furtuni, iarna, Explorer a fost forat si prseasc poziia, spre nemulumirea cpitanului, care a considerat aceasta ca pe o insult profesional. Dar pasagerii lui, care nu mai ncetau s vomeze, nu i-au mprtit prerile. Nici mcar aceast dezlnuire a ferocitii Atlanticului de Nord n-a fcut s fie ntrerupte operaiile de la pupa. Dou sute de metri mai jos, submarinele nucleare demobilizate, rebotezate cu numele unui oceanograf pionier i al unui vestit constructor de nave, Matthew Fontaine Maury i Peter the Great, nu erau afectate de furtun. Reactoarele lor continuau s reverse megawatt dup megawatt de curent de joas tensiune pe fundul mrii genernd n procesul respectiv o coloan ascendent de ap cald, datorit pomprii cldurii afar din epav. Aceast scoatere artificial a apelor din adnc a adus la suprafa substane nutritive care ar fi trebuit, altfel, s fie culese de pe fundul mrii. Planctonul viguros care rezultase era foarte apreciat de petii locali, iar ultima recolt de cod fusese un record. Administraia din Newfoundland a cerut oficial submarinelor s rmn pe loc, chiar dup ncetarea contractului cu Nippon-Turner. n afar de aceast activitate din largul Grand Banks-ului, o mare cantitate de bani i efort fusese rspndit pe mii de kilometri n jur. n Florida, nu departe de rampa de lansare care vzuse oamenii plecnd pe Lun i-i vedea acum pregtindu-se s se duc pe Marte, progresau dragrile i construciile pentru Muzeul submarin Titanic. Iar de cealalt parte a globului, la Tokyo-on-Sea, era pregtit ceva i mai sofisticat, cu coridoare transparente pentru vizitatori i, desigur, urmnd s prezinte continuu ceea ce se spera a fi o adevrat superproducie cinematografic. Se riscau mari sume de bani peste tot, mai ales pe pmntul numit din nou Rusia. Graie lui Peter the Great, aciunile companiilor care investiser n Titanic erau foarte la mod la Bursa de schimb din Moscova. 33. MAXIMA SOLARA O alt monomanie a mea, spuse Franz Zwicker, o constituie ciclurile petelor din Soare. Mai ales cele obinuite. Ce-i deosebit la ele? ntreb Bradley, pe cnd coborau mpreun spre laborator. n primul rnd ciclul va culmina n, bnuieti, 2012. Deja a trecut de maxima din 1990 i este foarte aproape de recordul din 2001. Zu? Asta s rmn ntre noi, dar eu snt cam speriat. Atia aiurii au ncercat s coreleze evenimentele cu ciclurile de unsprezece ani care nu au ntotdeauna chiar unsprezece ani n cap! nct se consider uneori c aceste pete solare fac parte din astrologie. Dar nu exist nici un dubiu c, practic, Soarele influeneaz tot ceea ce este pe Pmnt. Snt sigur c tot el este responsabil i de clima pe care o avem n ultimul sfert de secol. ntr-un fel, oricum, nu putem s nvinuim doar spea uman, dei celor de la Bluepeace and Co. aa le-ar plcea. Credeam c eti alturi de ei! Numai lunea, miercurea i vinerea. n restul sptmnii privesc ngrozit ctre Mama Natur. i nu numai clima este anormal. Activitatea seismic, pare a fi n cretere. Uite, n California. De ce or mai construi case oamenii din San Francisco? Nu a fost destul de ru n 2002? i ne ateptm la unul i mai mare... Jason se simea privilegiat c este confidentul omului de tiin; cei doi, att de deosebii ca fond i caracter, nvaser s se respecte unul pe cellalt. i mai este ceva, aceasta-mi produce uneori comare. Apa erupe din adncuri activat poate, de cutremure. Sau poate chiar de om. Eu cunosc cteva cazuri. O asemenea erupie mare a fost n '98, la Louisiana Field. A distrus o ntreag instalaie. Dar asta n-a reprezentat dect un mic sughi! Eu vorbesc despre lucruri serioase cum este craterul descoperit n anii '80, de oamenii de tiin de la Shell Oil, n Golf, la doi kilometri adncime. Imagineaz-i explozia care a produs asta: trei milioane de tone expulzate din adncul Mrii. Echivalentul unei bombe atomice mari. i crezi c asta s-ar mai putea repeta? Fr discuie c se va repeta dar nu tiu cnd i unde. Eu le-am pus n vedere celor de la Hibernia c gdil dragonul sub coad. Dac Tommy Gold are dreptate i a avut dreptate n legtur cu stelele neutronice, chiar dac s-a afundat n praful lunar i n strile stabile! Omul a vtmat, pur i simplu, scoara Pmntului. Tot ceea ce am forat pn acum nu a fost dect o scurgere minor din rezervoarele de hidrocarburi reale de la zece sau mai muli kilometri adncime. Scurgeri?! Ele au contribuit la dezvoltarea civilizaiei noastre n ultimele secole.

Ai spus dezvoltarea, sau ruinarea? Bun, uite-l pe elevul dumitale premiant. Ce face? J. J. se legna pe o platform de transport, ca un pete pe uscat. Fusese ataat la un grup de computere cu ceva care lui Bradley i se prea a fi un cablu absurd de subire. Fiindc fusese educat n epoca srmei de cupru, nu se obinuise niciodat cu revoluia fibrelor optice. Nu prea s se fi ntmplat nimic; tehnicianul de serviciu ascunse n grab manualul pe care se uita i scan iute displayul monitorului. E-n regul, doctore, spuse ea vesel. Tocmai verificam baza de date a sistemuluiexpert. E o parte din mine, gndi Jason. i petrecuse ore ntregi cu scufundarea pe simulatoare, n timp ce programatorii ncercau s codifice i s nregistreze iscusina ctigat cu greu de el, adevrata esen a veteranului inginer oceanic J. Bradley. ncepuse s simt din ce n ce mai mult, cel puin din punct de vedere psihologic, c J. J. devenise un surogat de fiu. Acest sentiment devenea mai puternic atunci cnd se angajau ntr-o conversaie direct. O veche glum spunea c scafandrii nu au dect un vocabular de cteva sute de cuvinte fiindu-le mai mult dect suficiente n meseria lor. J. J. avea destul inteligen artificial pentru a le depi cu o limit confortabil. Laboratorul sperase s-l surprind pe Jason folosindu-i vocea ca model pe simulatorul lui J. J., dar reacia sa fusese descumpnitoare. Cei care fcuser pozna uitaser c puini oameni i pot recunoate vocea nregistrat, mai ales dac aseriunea n-a fost pronunat de ei nsi. Jason nici nu sesizase faptul pn cnd nu a observat rnjetele de pe feele celor din jur. E vreun motiv, Anne, s nu ncepem proba cu apa? ntreb Zwicker. Nu, doctore. Algoritmul rechemrii de urgen nu funcioneaz nc bine, dar nu avem nevoie de el pentru teste. Dei transductoarele de sunet nu erau prevzute s lucreze n aer liber, Jason nu scp ocazia s schimbe cteva cuvinte cu Junior. Bun, J. J. M auzi? Te aud. Cuvintele erau puternic distorsionate, dar recognoscibile. Sub ap calitatea vorbirii va fi mult mai bun. M recunoti? Urm o lung tcere. Apoi J. J. rspunse. ntrebare neneleas. Venii mai aproape, domnule Bradley, l sftui tehnicianul. E aproape surd dac nu-i n ap. M recunoti? Da. Eti John Maxwell. napoi cu el la planeta de desen, mri Zwicker. i cine-i, ntreb mai mult amuzat dect necjit Bradley, John Maxwell? Fata era ncurcat. eful lui de secie, Vocea de Recunoatere. Nu-i nici o problem n-a fost un test bun. Sub ap te va recunoate de la o jumtate de kilometru. Aa sper. La revedere, J. J. Ne vedem mai trziu, cnd n-o s mai fii att de surd. S vedem dac Peep Jeep-ul este ntr-o form mai bun. Deep Jeep era un alt proiect major al laboratorului, oarecum tot att de necesar. Cei mai muli dintre cei care-l vedeau prima dat ntrebau: "sta-i un submarin sau un costum de scafandru?" i rspunsul era invariabil acelai: "i una i alta". Submersibilele de adncime de tipul lui Marvin, servite i operate de trei oameni, erau o afacere costisitoare: o singur scufundare costa o sut de mii de dolari. Dar erau multe cazuri n care un vehicul mai puin elaborat, cu un singur om, era suficient. Ambiia secret a lui Joseph Bradley era bine cunoscut deja de tot laboratorul. Spera ca Deep Jeep s fie gata la timp ca s-l poat duce cu el pe Titanic, n vreme ce epava mai zcea nc pe fundul oceanului. 34. FURTUN Au trebuit s treac zeci de ani pn cnd meteorologii s poat dovedi c formidabila furtun din 2010 aparinea seriei care ncepuse n 1980, anunnd schimbrile climatice ale urmtorului mileniu. nainte de a-i epuiza energia, zdrobindu-se de pereii vestici ai Alpilor, Gloria a produs pagube de douzeci de miliarde i a rpit peste o mie de viei. Bineneles c sateliii meteorologici anunaser furtuna cu cteva ore mai nainte altfel procentul morilor ar fi fost mult mai mare. Dar, inevitabil, destul de muli nu auziser previziunile meteorologice sau nu le luaser n serios. Mai ales n Irlanda, prima care primise lovitura de ciocan din cer. Donald i Edith Craig tocmai montau ultimii metri de pelicul din "Operation Deep Freeze", cnd Gloria a lovit Castelul Conroy. Nu au auzit i nu au simit nimic, aprai de

zidurile masive, nici mcar trosnitura produs cnd camera obscur fusese lovit cu violen. Acum, Ada admitea amuzat c ea era iremediabil pierdut pentru matematicile pure era genul care, aa cum remarcase G. H. Hardy n faimosul su toast, nu va fi niciodat de folos nimnui. Fr ca el s o tie, pentru c secretele descifrrii codului ENIGMEI nu fuseser relevate dect cu cteva decenii mai trziu, nc din timpul vieii sale se dovedise c Hardy greise n mod spectaculos. n minile lui Alan Turing i ale colegilor si, chiar i ceva att de abstract ca teoria numerelor putea s ctige un rzboi. O mare parte din calcule i din trigonometria superioar i, practic, toat logica simbolurilor constituiau o carte nchis pentru Ada. Pur i simplu nu o interesau; pasiunea ei erau geometria i proprietile spaiului. De mult se distra cu cele cinci dimensiuni; patru i se pruser prea simple. Ca i Newton, i petrecea cea mai mare parte a timpului "navignd pe straniile mri ale gndului" singur. Astzi ns, se ntorsese la obinuitul spaiu tridimensional, mulumit darului pe care tocmai i-l fcuse "Unchiul" Bradley. La treizeci de ani dup prima sa apariie, cubul Rubik revenise cu o mutaie surprinztoare. Pentru c era o schem pur mecanic, cubul original avea o slbiciune de care ptimaii lui erau sincer mulumii. Contrar tuturor prilor nvecinate, cele ase ptrate centrale ale fiecrei fee erau fixe. Celelalte patruzeci i opt de ptrate orbitau n jurul lor, pentru a putea fi create cele 43.252.003.274.489.856.000 modele distincte posibile. Mark II nu avea o asemenea limitare; toate cele cincizeci i patru de ptrate erau capabile s se mite, aa c nu exista nici un centru fix ca punct de referin pentru nnebunitul lui manipulator. O asemenea minune fusese posibil numai datorit dezvoltrii microcipurilor i displayurilor cu cristale lichide; nimic nu se mica deadevratelea, dar ptratele multicolore puteau fi deplasate n jurul feei cubului atingndu-le numai cu vrful degetului. Relaxndu-se, mpreun cu Lady, n barca ei, Ada, acaparat de noua sa jucrie, a remarcat trziu cerul ntunecat. Furtuna ajunsese aproape deasupra ei nainte de a apuca s porneasc motorul electric i s se ndrepte ctre adpost. De fapt, nu putea s survin nici un pericol aici: la urma urmelor, Lacul Mandelbrot nu avea dect trei picioare adncime. Dar ei nu-i plcea s fie udat, iar Lady chiar ura asta. Cnd ajunse la primul lob vestic al lacului, mugetul furtunii devenise aproape asurzitor. Ada se nfior; era cu adevrat emoionat! Dar Lady era ngrozit i cuta s se ascund sub banchet. Cobornd ctre Vrf, pe aleea chiparoilor, era oarecum aprat de furia furtunii. Dar, pentru prima dat, se alarm; Copacii aliniai de ambele pri se legnau ncolo i ncoace ca trestiile. Se afla doar la doisprezece metri de salvatorul hangar al brcilor, departe de vestul ndeprtat al Setului-M. i lng stlpul de hotar al infinitului la minus 1, 999, cnd temerea lui Patrick O'Brien, n legtur cu chiparoii transplantai, se mplini n mod tragic. 35. ARTEFACTE Una dintre cele mai emoionante descoperiri arheologice fcute vreodat a avut loc n anul 1976, n Israel, n urma unor spturi efectuate de oamenii de tiin de la Universitatea Evreiasc i de la Centrul Francez de Cercetri Preistorice din Ierusalim. ntr-un sit cu o vechime de 10 000 de ani, ei au descoperit scheletul unui copil, cu o mn lipit de obraz. n aceast mn se afla un alt schelet: acela al unui cel de vreo cinci luni. Acesta-i cel mai vechi exemplu cunoscut al unui mormnt mprit ntre un om i un cine. Probabil c au mai existat multe, multe altele mai trziu. (Din Friends of Man de Roger Caras, Sifon & Schuster, 2001. ) Poate c te intereseaz s tii, zise doctorul Jafferjee, cu acea detaare clinic pe care Donald o gsea suprtoare, (dei cum altfel ar putea s rmn sntoi psihiatrii?) cazul Edithei nu este unic. De cnd a fost descoperit Setul-M. n 1980, oamenii au nceput s fie obsedai de el. De obicei, snt salahori ai computerului, au o capacitate de nelegere a realitii destul de mic. Exist nu mai puin de aizeci i trei de mandelmanii nscrise n bncile de date. i exist vreun leac? Dr. Jafferjee se ncrunt. "Leac" era un cuvnt pe care l folosea rar. "Adaptare" era termenul pe care-l prefera. S zicem c n 80 la sut din cazuri subiecii se pot rezuma la ah!, o via normal, uneori cu ajutorul medicamentelor sau al implanturilor electronice. Un procentaj ncurajator. Cu excepia, gndi Donald, a 20 la sut. Crei categorii i aparine oare Edith? n prima sptmn dup tragedie, ea a fost anormal de calm; dup nmormntare, unii

dintre prietenii lor au fost ocai de aparenta sa lips de emoie. Dar Donald tia ct de ru fusese afectat i nu a fost surprins cnd a nceput s se poarte iraional. Cnd a pornit s hoinreasc noaptea prin Castel, cutnd prin camerele goale i prin coridoarele igrasioase care nu fuseser renovate, Donald hotr c ar trebui s se adreseze medicului. Totui nu o fcu imediat, spernd, c Edith i va reveni dup ce va trece primul stadiu al durerii. i chiar aa prea c se ntmpl, cnd muri Patrick O'Brien. Relaiile dintre Edith i btrnul grdinar fuseser ntotdeauna n discordan, dar cei doi se respectau reciproc i nutreau aceeai dragoste fa de Ada. Moartea copilului fusese o lovitur tot att de devastatoare pentru Pat ca i pentru prinii ei; el se socotea vinovat de tragedie. Dac ar fi refuzat s transplanteze acei chiparoi, dac mcar... ncepuse din nou s bea, i plngea adesea. ntr-o noapte friguroas, dup ce stpnul Lebedei Negre l alungase cu blndee, a reuit s se rtceasc n satul n care i petrecuse ntreaga via, i dimineaa fu gsit degerat. Printele McMullen credea c era vorba mai curnd de sinucidere dect de accident, dar era n stare s se certe i cu Dumnezeu, bineneles, cu tot respectul cuvenit, pentru a obine de la acesta aprobarea nmormntrii lui Pat cu tot ritualul cretinesc. Ca i n problema cu mica mogldea pe care o inea Ada n brae. La o zi dup a doua nmormntare, Donald a gsit-o pe Edith stnd n faa unui monitor de nalt rezoluie, studiind una dintre versiunile infinit de mici ale Setului. Ea nu i-a vorbit, dar el a priceput, spre spaima sa, c de fapt o cuta pe Ada. Dup ani de zile, Donald Craig se mira de prietenia ce se legase ntre el i Jason Bradley. Dei nu se ntlniser dect de vreo ase ori, i fuseser aproape ntotdeauna ntlniri de afaceri, simise acea simpatie reciproc ce se nate uneori ntre doi brbai i care poate fi tot att de intens ca una sexual chiar dac nu era nici un sens erotic. Poate c Donald i amintea lui Bradley de fostul su partener Ted Collier, despre care-i vorbise adesea. Oricum, le plcea s fie mpreun i se ntlneau chiar i cnd nu era strict necesar. Dei Kato i consoriul Nippon-Turner erau suspicioi, Bradley nu i-a compromis niciodat neutralitatea sa de funcionar ISA, i Craig cu att mai puin a ncercat s exploateze aceasta; i mprteau secretele personale, dar nu i-au fcut confidene profesionale. Donald nu a tiut niciodat ce rol, dac exista vreunul, jucase Bradley in hotrrea Autoritii de a interzice hidrazina. Dup nmormntarea Adei, pentru care Bradley fcuse o jumtate din nconjurul lumii pe ap ca s fie de fa, au devenit i mai legai. Ambii i pierduser soia i cte un copil, dei n mprejurri diferite; efectele erau aproape aceleai. Au devenit i mai intimi, mprtindu-i secrete i slbiciuni pe care nici unul dintre ei nu le-ar fi destinuit altcuiva. Mai trziu, Donald se ntrebase pentru ce nu-i venise lui ideea; poate c fiind prea aproape nu putea s vad tabloul din cauza amnuntelor. Chiparoii czui fuseser nlturai, i cei doi se plimbau pe marginea Lacului Mandelbrot pentru ultima oar aa cum s-a dovedit ulterior cnd Bradley i schi scenariul. Nu este ideea mea, i explic el, aproape ca o scuz. Mi-a dat-o un prieten psiholog. A trecut mult vreme pn cnd a descoperit Donald cine era "prietenul", dar ntrevzuse imediat posibilitile. Chiar crezi c va merge? ntreb el. Asta ar trebui s o discui cu psihiatrul Edithei. Chiar dac este o idee bun, poate c el nu este de acord s-o ncerce. Sindromul NIH, tii. Institutul Naional de Sntate? National Institute of Health NIH Nu. Ne Inventat Aici. Not Invented Here Donald rse fr prea mult chef. Ai dreptate. Dar mai nti s vd dac nu pot s fac eu ceva. Nu va fi uor. Subestimau ce-l atepta; a fost cea mai grea sarcin pe care a ntreprins-o vreodat. Adesea trebuia s-i ntrerup lucrul, orbit de lacrimi. i apoi, n modul lor misterios, circuitele ngropate n subcontientul su declanar o amintire care-i oferi posibilitatea s continue. Undeva, cu ani n urm, dduse peste povestea unui chirurg dintr-o ar din lumea a treia, care crease o "banc de ochi" pentru a restaura vederea celor sraci. Pentru a face un transplant de cornee, aceasta trebuia extras de la donator chiar n clipa morii. Chirurgul acela probabil c avea o mn foarte sigur, de vreme ce extrsese corneea chiar din ochiul propriei sale mame. Nu pot fi mai prejos, i spuse Donald nemilos, pe cnd se ntorcea la masa de montaj, la care el i Edith petrecuser attea ore mpreun. Dr. Jafferjee s-a dovedit a fi surprinztor de receptiv. El a ntrebat cu blnd ironie, chiar cu simpatie: De unde i-a venit ideea? De la vreo pies video pop-psih? tiu c aa pare. Totui ar merita s ncercm, dac sntei de acord. Ai fcut discul? Capsula; a vrea s-o verific acum, tiu c avei un sistem hibrid de vizionare n biroul dumneavoastr. Da, poate prezenta chiar i benzi VHS! O voi chema pe Dolores lucrez ntr-adevr

bine cu ea. Ezit, i privi ngndurat la Donald ca i cnd ar fi vrut s mai adauge ceva. n loc de aceasta, aps pe buton i zise ncet n sistemul de comunicare al clinicii: Sor Dolores vrei s vii pn la mine n birou? Mulumesc. Edith Craig se mai afl nc pe undeva n acea tigv, gndea Donald, stnd lng dr. Jafferjee i sora Dolores i privind la figura ncremenit din faa marelui monitor. Pot eu s sfrm invizibilul, nc neclintit, bariera ridicat de aceast mhnire, i s-o aduc napoi n lumea realitii? Familiara imagine neagr n relief plutea pe ecran iradiind fire care o legau de restul universului Mandelbrot. Nu era nici o posibilitate s ghiceti scara la care era, dar Donald observ imediat coordonatele care defineau dimensiunea acestei versiuni deosebite. Dac ar fi putut cineva s-i imagineze ntregul Set care se ntindea n afara monitorului, ar fi fost aproape tot att de mare ca i Cosmosul revelat de telescopul spaial al lui Hubble. Eti gata? ntreb dr. Jafferjee. Donald ddu din cap afirmativ. Sora Dolores, aezat chiar n spatele Edithei, privi ctre camer, confirmnd c i-a auzit. Atunci d-i drumul. Donald aps pe tasta "Execuie" i subrutina se derul. Suprafaa de abanos a Lacului Mandelbrot simulat prea c tremur. Edith avu o tresrire de surpriz. Buuun! opti dr. Jafferjee. Reacioneaz! Apa dispru. Donald se ntoarse; nu mai suporta s priveasc nc o dat acest ultim triumf al iscusinei sale. Mai zri imaginea Adei cnd vocea ei cald zise: "Te iubesc, mam, dar nu m poi gsi aici. Eu exist numai n amintirea ta i voi rmne acolo venic. La revedere..." Dolores prinse trupul leinat al Edithei, de ndat ce ultima silab pieri n irevocabilul trecut. 33. ULTIMUL PRNZ O idee ncnttoare, dei nu toi erau de acord c va merge. Decorul interior al submarinului turistic mondial fusese mprumutat direct din "20 000 Leagues Under the Sea'' al lui Disney. Pasagerii aflai la bordul Piccard-ului (port de nregistrare Geneva) se aflau ntr-o camer decorat n stil victorian mijlociu, n plus, cam ciudat proporionat. Aceasta se presupunea c ar produce o stare de siguran imediat i ar sustrage gndul de la sutele de tone apsnd pe fiecare dintre ochiurile de geam care permiteau surprinderea unei priveliti destul de limitate asupra lumii exterioare. Cele mai mari probleme crora trebuia s le fac fa constructorii Piccard-ului fuseser nu de ordin ingineresc, ci juridic. Numai Societatea Lloyd din Londra acceptase s asigure nava; nimeni ns nu asigurase pasagerii, care fceau parte din VIP dispunnd de taxe de credit astronomice. Aa c nainte de fiecare scufundare, erau strnse cit se poate de discret, renunri la pretenii, legalizate prin notariat. Ritualul era numai cu puin mai tulburtor dect litania vesel din cabina stewarzilor despre dezastrele suportate de pasagerii zborurilor transoceanice de-a lungul vremii. Indicatoarele cu "Fumatul interzis" bineneles c nu mai erau necesare; iar Piccard nu era nzestrat nici cu centuri de siguran la scaune, nici cu jachete de salvare a vieii, care ar fi fost tot att de necesare ca i parautele pe liniile comerciale aeriene. Numeroasele sale procedee de salvare, erau discrete i automate. Dac survenea nenorocirea, capsula independent n care se aflau cei doi membri ai echipajului ar fi fost separat de cea cu restul pasagerilor, i fiecare s-ar fi ridicat liber ctre suprafa, n uieratul frenetic al semnalelor de avertizare. Aceast scufundare special era ultima din sezon: anul era pe sfrite, i Piccard urma s fie ridicat n curnd la suprafa, ntr-o mare mai cald din emisfera sudic. Dei submarinul opera n adncime, iarn-var, indiferent dac era zi sau noapte, vremea rea de la suprafa i putea face pe pasageri foarte, foarte nefericii. n rstimpul celor treizeci de minute de cdere liber ctre locul unde se afla epava, distinii oaspei ai Piccard-ului urmreau pe circuit video nchis derularea operaiilor, precum i o hart a plnuitei scufundri. n timpul coborrii, nu era nimic altceva de vzut, n regatul ntunericului, cu excepia vreunui pete atras de ciudatul invadator al domeniului su. Apoi brusc, preau c se ivesc n deprtare zori fantomatice. Cu excepia unei slabe luminiscene roietice, toate celelalte lumini de pe Piccard se stingeau cnd prova Titanicului ncepeau s se contureze n faa lor. Aproape toi cei care o vedeau erau izbii de acelai gnd; cam aa probabil c va fi ar-

tat ea pe antierul naval al lui Harland i Wolff acum o sut de ani. Fusese nconjurat din nou cu un schelet de oel, n timp ce muncitorii miunau n toate prile. Dar de aceast dat muncitorii nu mai erau oameni. Vizibilitatea era excelent, pilotul manevra Piccard-ul n aa fel nct pasagerii de pe ambele laturi ale cabinei s poat beneficia de o ct mai bun vizibilitate prin hublourile nguste. Pilotul era foarte atent s evite roboii care lucrau i care ignorau cu totul prezena submarinului. Aceasta nu fcea parte din lucrurile pe care fuseser instruii s le mnuiasc. Dac privii afar pe partea dreapt, spuse ghidul un tnr absolvent al Woods Hole, ce vroia s fac rost de ceva bani, n timpul vacanei, vei vedea cablul "de coborre" al Explorer-ului. i, chiar acum, n dreapta, avei un modul cu contragreutatea lui. Pare a fi o pies de dou tone. Iar dincoace iat un robot care iese n ntmpinarea lui; acum modulul este desprins, observai c plutete liber, aa c poate fi micat uor. Robotul l va transporta ctre punctul de ataare de pe platforma de ridicare i-l va depune acolo. Apoi contragreutatea de dou tone, care l-a tras n jos, va fi ridicat de cablul "ridictor" i trimis napoi de Explorer ca s fie refolosit. Dup ce aceast operaie va fi fcut de zece mii de ori, va putea s fie ridicat Titanicul. Cel puin aceast parte a lui. Pare un mod foarte ocolit de a face lucrurile, spuse cineva. De ce nu folosesc aerul comprimat? Ghidul mai auzise asta de zeci de ori, dar fusese instruit s rspund la toate ntrebrile politicos. (Retribuia era bun, ca i beneficiile suplimentare. ) E posibil, doamn, dar e prea costisitor. Aici presiunea este enorm. mi nchipui c v snt cunoscute standardele dispozitivelor de respiraie automat; ele snt, de obicei, calculate pentru dou sau sute de atmosfere. Ei bine, dac deschidei unul dintre acestea aici jos, aerul nu va iei. Dimpotriv, apa poate ptrunde n el i s-l umple pe jumtate! Poale c ntrecuse puin msura; unii pasageri priveau cam ngrozii. Aa c ghidul continu imediat spernd s le sustrag atenia: Deocamdat folosim aerul comprimat pentru curare i control. n faza final a ascensiunii, va juca un rol major. i acum, comandantul vasului ne va purta spre pupa, de-a lungul punii de promenad. Dup aceea, se va ntoarce pe acelai drum, aa nct s putei profita cu toii de o vedere la fel de bun. O vreme nu voi mai vorbi deloc. ncet, Piccard se deplas de-a lungul sumbrei epave. Cea mai mare parte a ei se gsea n ntuneric, dar cteva deschizturi mprtiau evantaie de lumini dinspre interior, acolo unde lucrau roboii fixnd modulele de plutire montate pretutindeni. Nimeni nu zicea nimic n timp ce priveau pereii de oel bogat mpodobii cu alge. Era foarte greu s percepi dimensiunile carcasei navei chiar i dup o sut de ani, nava aceea continua s fie unul dintre cele mai mari vase de pasageri construite vreodat. i cea mai luxoas, chiar dac, numai datorit lipsei de bani, navele de dup ea nu o egalaser. Titanicul marcase sfritul unei epoci; dup rzboiul care urmase nimeni nu-i mai putuse permite s dispun de atta opulen. i probabil c nici nu intenionase nimeni s rite, ca nu cumva o asemenea arogan s strneasc din nou invidia zeilor. Muntele de oel dispru n deprtare; pentru un timp, a mai putut fi vzut nimbul de lumin care l nconjura. Apoi n-a mai fost dect fundul mrii, sterp, alunecnd mai jos de Piccard, aprnd i disprnd n ovalele duble ale luminilor frontale. Dei sterp, nu era lipsit de forme; avea adncituri i goluri i era strbtut de anurile i de urmele lsate de operaiile de dragare. Acesta este cmpul cu resturi, zise ghidul, rupnd n sfrit tcerea. Era acoperit cu obiecte aflate pe nav: faian, mobil, ustensile de buctrie, cum vrei s le zicei. Toate au fost adunate n timp ce Societatea Lloyd se mai judeca nc, la Curtea Internaional de la Haga, cu guvernul canadian. Cnd s-a dat decizia judectoreasc, era deja prea trziu... Ce-i aia? ntreb deodat una dintre pasagere, aruncnd o privire pe ferestruica din spatele ei. Unde? Ia s vd. Aa, sta-i J. J. Cine? Jason Junior. Ultima jucrie a ISA scuzai-m, Autoritatea Internaional a Adncurilor Mrii. I se face testarea, este un robot cu supraveghere automat. Se sper c vor dispune de o mic flot de asemenea roboi, cu ajutorul crora s poat ntocmi o hart a adncurilor mrii, cu o revoluie de un metru. Atunci vom cunoate oceanele tot att de bine ca i Luna. Alt oaz de lumin apru n faa lor, acum descompunndu-se ntr-un spectacol de necrezut, chiar dac ar mai fi fost vzut de nenumrate ori n fotografii sau pe displayurile video. Nu se zrea nc nimic din pupa epavei: totul era ngropat adnc n uriaul, i diformul bloc de ghea aezat pe fundul mrii. Zeci de grinzi ieeau din ghea; de multe fuseser ataate, cu cabluri de diferite lungimi, baloane pe jumtate umflate. E o treab complicat, spuse tnrul ghid cu vdit admiraie. Cea mai mare pro-

blem este s fie evitat spargerea gheii i plutirea ei separat. Snt multe structuri interne pe care nu le putei vedea. Ca un fel de acoperi, aici sus, n vrf. Unul dintre pasageri, care, evident, nu fusese atent la scurta prezentare, ntreb: Cum baloane, nu ziceai c nu poate fi pompat aer la aceast adncime? Nu att ct s poat ridica aceast mas. Dar aceasta nu-i aer. Sculeii de plutire conin H2 i O2, hidrogen i oxigen obinute prin electroliz. Vedei cablurile acelea? Ele duc jos milioane, nu, miliarde de amperi-or de la cele dou submarine nucleare care se afl la patru kilometri deasupra noastr. Suficient electricitate pentru a pune n micare un mic ora plutitor. Se uit la ceas. mi pare ru dar nu mai putem rmne aici. Vom face un circuit n fiecare direcie, apoi plecarea acas. Piccard i-a descrcat surplusul de greutate care va fi cules mai trziu, i trimis napoi prin cablu elevator de la prova Titanicului. Era vremea s nceap semnarea n broura cu suveniruri; i asta, pentru muli pasageri, constituia o surpriz... D. S. V. "PICCARD" Octombrie 14, 2011 R. M. S. "TITANIC" Aprilie 14, 1912 PRNZUL Consomme Fermier File de calcan Ou l'Argeriteuil Pui la Maryland Carne conservat de vac, legume, perioare GRTAR Cotlete de berbec fripte Cartofi piure, prjii i copi n coaj Budinc cu crem de ou Mereng cu mere Patiserie BUFET Somn cu maionez Anchois norvegiene Crevete la cutii Heringi marinai Sardele simple i afumate Roast beef Friptur de vac dreas cu mirodenii Plcint cu viel i unc unc Virginia i Cumberland Crnai de Bologna Muchi Rasol de pui Limb de bou conservat Salat Sfecl Roii BRNZETURI Cheshire, Stilton, Gorgonzola, Edam Camembert, Roquefort, St. Ivel, Cedar, Bere rece de Miinchen la butoi, de 3 grade i de 6 grade cana M tem c vreo cteva bucate nu se afl n menu-ul nostru, zise tnrul ghid, pe ton de pretins scuz. Posibilitatea de pregtire a unei mese pe Piccard este destul de limitat. Nu putem folosi microundele, s-ar consuma prea mult energie. Aa c v rugm s facei abstracie de fripturi; v asigur c bufetul rece este delicios. Avem de asemenea cteva brnzeturi, dar numai cele mai slabe, care nu snt iui. Gorgonzola nu este prea indicat n aceste ncperi strimte... A da, butoaiele cu bere snt ntr-adevr aduse direct de la Munchen! i ne cost pe noi mai mult de trei ceni cana. Chiar mai mult de ase. Doamnelor i domnilor, simii-v bine. Ne ntlnim pe bord exact peste o or.

37. NVIEREA Nu a fost uor s fie pus la punct i au fost necesare luni ntregi de discuii pe marginea ei. Totui, serviciile funerare s-au desfurat destul de bine; pentru c mpreau aceeai tragedie, cretinii puteau discuta politicos unii cu alii. Faptul c unii mori proveneau din nordul Irlandei a fost de ajutor; sicriele trebuiau s fie coborte n groapa n acelai timp la Dublin, ct i la Belfast. n timp ce "Lux aeterna" din recviemul lui Verdi se stingea ncet, Edith Craig se ntoarse uor ctre Dolores i ntreb: Pot s-i spun lui Jafferjee acum? Ar crede iar c snt nebun? Dolores se ncrunt i apoi rspunse cu acel accent din Caraibe care i folosise odat s gseasc ndeprtatul loc n care se ascunsese mintea Edithei: Te rog, drag, nu spune asta. Cred i eu c trebuie s-i spui. E timpul s vorbim din nou cu el probabil c este ngrijorat. Nu-i ca ali doctori pe care i-a putea pomeni, el i urmrete pacienii: ceea ce nu-i cazul cu muli alii. Dr. Jafferjee a fost cu adevrat bucuros cnd a primit telefonul Edithei; se ntreba de unde l suna; dar ea nu l-a lmurit. Vedea c se afla ntr-o camer mare de mobil din trestie (aha, probabil la tropice insula unde se afl casa sorei Dolores?) i a fost ncntat s constate c prea total relaxat. Pe peretele din spatele ei erau dou fotografii mari i le recunoscu pe Ada i pe "Colleen". Doctorul i fosta pacient se salutar cu cldur; apoi Edith zise, puin cam nervoas; Poate c vei avea impresia c iar am nceput s caut fr speran. S-ar putea s ai dreptate. Dar de data asta cel puin tiu ce fac i voi lucra cu nite oameni de tiin vestii. ansa este cam de un milion la unu contra succesului. Dar este infinit, vreau s zic infinit mai bine dect... dect... s caui ceea ce a nevoie n Setul-M. Nu ceea ce ai nevoie, gndi dr. Jafferjee: ci ceea ce vrei. Dar, cu pruden, nu spuse dect: Zi nainte, Edith. Snt curios i n deplin ntuneric. Ce tii despre crionic? Nu prea mult. tiu c multe persoane au fost congelate, dar nu s-a dovedit nc niciodat c pot fi... O! neleg unde vrei s ajungi! Ce idee fantastic! Dar nu-i ridicol? Pi cele un-milion-la-unu anse i pot insufla optimism. Dar la un asemenea pre, nu, n-a spune c e ridicol. i dac te temi c a putea, s-i cer lui Dolores s te urce n primul avion i s te duc napoi la clinic s tii c te neli. Chiar dac n-ar reui proiectul acesta ar putea fi cea mai bun terapie. Doar dac, gndi Jafferjee, nu vei fi zdrobit de aproape inevitabila reuit. i oricum, asta va dura ani. M bucur mult c gndeti astfel. Imediat ce am auzit c vor s-o pstreze pe Colleen, n sperana de a o identifica, am tiut ce am de fcut. Nu cred n Destin sau n Ursit, dar cum a putea pierde o asemenea ans? Cum ai putea, ntr-adevr? se ntreb Jaferjee. Ai pierdut o fat; sperai s gseti alta. O Frumoas Adormit, care s fie trezit nu de un tnr prin, ci de o prines n vrst. Nu, o vrjitoare una bun de data aceasta! avnd puteri extraordinare, dincolo de visele oricrei feticane irlandeze nscut n secolul al nousprezecelea. Dac dac! ar merge, crei lumi noi i ciudate ar trebui s-i fac fa Colleen! S-ar putea ca ea s aib nevoie de un sfat al psihiatrului. Dar aceasta era cea mai slbatic extrapolare. Nu vreau s torn ap rece peste idee, spuse dr. Jafferjee. Dar, cu siguran, chiar dac vei putea renvia trupul, nu crezi c vor fi vtmri ireversibile ale creierului dup o sut de ani? De asta m-am temut i eu, cnd am nceput s m gndesc la aa ceva. Am fost surprins s aflu c exist multe cercetri care fac s fie foarte plauzibil o asemenea situaie. Mai mult dect att, impresionat. Ai auzit de profesorul Ralph Merkle? Vag. Acum mai bine de treizeci de ani, el mpreun cu ali doi tineri matematicieni au produs o revoluie n criptografie inventnd un sistem-cheie universal valabil n-a vrea s te plictisesc explicndu-i asta, dar a fcut ca multe maini de cifrat din lume i multe reele de spionaj s ias din uz peste noapte. Apoi, n 1990 scuz-m, 1989 a publicat un document numit "Repararea molecular a creierului"... Aha, sta-i tipul! Bun, eram sigur c ai auzit de lucrarea lui. Afirma c, chiar dac ar exista vtmri grave pe creier, ele pot fi tratate cu un aparat micromolecular care era sigur va fi inventat n secolul viitor. Acum. i pot fi? Multe din ele. Ia seama la microsubmarinele controlate de computer de care se folosesc chirurgii acum ca s lrgeasc arterele celor bolnavi. n ultima vreme, nu poi urmri nici o emisiune de tiin fr s nu vezi ultimele realizri din domeniul

nanotehnologiei. Dar cum s "repari" un ntreg creier, molecul cu molecul! Gndete-te doar la numerele implicate! Cam zece la puterea douzeci i trei. Un numr nensemnat. ntr-adevr. Jafferjee nu era prea sigur c Edith nu glumea; nu, era absolut serioas. Prea bine! S presupunem c ai repara un creier, pn n cele mai mici amnunte... Ar putea asta readuce persoana la via? Cu memoria complet? Cu emoiile i cu toate celelalte, cte or mai fi, care constituie specificul propriu unei contiine individuale? Poi s-mi invoci vreun motiv pentru care nu ar fi aa? Eu nu cred c un creier este mai misterios dect trupul i tim cum funcioneaz acesta, cel puin n principiu dac nu n amnunt. Oricum, nu avem dect o singur cale de a afla, i vom nva mult n procesul respectiv. Ct timp crezi c-i va lua? ntreab-m peste cinci ani. Atunci voi putea s tiu dac ne mai este necesar un deceniu... sau un secol. Sau o venicie. Nu pot dect s-i urez noroc. E un proiect fascinant i te vei izbi de o grmad de probleme, nu numai tehnice. Rudele ei, de pild, dac vor putea fi gsite vreodat. Poate nu va fi chiar att de dificil. Ultima teorie susine c fusese pasager clandestin, nici nu figurase pe lista de cltori. Buuun! Dar Biserica? Dar mass-media? Miile de sponsori? Scriitorii care vor dori s-i refac autobiografia? ncep s regret pentru biata fat, totui. i nu se putu mpiedica s gndeasc, dei nu spusese cu glas tare: i sper ca Dolores s nu fie geloas. Bineneles c Donald a fost surprins i indignat: soii (i soiile) erau ntotdeauna, n asemenea ocazii. i n-a lsat nici mcar un mesaj? ntreb el nencreztor. Dr. Jafferjee cltin din cap. Nu trebuie s te sperii. Va lua legtura cu dumneata imediat ce se va stabili. i trebuie un timp ca s se poat aranja. D-i cteva sptmni. tii unde s-a dus? Doctorul nu rspunse dar i tcerea poate fi un rspuns. Bun! i eti sigur c e sntoas? Fr ndoial, se afl pe mini foarte bune. Psihiatrul fcu una din acele lungi pauze care constituiau o parte integrant a principalelor sale rezerve. S tii, domnule Craig, c ar trebui s fiu suprat pe dumneata. De ce? ntreb Donald, vizibil surprins. M-ai costat cel mai bun membru al personalului meu femeia care era mna mea dreapt. Sora Dolores? Chiar m ntrebam de ce nu o vd, a fi vrut s-i mulumesc pentru tot ceea ce a fcut. Urm o nou pauz calculat; apoi dr. Jafferjee spuse: A ajutat-o pe Edith mai mult chiar dect i nchipui dumneata. Evident, n-ai bnuit niciodat, i asta s-ar putea s te ocheze. Snt ns dator s-i spun adevrul; i va fi de folos pentru adaptarea dumitale personal. Orientarea principal a Edithei nu este spre brbai. Nici Dolores nu-i agreaz n mod activ, dei uneori a mai fcut excepii, cu mine fiind destul de drgu... A putut deci s o contacteze fizic pe Edith chiar nainte de a stabili noi un contact mintal cu ea. Se potrivesc foarte bine. Dar mi va lipsi, fir-ar s fie. O clip, Donald rmase fr replic. Pe urm ngim: Vrei s zici... c ar avea o legtur? i c dumneata tiai? Sigur c tiam. Meseria mea de medic cere s-mi ajut pacienii prin orice mijloace cu putin. Dumneata eti un om inteligent, domnule Craig, snt surprins c pari ocat. Sigur, este... un mod lipsit de profesionalism! Ce prostie! Tocmai dimpotriv e de un nalt profesionalism! Ah, nainte, n barbarul secol douzeci, muli oameni ar fi fost de acord cu punctul dumitale de vedere. Poi s crezi c era o crim n vremurile acelea ca intre personalul instituiilor i pacienii pe care i aveau n ngrijire s existe orice fel de relaii sexuale, chiar dac aceasta se dovedea adesea a fi cea mai bun terapie pentru ei? Tot a ieit un lucru bun i din epidemia SIDA: i-a forat pe oameni s fie sinceri: a curat i ultimele rmie ale aberaiilor puritane. Colegii mei hindui, cu toate prostituatele lor din temple i sculpturile erotice, au avut ntotdeauna dreptate. Pcat c "Vestului i-a trebuit trei mii de ani de nenorociri ca s-i ajung din urm. Dr. Jafferjee se opri s respire, acordndu-i lui Donald Craig timpul necesar s-i pun gndurile n ordine. Donald nu izbutea s se elibereze de sentimentul c doctorul pierduse ceva din detaarea sa profesional. Era interesat erotic de inaccesibila sor Dolores? Sau era ceva mai profund? Dar, desigur, toat lumea cunoate motivul principal pentru care unii ini se fac psi-

hiatri... Cu puin noroc, reueti s te vindeci. i chiar dac nu reueti, ai o munc interesant i excelent pltit.

IV FINAL 38. OPT PE SCARA RICHTER Jason Bradley se afla pe puntea lui Glomar Explorer, supraveghind naintarea lui J. J. pe fundul mrii, cnd a simit neateptata i puternica lovitur de mciuc. Cei doi tehnicieni electroniti care priveau pe display n-au observat nimic; probabil c au crezut c se produsese vreo schimbare n ritmul nentrerupt al mainriei vasului. Fulgertor, lui Jason i veni n minte momentul de acum aproape un secol, care trecuse la fel de neobservat de mulii pasageri... Dar, bineneles, Explorer era ancorat (la patru kilometri n ap, i ct l-ar fi uimit asta pe Cpitanul Smith!) i nici un aisberg nu era posibil s se furieze nedetectat de radarul su. Nici plutind cu vitez, nu i-ar fi putut face altceva dect s-i zgrie puin vopseaua. nainte ca Jason s poat telefona Centrului de comunicaii, o stea roie ncepu s clipeasc pe ecranul faxului prin satelit. n plus, semnalul de alarm i sfredelea auzul capabil s scoat din mini pe oricine cu vibraiile sale care oscilau n cadrul unei amplitudini de un kilociclu, rsunnd pe linia rareori folosit. Jason ntrerupse semnalul audio i se concentra asupra mesajului. Chiar i cei doi marinari nceptori de lng el realizar acum c ceva nu era n regul. Ce-i? ntreb speriat unul dintre ei. Cutremur de pmnt, i nc unul puternic. Probabil c pe aproape. Este vreun pericol? Pentru noi, nu. M ntreb unde o fi epicentrul... Atept cteva minute ca seismograful reelei s-i dea datele. Apoi pe ecranul faxului, apru un mesaj: CUTREMUR SUBMARIN ESTIMAT LA 7 GRADE PE SCARA RICHTER EPICENTRUL APROX. 55 W 44 N. ALERTAI TOATE INSULELE I PERIMETRELE DE COASTA DIN ATLANTICUL DE NORD. Timp de cteva secunde nu se mai ntmpl nimic; apoi apru alt rnd: CORECTURA: 8 PE SCARA RICHTER Cu patru kilometri mai jos, J. J. i vedea linitit i eficient de treab, plantnd pe fundul mrii la o altitudine de zece metri i la viteza confortabil de opt noduri. (Unele tradiii nautice refuz s dispar; nodurile i stnjenii supravieuiau nc din era metric. ) Programul lui de navigaie i cerea s scaneze terenul ntocmai cum plugarul i lucreaz cmpul n lung i-n lat pregtind viitoarea recolt. Prima und de oc nu a avut mai mult efect asupra lui J. J. dect asupra Explorer-ului. Chiar i cele dou submarine nucleare au rmas complet neafectate; ele fuseser concepute s fac fa unor solicitri mult mai puternice dei comandanii lor trecuser prin cteva momente de spaim amintindu-le de ocul grenadelor antisubmarin. J. J. i-a continuat cercetarea automat, colectnd i nregistrnd megabii de informaii n fiecare secund. Poate c nouzeci i nou la sut dintre acestea nu vor avea nici cea mai mic importan pentru nimeni i vor trebui s treac secole pn ce aurul tiinific s fie extras din reziduuri. Pentru ochi sau camera de luat vederi, fundul mrii aprea aproape complet lipsit de importan n acest loc, dar fusese ales cu grij. "Cmpul de resturi" originar, din jurul austerei seciuni a pupei, fusese cu mult timp mai nainte curat de orice articol interesant; chiar i grmezile de crbuni risipite din buncre fuseser ridicate la suprafa i transformate n suveniruri. Totui, numai cu doi ani n urm, o cercetare magnetometric revelase lng prova nite anomalii care se cereau a fi mai bine investigate. J. J. era potrivit pentru treaba asta; n cteva ore el ar fi inspectat totul i sar fi ntors la baza sa plutitoare. Arat din nou ca n 1929, spuse Bradley. Din laboratorul ISA, dr. Zwicker cltin din cap: Nu, cred c mai ru. La Tokyo, alt punct nodal al conferinei pregtite n prip, Kato ntreb: Ce s-a ntmplat n 1929? Cutremurul de la Grand Banks. A declanat un curent turbionar poi s-i spui

avalan submarin. Pe fundul mrii, a rupt cablurile telegrafice unul dup altul, ca pe nite fire de a. Viteza a fost calculat la aizeci de kilometri pe or. Poate chiar mai mult. Deci ar putea s ne ating, Dumnezeule! n trei sau patru ore. i care-i probabilitatea de distrugere? Imposibil s fie apreciat n stadiul actual, n cel mai bun caz, foarte mic. Cutremurul din 1929 n-a atins Titanicul, dei muli oameni au crezut c o s-l ngroape; din fericire, se afla la cteva sute de kilometri mai la vest. Multe sedimente au fost antrenate ctre un canion, ocolind complet epava. Scuz-m, l ntrerupse Rupert Parkinson, tocmai am auzit c unul din modulele noastre de flotabilitate a ieit la suprafa. A srit douzeci de metri afar din ap. Iar noi am pierdut telemetria cu epava. Tu ce poi s spui, Kato? Kato ezit un moment; apoi spuse ceva n japonez ctre un asociat din afara ecranului. Am luat legtura cu Peter i Maury. Dr. Zwicker, care ar fi cea mai rea posibilitate dup aprecierile dumitale? Dup o prim evaluare rapid, se pare c ar fi vorba de civa metri de sedimente. Vom dispune de un studiu mai complet peste o or. Un metru n-ar fi prea ru. Ne-ar putea ntrzia, fir-ar s fie. Un raport de la Maury, domnilor zise Kato. Nu-i nici o problem totu-i n regul. Dar pentru ct timp? Dac aceast "avalan" a pornit, ntr-adevr ctre noi, ar trebui s ridicm la suprafa tot ce putem din echipament. Ce ne sftuieti, dr. Zwicker? Omul de tiin tocmai deschidea gura s rspund cnd Bradley i opti ceva la ureche. Doctorul privi speriat, apoi sumbru cltin din cap cu o aprobare ovitoare. Nu cred c mai pot s spun ceva, domnilor. Domnul Bradley are mai mult experien dect mine n acest domeniu. nainte de a v da vreun sfat special, m voi consulta cu departamentul nostru legal. Urm o tcere zdrobitoare: apoi Rupert Parkinson zise precipitat: Sntem oameni de lume, putem s nelegem c ISA nu vrea s fie trt n procese. Aa c s nu ne pierdem timpul. S scoatem ce se poate scoate. i v sftuiesc s facei la fel, Kato doar dac cea mai rea posibilitate a dr. Zwicker nu este pur i simplu dezastruoas. Exact de asta se temea i omul de tiin. Un cutremur submarin era destul de impresionant; dar aa cum o bomb de fisiune servete drept detonator pentru o bomb de fuziune putea declan eliberarea unor fore mult mai mari. Milioane de ani energia solar fusese nmagazinat n straturile petrochimice de sub fundul Atlanticului; i doar un secol din bogie fusese extras de acolo de ctre om. Restul nc mai atepta. 39. FIUL RISIPITOR Pe fundul Atlanticului, roboi care valorau un miliard de dolari, prsir uneltele i pornir spre suprafa. Nu era nici o grab; pe platform nu mai era nimic viu, chiar dac existau averi. Aciunile Titanicului sczuser la bursele de schimb din lume, dnd prilej umoritilor s fac glume. Marele cmp petrolier de coast fusese salvat. Dei Hibernia i Avalon, care se aflau la ap sczut, nu aveau de ce s se team de curenii turbionari, suspendaser orice aciune, dublnd sau triplnd controlul sistemelor de urgen i al agregatelor de rezerv. Acum nu le mai rmne altceva de fcut dect s atepte i s admire superbul display auroral care-i ncepuse cel mai spectaculos ciclu de pete solare nregistrate vreodat. Chiar i puin nainte de miezul nopii nimeni nu dormea. Bradley sttea pe talpa elicopterului de pe Explorer, privind la marea draperie de foc de rubine i de smaragde ce se desfura de-a lungul cerului nordic. Nu era membru al echipajului; cnd comandantul vasului sau altcineva avea nevoie de el, putea fi disponibil ntr-o clip. Oamenii ocupai, mai ales cu lucruri urgente, nu suport s aib pe cap gur-casc orict de bine intenionai i calificai ar fi ei. i convocrile, cnd existau, nu veneau dinspre punte ci de la Centrul de Operaii. Jason? Aici Ops. Avem o problem. J. J. nu vrea s rspund la semnalul nostru de rechemare. Bradley avu senzaia unor emoii complexe. n primul rnd, era pe cale s piard una dintre cele mai promitoare piese de echipament i cea mai scump a laboratorului. Apoi persista inevitabilul semn de ntrebare din minte: "Ce a putut s fie greit?", urmat imediat de "Ce putem face?" Dar exista ceva chiar i mai grav: J. J. reprezenta o enorm investiie de timp personal, de efort i de devotament. i amintea de toate glumele n legtur cu paternitatea robotului; era un dram de adevr n ele. Conceperea unui adevrat fiu (ce se ntmplase oare cu fiina uman J. J.?) cerea mult mai puin energie.

La dracu' i zise Jason, este doar o main! Poate fi refcut; am pstrat toate programele. Nimic nu s-a pierdut, cu excepia informaiilor colectat n misiunea actual. Nu, e o pierdere mare. S-ar putea s trebuiasc s fie abandonat ntreg proiectul; realizarea lui J. J. a epuizat pn la limit fondurile i resursele ISA. Ct despre proiectul NEPTUN, s-ar putea s fie trgnat nc ani de zile, probabil c att ct va tri Zwicker. Omul de tiin era un btrn dificil, dar Jason l plcea i-l admira. Pierderea lui J. J. i frngea inima. n timp ce se grbea ctre Centrul de operaii, Bradley colecta i analiza rapoartele cu ajutorul computerului de la mn. Eti sigur c J. J. acioneaz normal? Da, farurile funcioneaz perfect; ultimul raport de acum cincisprezece minute specifica fiecare sistem nominal continund dup modelul de cercetare. Dar, ce-i drept, nu vrea s rspund la rechemare. Ei drcie! Laboratorul mi-a spus c i-a fixat algoritmul. Hai s ncercm. Mrete ct poi voltajul. Care-s ultimile tiri despre cutremur? Proaste. Mount Pelee este bubuit, Martinica e evacuat. Au fost trimise peste tot avertizri n legtur cu tsunami. Dar cu Grand Banks ce se aude? Este vreun semn de pornire a avalanei? Toate seismografele s-au dereglat, nimeni nu tie sigur ce dracu' s-a petrecut. Numai o clip, primesc o tire. Ah, uite ceva. Reeaua anti-submarin a Forelor Navale nu tiam c mai funcioneaz nc. A fost distrus. La fel i cablurile din Atlantic, ca n '29. Da... i continu drumul. Ct dureaz pn cnd ne va lovi pe noi? Dac nu-i va accelera viteza, vreo trei ore bune. Poate chiar patru. E destul timp, gndi Bradley. tia exact ce are de fcut. Moon-pool? chem el. Deconectai Deep Jeep-ul spre epav, cobor. M bucur de asta, i zicea Bradley. Pentru prima dat am o scuz puternic s iau Deep Jeep-ul spre epav, fr a fi nevoit s fac o cerere n trei exemplare prin canalele TV. Va fi suficient timp mai trziu s ntocmesc hrtiile sau s cupleze memoratorul electronic... Pentru a se grbi coborrea Deep Jeep-ul fusese suprancrcat; nu avea timp s-i fac probleme n legtur cu balastul mprtiat pe fundul mrii. Doar douzeci de minute dup ce strlucitoarea lumin auroral plise n apele de deasupra lui, Bradley zri primul nimb fosforescent n jurul provei Titanicului. Nu avea nevoie de el, bineneles, pentru c tia exact unde se afla aceasta, i nu epava era inta lui; dar fu bucuros c se aprinsese lumina din nou numai pentru el. J. J. se afla la numai o jumtate de kilometru, fcndu-i datoria cu candoare i devotament. Monotonul semnal de semnalizare "ping... ping-ping" al reflectoarelor sale umplea micua bul cu aer a Deep Jeep-ului la fiecare zece secunde, i era perfect vizibil pentru sonarul de cercetare. Bradley transmise apelul de urgen, fr prea mari sperane, i continu s o fac n timp ce se apropia de robotul recalcitrant. Nu a fost surprins sau descumpnit la totala lips de rspuns. Nu te neliniti, i zise, mai ai nc multe trucuri de scos din mnec. l folosi pe urmtorul cnd se aflau doar la zece metri unul de altul. Deep Jeep-ul putea s-l depeasc uor pe J. J. i Bradley reui, fr dificultate, s-i taie drumul, plasnd vehiculul su de-a curmeziul n calea robotului. Astfel de confruntri submarine fuseser adesea simulate pentru testarea logaritmurilor de ocolire a obstacolelor i acetia, cel puin acionau exact aa cum fuseser proiectai. J. J. se oprise complet i examina situaia. n acest moment, Bradley putu s detecteze clar, cu propriile sale urechi, fr alte instrumente, o subarmonic asemntoare unei piculine n timp ce robotul scana obstacolul, ncercnd s-l identifice. Profit de aceast ntmplare ca s mai trimit o dat comanda de rentoarcere; dar nu avu noroc. Nu avea sens s mai ncerce, problema probabil c era n software. J. J. se ntoarse nouzeci de grade spre stnga i se deplas n unghi drept nainte fa de cursa lui iniial. Merse doar zece metri, apoi se balansa napoi spre vechiul punct de pornire, spernd s evite obstrucia. Dar Bradley se afla la post. n timp ce J. J. regndea situaia, Bradley ncerc un nou gambit. Deschise transmitorul extern de sunet. J. J., zise el. M auzi? Da, rspunse prompt robotul. M recunoti? Da, Mister Bradley. (n fine, am ajuns la un rezultat... ) Ai vreo problem? Nu. Toate sistemele snt normale. i-am trimis un semnal subprogramul 990. L-ai primit? Nu. Nu l-am primit. (Bun, orice ar pretinde scriitorii de science-fiction, roboii nu mint, doar dac snt programai s fac asta. i nimeni nu i-a jucat aceast infect fars lui J. J., sper... )

i-a fost trimis unul, repet; ascult. Cod. 999. neles? neles! Atunci execut-l! Comand neneleas. (Ei drcie, ne nvrtim n cerc, i asta o putem face literalmente, pn cnd ne vom pierde energia sau rbdarea. ) n timp ce Bradley i calcula urmtorul pas, Explorer ntrerupse dialogul. Deep Jeep, mi pare ru c nu ai noroc s continui. Dar avem o tire pentru dumneata i un mesaj de la profesor. Spune! Ai pierdut un adevrat foc de artificii. A fost o erupie, este singurul cuvnt potrivit, la 40 vest, 50 nord. Mult prea adnc pentru, a produce vreo distrugere serioas, din fericire, hidrocarburi gazoase. i ard, putem vedea lumina orbitoare de aici, aurora e nimic pe lng asta! O s vezi imaginile prin satelit: arat de parc tot Atlanticul de nord ar fi n flcri. Snt sigur c este foarte spectaculos, gndi Bradley. Dar cum m-ar putea afecta pe mine? Ce-i cu mesajul de la dr. Zwicker? Ne roag s-i spunem c Tommy Gold avea dreptate. Zice c tii despre ce este vorba. Serios? Chiar de dovedirea teoriilor tiinifice mi arde mie acum. Ct mai este pn s m ntorc? Bradley nu simea panic numai c trebuia s se grbeasc. Putea arunca balastul rmas, s descarce rezervoarele n cteva secunde i s porneasc mai nainte de a-l surprinde vreo avalan submarin. Dar era hotrt s-i ndeplineasc misiunea, care acum devenise mai mult personal dect profesional. Ultimele aprecieri arat c mai ai o or, poate mai mult. Mai e destul timp pn s ajung aici, dac va ajunge. O or era mult; i cinci minute puteau fi de-ajuns. J. J., comand el. i dau alt program. Comanda 527. Asta nsemna tierea energiei principale, lsnd n funciune doar sistemul de rezerv. Atunci J. J. nu mai avea de ales, trebuia s ias la suprafa. Comanda 527 acceptat. Bun va merge! Farurile externe ale lui J. J. plpir, iar micile propulsoare n poziie-decontrol i ncetinir micarea, gata s se opreasc. Pentru o clip J. J. fu ca i mort n ap. Sper c n-am exagerat, gndi Bradley,, Apoi farurile se aprinser din nou i propulsoarele ncepur s se nvrteasc i ele. Bun, a fost o ncercare reuit. N-a fost nimic greit de data asta, dar este imposibil s-i aminteti totul, ntr-un sistem att de complex a lui J. J. Bradley uitase ns un mic amnunt. Unele comenzi nu funcionau dect n laborator: ele snt scoase din circulaie n misiunile operaionale. Anularea fusese anulat n mod automat. Nu mai rmsese dect o singur opiune. Convingerea cu biniorul dduse gre; trebuia sa foloseasc fora. Deep Jeep-ul era mai puternic dect J. J. care, oricum, nu avea brae cu care s se apere. Orice lupt corp la corp cu el ar fi fost unilateral. Dar n-ar fi fost cinstit. Exista o cale i mai bun. Bradley ndrept Deep Jeep-ul n sens invers, aa nct submersibilul s nu-l mai blocheze pe J. J. Robotul aprecie cteva secunde noua situaie, apoi, ncepu s se nvrteasc din nou. Un asemenea sim al datoriei era ntr-adevr admirabil, dar era exagerat. O fi adevrat c arheologii gsiser la Pompei o santinel n post, acoperit de cenua Vezuviului, pentru c nici un ofier nu venise s o elibereze din gard? Asta prea c era hotrt s fac i J. J. acum. Scuz-m, mormi Bradley, n timp ce prindea maina nebnuitoare. mpinse manipulatorul Deep Jeep-ului n toate direciile. Propulsoarele auxiliare l rsucir pe J. J. ntr-o jumtate de cerc, apoi micarea se ncetini treptat. Nu exista dect o singur cale de a iei din aceast situaie i J. J. nu a stat pe gnduri. Intermitentul semnal luminos fu nlocuit cu semnalul continuu de pericol: MAYDAY ceea ce nsemna "Venii i salvai-m!". Ca un arunctor de bombe care-i azvrle ncrctura, J. J. i lans balastul de fier i ncepu s se ridice rapid ctre suprafa. J. J. se ndreapt ctre voi, repet Bradley Explorer-ului. Va ajunge acolo n douzeci de minute. Robotul fusese salvat. De ndat ce pornise urca urmrit de ase sisteme, i va ajunge la moon-pool naintea Deep Jeep-ului. Sper c v dai seama, murmur Bradley n timp ce J. J. disprea n cerul lichid de deasupra, c pe mine m afecteaz mai mult dect pe voi. 40. INSPECIA

Jason Bradley tocmai se pregtea s-i arunce balastul i s-l urmeze pe J. J. ctre suprafa, cnd Explorer chem din nou. Bun treab, Jason, l urmrim pe J. J. pe drumul de ntoarcere. Gonflabilele snt pregtite i-l ateapt. Dar nu arunca nc balastul. Mai este de rezolvat o problem i grupul NT ar vrea s-o rezolvi dumneata, nu dureaz dect un minut, cel mult cinci. Mai am atta timp la dispoziie? Nici o problem, altfel nu i-am cere-o. Mai snt vreo patruzeci de minute pn s ne loveasc, pe simulatoarele noastre arat ca un front atmosferic. Te vom ine la curent cu avertismentele. Bradley aprecie situaia. Deep Jeep-ul putea s ajung uor la antierul Nippon-Turner n cinci minute, i lui i-ar fi plcut s mai arunce nc o ultim privire asupra Titanicului, asupra ambelor seciuni dac era posibil. Nu exista nici un risc; chiar dac aprecierea era eronat, tot i mai rmneau cteva minute, dup ce primea ntiinarea, i ar fi putut s se afle la o mie de metri deasupra nainte ca avalana s ajung dedesubt. Ce vor s fac? ntreb, rotind Deep Jeep-ul n aa fel nct pupa, n linoliul su de ghea, s se afle direct n faa sonarului. Maury are o problem la cablurile de alimentare cu energie nu le poate trage n sus. Probabil c s-au blocat pe undeva. Poi s verifici? O s-o fac. Era o rugminte ndreptit, din moment ce tot se afla acolo. Masivele cabluri cu plutire-automat care duceau n jos, ctre epav, enormul lor amperaj, costau milioane de dolari; aa c nu era de mirare c submarinele ncercau s le recupereze. Presupunea c Peter the Great reuise deja. Nu avea dect farurile Peep Jeep-ului pentru a ilumina muntele de ghea priponit nc de fundul mrii, n ateptarea momentului eliberrii care nu va mai veni niciodat. Micndu-se cu grij, ca s evite firele care o legau de baloanele cu oxi-hidrogen sub presiune, ocoli structura masiv pn cnd ajunse la dou cabluri de joas tensiune care urcau spre submarin. Nu vd nici o defeciune, zise. Mai tragei de ele. Dup o secund, marile cabluri vibrar puternic, ca i cum ar fi fost coardele unui uria instrument. Lui Bradley i se pru c simte cum se risipete n ele o und de infrasunete. Dar cablurile rmaser sfidtor de rigide. Scuze, spuse el. Nu pot face nimic. Probabil c unda de oc a blocat mecanismul de degajare. Asta a fost i impresia noastr aici, sus. Bine, mulumesc. ntoarce-te; mai ai timp berechet, dar dup ultimele aprecieri, o jumtate de miliard de tone de ml se ndreapt ctre tine. Cic e ca i cnd s-ar revrsa ntregul Mississippi. Cte minute mai are pn s ajung aici? Douzeci nu, cincisprezece. Mi-ar plcea s vizitez prova, i zise Bradley, dar s nu forez norocul. Chiar dac pierd ocazia de a fi ultimul om care a mai aruncat o privire asupra Titanicului. Ezitant, lepd balastul nr. 1, i Deep Jeep-ul ncepu s se ridice. n timp ce urca, mai arunc o ultim privire ctre carcasa ncastrat n ghea, apoi se concentr asupra cablurilor ce strluceau n lumina farurilor sale din fa. Aa cum lanul ancorei vasului su asigur securitatea unui scafandru autonom, la fel i ele i asigurau lui Bradley legtura cu lumea ndeprtat de deasupra. Tocmai se pregtea s arunce a doua greutate i s mreasc viteza de ascensiune, cnd interveni o defeciune. Maury mai smucea nc de cabluri spernd s le recupereze; cnd, n sfrit, ceva la eliber. Din nefericire ns, nu ceea ce era de ateptat. Se auzi un "ping" puternic n sonarul de anticoliziune, urmat de o izbitur care cltin Deep Jeep-ul i l zdruncin pe Bradley n scaunul de care era legat cu centura de siguran. Bradley percepu imaginea fugar a unei uriae mase albe care plan pe lng el, n sus, mult deasupra lui. Deep Jeep-ul ncepu s se scufunde. Bradley arunc i restul de balast. Viteza de coborre sczu aproape de zero, dar nu chiar zero. Continua nc s se scufunde, uor, spre fundul mrii. Bradley rmase cteva secunde linitit. Apoi, mpotriva voinei lui, ncepu s rd. Nu era nici un pericol imediat, ba era chiar caraghios. Explorer, spuse el. N-o s m credei, dar tocmai m-am lovit de un aisberg. 41. ASCENSIUNE L IBER Chiar i acum, Bradley nu se considera a fi ntr-adevr n primejdie; era mai mult necjit dect alarmat. Totui, situaia era dramatic mpins spre fundul mrii, cu flotabilitatea pierdut. Lovitura piezi a mini-aisbergului ascendent probabil c-i retezase Deep Jeepului nite module de plutire. i, ca i cnd asta nu era suficient, peste zece sau

cincisprezece minute avea s se prvleasc asupra sa cea mai mare avalan nregistrat vreodat sub ap. Nu se putea abine s nu simt ca un personaj dintr-un vechi film al lui Steven Spielberg. (Primul pas: vezi dac sistemul de propulsie al Deep Jeep-ului poate asigura n mod suficient ridicarea ca s m scoat afar din acest...) Submarinul se mic scurt i ridic un nor de ml, care umplu apa din jur strlucind n lumina reflectat. Deep Jeep-ul sui civa metri, apoi reczu. Bateriile aveau s slbeasc mult nainte de a ajunge la suprafa. (Ursc s fac aa ceva. Cteva milioane distruse sau cel puin aruncate pe fundul mrii. Dar poate vom reui s salvm restul din Deep Jeep dup ce se va sfri totul aa cum au fcut cu btrnul ALVIN, cu mult timp n urm.) Bradley atinse "Sigurana de rezerv" i debloc nveliul protector. Deep Jeep cheam Explorer. Voi face o ascensiune liber; nu m vei auzi pn cnd nu voi ajunge la suprafa. Pstrai legtura prin intermediul sonarului voi ajunge repede sus. Pregtii servomotoarele n caz c va fi necesar s m ajutai. Calculele artaser i testele confirmaser c, eliberat de echipament, sfera de supravieuire a Deep Jeep-ului putea atinge o vitez destul de mare pentru a face un salt din ap att de nalt nct s aterizeze pe puntea oricrui vas care s-ar afla n apropiere. Gurind-o, bineneles, n cazul cnd avea neansa s primeasc lovitura n plin. Noi sntem gata, Bradley. Baft! Rsuci micua cheie roie, i reflectoarele clipir o dat, n timp ce ocul electric puls prin detonatoare. Exist unele sisteme tehnice care nu pot fi verificate n ntregime dect atunci cnd este nevoie de ele. Deep Jeep-ul era bine conceput, dar testarea mecanismului la presiunea de patru sute de atmosfere ar fi costat prea mult din bugetul ISA. Cele dou ncrcturi explozive separar sfera de supravieuire flotabil de restul vehiculului, exact cum fusese plnuit. Dar, cum afirmase adesea Jason, marea poate nscoci altceva. Carcasa de titan fusese deja solicitat la maximum; i undele de oc, orict de slabe ar fi fost, convergeau spre acelai punct. Era prea trziu pentru team i regrete; ntr-o fraciune de secund, nainte ca implozia sferei s se produc, Jason Bradley nu mai avu timp s se gndeasc dect la un singur lucru; sta-i un loc bun s mori. 42. VILA, LA APUS n timp ce conducea maina nchiriat dincolo de porile de fier forjat, copacii tuni frumos i straturile de flori i aprur ntr-un flash-back de o clip. Cu un efort de voin deliberat, Donald Craig ncerc s-i aduc aminte Castelul Conroy. N-avea s-l mai revad niciodat; acest capitol din viaa sa se ncheiase. Tristeea l mai apsa nc i o parte din aceast tristee urma s struiasc n el pentru totdeauna. Dar simea i un fel de eliberare; nc nu era prea trziu un fals citat din Milton? s mai caui pduri rcoroase i puni noi. ncerc s m reprogramez gndi Donald crispat. S deschid un nou fiier... Un spaiu de parcare l atepta la civa metri de eleganta cas georgian; ncuie maina nchiriat i strbtu pe jos drumul ce-l desprea de ua din fa. La nivelul ochilor se gsea o firm foarte nou, chiar deasupra soneriei i a interfonului. Dei Donald nu observase nici o camer de luat vederi, nu se ndoaie c cineva l observa. Pe plac era scris un singur rnd, cu litere aldine: Dr. Evelyn Merrick, Ph. D. (Psych). Donald o privi gnditor, cteva clipe, apoi zmbi i atinse butonul soneriei. Dar ua i anticip micarea. Cnd se deschise, se auzi un pocnet slab; apoi Madame Eva zise, cu acea voce dovedind simpatie, care-i amintea adesea de dr. Jaferjee. Bun venit la bord, domnule Craig. Orice prieten al lui Jason este i prietenul meu....... 43. EXORCISM 15 aprilie 2018, 02,00 Nu era timpul potrivit pentru mass-media prea devreme pentru americani, i nu destul de trziu pentru tirile de sear europene. n orice caz, fusese o poveste care se bucurase de mare atenie, dar puini erau aceia care se mai interesau acum de o curs evident pierdut.

De un secol, n fiecare an, paza de coast a Statelor Unite arunca, n acelai loc, o coroan de flori. Dar acest centenar era cu totul deosebit reunea attea sperane pierdute i visuri i averi. Glomar Explorer fusese ntoars n vnt, n aa fel nct distinii oaspei aflai la prov n cabinele de deasupra punii superioare s fie protejai de rafalele ngheate din nord. Nu era tot att de frig ca n noaptea imaculat de acum o sut de ani, cnd ntregul Atlantic de Nord fusese presrat cu toi morii Danaidelor de sub stele? Nu mai era nimeni la bord din cei ce asistaser ultima dat cnd Explorer-ul i pltise tributul de mori, dar muli i aminteau probabil de acea scurt ceremonie n alte coluri ale lumii, dintr-un secol ptat cu snge care acum prea a aparine altei ere. Specia uman s-a mai maturizat puin, dar mai are mult pn s se poat numi civilizat. Ritmul lent al Simfoniei a Doua de Elgar se stingea n tcere. Nici o alt muzic, n-ar fi fost mai potrivit ca aceast melodie obsedant din epoca edwardian, compus n anii construirii Titanicului n antierul de la Belfast. Toi ochii erau ndreptai ctre omul nalt, cu pr cenuiu, care a luat coroana de flori i a aruncat-o ncet peste bord. Rmsese tcut un timp ndelungat; dei toi cei care se aflau mpreun cu el pe puntea mturat de vnt mprteau aceeai emoie, pentru unii ea era deosebit de puternic. Acetia fuseser cu el la bordul navei Knorr, cnd apruse pentru prima dat pe monitorul TV epava, n dimineaa de 1 septembrie 1985. i cineva aruncase n aceeai ap, un sfert de secol mai trziu, verigheta soiei. De aceast dat, Titanicul era pierdut pe vecie pentru rasa care l concepuse i construise; de acum nainte nici un ochi omenesc nu va mai putea s priveasc fragmentele lui risipite. Muli oameni fuseser eliberai astfel, n fine, de obsesia vieii lor. 44. Epilog: DIN ADNCURILE TIMPULUI Steaua care se numise cndva Soare nu se transformase prea mult fa de ndeprtatele zile n care fusese adorat de oameni. Dou planete dispruser una programat, alta accidental iar inelele lui Saturn pierduser mult din strlucire. n general ns, Sistemul Solar nu fusese distrus prea tare n decursul scurtei sale ocupri de ctre o specie venit din spaiu. ntr-adevr, unele regiuni mai poart nc nume ale amenajrilor din trecut. Oceanele mariene s-au ghemuit n cteva lacuri de mic adncime, dar marile pduri de pini mutani mai supravieuiesc nc de-a lungul centurii ecuatoriale. n epocile urmtoare au meninut i protejat sistemul ecologic pe care fuseser menii s-l creeze. Venus numit cndva Noul Eden a redevenit vechiul iad. Iar din Mercur n-a mai rmas nimic. Aici se aflase principalul zcmnt de metale grele al sistemului, irosit n decursul mileniilor de astroinginerie. Ultimele rmie ale strfundurilor cu neateptatele i providenialele surplusuri ale monopolurilor magnetice au fost consumate pentru construirea flotelor de nave ale Exodului. i Pluton a fost nghiit de o catastrof nspimnttoare pe care cei mai mari oameni de tiin ai speciei umane ncercaser zadarnic s-o mai neleag, chiar dac zburaser n cutarea unui soare mai sigur. Nu mai exista nici un semn al acelei vechi tragedii, cnd Exploratorul a cobort pe Pmnt din adncurile spaiului, mergnd pe o urm invizibil. Sonda interstelar pe care Omul a lansat-o spre inima galaxiei a ntlnit dousprezece stele nainte ca semnalele sale s fi fost interceptate de alte civilizaii. Exploratorul cunotea, de cteva zeci de ani lumin, originea mainii primitive a crei traiectorie o parcurgea acum. El explorase aproape o sut de sisteme solare i descoperise i mai multe. Planeta de care se apropia nu era prea diferit de majoritatea pe care le cercetase; Exploratorul nu avea nici un motiv s se entuziasmeze, chiar dac ar fi fost capabil de asemenea emoii. Spectrul radio nu prezenta alte zgomote, cu excepia uierturilor i huruiturilor, obinuitul fond sonor al spaiului cosmic. Nici un fel de reea strlucitoare nu acoperea pmnturile ntunecate aa cum se ntmpla n cazul majoritii lumilor dezvoltate din punct de vedere tehnologic. Nici cnd a intrat n atmosfer, Exploratorul n-a gsit urme chimice ale dezvoltrii industriale. n mod automat, el se ncadrase n standardele obinuite ale cercetrii. Se dizolvase n milioane de componente, care se mprtiaser pe suprafaa planetei. Unele nu s-au mai ntors niciodat la baz, au trimis ns informaii. N-avea importan; Exploratorul putea s creeze oricnd altele care s le nlocuiasc. Numai "inima" era indispensabil; dar existau copii de rezerv ale acesteia, pstrate n siguran n ungherele rezervate lor din cele trei dimensiuni ale spaiului normal. Pmntul nu a orbitat n jurul soarelui dect de cteva ori pn ce Exploratorul a cules toate informaiile uor accesibile despre planeta prsit. Erau destul de puine; megaani de vnturi i ploi spulberaser toate oraele oamenilor, iar uoarele frecri ale plcilor tectonice schimbaser complet contururile uscatului i mrilor. Continentele

deveniser oceane; fundurile de mri se transformaser n cmpii, care apoi se ncreiser n muni... ... Anomalia era mai slab dect toate semnalele captate pe scanerul neutrinic, dar atrgea imediat atenia. Natura dispreuiete liniile simple, unghiurile drepte, repetarea modelelor cu excepia cristalelor i a fulgilor de zpad. Aceasta era de milioane de ori mai mare; ntr-adevr, l fcea pe Explorator s par mai mic. Nu putea fi dect nodul inteligenei. Obiectul zace n inima unui munte, sub kilometri de roc sedimentar. Se poate ajunge la el n cteva secunde; dar ca s-l scoi de acolo fr a-l vtma, i trebuie luni, poate chiar ani de trud. Scanarea a fost repetat la o rezoluie mai nalt. Acum se poate observa c obiectul este fcut dintr-un aliaj feros de un tip extrem de simplu. O civilizaie capabil s construiasc o sond interstelar n-ar fi folosit un material att de rudimentar. Exploratorul aproape c rmsese descumpnit... Orict de primitiv era obiectul acesta, totui nu a mai fost gsit nici o alt structur de dimensiunile i complexitatea sa. nct, s-ar putea s merite strdania de recuperare. Sistemele ultraperfecionate ale Exploratorului au analizat problema multe, multe microsecunde, cercetnd toate variantele posibile. Curnd dup aceea, Stpnul Corelator a hotrt. S ncepem. ---------------------------------------