You are on page 1of 20



Page 1 of 20

The Degrees of Art
by Frithjof Schuon
Source: Studies in Comparative Religion, Vol. 10, No. 4.  (Autumn, 1976). © World Wisdom, Inc.    Editor’s note: This essay has also appeared as a chapter in the book Esoterism as Principle and as Way (Perennial Books, 1981). The following is a recent translation of the essay,  approved by the estate of Frithjof Schuon.     Traditional  art  derives  from  a  creativity  which  combines  heavenly inspiration with ethnic genius, and which does so in the  manner  of  a  science  endowed  with  rules  and  not  by  way  of  individual improvisation; ars sine scientia nihil.  The  work  of  the  artist  or  craftsman  comprises  two  perfections,  namely perfection of surface and perfection of depth. At surface  level, the work must be well done, in conformity with the laws of  the art and the demands of the style; in depth, it must be able to  communicate  the  reality  which  it  expresses.  This  explains  why  traditional  art  is  related  to  esoterism  as  regards  its  form  and  to  spiritual realization as regards its practice; for the form expresses  the essence, and an understanding of the form awakens the need  to transcend it with a view to its essence or archetype. 2010-11-05

Page 2 of 20

The  artist,  in  fashioning  the  work  —  the  form  —  fashions  himself;  and  as  the  purpose  of  the  form  is  to  communicate  the  essence  or  celestial  content,  the  artist  sees  this  a  priori in  the  formal container; realizing the form from the starting-point of the  essence, he becomes the essence by realizing the form.  *          *          *  Within  the  framework  of  a  traditional  civilization,  there  is  without  doubt  a  distinction  to  be  made  between  sacred  art  and  profane  art.  The  purpose  of  the  first  is  to  communicate,  on  the  one  hand,  spiritual  truths  and,  on  the  other  hand,  a  celestial  presence;  sacerdotal  art  has  in  principle  a  truly  sacramental  function. The function of profane art is obviously more modest:  it  consists  in  providing  what  theologians  call  “sensible  consolations”,  with  a  view  to  an  equilibrium  that  is  helpful  for  spiritual  life,  rather  in  the  manner  of  the  flowers  and  birds  in  a  garden.  The  purpose  of  art  of  every  kind  —  and  this  includes  craftsmanship — is to create a climate  and forge a  mentality; it  thus  rejoins,  directly  or  indirectly,  the  function  of  interiorizing  contemplation, the Hindu darshan: contemplation of a holy man,  of a sacred place, of a venerable object, of a divine image.[1]  In  principle,  and  in  the  absence  of  opposing  factors  capable  of  neutralizing this effect, the aesthetic phenomenon is a receptacle  that attracts a spiritual presence; if this applies in the most direct  way  possible  to  sacred  symbols,  where  this  quality  is  superimposed  on  sacramental  magic,  it  likewise  holds  good,  though  in  a  more  diffuse  manner,  for  all  elements  of  harmony,  that is to say truth in sensible form.  *          *          *  No  art  in  itself  is  a  human  creation;  but  sacred  art  has  this  particularity,  that  its  essential  content  is  a  revelation,  that  it  manifests a properly sacramental form of heavenly reality, such 2010-11-05

  in  so  doing. To the  same category — in the widest acceptation of the term — belong  ritual  psalmody in  a sacred language — among others  Sanskrit. Bodhisattvas and Taras. architecture.  Sacred  art  is  far  from  always  being  perfect.  and  which..  imposes  on  the  moving  soul  a  tendency  towards interiorization. or such as the statue of Shiva dancing or the painted  or carved images of the Buddhas.  belongs to the realm of the spiritual and so to that of the sacred.  clothing.  the  art  of  gestures.  not  forgetting  fairy  tales  whose  symbolism.  It  would be difficult to do justice in a few lines to all possible types  of  sacred  expression.  as  is  well  known.  likewise  in  Buddhist  iconography.  The  function  of  this  ramification  —  apart  from  its  didactic  significance  —  is  to  enable  the  spirit  of  the  central  images  to  shine  through  a  diverse  imagery  which  rivets  the  movement  of  the mind  by infusing into it  the radiance  of  the Page 3 of 20 as the icon of the Virgin and  Child.  the  calligraphic  copying —likewise ritual — of the sacred Books.  relating  the  facts  of  sacred  history  and  the  lives  of  the  saints.  painting.  Hebrew  and  Arabic  —  and.  even  though  there  may  not  always  be  a  rigorous  line  of  demarcation  between  it  and  direct  or  central  sacred  art.  which  comprises  such  diverse  modes  as  recitation.  sculpture.  liturgical  objects  and  sacerdotal  vestments  are  in  general  of  a  less  direct  order. or  at  least  the  decoration  of  sanctuaries.  it  is  this  more  or  less peripheral category which may be called indirect sacred art.. this function is thus entirely analogous to  that  of  hagiography  or  even  to  that  of  tales  of  chivalry.  the latter being moreover the most immediately tangible and also  the most explicit of the arts.  in  certain  cases.  writing. or even only with painting.  in  what  follows  we  shall  be  concerned only with the plastic arts.  Besides  the  icons  of  Christ  and  the  Virgin.studiesincomparativereligion.  there  are  also  a  multitude  of  other  hieratic  images. painted  by an angel.  although  it  is  http://www.  after  the  central  images  come  the  numerous  representations  of  secondary  personifications.  the  architecture.studiesincomparativereligion.www. or the  icon of the Holy Face which goes back to the holy shroud and to  St Veronica. 2010-11-05 .

  *          *          *  Sacred  art  is  vertical  and  ascending.  nevertheless  in  the  great  majority  of  imperfect  works.  rather  as  gold. All of this may be summed up by saying that sacred art  is  sacred  in  itself. 2010-11-05 .com Page 4 of 20 necessarily so in its principles and in the best of its productions.  it  must  be  stressed.  but  that  it  is  not  necessarily  so  in  all  its  expressions. and so that no one should forget that  in  the  traditional  domain  in  general.www. but it may likewise bear the  imprint of a certain collective unintelligence that comes from the  sentimental  conventionalization  of  the  common  religion.  from  a  certain  point  of  view.  whereas  profane  art  is  http://www. either individual  or  collective:  the  image  may  be  lacking  in  quality  because  the  artist  —the  word  here  having  an  approximate  meaning  —  is  lacking in intelligence or spirituality.. the collective psychism clothes the spiritual element with a  kind  of  “pious  stupidity”.. and  a  conventionalism  without  intelligence  and  without  soul.  there  is  on  all  planes  a  constant struggle between a solidifying tendency and a tendency  towards  transparency  which  draws  the  psychic  back  to  the  spiritual. for in the history of  art  there  are  periods  of  apprenticeship  just  as  later  there  are  periods  of  decadence.  but  this.  the  principles  compensate  for  the  accidental  weaknesses. rarely deprives sacred art of its overall efficacy.  one  of  its  causes  can  be  the  inexperience.  in  this  case. Two pitfalls lie in wait for  sacred art  and  for traditional  art  in general:  a  virtuosity  tending  towards  the  outward  and  the  superficial.  Another cause of imperfection is there is also a naiveté that is moralistic and irritating.  for  if  there  is  a  naïveté  that  is  charming.  if  not  the  incompetence  of  the  artist.studiesincomparativereligion.  can  compensate  for  the  but  slight artistic value of a given object.  As  for  imperfection.  the  most  primitive works are rarely the most perfect. and in  particular  of its capacity to create a stabilizing  and interiorizing  atmosphere.studiesincomparativereligion.  This  must  be  said  lest  anyone  should  think  that  artistic  expressions  of  the  sacred  dispense  us  from  discernment  and  oblige us to be prejudiced.  the  latter  often  being  due  to  virtuosity.

 progressively became earth  pure and simple.www.  which  is  just  a  slanderous  misuse of language.  although  in  principle  it  coincides with sacred art. 2010-11-05 .  and  man felt the need for an art that was for him and not for Heaven  alone.  just  as  inversely.  Nevertheless. the earth too.  to  the  beauties  of  virgin  nature  —  as  if  beauty  had  nothing  to  transmit  other  than  consolation[2]  —  best  fits  the  simpler  types  of  art  and  the  secondary  charms  of  namely  that  between  a  liturgical  and  an  extra-liturgical  art:  in  the  first.  nothing  was  profane.  which  the  culturistic  poisoners  —  always  aggressive  and  megalomaniac  —  will  doubtless  qualify  as  “affectation”.  it  is  because  it  nevertheless  has  its  legitimate  function in the economy of spiritual means.  the  mission  of  the  artist  being  to  produce work that is sane and balanced and not an expression of  useless turmoil.  as  also. there may be modalities that are more  or  less  profane.studiesincomparativereligion.  In  the  beginning.  extra-liturgical  art  may  comprise some sacred manifestations.  and  even  decoration  was  symbolistic  and  sacral.  The  purpose  of  such  arts  is  to  communicate  a  climate  of  holy  childhood.  the  imagination  increasingly  spread  itself  on  the  earthly  plane.  and  even  without  this  reservation  —  to  be  grandiloquent  and  titanesque.  and  with  the  vertical  or  heavenly  dimension in view..  and  it  is  therefore  necessary  to  have  recourse  to  a  supplementary  distinction.  http://www. which in the beginning was experienced as a  prolongation or an image of Heaven. Page 5 of 20 horizontal  and  equilibrating. in reality art has no right — insofar as it is  unpretentious.  moreover. If religion  tolerates  this  art.  With  the  passage  of  time..studiesincomparativereligion. wrongly applied by theologians  to  sacred  art  itself.  it  must  be  reiterated  here  that  the  distinction  between  a  sacred  and  a  profane  art  is  inadequate  and  too  expeditious  when  one  wishes  to  take  account  of  all  artistic  possibilities.  The term “sensible consolation”. within the horizontal  or  earthly  dimension. that is to say that the human being increasingly  felt himself to possess the right to be merely human.  each  tool  was  a  symbol.

  he  also  produces  it  for  the  joy  of  creating  by  imitating.  In  other  cases. 2010-11-05 . not only in the finished work.  for  a  quality  must  not  only be beautiful.  to the  theme  of union and love.  the  sanctification  of  the  religious  artist  precedes that of the spectator.  and  the  painters  of  screens present rivers and the moon against a gilded background  which  enhances  them  by  giving  them  in  addition  a  paradisal  perfume.  In  other  cases  again  —  and  all  these  modes  may  or  must  combine  with  one another to different degrees — the artist dedicates himself to  adapting the object to a given material or a given technique: the  Japanese engravers confer on Fuji and other views a quality that  makes  one  think  of  the  wood  that  they  use. which it would be pretentious and out of  proportion  to  generalize..  the  “sensible  consolation”  is  in  the  work  before  being  in  the  result. auditive  or other forms which escape us.  There is likewise in art a desire to pin down the visual.  At  all  events.  the  work of the artist is an extinction through love.  on  the  contrary. but also  in its production.  and of imitating by creating.  by  recreating  it  according  to  the  music  of  his  own  soul.  *          *          *  http://www.studiesincomparativereligion. the artist dying. Every legitimate art satisfies both  emotivity and at least  this is so in some cases.  or  in  other  words.. it must also be entirely ours.  in  creating:  he  performs  an  act  of  union  by  identifying  himself  with  the  admired  or  beloved  object.  so  to  speak. depending on  the case.studiesincomparativereligion. which brings  us  back  directly or  indirectly. for the joy of letting  the  existential  intention  of  the  model  flow  forth.www. that is to say.  to  this  desire  for  fixation  or  possession  there  is  added  quite  naturally  a  desire  for Page 6 of 20 Certainly  the  artist  does  not  fashion  his  work  with  the  sole  intention  of  producing  a  spiritually  or  psychologically  useful  object. and which we wish to retain or  possess. of extracting from the latter its very quintessence.

..  All these remarks likewise apply to that other summit of painting  attained  in  the  Japanese  screen. 2010-11-05 . which  logically  pertains  to  secondary  inspiration.  as  well  as  the  contradictory  sentiments  to  which  love  may  give  rise  in  diverse  situations. the Page 7 of 20 The Hindu.  The Hindu miniature.studiesincomparativereligion.  is  in  reality  an  Upanishad. consciously prolongs the Zen  or  more  or  less  Taoist  painting  of  the  kakemonos.  most  of  these  subjects  hold  us.  and  we  do  not  hesitate to say that some of its productions are at the summit of  all  painting.  and  of  stylization  in  general.[3]  it  has  in any  event  achieved  a  nobility  of  draughtsmanship. and  thus  a  revelation  of  a  major  kind.  unquestionably  pertain  to  sacred  art inasmuch as the epithet “profane” can no longer be applied to  them. but it  also  conveys  musical  motifs  in  a  romanticized  style. the  Hindu  miniature has  undergone  Persian  influences. when we are forced to  admit  that  the  Bhagavad-Gita. whether centered on Krishna or on Rama.  apart  from  the  fact  that  this  genre. Some of these paintings.  spiritus ubi vult spirat.  is  recognized  as  personally  possessing the rank of brahman.  in which a maximum of rigor and musicality is combined with a  vivid  spiritual  expressiveness. This  is  a  possibility  that  we  also  encounter in other domains.  renders  visible  those  spiritual  gardens  which  are  the  Mahabharata.  willingly  or  not. is one  of  the  most  perfect  extra-liturgical  arts  there  is.  a  sort  of  earthly  prolongation  of  heavenly  childhood. under the spell of Krishna’s flute.  but  it  remains  essentially  Hindu  and  is in  no wise syncretistic.  of  coloring.  transport  the  viewer  into  an  almost  paradisiac  atmosphere. or more particularly the Vishnuite miniature.  in  the  best  of  its  examples.  a  climate  of  candor  and  holiness.  with  its  http://www.  who  socially  belongs  to  a  lower for example.  or  when  a  particular  saint. and the Ramayana. in many of its productions.  Descended  from  the  sacred  painting  of  which  the  Ajanta  frescoes  afford us  a  final  trace.  and  over  and  above  this.  which  are  unsurpassable  and  which.

  Non-traditional art.  embraces the classical art of antiquity and the Renaissance.  reacting  against  academicism.studiesincomparativereligion. a fine barn  in  Borneo  or  Sumatra  has  much  more  to  offer  than  has  the  plaster-nightmare of a baroque Page 8 of 20 content of landscape or plants.  in  which  Hindu  motifs  combine with forms proper to the Malay genius.[4]  *          *          *  In the case of the examples just mentioned. It goes without saying  that  worthwhile  works  are  to  be  found  incidentally  both  in  impressionism  and  in  classicism  —  in  which  we  include  romanticism. and not merely from that of a particular taste.  infatuated with anatomy. but  of the dramatic  there  can  be  no  doubt  that  from  the  point  of  view  of  intrinsic  values.. turmoil.  it  often  attains  a  degree of perfection and profundity which renders it inseparable  from Buddhist or Shintoist contemplativity.  it  is  really  of  “subrealism” that one ought to speak here.  bamboo  and  straw.  since  its  technical  principles  are  the  same  —. marble and gigantism.  gives  rise  to impressionism  and  analogous  styles. and the fleshly and vulgar delirium.  this  reaction  rapidly  decomposes  into  all  sorts  of  perversities.www.  does  not  prevent  one  from  seeing  in  it  qualities  which  sometimes  become  great  art. 2010-11-05 .  Another type of extra-liturgical art that captivates by its powerful  and  candid  originality  is  Balinese  art. and  Continues  up  to  the  19th  century  which. not perhaps of certain medieval miniatures nor of  the noblest and most spring-like  works of the Quattrocento..  either  “abstract”  or  “surrealistic”:  in  any  case.studiesincomparativereligion. about which a few words must be said here. as well as other subjects which do  not  have  to  be  taken  into  consideration  here. of  the  megalomaniacs  of  the  Renaissance  and  the  17th  century. we are obviously at  the antipodes.  for  the  cosmic  qualities  cannot  but  manifest  themselves  in  this  http://www. the fact that this  genius — apart from the Hindu influence — has expressed itself  principally  in  the  sphere  of  craftsmanship  and  in  that  of  architecture  in  wood.

 as happens for example  in Egyptian art.www.studiesincomparativereligion.  which  could not  have  occurred if awareness of  the  sacred  had  not  been  depleted—  despite  Orphism  and  Platonism  —   in  large  sections  of  the  ruling  class  under  the  pressure of  an increasingly profane outlook.  As we believe we have mentioned on other occasions.studiesincomparativereligion. what must  be  blamed  in  artistic  naturalism  is  not  its  exact  observation  of  nature. the “Greek miracle” is first and foremost an abuse of  the  intelligence.  that is to say of an  exteriorized  and  exteriorizing  intelligence  both  unstable  and  adventuresome  and  infatuated  with  novelties. for of such is the Kingdom of Heaven.  in  keeping  with  this mentality.  and  thus  by  the  anthropolatry  —  it  is  not for nothing that one speaks of humanism — and cosmolatry  which  characterize  or  rather  constitute  the  classicist  mentality.  with  its  vices  of  impiety.  according  to  this  prejudice.  However.  and  we  would  gladly  do  without all its productions if it were possible to disencumber the  world  from  the  heavy  mortgage  of  Western  culturism.  in  which  the  positive  elements  succeed  in  neutralizing  the  erroneous  or  insufficient  principles.  The  least  that  one  can say is that it is not this  kind of grandeur that brings  us  closer to Heaven.  and  a  given  individual  aptitude  cannot  but  lend  itself  to  this  manifestation. “Suffer the little children to come unto me and  forbid them not.”  This  culturism  is  practically  synonymous  with  civilizationism.  Western humanity proves its superiority by the “Greek miracle”  and  all  its  consequences.. in all sacred arts it is the style. the moderns see in the most exteriorized and most  enterprising mind a superior intelligence  or even intelligence as  such. and so of the essences of things.  and  thus  with  implicit  racism.  contingency  and  accidentality  as  the  imitation  of  nature  may  http://www. but the fact that this observation is not compensated and  disciplined by an equivalent awareness of that which transcends Page 9 of 20 realm.  but  these  that  corrects  such  outwardness.  dispersion  and  poisonousness. are far from being able to compensate for the serious  drawbacks  of  extra-traditional  art.. which indicates a  mode  of  inwardness. 2010-11-05 .

  this  combination  is  prefigured  by  the  almost  inward  quality  of  normative  forms.  not  only  is  it  necessary  to  respect  the  immobility  of  matter  by  suppressing  movement or by reducing it to an essential.  a  quality  that  requires.  permits the integration of perspective and shadows in the work. balanced and quasi- http://www.  Moreover.  it  is  necessary  to  respect  both the flat surface and immobility: it is consequently necessary  that  there  should  be  neither  perspective. according to its place. although — and one must insist on this —there is  no  incompatibility  in  principle  between  exact  draughtsmanship  and  contemplativity.  or  inert  matter  for  a  living  body.  In  the  case  of  painting.www.studiesincomparativereligion.  but  always  possible  phenomenon.  It  goes  without  saying  that  essentiality or the “idea” takes precedence over observation and  the imitation of nature..  except  in  the  case  of  a  stylization  which.  while conferring on the movement an essential..  precisely. and so symbolic  and  normative  quality.  nor  movement.  *          *          *  A  naturalistic  work  of  art  of  the  most  academic  kind  can  be  perfectly pleasing  and  nobly  suggestive  by  virtue  of the  natural  beauty that it copies. to the extent that  it is exact. To each thing its rights.  nor  shadows.  In  the  case  of  sculpture.  an  artistic  treatment  that  is  capable  of  giving  it  full  expression  in  accordance  with  the  laws  of  the  fixative  or  crystallizing  dimension that is figurative art. that is to say.  the  latter  conferring  on  the  former  the  imprint  of  inwardness  and  if  not  a  sufficient  observation  of  outward Page 10 of 20 involve.  precisely. but it is nevertheless a lie. the intuition and expression of archetypal  nature  takes  precedence  over  the  observation  and  imitation  of  nature.  at least  their  exact  expression in  graphic terms.  A  perfect  equilibrium  between  a  noble  naturalness  and  an  interiorizing  and  essentializing  stylization  is  a  precarious. 2010-11-05 .  we  would  even  say  that  an  awareness  of  essences  to  a  certain  extent  compromises  or  retards. to the extent that it seeks to pass off a  flat  surface  for  three-dimensional  space.

 In the  majority  of  cases art  stops  half-way  and there is nothing wrong  in  this.  Stylization.  it  is  also  necessary  to  take  account  of  the particular  substance used. it fails in its mission if its  crudeness. but charged with graces and diffusing an  atmosphere of security. of stone.  in  other  words. namely those  whom  humility  preserves  from  all  intolerance  and  worldly  acrimony.  a  summit  of  creative  exteriorization  calls  for  a  summit  of  interiorizing  power  and  consequently  demands  a  mastery of the means whereby this power may be realized.  But  this  is  independent  of  the  principle  that  sacred  art  must  satisfy  every sincere believer. of metal.  leaves  unsatisfied or even troubles believers of good will. as  we have seen.  since  concretely  there  is  no  reason  why  it  should  go  further.  permits a  maximum of naturalism  where  it  is  able  to  impose  on  it  a  maximum  of  essentiality. in other  traditional  art  perfectly  fulfils  its  role.www. On the one hand we have a  treatment that is naive. happiness and holy childhood.  not  a  http://www. When expressing the nature of a living body..  of  wood. 2010-11-05 .  or  on  the  contrary  its  superficial  virtuosity. thus wood permits different modalities  from  those  permitted  by  mineral  substances  and.  metal  enables  different  qualities  of  expression  to  be  brought into relief than does stone. while on  the other hand — in classical antiquity and from the Cinquecento  onwards  —  we  have  on  the  contrary  a  treatment  that  is  scientifically executed but the content is human and not heavenly  —  or  rather  it  is  “humanistic”  —and  the  work  suggests.  it  is  important  to  take  account  of  the  nature  of  clay.  and  its  productions  do  not  have  to  be  absolute.studiesincomparativereligion.  art  is  not  everything.studiesincomparativereligion.  amongst  the  latter. or  some  essential  aspect  of  its  nature  and  thus  some  underlying  “idea”.  We  have  already  remarked  that  there  is  a  relative  but  not  irremediable  incompatibility  —  an  incompatibility  of  fact  and  not of principle — between the spiritual content or the radiance  of a work of art and an implacable and virtuosic naturalism: it is  as if the science of the mechanism of things killed their Page 11 of 20 static  type. or  at least ran the grave risk of killing it.

  analytical  science.  When  calling  the  art  of  exactly  copying  nature  an  abuse  of Page 12 of 20 childhood  still  close  to  Heaven.www.  on  average  and  despite  some  praiseworthy  exceptions.  that  it  has  finished  by  depriving  souls  of  a  healthy  nourishment adapted to their true needs. since it is  just for this reason. metaphysical and cosmological elements  or for arising from the residues or debris of ancient sciences. we  reproach it for being subjectively and objectively a transgression  and  for  leading  subjectively  and  objectively  to  disequilibrium  http://www. 2010-11-05 ..  today  is  aware  that  the  efficacy of the experimental sciences is no longer an argument in  their  favor. given the use that has been made of it for all  too  long. by means of their indispensable  complements.  It may be added that an element which in one way or another has  powerfully contributed to the ruination of art is ambition and the  search  for  originality.  but  in  fact  the  average  man  is  incapable  of  completing  this  wholly  outward  truth.  lacking  in speculative.  but  an  adulthood  fallen  into  disgrace and expelled from Paradise.  since  the  calamities  they  engender  are  precisely  a  function of  their efficacy.studiesincomparativereligion.  without  which  science  and  art  cannot  realize  the  equilibrium  that  is  in  conformity  with  the  total  reality  which  logically  determines  them.  *          *          *  The  analogy  between  artistic  naturalism  and  modern  science  permits us at this point to make a digression. or these respective truths.  these  are  all  that  are  necessary  to. it is not enough that artistic  naturalism should represent a maximum of adequation.. or of sanctity.studiesincomparativereligion.  Everyone. We do not reproach  modern  science  for  being  a  fragmentary.  likewise.  by  and  large  and  in  spite  of  laudable  exceptions. we have indicated its analogy with modern science:  artistic  naturalism  and  exact  science  both  comprise  some  valid  aspects  since  they  are  true  in  a  certain  respect. which  is one of the reasons for its existence.  deprive  art  of  that  atmosphere of candor and calm happiness.

 the ancients  — or the Orientals — have had certain inadequate conceptions.  the  immense  advantage of a perspective which includes the whole man.  Conversely.. not to speculate. but of physical facts. to say the not  symbolism  and  spiritual  speculation.  they  too  operated  by  means  of  conjectures  and. were wrong to discover the  anatomical  and  other  errors  of  Greco-Arab  medicine. they were sometimes — indeed often — mistaken in  fields  in  which  they  wished  to  acquire  a  knowledge.  deny  that  the  purpose  of  medicine is to cure.  effective  in  cases  in  which  modern  medicine  is  impotent.studiesincomparativereligion.  and  has.  is  merely  a  pitiful  residue  because it is ignorant of these speculations.  whatever their sense of metaphysical or mystical symbolism may  have been.  or. we certainly do  not  reproach  them  for  having  believed  that  the  earth  is  flat  and  that  the  sun  and  the  firmament  revolve  around  it.  after  all.  that  traditional  sciences  arc  marvelous  in  http://www.  the  ancients  also  had  their  scientific  curiosity.  which  has  these  remedies.  which  nevertheless  is  an  integral part of the natural sciences.  But  let  no  one  say  that  traditional  medicine  is  superior purely on account  of its cosmological  speculations and  in the absence of particular effective Page 13 of 20 and so to disaster.  we  are  far  from  contesting  that  traditional  medicine  had. and that the ancients were  ignorant  of  many  things  in  this  field  in  spite  of  their  great  knowledge  in  certain  others. and that modern  medicine. or that the doctors of  the Renaissance.  One  cannot. such as Paracelsus. It is impossible to  deny  that  on  the  level  of  phenomena.  that  modern  medicine  contributes  to  the  degeneration  of  the  human  species  and  to  over-population.  and  that  an  absolute medicine  is  neither possible  nor  desirable.studiesincomparativereligion.  we  do  not  have  for  the  traditional  sciences  an  unmixed  admiration.  since  this  appearance  is  natural  and  providential  for  man. that it  was.  not  of  transcendent principles.  but  phenomenal  or  indeed  exact  science. in the illusory belief that they were practicing.  or that their conclusions were often most naïve. 2010-11-05 ..  and  this  for  obvious  reasons.  and  is.  in  an  entirely  general  way.  in  saying  this.  but  one  can  reproach  them  for  certain  false  conclusions  drawn  from  certain  appearances.

 and thirdly. and it contains every  conceivable beauty.  whether  in  the  last  analysis  it  is  truly  useful. chemistry for example.  not  one  particular art.  which is Page 14 of 20 all respects and that modern sciences.  for  example  in  the  nomadic  or  semi-nomadic  world  of  the  North  American Indians: the Redskins properly so-called — not all the  aboriginal  inhabitants  of  America  —  are  indeed  more  or  less  hostile  to  the  plastic  arts.  the  rejection  of  art  is  another.  firstly. is of an unequalled beauty.  which  first made its appearance in antiquity and was rediscovered at the  beginnings  of  the  modern  era. is a contradiction in terms.  *          *          *  If  the  deviation  of  art  is  a  possibility.  can  be  explained  only  by  the  explosive  birth  of  a  passionately  exteriorized  and  exteriorizing  mentality. 2010-11-05 .  whether  this  knowledge  is  reconcilable  with  the  purpose  of  human  intelligence. Modern  science  could  not  have  developed  except  as  the  result  of  a  forgetting  of  God. it is thus vain and indeed impossible to seek  http://www.  and  perhaps  also  the  ancient  Germans  and  Celts. are  no more than fragments and residues.  in  an  analogous  manner.  virgin  nature.studiesincomparativereligion.  can  exist  traditionally  outside  civilization  of  this  type.  To  speak  of  a  great  civilization  which  rejects.www.  but  the  important  question  is  that  of  No piece of knowledge at the level of phenomena is bad in itself.  secondly.  and  that  the  objective  consequences  of  this  knowledge correspond exactly to its subjective anomaly. the more or  less  iconoclastic  point  of  view  of  a  St  Bernard  or  a  Savonarola  cannot be the attitude of a whole city-based civilization.  and  of  our  duties  towards  God  and  towards  ourselves. But this  point  of  view. whether man can support it spiritually.  artistic  naturalism.  According  to  the  Indians.  or  a  point  of  view  that  is  in  practice  analogous.  as  doubtless  were  also  their  distant  congeners  the  ancient  Mongols. but all art. in fact  there  is  abundant  proof  that  man  cannot  support  a  body  of  knowledge  which  breaks  a  certain  natural  and  providential  equilibrium.

  but  in  both  cases  the  art  is  integrated  into  objects  that  are  both  useful  and  sacred.  It must nevertheless be admitted that the Indians of whom we are  speaking  did  not  completely  abstain  from  figurative  drawings..  and  it  makes  itself  felt  in  the  world  as  a  sort  of  beneficent aeration or as a factor of equilibrium.  The religious naturism of the North American Indians.  to  understand  this.  and  it  consequently  conforms  to  the  sobriety  and  holy  poverty  of  a  world that is committed to taking no thought for the morrow.  it  is  enough  to  think  of  all  the  deviations  of  the  “creative  genius”  and  of  all  the  evils  from  which  the  world  of  civilizationism suffers.  looks  upon itself as a conqueror as far as nature is concerned.studiesincomparativereligion.  the  motivation  for  the  rejection or abstention lies in the inimitability of nature — apart  from practical reasons which are in any case relative — whereas  in  the  case  of  the  monotheistic  Semites  it  lies  in  the  sins  of  luciferianism. it could thus not  fail  to  be  affirmed  in  one  or  several  parts  of  the  globe. The difference  is  that  in  the  case  of  the  Redskins.  history  proves  that  this  perspective..  nature  is  a  mother.  http://www. still less the enemy.  results  from a real and thus legitimate aspect of  as  moreover  for  the  Far-Easterners.  that  of  naturalism  and  anthropolatry.  whereas  for  the  Indian.  but not the absolute proprietor. envisaged  here  in  connection  with  its  exclusion  of  the  plastic  arts.  They  decorated  their  tents  with  a  kind  of  pictography  representing men and animals. 2010-11-05 . magic and idolatry.studiesincomparativereligion.  Moreover.  at least partially: the prohibition of images by Judaism and Islam  proceeds  in  fact  from  an  analogous  or  symbolically  equivalent  perspective. and they also had the practice of  sparingly  carving  their Page 15 of 20 to imitate the works of the Great Spirit.  while  it  obviously  has  nothing  exclusive  about  it  nevertheless  has  a  solid  basis. and also a fatherland. of which man is indeed the center. It is curious to note that  the  classical  world. the cult  of  man  involves  contempt  for  surrounding  nature. this point of view is also present in the ancient world.

  The  arts  reputed  to  be  the  most  dangerous  are  those  engaging  hearing  or  movement. while  in Islam it is prohibited. albeit without  enthusiasm.  comes  from  the  ambiguity  of  Maya: just  as  the  principle  of  manifestation and illusion both separates from the Principle and  leads  back  to  it.  on  condition  that  God  never  appears  in  them.studiesincomparativereligion. each perspective being right despite the  contradiction. music and dancing. which in  Christianity serves as the vehicle for a deifying sacrament. they are right when  they are speaking either of their own past or present paganism..  and  consequently  of  art. and images made by man. precisely.  and thus not cumbersome.www. they are like wine.  can  favor  worldliness  as  well  as  spirituality.  the  sacred  image  is  created  by  God.  so  earthly  beauties.  including  those  of  art. not made by human  hand..  Christians  express  this  by  attributing  the  first  icon  to  an  angel.  That  the  intoxicating  element—in  the  widest  http://www.  and  that  the  face  of  the  Prophet  is  left  blank or is covered by a veil.  the  miniatures  having  in  addition  the  advantage  of  being but not when they include  in  their  reproach  Christian  or  Asiatic  iconodules.  The  sacred  images of these communities are. painting is accepted.  and  it  is  sanctified  and  as  if  vivified by his presence.  which  explains  the  diametrically  opposed  attitudes  of  the  saints  towards  art  in  general  or  a  given  art  in  particular.studiesincomparativereligion. or  that of their habitual pagan Page 16 of 20 Islam  tolerates  —  in  certain  countries  and  situations  — miniatures  of  a  very  decorative  style. 2010-11-05 . because things that are painted “project no shadow”.  stone and metal.  namely poetry.  with  or  without  the  participation  of  St  Luke.  *          *          *  The  de facto ambiguity  of  beauty.  As  for  the  inert matter which the idolaters seem to worship — in  reality it  contains  a  magical  power  —  it  ceases  to  be  inert  in  sacred  art  because  it  is  inhabited  by  a  heavenly  or  divine  presence.  The  Semites  reproach  the  iconodules  for  worshipping  wood.

  by  reason  of  the  objectivity  of  the  human  mind.studiesincomparativereligion. and thus of conformity to what  is grasped by the intelligence.  depending on needs.  and  if  need  be  for  making  clothes  and  creating  works  of  art.  and  also  for  spontaneously  combining  in  these  creations  symbolism  and  harmony.  the  human will is capable of liberty.studiesincomparativereligion. perspectives and temperaments.  The  cosmic.  music  and  dancing  have  become  ritual  means with a view to “remembrance”. Spirituality  manifests  itself  on  the  planes  which  constitute  man.  The  language  of  harmony  may  be  simple  or  rich.  of  objectivity.  whatever  use  man  may  make  of  it. who through it projects into the world of  appearances  something  of  his  being. which  is  joined  to  each  of  the  preceding  faculties.  fundamentally  belongs to its Creator.  Beauty.  of  the  absolute. human feeling (affectivity).com/Pu...  there is  the  specifically human capacity for  production.  *          *          *  The vocation sine qua non of man is to be spiritual. decoration  too  has  its  purpose.  and  it  is  because  of  this  that  man  has  been  called  homo faber. 2010-11-05 .  Finally.  namely  intelligence.  both  from  the  point  of  view  of  symbolism.  This  amounts  to  saying  that  this  fourth capacity must also have a spiritual content on pain of not  being  human. and  thus  to  open  the  way  to  the  luminous  Night  of  the  one  and  infinite Page 17 of 20 sense—particularly  lends  itself  to  sanctification.  and  more  particularly  the  earthly  function  of  beauty  is  to  actualize  in  the  intelligent and sensitive creature the recollection of essences.  in  which  wine  symbolizes  ecstasy  and  in  which  poetry.www.  Islam  recognizes  in  its  esoterism. and not homo sapiens only: it is the capacity for producing tools  and  constructing  dwellings  and  sanctuaries.  is  capable  of  compassion  and  generosity.  affectivity.  thus  its  role  is  simply  to  exteriorize  the  three  preceding  capacities  by  adapting  them  to  material  or  cultural  http://www.  and  from  that  of  musicality.  will.  which  takes  the  soul  out  of  its  animal  egoism.  production:  human  intelligence  is  capable  of  transcendence.

  whose  message  or  perfume  we  unconsciously  assimilate  to  some  degree  or Page 18 of 20 needs. that is to say a transmitter of Essence. Exiled on  earth as we are.  Darshan.  we  must  create  for  ourselves  surroundings  which  by  their  truth  and  their  beauty  recall our heavenly origin and thereby also awaken our hope.  and  thus  a  means  of  recollection  and  interiorization.  or  let us simply say  by projecting them into the sensible  order otherwise than by rational discourse or writing. to the extent that it is  sacred.studiesincomparativereligion.  When creating.     http://www. is  above  all  the  contemplation of asaint.  or  simply  men  of  spiritual  tendency. man must project himself into matter in his ideal  and  spiritual personality.. so that  he  may  afterwards  be  able  to  repose  his  soul  and  his  spirit  in  a  framework that reminds him in a gentle and holy manner of what  he must be. or of a  man invested with a priestly or  princely authority.studiesincomparativereligion.  by  extension. the question of human ambience as such.  and  it  is  sacred. satsanga is the frequentation of holy  men. Art is  true. and so also  that  of  art  or  craftsmanship.  What  is  true  for  our  living  surroundings  is  likewise  true  for  our  inanimate  “Tell  me  whom  thou  frequentest and I shall tell thee who thou art. and recognizable by the vestimentary or other  symbols which manifest it.  *          *          *  The  two  Hindu  notions  of  darshan and  satsanga sum  up. but it is transparent in the measure in which it is perfect and  communicates to us what at the same time it dissimulates. 2010-11-05 .  not in  his  state  of fall.”  Art refers essentially to the mystery of the veil: it is a veil made  of the world and ourselves and it is thus placed between us and  God. to the extent that it is true. unless we are able to content ourselves with that  shadow  of  Paradise  that  is  virgin  nature.

studiesincomparativereligion. especially those at Ise.. which have been  described as “barns’. one may wonder whether  the  term  “profane  art”  can  serve  as  a  common  denominator  for  productions  that  are  so  fundamentally  unequal.  [3] Whether it be a case of art.www.  correct  and  profound  works  such  as  the  profile  of  Giovanna  Tornabuoni  by  Ghirlandaio  or  the screens with plum-trees by Korin. there is  syncretism  when  there  is  an  assemblage  of  disparate  elements.  [2] It is true that this notion of “consolation” has a deeper import  in the mystical realm..  or  to  what  extent  it  is.  In  the  case  of  noble  works  that  bear  the  stamp  of  a  contemplative  spirit  one  would prefer to speak of “extra-liturgical art”. without having to  specify  whether  it  is  profane  or  not.  [4] One can say the same of Shinto sanctuaries.studiesincomparativereligion.  Moreover one must distinguish between normal profane art and a  profane art which is deviated and which has thereby ceased to be  a term of Page 19 of 20   NOTES  [1]  When  one  compares  the  blustering  and  heavily  carnal  paintings  of  a  Rubens  with  noble.    Original editorial inclusion that followed  the essay in Studies:  All that we are by nature is in full contrariety to this divine love.  but not when there is a unity which has assimilated elements of  diverse provenance. doctrine or anything a death to itself is its only cure http://www. nor can it be otherwise. 2010-11-05 . just as darkness cannot be altered or made better in itself or transmuted into light.www.  http://www.. 2010-11-05 .com Page 20 of 20 and nothing else can make it subservient to good. it can only be subservient to the light by being lost in it and swallowed up by it…  William Law.