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Christian Jacq

El rbol de vida

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CHRISTIAN JACQ

EL RBOL DE VIDA
LOS MISTERIOS DE OSIRIS I

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ARGUMENTO
En el templo de Abydos, una acacia se est muriendo y, con ella, todo Egipto est amenazado. Este rbol brot de la tumba del primer soberano de Egipto, el dios Osiris asesinado por su hermano, para demostrar a los hombres su victoria sobre la muerte. Su supervivencia es la garanta de la felicidad sobre la tierra. Ahora se marchita porque unas potencias malficas intrigan para lograr la desaparicin de Egipto. El gran faran Sesostris III entabla de inmediato un combate mgico contra un enemigo invisible. Sin embargo ignora que en su crculo ms ntimo se oculta un traidor, un hombre que suea con el poder y los honores, alguien que se vender a las fuerzas ocultas... Un joven aprendiz de escriba, Iker, se convierte involuntariamente en un personaje clave de este misterio. Conseguirn Iker y Sesostris, el dbil y el poderoso, el inocente y el sabio, impedir que Osiris muera por ltima vez? He tardado veinte aos en decidirme a escribir esta tetraloga, pues en ella he tratado de explicar uno de los factores de la perennidad de Egipto: el misterio de la resurreccin. Christian Jacq.

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Todo permanece estable y en perpetua renovacin porque la carrera del sol no se ha interrumpido nunca. Todas las cosas permanecen perfectas e ntegras porque los misterios de Abydos no se han desvelado nunca. Los misterios de Egipto, VI, 7 Jmblico, filsofo neoplatnico nacido en la segunda mitad del siglo III d. C.

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Iker abri los ojos. Era imposible moverse. Atado de pies y manos, se encontraba fuertemente sujeto al mstil principal de una gran embarcacin que navegaba, a buena velocidad, por un mar en calma. La ribera por la que paseaba tras una jornada de trabajo, los cinco hombres que se lanzaron sobre l dndole de bastonazos, el vaco. Su cuerpo estaba dolorido, su cabeza arda. Desatadme! implor. Un barbudo corpulento se acerc a l. No ests contento con tu suerte, muchacho? Por qu me habis raptado? Porque vas a sernos muy til. Hermoso navo, no? Se llama El rpido, mide ciento veinte codos de largo y cuarenta de ancho1. Lo necesitaba para llevar a cabo mi misin. Qu misin? Eres realmente curioso! Pero dado lo que te espera, puedo revelarte que nos dirigimos hacia el pas de Punt. La tierra divina? Slo es una leyenda para los nios! El capitn sonri. Crees que ciento veinte marineros con el corazn ms valeroso que el de los leones se habran embarcado para conquistar una leyenda? Mi tripulacin no est compuesta por soadores, sino por tipos duros que van a ser ricos, muy ricos. Me importa un comino la riqueza! Slo quiero convertirme en escriba. Olvida las paletas, los pinceles y los papiros. Ya ves, el mar es una divinidad tan peligrosa e invencible como Seth. Cuando la prxima tempestad caiga sobre nosotros, sabr cmo apaciguarla. Ser necesario hacerle una soberbia ofrenda para poder as llegar a Punt. Por eso te arrojaremos vivo a las olas. Al morir ahogado, nos protegers. Por qu... por qu yo? El capitn puso el ndice en sus labios. Secreto de Estado murmur. No puedo revelarlo ni siquiera a un hombre que est viviendo sus ltimas horas. Mientras el capitn se alejaba, Iker estuvo a punto de estallar en sollozos. Morir a los quince aos y por una razn desconocida, no era eso el colmo de la injusticia? Rabioso, intent en vano librarse de sus ataduras.
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62,40 m x 20,80 m.

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Es intil, pequeo, son nudos de profesional observ un cuadragenario atezado que mascaba cebollas. Yo te he atado y lo que Ojo-de-Tortuga hace est bien hecho. No seas criminal! De lo contrario, los dioses van a castigarte. Escucharte me quita el apetito. Ojo-de-Tortuga se sent en la popa de la embarcacin. Hurfano, educado por un viejo escriba que haba sentido afecto por l, Iker manifestaba una gran aficin por los estudios. A fuerza de perseverancia, sin duda habra sido contratado por la administracin de un templo, donde habra vivido das felices. Pero en aquellos momentos slo exista la inmensa extensin de agua que iba a devorarlo. Con un remo en el hombro, un joven marinero pas junto al prisionero. T, aydame! El hombre se detuvo. Qu quieres? Destame, te lo suplico! Y adonde iras, imbcil? Sera estpido ahogarte antes del momento adecuado. Al menos, muriendo cuando sea necesario nos sers de utilidad. Ahora, djanos en paz! De lo contrario, palabra de Cuchillo-afilado, te cortar la lengua. Iker dej de debatirse. Su suerte estaba echada. Pero por qu l? Antes de desaparecer querra que le dieran una respuesta a aquella pregunta. Secreto de Estado... Cmo un aprendiz de escriba, sin fortuna, poda amenazar al poderoso faran Sesostris, tercero de su nombre, que gobernaba con mano dura Egipto? Era evidente que el capitn se haba burlado de l. Su pandilla de piratas se haba apoderado del primer recin llegado. Ojo-de-Tortuga le hizo beber un poco de agua. Mejor ser que no comas nada. No pareces ser muy marinero. Realmente sabe el capitn prever una tormenta? Puedes confiar en l! Y si no se produjera cataclismo alguno? Entonces podrais liberarme! El capitn apart a Ojo-de-Tortuga. Ni lo pienses, muchacho. Tu destino es convertirte en ofrenda. Acptalo y saborea este magnfico espectculo. Hay algo ms hermoso que el mar? Mis padres harn que me busquen, os detendrn a todos! Ya no tienes padres, y nadie advertir tu desaparicin. Ests ya muerto.

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No haba ni el menor soplo de viento, y el calor se haca abrumador. Derrumbados en cubierta, la mayor parte de los marineros dormitaba. Incluso el capitn se haba adormecido. Iker acababa de cruzar los lmites de la desesperacin. Aquella tripulacin de bandidos estaba decidida a desprenderse de l, sucediera lo que sucediese; no tena ninguna posibilidad de huir. El muchacho estaba aterrorizado ante la idea de hundirse en el mar, lejos de Egipto, sin el menor rito, sin darle sepultura. Ms all de la muerte fsica, aquello supondra la aniquilacin, el castigo reservado a los criminales. Qu fechoras haba cometido para merecer semejante suerte? Iker no era un asesino ni un ladrn, no poda ser acusado de mentira ni de pereza. Y, sin embargo, all estaba, condenado a lo peor. En la lejana, el agua brillaba. Iker crey que se trataba de un simple juego de reflejos, pero el fenmeno fue amplindose. Lo que pareca una especie de barra comenz a hincharse, tan de prisa como una fiera en el preciso momento de arrojarse sobre su presa. En el mismo instante, centenares de pequeas nubes salidas de la nada invadieron el cielo hasta formar una masa negra y compacta. Brutalmente arrancado de su sopor, el capitn, incrdulo, contemplaba aquellas fuerzas desenfrenadas. Nada anunciaba esa tormenta murmur, atnito. Despierta y transmite tus consignas exigi Ojo-de-Tortuga. Las velas... arriad las velas! Todo el mundo a su puesto! Rugi el trueno con tal violencia que la mayora de los marineros quedaron petrificados. Hay que sacrificar al chiquillo record Cuchillo-afilado. Encrgate de eso orden el capitn. En cuanto lo desataran, Iker luchara. Era evidente que no tena posibilidad alguna de derribar a su adversario, pero morira de manera digna. Prefiero rebanarte primero el gaznate anunci el marinero. Estars algo vivo an cuando te arroje por la borda, y el dios del mar quedar satisfecho. Iker no pudo apartar su mirada de la hoja de slex que iba a arrebatarle la vida. Cuando comenzaba a abrir sus carnes, un rayo atraves las nubes y se transform en una lengua de fuego que abras a Cuchillo-afilado. El marinero cay entre aullidos. La ola! aull a su vez Ojo-de-Tortuga, La ola es monstruosa! Una pared de agua se abalanzaba sobre el barco. Ninguno de los marineros, veteranos todos ellos, sin embargo, haba visto nunca -8-

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semejante horror. Petrificados, conscientes de la inutilidad de sus gestos, permanecieron inertes, con los brazos cados y los ojos clavados en la ola que se abati sobre El rpido con un terrible rugido. Los dedos de su mano derecha tocaron algo blando y hmedo. Arena... S, deba de ser arena. De modo que el suelo del otro mundo era un desierto inundado por el insaciable mar, sin duda poblado por horrendas criaturas que devoraban a los condenados. Si tena una mano an, tal vez Iker poseyera tambin un pie, o acaso dos. Aquellos dedos se movieron, y su mano izquierda tambin. A continuacin, el muchacho se atrevi a abrir los ojos y, luego, a levantar la cabeza. Una playa. Una magnfica playa de arena blanca. No lejos, distingui numerosos rboles. Pero por qu resultaba tan pesado su cuerpo? Iker descubri que segua atado an por la cintura a un fragmento de mstil. A duras penas se liber de las ataduras y se puso lentamente de pie, preguntndose todava si estaba vivo o muerto. En alta mar, los restos de El rpido iban a la deriva. La gigantesca ola haba arrancado el mstil y a Iker para arrastrarlos hasta aquella isla inundada de sol y de lujuriante vegetacin. El muchacho slo sufra unos araazos y algunas contusiones. Vacilante, dio la vuelta a la isla. Tal vez algunos marineros hubieran tenido la misma suerte que l, por lo que, en ese caso, deba estar dispuesto a combatir. Pero la playa estaba desierta. El barco y su tripulacin haban sido devorados por un mar enfurecido, y el nico superviviente era Iker, la ofrenda prometida a la devoradora. El hambre lo atenazaba. El muchacho se encamin hacia el centro de la isla, y en su exploracin se top con palmeras datileras, higueras, vias e, incluso, un huerto donde crecan, entre otras hortalizas, pepinos, junto a una fuente de agua muy clara. Iker se atiborr de fruta antes de pensar que no era, pues, el nico habitante de aquel terruo perdido entre las olas. Por qu el otro o los otros se ocultaban y cul sera su comportamiento con el intruso? Con el miedo en el vientre, Iker inspeccion el lugar. Su bsqueda le llev a una conclusin: no haba nadie, ni el menor rastro de vida. Su nico compaero era su corazn. Pero un muchacho de quince aos pronto habra agotado su provisin de recuerdos. Exhausto por el exceso de emociones vividas, se durmi a la sombra de un sicmoro. En cuanto despert, Iker inspeccion por segunda vez el terreno, sin ms resultados. Advirti que los grandes peces no vacilaban en acercarse a la playa, -9-

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convirtindose as en fciles presas. Con una rama y el resto de la cuerda con la que estuvo atado, el muchacho fabric una caa de pescar, y utiliz una lombriz como cebo. Apenas su rudimentario anzuelo se zambull en el agua, cuando una especie de perca lo mordi. All, un superviviente no corra el riesgo de morir de hambre. Pero era necesario encender una hoguera aunque no dispusiera del material que se acostumbraba a utilizar en Egipto. Por fortuna, Iker encontr dos pedazos de madera: uno tierno y otro ms seco, alargado y puntiagudo, que hundi en el primero, que mantena sujeto entre sus rodillas. Imprimiendo al segundo un movimiento de rotacin lo ms rpido posible consigui provocar tanto calor que brot la chispa, que aliment con nervaduras de palmera muy secas. Una vez la hoguera tuvo la suficiente consistencia puso a asar su pescado. Antes de probarlo tena que cumplir con un deber esencial: agradecer a los dioses que le hubieran salvado la vida. Cuando Iker procedi a levantar las manos por encima de la llama, en un gesto de plegaria, el trueno reson, los rboles vacilaron y tembl la tierra. Aterrorizado, el muchacho huy, pero con tan mala fortuna que tropez y su cabeza choc violentamente contra el tronco de una higuera.

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Relmpagos, un cielo gneo, una serpiente gigantesca de piel dorada y cejas de lapislzuli! Aquella vez, Iker estaba muerto de verdad, y un monstruoso genio del otro mundo avanzaba hacia l para despedazarlo. No obstante, el reptil qued inmovilizado y se limit a observarlo. Por qu has encendido ese fuego, hombrecito? Para... para rendirte un homenaje! Quin te ha trado aqu? Nadie, una ola... El barco, los marineros... Y luego... Di toda la verdad y responde sin tardanza. De lo contrario, te reducir a cenizas. Unos piratas me raptaron en Egipto, y pensaban arrojarme vivo al mar para apaciguarlo. Pero el capitn no supo prever una violenta tempestad. El navo fue destruido, y yo soy el nico superviviente. Dios te ha salvado de la muerte afirm la serpiente. sta es la isla del ka, la potencia creadora, la savia del universo. Nada existe sin ella. Pero este dominio ha sido marcado por una estrella cada de lo alto del cielo, y todo se ha inflamado. Yo, el seor de la tierra divina, del maravilloso pas de Punt, no he podido impedir el fin de este mundo. Salvars t el tuyo? Una quemadura despert a Iker. El fuego se haba extendido a unos matorrales y las llamas laman las pantorrillas del muchacho. Apartndose, advirti que ninguna serpiente gigante merodeaba por el paraje. Luego se dedic a apagar aquel inicio de incendio. Qu extrao sueo... Iker habra jurado que el reptil no era una ilusin y que en realidad le haba hablado con una voz que no se pareca a nada conocido y de la que se acordara siempre. Desaparecidas las ltimas llamitas, el muchacho se dirigi hacia la fuente. En el suelo haba dos cajas. Iker se frot los ojos. Las cajas seguan all. Se acerc a ellas con lentitud, como si constituyeran una amenaza. Alguien estaba jugando con sus nervios... alguien que se ocultaba en la vegetacin y acababa de sacar de ella aquel botn procedente de El rpido o de otro navo cualquiera... alguien que no tardara en librarse del intruso para no tener que compartir su tesoro. No debes temer nada de m aull Iker. Tu fortuna no me interesa. En vez de enfrentarnos, cooperemos para sobrevivir. No le respondi nadie. Iker volvi a explorar la pequea isla, cambiando sin cesar de direccin, volviendo - 11 -

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sobre sus pasos, acelerando o reduciendo bruscamente su velocidad. Con todos los sentidos al acecho espiaba el menor signo de presencia de cualquier eventual adversario. Sin embargo, todo fue en vano, y no tuvo ms remedio que rendirse a la evidencia: era, en efecto, el nico habitante de la isla. Pero aquellas cajas... Sin duda no se haba fijado en ellas. Lo ms seguro es que procedieran de un naufragio anterior y una ola las hubiera arrastrado hasta all. El muchacho decidi abrirlas: en su interior haba bolsas de lino y frascos de loza de donde brotaba un olor agradable; sin duda, eran preciosos perfumes que valan una pequea fortuna. En realidad, Iker haba escapado de la muerte? En la isla pareca menos brutal que en el barco de los piratas, sin embargo, el destino no pareca ms favorable. S, podra subsistir varios meses, incluso varios aos tal vez, pero la soledad no acabara por volverlo loco? Y si la fuente se secaba y la pesca se haca improductiva? Para construir una balsa slida habra necesitado herramientas. Sin embargo, navegar por aquel mar desconocido a bordo de un frgil esquife, no era un suicidio? El muchacho no dejaba de pensar en las revelaciones de la serpiente, seora del maravilloso pas de Punt. Cmo poda ser aquella isla minscula la tierra divina que rebosaba fabulosas riquezas, tan deseadas? Era absurdo! El reptil dorado slo haba existido en la imaginacin del superviviente. Pero por qu hablar de la necesidad de salvar su mundo? Puesto que reinaba un faran, Egipto no estaba en peligro. Egipto, tan lejano, tan inaccesible. Iker no cesaba de pensar en su aldea, cerca del santuario de Medamud, un lugar misterioso al norte de Tebas. Gracias al viejo escriba que lo haba recogido, el muchacho apenas participaba en las labores agrcolas y consagraba su tiempo a la lectura y a la escritura. Aquel privilegio le provocaba muchas envidias, a las que no daba importancia, ya que el aprendizaje alimentaba su alma. Iker traz en la arena de la playa los jeroglficos que dominaba, los cuales formaban una frase que alababa el oficio de escriba. Luego, contempl la puesta de sol, mir largo rato aquel cielo estrellado y se durmi con la esperanza, mezclada con temor, de volver a ver la gigantesca serpiente. Las ganas de comer pescado asado motivaron que tomara su caa de pescar y se dirigiera a la playa. Una vez all comprob estupefacto que haba sido cubierta por el mar. Sin duda, era un fenmeno pasajero. De todos modos, lanz su sedal varias veces, sin obtener picada alguna. Extraado, se zambull y nad un rato durante el cual no logr ver ni un solo pez. Haciendo pie de nuevo, Iker advirti que el mar segua ascendiendo. Y si la isla se hunda...? Inmvil, el muchacho presenci cmo el agua llegaba a sus pantorrillas; luego, a - 12 -

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sus rodillas, y, por fin, a lo alto de sus muslos. A aquella velocidad, la isla del ka no tardara en desaparecer. Presa del pnico, Iker trep a la palmera ms alta, despellejndose las manos y los pies en el cometido. Sin aliento, temblando, crey ser vctima de un nuevo sueo al distinguir una vela blanca en la inmensidad azul.

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Iker agit frenticamente con toda su fuerza la mano derecha en peticin de ayuda. Trabajo baldo e irrisorio gesto... El barco navegaba por alta mar, demasiado lejos para descubrirlo. Sin embargo, el muchacho se empecin. Si el viga tena una aguda vista, tal vez lo descubriera. Y aquella isla que iba hundindose, no despertara acaso la curiosidad de la tripulacin? Por un instante, Iker crey que el navo cambiaba de rumbo y se acercaba. La realidad de la situacin hizo que se desilusionara y prefiriera cerrar los ojos. Aquella vez no habra tormenta ni ola monstruosa para salvarlo. El agua llegara a su pecho, a su rostro, y l se abandonara a aquel sudario azul y tibio. Aun as, el deseo de vivir segua siendo tan fuerte que abri los ojos. Aquella vez no haba duda! El barco se diriga hacia la isla. Iker gesticul y grit. Era un navo de modestas dimensiones, con unos veinte marineros a bordo. El mar lama ya el pie de la palmera, razn por la cual el muchacho llev a cabo un rpido descenso y nad hacia sus salvadores tan de prisa como pudo. Unos poderosos brazos izaron a Iker, que se encontr ante un hombre corpulento, de rostro hostil. Hay unas cajas que flotan all! Recuperadlas. Quin eres t? Me llamo Iker y soy el nico superviviente de un naufragio. Cmo se llamaba el barco? El rpido... Ciento veinte codos de largo, cuarenta de ancho, ciento veinte hombres de tripulacin. Nunca he odo hablar de l. Cmo sucedi? Una enorme ola nos embisti! Y me encontr solo, en esta isla que, por momentos, est desapareciendo. Atnitos, los marineros vieron cmo el mar cubra la copa de los rboles. Si no lo viera con mis propios ojos, nunca lo habra credo reconoci el capitn, De qu puerto zarpaste? Lo ignoro. Ests burlndote de m, muchacho? No, fui raptado, perd el conocimiento, y cuando despert estaba atado al mstil. El capitn me explic que iba a ser arrojado a las olas para apaciguar su furor. Por qu no lo hizo? Porque la tormenta lo cogi desprevenido. Un marinero intent deshacerse de m, pero la ola fue ms rpida. Advirtiendo el escepticismo de su interlocutor, Iker evit hablarle de la aparicin - 14 -

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de la serpiente y de sus revelaciones. Es una historia bastante extraa... No hay ms supervivientes, ests seguro? Ninguno. Y qu contienen esas cajas? Lo ignoro respondi, prudente, Iker, que se percat de que estaban cerradas. Ms tarde lo veremos. Te he salvado la vida, no lo olvides. Y tu historia no se aguanta. Nadie ha visto nunca un navo que se llame El rpido. Tenas controladas estas cajas desde haca tiempo, no es cierto? Y te libraste de su propietario. Pero la cosa fue mal, el navo zozobr y t fuiste lo bastante astuto para salvarte con tu botn. Os he dicho la verdad! Me raptaron y... Ya basta, muchacho, no soy tan ingenuo. A m no me vas a engaar. Sobre todo, no intentes resistir. Tras una seal del capitn, dos marineros agarraron a Iker, le ataron las manos a la espalda y sujetaron sus pies a la borda. El puerto hormigueaba de embarcaciones. El capitn atrac con suavidad, tras unas maniobras hbiles. Iker no crea que estuviera sano y salvo. Sin duda, la suerte que le reservaban no tena nada de atractiva. El capitn se acerc. En tu lugar, muchacho, me mostrara discreto, muy discreto. Nufrago, ladrn, asesino tal vez... Son muchas cosas para un solo bandido, no? Soy inocente. Yo soy la vctima! Claro, claro, pero los hechos son tozudos y el juez se formar muy pronto una opinin. Hazte el listo y no escapars a la pena de muerte. Pero si no tengo nada de qu arrepentirme! Conmigo no, chiquillo. Voy a proponerte algo: lo tomas o lo dejas. Es decir, o me quedo con las cajas y nunca nos hemos visto o te llevo al puesto de polica y toda mi tripulacin declarar contra ti. Elige, y pronto! Elegir... Qu irona! Quedaos con las cajas. Muy bien, amigo, eres razonable. Pierdes tu botn pero salvas tu vida. La prxima vez que intentes un golpe como ste organzalo mejor. Ah!, y no lo olvides: nunca nos hemos visto. El capitn vend los ojos de Iker, al tiempo que dos marineros le desataron los pies y le hicieron bajar a tierra. Luego lo obligaron a caminar de prisa y mucho tiempo, muchsimo tiempo. Adonde me llevis? Cllate o te damos. Empapado en sudor, a Iker le resultaba cada vez ms difcil seguir el ritmo. No estaran los torturadores alejndolo del puerto para acabar con l en una zona desierta? Dadme de beber, por compasin! - 15 -

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Ni siquiera le respondieron. Iker nunca habra credo que fuera capaz de resistirlo. En su interior, una fuerza desconocida se negaba a ceder al agotamiento. De pronto, lo empujaron violentamente por la espalda. Cay por un talud, y los arbustos espinosos le laceraron las carnes. Finalmente, la cada termin en la blanda arena. Extenuado, con la lengua seca, Iker iba a morir de sed.

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Se le estaban comiendo el pelo. El dolor fue tal que Iker dio un respingo. La cabra retrocedi, asustada. Le ests quitando el pan de la boca protest un hirsuto pastor, A una bestia tan hermosa! Habras podido esperar a que se hubiese saciado. Destame, te lo ruego, y dame de beber. Tal vez te d de beber, pero desatarte... De dnde sales? Nunca te haba visto por aqu. Me raptaron unos piratas. Piratas, aqu, en pleno desierto? Iba en un barco y me obligaron a desembarcar y a hacer un largo camino. El pastor se rasc la cabeza. He odo historias ms crebles! No sers un prisionero evadido? Los nervios del muchacho cedieron, lo que propici que prorrumpiera en un sonoro sollozo. Pero nadie le iba a creer nunca? Fjate prosigui el pastor, no pareces un tipo muy peligroso. Pero con todos los bandoleros que corren por estos parajes, ms vale mostrarse prudente. Ten, bebe un poco. El agua de la calabaza no era fresca; aun as, Iker la trag con avidez. Despacio, despacio! Luego te dar ms. Voy a llevarte a casa del alcalde de mi aldea. l sabr lo que debe hacerse contigo. El muchacho sigui dcilmente al rebao de cabras. De qu servira huir, salvo para probar su culpabilidad? Deba convencer al edil de su buena fe. En cuanto descubrieron al extranjero, los nios corrieron a su lado. Sin duda es un bandido! exclam uno de ellos. Mira, el pastor lo ha capturado, y pedir una buena recompensa por l. El mencionado levant su bastn para asustar a la chiquillera, que, sin embargo, no sali huyendo. Y entre un gran concierto de risas y trinos el cortejo lleg ante la casa del alcalde. Qu ocurre aqu? He encontrado a este muchacho en el desierto explic el pastor. Como tena las manos atadas a la espalda he desconfiado. Tengo derecho a una recompensa, no? Eso lo veremos ms tarde. T, entra. Iker obedeci. El alcalde lo empuj de forma brusca hacia una salita donde estaba sentado un hombre armado con un garrote. - 17 -

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Llegas en el momento preciso, bribn! Precisamente estaba hablando con un polica. Cul es tu nombre? Iker. Quin te ha atado las manos? Unos marineros que me recogieron en una isla desierta antes de abandonarme cerca de aqu, para que muriera de sed. Deja inmediatamente de contar esas bobadas! Lo ms probable es que seas un ladronzuelo que ha credo escapar del castigo. Qu latrocinio cometiste? Ninguno, os lo aseguro! Una buena paliza te devolver la memoria. Escuchmoslo, de todos modos recomend el polica. Si tenis tiempo que perder... Muy bien, resolved este asunto. Yo debo ocuparme de mis graneros. Antes de llevaros a ese bandido dejadme un atestado, slo por puro formulismo. Naturalmente. Iker se prepar para recibir algunos garrotazos, pero es que acaso poda decir algo que no fuera la pura verdad? Faciltame ms detalles exigi el polica. Para qu, puesto que no vais a creerme? Y t qu sabes? Estoy acostumbrado a identificar a los mentirosos. Si eres sincero, nada tienes que temer. Con voz insegura, Iker cont sus desventuras, omitiendo el sueo en el que haba visto aparecer la gran serpiente. El polica escuch con atencin. Eras, pues, el nico superviviente y la isla ha desaparecido en las aguas? Eso es. Y tus salvadores se quedaron con las cajas? En efecto. Cmo se llamaba su barco? Lo ignoro. Y su capitn? Lo ignoro tambin. Al responder, Iker tom conciencia de que su relato no se sostena. Ningn ser sensato poda concederle el menor crdito. De dnde eres originario? De la regin de Medamud. Tienes familia all? No. Un viejo escriba me dio cobijo y me ense los rudimentos del oficio. Dices que sabes leer y escribir... Haz una prueba. El polica ofreci al prisionero una tablilla de madera y un pincel, que moj en tinta negra. Tengo las manos atadas record Iker. - 18 -

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Voy a liberarte, pero no olvides que s manejar el garrote. Con aplicada escritura, el muchacho plasm en la tablilla: Mi nombre es Iker y no he cometido fechora alguna. Perfecto estim el polica. No eres un mentiroso. Me... me creis? Por qu iba a ser de otro modo? Ya te lo he dicho, estoy acostumbrado a distinguir a la gente sincera de la fabuladora. Entonces... estoy libre? Vuelve a tu casa y considrate afortunado por haber salido vivo de semejantes peripecias. Detendris a los piratas que queran matarme? Nos encargaremos de ellos. Iker no se atreva a abandonar la estancia. El polica comenz a redactar su atestado. Bueno, muchacho, a qu ests esperando? Tengo miedo de los aldeanos. El polica llam a uno de los curiosos que se haban agrupado ante la casa del alcalde. T, dale una estera y agua. Debidamente equipado para el viaje, Iker se senta tan perdido como en la isla del ka. En realidad estaba libre? Poda regresar a su aldea? El polica lo vio partir, y sin aguardar el regreso del alcalde, abandon de manera precipitada el lugar para reunirse con sus camaradas que recorran los alrededores en busca de informacin sobre la tripulacin de El rpido. Ni l ni los dems pertenecan a la polica del desierto.

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En pleno medioda, el ardiente sol del verano transformaba el desierto del este en un horno. Las escasas criaturas que conseguan sobrevivir en aquel infierno, como las serpientes y los escorpiones, se haban enterrado en la arena. Sin embargo, el pequeo grupo de cinco hombres segua avanzando. En cabeza iba un personaje longilneo que les sacaba ms de una cabeza a sus subordinados. Barbudo, con los ojos profundamente hundidos en las rbitas y los labios carnosos, pareca insensible al calor. Con la cabeza cubierta por un turbante y una tnica de lana que le caa hasta los tobillos, andaba con pasos regulares. No podemos ms se quej uno de los que lo seguan. Como sus compaeros, era un presidiario condenado por robo que, incitado por el alto barbudo, haba huido de la granja donde purgaba sus fechoras mediante las diversas tareas que les encomendaban. No estamos an en pleno desierto estim el cabecilla. Qu ms quieres? Limtate a obedecerme y tu porvenir ser radiante. Yo doy media vuelta. La polica te detendr y te devolver a la crcel le advirti un pelirrojo al que llamaban Shab el Retorcido. Siempre ser mejor que este infierno! En mi mazmorra me darn comida y bebida, y no tendr que andar sin parar para no ir a ninguna parte. El barbudo mir con desdn al contestatario. Olvidas quin soy? Un loco que se cree investido de una misin secreta! Todos los dioses me han hablado, es cierto, y sus voces, hoy, forman slo una, pues slo yo poseo la verdad. Y todos los que se opongan a m, desaparecern. Te seguimos porque nos prometiste la fortuna! Aunque aqu no vamos a encontrarla. Soy el Anunciador. Los que tengan fe en m sern ricos y poderosos; los otros, morirn. Tus discursos me fatigan. Nos has engaado y te niegas a reconocerlo, eso es todo! Cmo es que osas injuriar al Anunciador? Arrepintete de inmediato! Adis, pobre demente. El hombre dio media vuelta. Shab, mtalo orden tranquilamente el Anunciador. El pelirrojo pareci molesto. Vino con nosotros y... - 20 -

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Estranglalo, y que sus miserables despojos sirvan de alimento a los depredadores. Luego, os llevar al lugar donde recibiris la revelacin. Entonces, comprenderis realmente quin soy. No era el primer crimen que cometa el Retorcido. Atacaba siempre por detrs y clavaba en la garganta de su vctima la acerada hoja de un cuchillo de slex. Subyugado por el gran barbudo ya desde su primer encuentro, tena la certeza de que el jefe de la banda, cuyas palabras cortaban como una navaja, lo llevara lejos. Sin apresurarse, el pelirrojo alcanz al fugado, lo ejecut limpiamente y se reuni con el grupito. Tendremos que andar mucho an? pregunt. No temas respondi el Anunciador y limtate a seguirme. Aterrorizados por la escena que acababan de presenciar, los otros dos ladrones no se atrevieron a abrir la boca para protestar. Tambin ellos estaban subyugados por su gua. No brotaba ni una gota de sudor de la frente del Anunciador, y su porte apenas se vea afectado por la menor sensacin de fatiga. Adems, daba la impresin de saber perfectamente adonde iba. A media tarde, cuando sus compaeros estaban a punto de desfallecer, se detuvo. Aqu es afirm. Mirad bien el suelo. El desierto haba cambiado. Aqu y all se vean placas blanquecinas. Rasca y prubalo, Shab. El pelirrojo se arrodill. Es sal. No, es la espuma del dios Set que brota de las profundidades del suelo, y que est destinada para que yo sea ms fuerte e implacable que el propio Set. Esta llama destruir los templos y los cultivos, aniquilar el poder del faran para que reine la verdadera fe, la fe que voy a propagar por toda la tierra. Tenemos sed record uno de los ladrones, y eso no va a calmarla. Shab, dmela en gran cantidad. Ante la pasmada mirada de sus tres compaeros, el Anunciador absorbi tanta sal que su lengua y su boca hubieran debido inflamarse. No existe mejor brebaje afirm. El ms joven de los bandidos tom un pedazo de costra y la mastic, pero al momento lanz un grito desgarrador y se revolc por el suelo con la esperanza de apagar la quemazn que lo devoraba. Nadie ms que yo est habilitado para transmitir la voluntad de Dios precis el Anunciador, y quien intente rivalizar conmigo conocer la misma suerte. Justo es que este impo perezca. El infeliz dio algunos respingos y luego se puso rgido. Los dos discpulos supervivientes se prosternaron ante su maestro. Seor implor Shab el Retorcido, no disponemos de tus poderes y reconocemos tu grandeza... Pero estamos sedientos! Puedes aliviar nuestro - 21 -

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sufrimiento? Dios me ha elegido para favorecer a los verdaderos creyentes. Cavad y quedaris satisfechos. El pelirrojo y su aclito cavaron con frenes. A los pocos minutos descubrieron los bordes de un pozo. Alentados por el hallazgo llegaron a una capa de piedras secas y las apartaron en un tiempo rcord. En aquel instante aflor el agua. Con el cinturn de sus tnicas formaron una cuerda a la que ataron una calabaza. Cuando el Retorcido la sac, llena, la ofreci al Anunciador. Vos primero, seor! El fuego de Set me basta. Shab y su compaero se humedecieron los labios, y luego bebieron a pequeos tragos antes de mojarse el pelo y la nuca. En cuanto hayis recuperado las fuerzas decret el Anunciador iniciaremos nuestra conquista. La gran guerra acaba de comenzar.

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Sobek el Protector2, jefe de la guardia personal del faran Sesostris, mostraba un nerviosismo desacostumbrado. Para velar por la seguridad del monarca utilizaba slo los servicios de seis policas, a los que consideraba mucho ms eficaces que un batalln de soldados ms o menos atentos: parecan fieras, siempre alerta y dispuestos a saltar ante el menor peligro. Y Sobek el Protector no se limitaba a mandar, sino que, tan atltico, rpido y potente como sus subordinados, tambin participaba en los entrenamientos diarios, durante los cuales nadie poda aguantar sus golpes. En Menfis, la capital, proteger al monarca ya planteaba mil y un problemas. All, en Abydos, en un terreno desconocido, haba que esperar peligros inditos. Durante el viaje en barco3 no hubo ningn incidente. En el embarcadero, slo algunos sacerdotes sin armas haban recibido al faran, que se haba dirigido de inmediato al templo de Osiris. Con cincuenta aos de edad y ms de dos metros de altura4, el rey era un coloso de rostro severo. Tercero del linaje de los Sesostris, llevaba los nombres de Divino de transformaciones, Divino de nacimiento, El que se transforma, El poder de la luz divina aparece en gloria y El hombre de la poderosa diosa5. Durante los cinco primeros aos de su reinado, a pesar de una indiscutible autoridad, Sesostris no haba conseguido que se unieran a l algunos jefes de provincia, cuya riqueza les permita mantener unas fuerzas armadas y comportarse, en su territorio, como verdaderos soberanos. Sobek el Protector tema una intervencin de sus soldados. Acaso Sesostris no les pareca un aguafiestas que, antes o despus, pondra en cuestin su independencia? El viaje a Abydos, territorio sagrado desprovisto de papel econmico, se haba mantenido en secreto. Pero realmente poda guardarse un secreto en el palacio de Menfis? Persuadido de lo contrario, el jefe de la guardia personal del faran haba intentado en vano convencer al rey de que renunciara al viaje. Sin novedad? Sin novedad le respondieron sus hombres uno tras otro. El lugar est desierto y silencioso aadi uno de ellos. Es normal en el dominio de Osiris observ Sobek el Protector, colocaos en
En egipcio, Sobek-khu. Abydos se encuentra a 485 km al sur de El Cairo (cerca de la antigua Menfis) y a 160 km al norte de Luxor (la antigua Tebas). 4 Cuatro codos, tres palmos y dos dedos, segn Manethon. 5 Sn-Useret, de ah la transcripcin Sesostris. Otra interpretacin es: El hermano de Osiris. Sesostris III subi al trono hacia 1878 a. C.
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los lugares adecuados e interceptad sin miramientos a quien intente acercarse. Incluso a un sacerdote? Sin excepciones. El nombre tradicional del territorio reservado a Osiris, el dios que posea el secreto de la resurreccin, era La Gran Tierra. Primer soberano de Egipto, haba puesto las bases de la civilizacin faranica. Asesinado, pero vencedor de la muerte, reinaba ahora sobre los justos de voz, y slo la celebracin de sus misterios confera a su heredero, el faran, la dimensin sobrenatural y la capacidad para mantener los vnculos con las potencias creadoras. Egipto no sobrevivira si no consumaba los ritos osiriacos. Algunos frtiles campos donde crecan las mejores cebollas del pas, algunas casas modestas a lo largo de un canal, el desierto cerrado por un largo acantilado, un gran lago rodeado de rboles, un bosque de acacias, un pequeo templo, capillas, estelas, las tumbas de los primeros faraones y la de Osiris... se era el paraje de Abydos fuera del tiempo, fuera de la Historia. All estaban la isla de los Justos y la puerta del cielo que custodiaban las estrellas. Sesostris entr en la salita donde lo aguardaban los sacerdotes permanentes, que se levantaron y se inclinaron en su presencia. Gracias por haber venido tan pronto, majestad dijo el superior, un hombre de edad, con voz pausada. Tu carta hablaba de una gran desgracia. Vos mismo podris comprobarlo. Cuando el superior y el faran salieron del templo, Sobek el Protector y uno de sus subordinados quisieron escoltarlos. Es imposible objet el sacerdote. El lugar adonde nos dirigimos est prohibido para los profanos. Demasiado imprudente! Si por fortuna... Nadie puede violar la ley de Abydos decidi Sesostris. El rey se quit los brazaletes de oro que llevaba en las muecas y se los entreg a Sobek. En el territorio sagrado de Osiris haba que despojarse de cualquier metal. Inquieto en extremo, el jefe de la guardia personal del faran vio cmo se alejaban los dos hombres, que rodearon el Lago de Vida flanqueado por los rboles y luego tomaron un camino bordeado por estelas y capillas hasta llegar al bosque sagrado de Peker, centro vital y secreto del pas. En aquel lugar haba una acacia, el rbol que, al crecer sobre la tumba de Osiris, transmiti a sus fieles el hecho de que el soberano de los justos de voz haba resucitado. Sesostris advirti de inmediato la magnitud del desastre: la acacia se marchitaba. Cuando Osiris renace record el superior, la acacia se cubre de hojas y el pas es prspero. Pero Set, el asesino y el perturbador, intenta siempre que se seque. Entonces, la vida abandona a los vivos. Si la acacia muere, la violencia, el odio y la destruccin reinarn en esta tierra. - 24 -

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Con su presencia en el rbol, Osiris una el cielo, la tierra y los espacios subterrneos. En l, la muerte se una a la vida, y otra vida, luminosa, las englobaba. Has regado cada da el rbol con agua y leche? No he faltado a mis deberes, majestad. As pues, un ser malfico manipula el poder de Set y lo utiliza contra Osiris y contra Egipto. Los textos afirman que esta acacia hunde sus races en el ocano primordial, y de all obtiene la energa que la anima. Slo un oro adecuado podra curar el rbol. Se sabe dnde se encuentra? No, majestad. Yo lo descubrir. Y conozco el medio de retrasar, si no detener, la degeneracin de la acacia: edificar un templo y una morada de eternidad en Abydos que producirn una magia especial que frenar el proceso y nos dar tiempo, espermoslo, para obtener el remedio. Majestad, el colegio de sacerdotes ser muy pequeo para... Har que vengan ritualistas y constructores que se consagrarn, exclusivamente, a esa tarea. Todos sern sometidos al ms absoluto secreto. De pronto, una hiptesis absurda cruz el espritu del rey. Alguien ha intentado apoderarse del cuenco sagrado? El sacerdote palideci. Majestad, sabis muy bien que es imposible. Verifiqumoslo de todos modos. Sesostris comprob que la puerta de la tumba de Osiris estaba hermticamente cerrada y el sello real intacto. Slo l poda dar la orden de romperlo y de penetrar en aquel santuario. Aunque algn insensato forzara esta puerta record el superior, no conseguira acercarse al cuenco y menos an tomarlo en sus manos. Abydos no est lo bastante protegido estim el monarca. En adelante, los soldados velarn por el paraje. Majestad, ningn profano puede... Conozco la ley de Abydos puesto que soy su depositario y garante. Ningn profano mancillar el dominio de Osiris, y todos los caminos que llevan a l estarn vigilados. Desde lo alto de la colina sagrada, Sesostris contempl el espacio sacro donde se decida la suerte de su pas, de su pueblo, e incluso se tena cierta visin de la realidad postrera. Al subir al trono saba que su tarea no iba a ser fcil por la magnitud de las reformas necesarias. Sin embargo, no imaginaba que su principal adversario iba a ser la nueva muerte de Osiris. Con paso decidido, Sesostris se meti en el desierto para dirigirse a una zona virgen situada entre dunas de arena, en el lmite de los cultivos. Indiferente a los mordiscos del sol, el faran contempl cmo se levantaban all - 25 -

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dos edificios, su templo y su morada de eternidad, que retrasaran el plazo fatal, desempeando el papel de un dique contra las fuerzas de las tinieblas. Quin era el responsable de aquella agresin tan imprevisible como temible? El rey necesitara toda la firmeza de la que un hombre poda ser capaz para no ceder ante la desesperacin y para librar un encarnizado combate ante un adversario invisible an.

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Tras dos duras jornadas de marcha, Iker haba tenido la suerte de ser recogido por una caravana que se diriga a Tebas para entregar sus mercancas. El patrn, en principio, se haba mostrado reticente a aceptar una boca intil, pero cuando el muchacho le hubo revelado que saba leer se produjo un cambio en su actitud. Tengo tablillas con promesas de compra. Podras verificarlas? Mostrdmelas. Impaciente, el patrn formul la pregunta esencial: Hablan de los responsables de palacio que se comprometen a pagarme? En efecto, y habis obtenido buenos precios. La experiencia, muchacho, la experiencia! Dnde vives? En Medamud. Una aldehuela de nada! Qu estabas haciendo en el desierto? No conoceris a dos marineros que se llaman Ojo-de-Tortuga y Cuchilloafilado? El mercader se mes la barbilla. No me dicen nada... Y el nombre de su barco? El rpido, con ciento veinte codos de largo y cuarenta de ancho. Nunca he odo hablar de l. No estars diciendo tonteras? Debo de equivocarme. Seguro! El rpido... Si semejante barco hubiera existido, se sabra. Qu te parecera poner un poco de orden en mi papeleo? Con el fisco, nunca se es bastante prudente. Iker lo hizo, dando plena satisfaccin a su anfitrin. Y el viaje se desarroll al comps de los asnos y de las paradas, durante las cuales el muchacho prob el pescado seco y las cebollas que le ofrecan a cambio de su trabajo. Pese a las preguntas que no dejaban de obsesionarlo, Iker apreci el momento en que la caravana abandon, por fin, la rida pista para meterse en una campia verdeante, animada por los palmerales. Haba olvidado el peligroso mar, las amenazadoras montaas. En los campos, bien regados, unos campesinos recogan legumbres. Dime, muchacho, no te gustara trabajar para m? pregunt el mercader. No, quiero encontrar a mi profesor para seguir aprendiendo el oficio de escriba. Ah, te comprendo! No se gana mucho, pero te respetan. Bueno, muchacho, que tengas mucha suerte. Iker se impregn del perfume del aire y de la dulce calidez de la primavera. Impaciente por regresar a su aldea, camin de prisa por los senderos que tantas veces - 27 -

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haba recorrido durante su infancia, para aislarse y sumergirse en la serenidad del paisaje. Aunque no le disgustaba jugar con sus compaeros, Iker prefera meditar sobre los misterios del mundo y las fuerzas invisibles. La aldea de Medamud estaba compuesta por pequeas casas blancas, construidas en un cerro y protegidas del sol por algunas acacias, palmeras y tamariscos. A la entrada haba un pozo vigilado por un guardin, que crey que se le apareca un fantasma al ver al muchacho. No eres... no eres Iker! Claro que s, soy yo. Caramba, Iker... Qu te ha ocurrido? Nada importante. Conociendo la aficin del guardin por la charla, Iker prefiri reservar las confidencias para su profesor. Tal vez debieras marcharte. Marcharme? Quiero regresar a casa y proseguir mis estudios! Ante la indignacin del muchacho, el guardin no insisti. Intrigado, Iker se apresur para llegar a la mansin del viejo escriba que lo albergaba y lo educaba. A su paso, unas chiquillas dejaron de jugar con sus muecas de trapo, y algunas mujeres que llevaban provisiones se detuvieron, con mirada suspicaz. La puerta estaba cerrada. Unas tablas obstruan las ventanas. Iker llam una y otra vez. No insistas le recomend la vecina. El viejo escriba ha muerto. El cielo cay sobre la cabeza del muchacho. Muerto... Cunto tiempo hace? Una semana. Despus de tu partida, la tristeza lo devor. Iker se sent en el umbral y llor. Al raptarlo, los piratas haban matado a su padre adoptivo. Vete a ver al alcalde aconsej la vecina. l te dir algo ms. A pesar de su pena, Iker advirti la hostilidad de la aldea. All, todos lo consideraban responsable de la muerte de su maestro. Por primera vez, el muchacho sinti la insoportable desazn de la injusticia. Pero l lo explicara todo y la herida desaparecera. Con un gran peso en el pecho y en la cabeza, Iker se dirigi lentamente a la casa del alcalde, que daba instrucciones a los obreros encargados del mantenimiento de los canales. Jurara que... eres nuestro aprendiz de escriba! Realmente eres t? Qu sorpresa! Sin embargo, estaba seguro de que no volvera a verte. El tono del alcalde, un quincuagenario gordinfln, era irnico y mordiente a la vez. Con gesto despectivo despidi a los obreros. Hiciste morir de pena a tu protector, Iker. Es un crimen del que tendrs que responder ante los dioses. Si tuviera posibilidad de hacerlo, te mandara a prisin. - 28 -

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Os equivocis, soy inocente. Unos piratas me raptaron y slo escap de milagro. El alcalde solt una carcajada. Inventa algo ms plausible. O, mejor, calla y vete... Pero... Querra regresar a casa! Ests hablando de la casa? Su propietario no redact un testamento en tu favor. Por eso la he requisado. Los habitantes de la aldea te desprecian, tu lugar no est entre nosotros. Tenis que creerme, realmente fui raptado, yo... Basta ya! Espero que el remordimiento te pudra el alma. Si no te vas de inmediato, ordenar a mis criados que te expulsen a bastonazos. Ah... Tu protector deseaba que yo te entregase este cofrecillo si aparecas alguna vez por aqu. Es otra generosidad ingenua por su parte, pero debo cumplir su ltima voluntad. Sal de Medamud, Iker, y no vuelvas bajo ningn pretexto. Estrechando el cofrecillo contra su pecho, Iker aguard a estar lejos de la aldea para abrirlo. Al hacerlo advirti que el cerrojo de madera haba sido roto. En su interior haba un pequeo papiro enrollado y sellado. Tambin el sello haba sido roto y recompuesto torpemente. En unas pocas lneas, el viejo escriba maldeca a su alumno y le prometa mil castigos. Pero Iker conoca lo suficiente la caligrafa de su profesor como para advertir que haba sido groseramente imitada. En el fondo del cofrecillo haba una delgada capa de yeso. A la sombra de un tamarisco, el joven lo rasc con un pedazo de madera hasta que apareci un mensaje que le ensanch el corazn: S que no has huido como un ladrn. Ruego para que ests sano y salvo. Mi existencia se acaba, y hago votos para que te conviertas en un buen escriba. Si vuelves a Medamud, espero que ese bandido de alcalde te entregue el testamento en el que te lego mi casa y ese cofrecillo que contiene mis ms hermosos calamos. Pero ha venido un extranjero. El alcalde se entiende con l a las mil maravillas. Siento que merodean fuerzas oscuras, por eso prefiero ocultar este mensaje de acuerdo con la tcnica que te ense. No te demores en la regin, ve a la provincia de Dju-ka, la Montaa alta6. Ser la primera etapa de tu viaje. Que los dioses te conduzcan al final de tu Bsqueda. Sean cuales sean las pruebas, no cedas ante la desesperacin. Estar siempre a tu lado, hijo mo, para ayudarte a cumplir un destino que todava ignoras.

La actual Qau el-Kebir.

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Cuando el tesorero Medes entr en su suntuosa mansin del centro de Menfis, dos servidores se apresuraron a lavarle las manos y los pies, a calzarle unas sandalias de interior, a perfumarlo y a servirle vino blanco, fresco, procedente de los oasis. El imponente personaje, que a menudo era invitado a cenar en palacio y haba comido, incluso, en la mesa del rey, era uno de los altos funcionarios de la capital. Vistiendo lino fino de primera calidad, comprobaba los inventarios de los templos que redistribuan las riquezas tras haberlas sacralizado. En cuanto fue nombrado, Medes haba advertido todas las ventajas que poda obtener de su privilegiada posicin. Utilizando del mejor modo los servicios de los escribas contables, los intendentes y los archiveros, el tesorero robaba poco, pero a menudo. Actuando con extremada prudencia, no dejaba huella alguna de sus malversaciones y falsificaba los documentos administrativos con tanta habilidad que ni siquiera unos ojos expertos descubriran nada. Ahora bien, Medes no estaba satisfecho ni era feliz. En primer lugar, se senta desaprovechado. Ciertamente, el faran Sesostris le haba concedido un puesto importante, pero el tesorero deseaba ms. Nadie era ms competente que l. Medes era el mejor, y quera que lo reconocieran como tal. Si aquel rey obstinado persista en no comprenderlo, habra que intervenir, y tal vez de modo brutal. Sesostris tena muchos enemigos, comenzando por los riqusimos jefes de provincia, con quienes Medes se entenda muy bien. Si el faran cometa el error de recortar sus prerrogativas, su reinado sera breve. Acaso no se murmuraba que uno de sus predecesores haba sido asesinado? En segundo lugar, Medes se preguntaba por la verdadera naturaleza del poder y por el mejor modo de apropiarse de l. Se haba convertido en sacerdote temporal para desviar con ms facilidad algunas provisiones destinadas a los templos. Al participar en los rituales, haba tocado lo sacro. Mostrando su entusiasmo por las prcticas espirituales, halagando a sus superiores, presentndose como un generoso donante, Medes estaba fascinado por los misterios a los que no tena acceso. Slo el faran y algunos sacerdotes tenan el privilegio de contemplarlos. Acaso el rey no obtena de ellos la parte esencial de su poder? Las puertas del templo cubierto permanecan cerradas para el tesorero. Medes no poda hacer presa an en aquel dominio que supona tan esencial como la actividad econmica. Y no estaba dispuesto a abandonar sus funciones profanas para vivir una existencia de recluso. La situacin pareca bloqueada, hasta que la charla de un dignatario del templo de Hator, en Menfis, le procurase una informacin fundamental sobre la Tierra del dios, el pas de Punt. Como todos los que conocan esa fbula, Medes se burlaba de ella. Al - 30 -

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pueblo y a los nios les gustaba lo maravilloso, y haba que distraerlos con leyendas. Ahora bien, segn el dignatario, Punt no era una leyenda. La Tierra del dios exista realmente, contena productos extraordinarios, entre ellos un oro que no se pareca a ningn otro y que era utilizado antao con gran secreto por algunos santuarios. A cambio de un valioso mobiliario, el charlatn le haba dado vagas indicaciones geogrficas antes de morir de una crisis cardiaca. Era poco, pero lo suficiente para iniciar una bsqueda. Seor anunci el intendente de Medes, vuestro visitante ha llegado. Que espere, necesito descansar unos minutos. Desde haca algn tiempo, Medes se haba engordado. Provisto de una gran energa, tenda a comer y a beber demasiado para calmar sus insatisfacciones. Tan repleta como l, su mujer deba mostrarse inventiva y perversa cuando intentaban alcanzar el placer. Con el pelo negro pegado a su redondo crneo, su rostro lunar, su ancho torso, sus cortas piernas y sus gordezuelos pies, Medes era achaparrado y compacto. A veces, tena la impresin de asfixiarse, sobre todo cuando no obtena rpidamente lo que deseaba. Pero era tal su avidez que se sobrepona para proseguir su camino hacia adelante. Y aquella entrevista con uno de sus emisarios sera, probablemente, una etapa decisiva. Del lado de la calle, su casa estaba bien protegida: ventanas con celosas de madera, pesada puerta principal formada por maderos y sujeta por un gran cerrojo, entrada de servicio permanentemente vigilada por un guardia. El edificio tena dos pisos, quince habitaciones, una terraza y una galera que daba al jardn, donde se haba construido una alberca. Medes recibi a su visitante, el falso polica que haba interrogado a Iker, al abrigo de un quiosco. Espero que me traigas excelentes noticias. Ms o menos, seor. Tienes el oro? S y no. En fin, tal vez... Medes sinti que montaba en clera. En los negocios no apreciamos la imprecisin. Tomemos, pues, los elementos uno a uno. Cundo ha llegado a puerto El rpido? No ha llegado, seor, pues se hundi con todo lo que llevaba. Se hundi! Ests seguro? Slo tengo un testimonio, pero parece serio. El del capitn? No, el del muchacho que me ordenasteis raptar en Medamud y al que intercept en un poblacho cerca de Coptos. Ya sabis, aquel muchacho sin familia al que tanto gustaba la soledad y el estudio. Ya s, ya s! La ofrenda ideal para apaciguar una tormenta. El alcalde de Medamud nos haba sealado a ese ingenuo joven, y no lo lament. Pero cmo - 31 -

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puede ser el nico testigo superviviente? Lo ignoro, pero es as. Me cont que una enorme ola haba provocado el naufragio de El rpido, y que l, milagrosamente, se haba encontrado de repente en una isla desierta y que haba sido recogido por una embarcacin cuyo capitn no crey ni una sola palabra de su historia. Sin embargo, ste se apoder de dos cajas procedentes de la isla antes de desembarcar a su pasajero, a quien todos consideraban un loco. Habr llegado el nufrago a Punt?, se pregunt Medes. Podra encontrar la isla? Segn l, seor, se hundi bajo las aguas y desapareci. Qu contenan las cajas? Sustancias olorosas. Y nada ms? No dijo nada ms. Y lo dejaste marchar? No poda hacer otra cosa, seor. Como polica, fing anotar su declaracin, y el alcalde de la aldea no vio nada anormal. Por consiguiente, no tenamos razn alguna para retener a aquel fabulador de cabeza enferma. Y no se te ocurri que menta? Creo que es sincero. Pues yo soy escptico. Te dijo el nombre del barco que lo socorri? Lo ignora. Ese muchacho se burl de ti! grit Medes, Te ha tomado el pelo con cuentos infantiles para ocultar la verdad. Os aseguro... Hay que encontrarlo, y pronto! Sin duda, ha regresado a Medamud. El alcalde ha debido de expulsarlo, pero tal vez conozca la direccin que ha tomado. Cuando lo hayas alcanzado, hazle hablar y lbrate de l. Queris decir que...? Me has comprendido perfectamente. Pero seor... Ese desgraciado no tiene familia, nadie se preocupar por esa nueva y definitiva desaparicin. Oculta su cadver, los buitres y los roedores se encargarn de l. Y sers generosamente pagado. Mrchate inmediatamente. Al tesorero le costaba ocultar su furor. Haba gastado sin mesura, evitando atraer la atencin de las autoridades, para fletar un barco y reunir a una pandilla de forajidos capaces de navegar hacia Punt. En un futuro prximo no estara en condiciones de proseguir esta aventura. En cuanto el falso polica hubo salido de su mansin, Medes pens que la tripulacin que haba recogido al nufrago no entendera, sin duda, su lengua. En las tabernas de los puertos probablemente se habra hablado del incidente y, adems, el capitn tambin habra intentado negociar el contenido de las dos cajas. Aunque slo - 32 -

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se tratara de ungentos podra obtener una pequea fortuna. Y si el extrao cargamento inclua productos ms valiosos an, tendra que encontrar un interlocutor competente y rico. Era evidente que aquel capitn, si realmente exista, no pasara desapercibido. De modo que Medes convoc a su testaferro, Gergu, inveterado gozador y temible recaudador de impuestos. Actuara con toda legalidad y le proporcionara lo que deseaba.

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En el barco que lo llevaba a Menfis, Sesostris tomaba plena conciencia del terrible desafo que acababan de lanzarle, precisamente cuando deseaba emprenderla con los jefes de provincia que se negaban a ceder la menor parcela de sus prerrogativas. Desde que Osiris haba creado Egipto, formado por el Delta y el valle del Nilo, el faran reinaba sobre las Dos Tierras tras haberlas unido slidamente: El de la Abeja gobernaba el Norte, y El del Junco, el Sur. La abeja produca la miel, el oro vegetal, indispensable para curar; el junco serva para mil cosas distintas y, en forma de papiro, se converta en soporte para los jeroglficos, las palabras de Dios. As, en la persona del faran, protegido por Horus, seor del cielo e hijo de Osiris, encargado de velar por su padre, se reunan todas las fuerzas de la creacin. Y a l le corresponda reunir las partes dispersas del pas. Sesostris tena seis temibles adversarios, seis jefes de provincia que se consideraban autnomos y desdeaban al monarca instalado en Menfis. Afortunadamente, no pensaban en federarse, pues cada uno de ellos deseaba ferozmente su independencia. Esta situacin propiciaba que Egipto se empobreciera. Mantener el statu quo evitaba, es cierto, graves conflictos, pero llevaba el reino a la decadencia. La extraa coincidencia era que cinco de los seis notables hostiles al faran estaban a la cabeza de provincias cercanas a Abydos. Habra sido uno de ellos el que haba conseguido utilizar la capacidad de destruccin de Set contra la acacia de Osiris? Si la hiptesis se confirmaba, Sesostris librara un combate sin piedad para que el rbol reverdeciera y para salvar Egipto al mismo tiempo. Deba comenzar a recoger el mximo de informaciones sobre los seis potentados para identificar al culpable. Luego, habra que golpear con eficacia, sin darle al ene migo la posibilidad de levantarse. Pero a quin confiar tan delicada misin? La corte de Menfis estaba poblada por halagadores, intrigantes, ambiciosos, cobardes y mentirosos, y slo Sobek el Protector se consagraba, en cuerpo y alma, a su tarea, sin preocuparse por los beneficios personales. Sesostris se vera obligado, pues, a utilizar las escasas fuerzas de que dispona y, sobre todo, a confiar en su intuicin. Por lo que se refera a la bsqueda del oro que poda curar la acacia, sera ms ardua an. La leyenda afirmaba que el oro verde de Punt tena excepcionales cualidades, pero nadie conoca el emplazamiento de la Tierra del dios. Por otra parte continuaba produciendo el precioso metal? Las nicas minas que an quedaban estaban en el desierto del este, bajo control de algunos jefes de provincia, y en Nubia, fuera de su alcance. Tambin all la tarea pareca imposible. Sesostris careca de medios para emprender semejante bsqueda. - 34 -

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La solucin se impona, pues, por s misma: habra que crearlos. Primera prioridad: dar una nueva energa al rbol de vida. De ese modo, el faran comenz a trazar los planos de un templo y de una morada de eternidad, destinados a Abydos. En los campos se trabajaba duro. Las cosechas de primavera eran abundantes, nada deba perderse. A una jornada de marcha de Medamud, Iker se haba presentado al intendente de un gran dominio para ofrecerle sus servicios de aprendiz de escriba. Llegas en el momento preciso, muchacho. Tengo una gran cantidad de sacos para contar y marcar. Luego, me hars el inventario. La perspectiva era: una semana de trabajo con un salario adecuado, comida, una estera, una calabaza y un par de sandalias. Mientras trabajaba, el joven maldeca al alcalde de Medamud, aquel bandido que haba destruido el testamento del viejo escriba para robar la casa destinada a su discpulo. Tambin haba pisoteado la ltima voluntad del difunto al abrir el cofrecillo y robar los calamos, adems de redactar un falso texto de imprecaciones contra Iker. Cmo poda alguien ser tan vil? Iker descubra un mundo cruel, implacable, donde triunfaban la mentira y la perfidia. Pero una inmensa alegra borraba aquellos inconvenientes: su profesor saba que no haba huido, haba seguido confiando en l. Qu extrao mensaje, sin embargo! De qu bsqueda, de qu destino hablaba? De pronto, aquel viejo maestro le pareca tan misterioso como la gigantesca serpiente de la isla del ka. A Iker le habra gustado denunciar al alcalde de Medamud y hacer que lo condenaran. Pero quin iba a creerlo? Puesto que no haba testamento, el joven no tena derecho alguno sobre la morada de su profesor. En Medamud slo encontrara acusadores que le reprocharan haber abandonado la aldea sin decir palabra. Concluida su tarea, Iker se dispona a proseguir su camino. Me pareces muy concienzudo, muchacho. No deseas un empleo estable? Por el momento, no. Eres joven, pero no olvides asentarte. Aqu tienes lo suficiente para subsistir varios das. El intendente se mostraba generoso y le ofreca pan, carne seca, ajo e higos. Adonde piensas ir? Hacia la Montaa alta. Mejor ser avisarte, el jefe de ese territorio no tiene rama de comprensivo. Unos muretes separaban las parcelas y retenan el agua el tiempo que fuera necesario. Los campesinos irrigaban sus campos del mejor modo posible, aplicando una consumada ciencia. La prosperidad se iba conquistando sin cesar, y no haba da de fiesta para el perezoso. Al entrar en la provincia de la diosa serpiente Uadjet, la Verdeante, Iker hizo un sorprendente descubrimiento: en el nombre Dju-ka, la Montaa alta, haba la - 35 -

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misma palabra ka que en la isla del ka, el dominio de la serpiente que se haba sumido para siempre en un sueo. Sera el azar o un signo de aquel destino que el viejo escriba haba mencionado? Ka, alto, elevado... Hacia qu misterioso objetivo deba subir el muchacho? Y qu era realmente el ka, aquella energa secreta que se escriba, en jeroglfico, con dos brazos levantados? Perdido en sus pensamientos, Iker se top con un hombre armado con un bastn. Eh, muchacho! Podras mirar hacia adelante! Perdonadme, pero... No sois el polica que me interrog cerca de Coptos? Soy yo. Me ha costado un poco encontrarte. Qu queris de m? Tu declaracin era incompleta, necesito ms informacin. Os lo dije todo. Pero habra que detener al alcalde de Medamud. Por qu razn? Es un ladrn. Ha destruido un testamento en mi favor. Puedes probarlo? Desgraciadamente, no. Vayamos, ms bien, a tu testimonio y a aquellas dos cajas llenas de valiosos productos. Forzosamente registraste su contenido. Dmelo. Contenan sustancias olorosas, creo. Vamos, muchacho, eso no basta. Sabes algo ms. Os aseguro que no. Si no te muestras razonable, puedes tener problemas. El falso polica seg las piernas de Iker con un violento bastonazo. El joven cay hacia adelante y su agresor lo inmoviliz en el suelo. Y ahora dime la verdad! Ya os la he dicho! El nombre del barco que te salv? Lo ignoro. Una decena de bastonazos en los hombros arrancaron a Iker gritos de dolor. El nombre del barco y el de su capitn. Lo ignoro! Realmente, no te muestras razonable, muchacho. Quiero estas informaciones y las tendr. De lo contrario, te mato. Os juro que no s nada! El falso polica sigui golpeando, pero no obtuvo otra respuesta. Era evidente que el muchacho deca la verdad y no tena nada ms que decirle. Su nuca, su espalda y su regin lumbar estaban ensangrentadas. Tras una nueva serie de golpes, Iker se desvaneci. Casi no respiraba. Su agresor arrastr el cuerpo hacia una espesura de papiros, junto a un canal. Agonizante, Iker no tardara en entregar su alma. - 36 -

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Puesto que iba a sucumbir a sus heridas, el falso polica no sera del todo responsable de su muerte, y frente a eventuales jueces, tanto en aquel mundo como en el ms all, era preferible.

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Primero, un dolor insoportable. Luego, la fase de calma, con una sensacin de frescor como Iker nunca haba sentido. De pronto, su espalda dej de dolerle y entreabri los ojos para saber a qu mundo le haba mandado su agresor. Ha despertado! exclam una muchacha. Ests segura? pregunt una voz de hombre enronquecida. Nos est mirando, padre! En su estado, nunca habra sobrevivido. Iker intent incorporarse, pero una fulgurante quemadura lo inmoviliz en la estera. Sobre todo, no te muevas! exigi la joven. Tienes mucha suerte, sabes? Fui yo la que te descubr en una espesura de papiros consagrada a la diosa Hator. Por lo general, me limito a depositar una ofrenda, pero como la sobrevolaban, piando, decenas de pjaros os aventurarme por all. Su comportamiento era tan anormal que quera asegurarme. Avis a mi padre, y unos campesinos te transportaron hasta aqu. Desde hace tres das no dejo de untarte con el ms eficaz de nuestros blsamos, compuesto de natrn, aceite blanco, grasa de hipoptamo, de cocodrilo, de siluro y de mjol, incienso y miel. El mdico en jefe de la provincia me dio, incluso, pastillas de extracto de mirra para apaciguar tus dolores. Era la nica que crea que tus heridas no eran mortales. La muchacha era morena, bonita, muy viva. Su padre, un campesino robusto, pareca francamente hostil. Qu te ha sucedido, muchacho? Un hombre me atac para robarme. Y qu poseas para que fuese tan valioso? Una estera, una calabaza, unas sandalias... Eso es todo? Y de dnde venas? Soy hurfano y me ofrezco como escriba principiante. Me ests costando caro, muchacho, muy caro. El campesino se alej. Sobre todo no te preocupes recomend la muchacha Aunque sea hurao e hiriente, mi padre es un buen nombre. Me llamo Pequea Flor. Y t? Iker. No es muy agradable verte as! Pero cuando tus heridas hayan curado no creo que seas un chico feo. Crees que podr volver a andar? En menos de una semana pasearemos juntos por el campo. Pequea Flor no haba exagerado. Gracias a los efectos del blsamo, de algunos - 38 -

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analgsicos y de numerosos masajes, Iker se aguantaba ya de pie. Era un milagro que no tuviera ningn hueso roto, y las huellas de los golpes comenzaban a desaparecer ya. Sin embargo, no hubo paseos por el campo, pues el granjero tena otros proyectos.

Eres ms fuerte de lo que pareces advirti. Y, sobre todo, ests muy endeudado, pues el tratamiento que te hemos aplicado cuesta una fortuna. Cmo podr devolvroslo? En mi granja no necesito escribanuchos. En cambio, me hace falta un obrero agrcola. Temo que ser ineficaz! T eliges: o me pagas trabajando o pasars varios aos en la crcel. Al jefe de nuestra provincia no le gustan los estafadores. Puedo meterte en un equipo de campesinos bajo la direccin de un capataz. Vivirs en una casita y dispondrs de un poco de tierra para cultivar tus legumbres. Pero antes de mostrarme generoso exijo la verdad. Quin eres realmente y por qu te agredieron? Preguntndose si no habra cado en una nueva trampa y si el granjero no estaba hecho de la misma pasta que el alcalde de Medamud, Iker se mostr prudente. Os lo repito, soy un escriba principiante y procedo de la regin tebana. Mi objetivo era convertirme en escribano pblico e ir de aldea en aldea para redactar las cartas de protesta de las vctimas de la administracin. El hombre que me agredi me rob el material. El granjero pareci convencido. Paga primero tus deudas. Si el oficio te gusta, te quedars. De lo contrario, podrs marcharte. El capataz pareca una buena persona, pero no tuvo miramientos con el recin llegado. Iker tuvo que limpiar, primero, el patio de la granja y, luego, mantener tambin limpio el corral, un prtico de techo aguantado por columnitas de madera en forma de tallo de loto. Por all se movan ocas grises de cabeza blanca, codornices, patos y gallinas. El encargado de la comida llevaba grandes cestos llenos de grano que verta en los comederos, y los animales disponan de una charca alimentada por unas acequias. Al tercer da, Iker se vio forzado a intervenir. Creo que hay un pequeo error le dijo al que llevaba 5 cestos, un escuerzo mal afeitado. Dnde hay un error? El primer da derramaste el contenido de seis cestos. El segundo, slo de cinco. Y hoy estn mucho menos llenos. Y eso te molesta? Velo por el corral. Los animales deben ser alimentados correctamente. Un poco ms o un poco menos... Quieres que nos repartamos la diferencia? Quiero que traigas seis cestos llenos. - 39 -

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El escuerzo comprendi que Iker no bromeaba y que cualquier negociacin sera imposible. Le dirs algo al patrn? Si rectificas tu error, claro que no. Iker no haba hecho un amigo, pero el corral le testimonio ruidosamente su afecto.

Ests satisfecho de tu nuevo trabajo? le pregunt Pequea Flor mientras Iker acariciaba una oca magnfica, domesticada. lo hago lo mejor que puedo. No te duele ya? Gracias a tus cuidados me he restablecido. Me has salvado la vida, te lo agradecer siempre. No estabas del todo muerto, y la diosa Hator habra evitado que perecieras. Slo apresur tu curacin. Pequea Flor adopt un aire contrariado. Mi padre me prohbe que trate contigo. Est descontento de m? Muy al contrario, pero est intrigado porque no eres como los dems. Me ha ordenado que me case con un verdadero campesino para darle hermosos hijos y para que nos ocupemos de la granja. Cuando se tiene la suerte de tener un padre honesto y valeroso hay que escucharlo. Hablas como un viejo! Dime, Iker, no querras convertirte en un verdadero campesino? Me queda mucho por pagar an, pero mi verdadero oficio es el de escriba. Debo marcharme. Si mi padre nos descubriera, me pegara. Nunca haba visto un corral tan hermoso, muchacho! afirm el granjero. Me gustan los que ponen entusiasmo en el trabajo. Pero no te mezclas mucho con tus compaeros, segn parece. Prefiero estar solo con los animales. Pues bien, eso va a cambiar. Hay mucha cebada que segar y aprenders a manejar la hoz. A Iker ni siquiera se le ocurri protestar. Sin cesar se haca y volva a hacerse las mismas preguntas, sabiendo que all no encontrara elementos de respuesta. Para seguir su camino tendra que saldar primero su deuda, trabajar sin descanso, pues, para poder recuperar pronto la libertad. El joven se integr en un equipo de segadores, rudos y expertos, que miraron al recin llegado divertidos. No temas agotarte, chiquillo dijo uno de ellos, los campos son grandes! El ao es hermoso y bueno, esta tierra es rica, no nos faltar de nada, y la carne de los corderillos es la mejor de todas. Pero hay que merecerla. De modo que ten firme la - 40 -

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mano y no nos retrases. No conozco a nadie que haya muerto por haber trabajado demasiado. A los pocos das, Iker tena el rostro bronceado. La msica que tocaba un flautista le permita resistir. Variaba el ritmo, pero conclua con gravedad todas sus melodas. Tu rostro est hinchado advirti uno de sus compaeros, has mantenido la cabeza baja demasiado tiempo. Ve a ver al flautista, te refrescar. Iker se senta mal, por lo que obedeci de buena gana. Agua fresca en el cuello y las sienes y algunos tragos devolvieron el aplomo al muchacho. La tarea es dura reconoci el msico, por eso toco para vuestros Kas. De ese modo, a ti y a tus compaeros no os falta energa. Qu es el ka? pregunt Iker. Lo que nos permite vivir, existir y sobrevivir. Osiris invent la msica para que la armona dilate nuestro corazn. Celebra el momento en que se siega la cebada y el trigo, ese acto sagrado que revela su espritu al propio Osiris. Iker beba las palabras del instrumentista. Dnde aprendiste todo eso? En el templo principal de la provincia. El maestro de msica me ense a tocar la flauta, y yo le ensear a mi sucesor. Sin ella, sin la magia que transmite, las siegas serian slo una labor extenuante, y el espritu de Osiris abandonara la espiga madura. Osiris... l es el secreto de la vida? A trabajar, Iker! exigi el jefe del equipo. El flautista toc de nuevo. Iker sigui manejando la hoz, pero tuvo la sensacin de que cada gesto, en vez de agotarle, le daba fuerzas. Era eso el ka, la energa que naca del trabajo bien hecho?

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Al revs que los dems segadores, que no se encargaban de recoger las espigas, a Iker le impusieron aquella nueva tarea. El muchacho ataba las gavillas y las meta en los sacos que le acercaba un adolescente. Tendremos que deslomarnos as durante mucho tiempo? se quej, Ya tenemos bastante para nuestra aldea! Hay otras aldeas record Iker, y la cosecha no ser abundante en todas partes. Por eso no debemos pensar slo en nosotros mismos. Su compaero lo mir con malos ojos. No estars del lado del patrn? Estoy del lado del trabajo bien hecho. El campesino se encogi de hombros y prepar un nuevo saco. Pausa para comer anunci el capataz. A la sombra de una choza de caas se haban colocado en una estera algunos apetitosos manjares: tortas calientes llenas de legumbres, panes dorados y crujientes, ajo asado en aceite, yogures salados a base de leche de cabra con finas hierbas, cuajada, pescado seco, buey en adobo, higos, granadas y cerveza fresca. Iker se mora de hambre, pero el escuerzo le impidi sentarse. Aqu no hay sitio libre, ve a otra parte. Pero si es mi equipo! No conozco a los dems. Nosotros no te queremos. Detestamos a los chivatos. Chivato yo? He explicado a los muchachos que me denunciaste al patrn porque no llevaba suficiente grano al corral. Eso es mentira! Puesto que te mantienes siempre apartado, sigue as. No nos molestes mientras comemos. Si insistes, no vacilaremos en golpearte. Iker no tena ganas de pelear. Ah va un poco de agua y un pedazo de pan concedi el escuerzo, triunfante. Intenta no retrasar la cadencia despus de semejante festn, de lo contrario te denunciaremos al patrn. El expulsado se alej y sabore los pocos bocados, que no le bastaron para devolverle la energa necesaria para proseguir su tarea. Mientras se perda en sus pensamientos, unos gritos le hicieron volver la cabeza: una cobra real acababa de plantarse entre los comensales. Todos se haban levantado de un brinco. Mandadla hacia Iker! aull el escuerzo. Pataleando, tirando tierra, los obreros agrcolas consiguieron su objetivo. - 42 -

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Iker no se haba movido. Aquella cobra tena los ojos mucho mayores de lo normal, sus escamas eran doradas y se mova con fascinante elegancia. Hipnotizado, el muchacho pens en la serpiente de la isla del ka. Es la diosa de las cosechas! exclam un campesino, Sobre todo, dejmosla actuar y no le hagamos mal alguno. De lo contrario, la cosecha se estropeara. Iker se arrodill y deposit ante la cobra hembra los restos de su mendrugo de pan. Luego levant las manos en seal de veneracin. Se hizo un profundo silencio. Entre el joven y la serpiente haba menos de tres pasos. Uno y otra estaban tan inmviles como estatuas, pero la cobra no tardara mucho en atacar. El paso del tiempo se haba interrumpido. Y el milagro se produjo, como en tiempos de Osiris, cuando la espina no pinchaba y las bestias feroces no mordan. Satisfecha con el gesto de ofrenda, la cobra desapareci en el campo vecino. No exista mejor presagio para anunciar la calidad y cantidad de las cosechas. Los muchachos y yo te presentamos excusas dijo el escuerzo, muy turbado. Desconocamos que eras un protegido de la diosa. Esperamos que no ests demasiado enojado y que aceptes compartir nuestra comida. Adems, es normal que seas el jefe de nuestro equipo. As, todos estaremos protegidos. Con el estmago en los talones, Iker no se hizo de rogar. Como jefe de equipo le dijo el capataz a Iker, ests autorizado a llevar los asnos hasta la era. Descarga en silencio los sacos, deja que los ritualistas acten y no hagas pregunta alguna. Acaso hay alguna ceremonia? No hagas pregunta alguna. Con los cinco asnos que conocan el camino mejor que l, Iker se dirigi hacia la era situada junto a un pajar provisional hecho con las gavillas. Los cuadrpedos se detuvieron por s mismos, sin que el joven tuviera que utilizar su bastn. All estaban dos escribas, que anotaron el nmero de sacos. Una parte se destinaba a los campesinos y a sus familias, y la otra, a la panadera de la provincia. Concluido su trabajo, se retiraron. Slo quedaban nueve jefes de equipo, siete cribadoras y tres ritualistas, entre ellos, el flautista. La era parece rectangular dijo, pero en realidad es redonda. En ella se oculta el jeroglfico7 que significa la primera vez, el instante cuando la creacin se manifest. Que la diosa de las cosechas sea honrada. Sus dos colegas levantaron un pequeo altar de madera en el que dispusieron un cuenco de leche, pan y pasteles. Nos lamentamos en el entierro del buen pastor Osiris prosigui el flautista. El grano fue hundido en la tierra y cremos que haba muerto para siempre. Puesto
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Sep tepy, la primera vez.

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que la cosecha ha sido abundante, podemos alegrarnos.. El trigo y .a cebada crecen en la espalda de Osiris. El sostiene las riquezas de la naturaleza, nunca se fatiga ni se queja. Que los jefes de equipo depositen en la era el contenido de los sacos. Iker era tan feliz participando en el ritual que ni siquiera sinti el peso de su fardo. Que traigan los asnos orden el flautista y que los hagan girar en redondo. Que sean rechazados protest otro ritualista, que no golpeen a mi padre! Los asnos de Set no deben lastimar el grano de Osiris. El misterio debe cumplirse hasta el final afirm el flautista.

Los asnos giraron y volvieron a girar, tan recogidos como los humanos que observaban la escena. Sin comprender todo su significado, Iker senta que estaba presenciando un acto esencial. Con sumo gusto habra hecho cien preguntas, pero respet el silencio. Que los granos sean purificados exigi el flautista. Los otros dos ritualistas hicieron salir los asnos de la era, y les lleg el turno a las cribadoras. Cumplida su misin, llenaron los sacos y los pusieron en los lomos de los asnos. Que los seguidores de Set lleven a Osiris hasta el cielo, donde derramar sus beneficios sobre esta tierra orden el flautista. Se organiz una procesin que se dirigi hacia los graneros. Que los jefes de equipo descarguen los asnos, que suban a lo alto de los graneros y viertan all su contenido. As advirti Iker, el granero se asimila al cielo, donde vive el espritu de Osiris contenido en el grano. Posedo por el extraordinario rito que acababa de vivir, el joven baj paso a paso la escalera para grabar en su memoria cada segundo de aquella aventura. El contacto de sus pies desnudos con los escalones calcreos haca ms intenso aquel ritual que le ofreca una nueva realidad. El flautista, los otros dos ritualistas, los jefes de equipo y las siete cribadoras se haban prosternado ante un gigante de ojos hundidos en sus rbitas, de prpados hinchados y pmulos salientes. Su mirada era tan penetrante que petrific a Iker. Con la nariz recta y fina, la boca arqueada y el torso ancho, aquel hombre severo tena unas grandes orejas, capaces de captar el menor rumor del universo. Llevaba una camisa de lino con un nico tirante en el hombro izquierdo y un delantal rectangular en el que se representaba un grifo aplastando a los enemigos de Egipto El puo del flautista oblig a Iker a tenderse en el suelo. Venera al faran, el ser que nos da la vida.

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Sesostris levant hacia el cielo la ofrenda de trigo y de cebada que corresponda a los dioses. Luego subi la escalera que llevaba a la cima del ms alto de los graneros y, con un tizn, encendi un brasero en el que se haban depositado bolitas de incienso. Mientras llevaba a cabo aquel rito, el rey pensaba en la mirada del hombre que se haba clavado en la suya. No haba conocido otra semejante. Muy atento an, Iker escuchaba al faran. Osiris muere y vuelve a vivir, se ofrece para alimentar a su pueblo. Padre y madre de los humanos, produce los granos con la energa secreta que hay en l, para que los seres subsistan. Todos viven de su respiracin y de su carne, pues vino de la isla de la llama para encarnarse en los cereales. Comemos el cuerpo de Osiris, y perduramos gracias al oro vegetal. Pequea Flor ofreci al rey una mueca hecha con espigas. Reproducida en varios ejemplares, aquella novia del trigo se expondra en la fachada de cada casa hasta la siguiente cosecha. Luego, el flautista entreg una hermosa y gran cesta fabricada con flexibles juncos, coloreados en amarillo, azul y rojo. El fondo estaba reforzado con dos barras de madera cruzadas. He aqu la cesta de los misterios, majestad. Lo que estaba disperso se ha reunido aqu. Que regrese al templo orden Sesostris. El propietario de la granja apareci temblando de emocin y se prostern. Majestad, mi vaca ms hermosa est pariendo! El milagro se produce una vez ms! Todos los participantes en la ceremonia se desplazaron hacia el establo. El flautista pronunci unas frmulas mgicas que favorecan el parto, mientras el jefe de los boyeros ayudaba al animal, que le lami la mano. Luchando contra el sufrimiento, la vaca alarg el cuello y dobl los cuartos traseros. El boyero le acarici los cuernos para calmarla. El Verbo se encuentra en los toros record el faran; la intuicin conocedora, en las vacas. Que se los trate con el mayor respeto. La voz tranquilizadora del soberano apacigu a la madre. Y apareci la cabeza de un pequeo ternero, de la que el partero tir suavemente, al igual que de las patas anteriores. Estaba manchado, con los ojos marrones, pero era soberbio. El partero lo deposit ante la madre, que lo lami largo rato. Todos aguardaban su decisin. - 45 -

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La mirada profunda y decidida de la vaca se clav en Iker. Acrcate y lleva al ternero manchado exigi el flautista. Iker sostuvo con ternura pero con cierta torpeza al pequeo ser, que no manifest inquietud alguna. El nuevo sol ha aparecido concluy el faran. Que la fiesta del fin de las cosechas nos rena en la alegra. Para Sobek el Protector y sus hombres no se trataba de abandonarse y de participar, por poco que fuese, en los festejos. Dado su estado de salud, Uakha, el jefe de la provincia de la Cobra, no haba podido asistir al ritual para acompaar al rey. Pero no sera una hbil estrategia que le permitira declinar cualquier responsabilidad en caso de atentado? Aventurarse as en territorio hostil pareca una locura. Sin embargo, Sesostris haba tomado aquella decisin, y el jefe de su guardia personal deba adaptarse a ello. Afortunadamente, la corte de Menfis ignoraba los reales proyectos del monarca. Qu has sabido de Uakha? pregunt Sesostris. Se le considera un buen administrador, apreciado por su gente, y nunca se ha pronunciado abiertamente contra vos. Su mayor preocupacin, al igual que sus predecesores, es concluir su morada de eternidad. Dispone de una milicia? No, slo de unas fuerzas de orden bastante reducidas, sin contar los policas del desierto que vigilan las pistas que llevan a los oasis de Dakleh y de Khargeh. Esta provincia comienza con ellas y asume la seguridad de las caravanas. Has investigado al muchacho que te indiqu? Se llama Iker. Es un obrero agrcola contratado recientemente. Que no lo pierdan de vista. Sobek se incomod. Si lo consideris peligroso, majestad, por qu no detenerlo? No es una amenaza. Pero entonces... Limtate a hacer que lo observen sin que l lo sepa.

Corrodo por la artrosis, el jefe de provincia Uakha recibi al faran en el umbral de su increble morada de eternidad, que recordaba los conjuntos arquitectnicos del tiempo de las grandes pirmides. La gigantesca tumba trepaba hacia la cima del acantilado, impregnndose con la fuerza de la Montaa alta. Sus partes sucesivas estaban unidas entre s por unas escaleras. Al templo de acogida le suceda una larga calzada que llevaba a un primer patio; luego, la rampa desembocaba en un prtico con columnas que daba a un segundo patio cerrado por altos muros. A continuacin vena una especie de santuario que albergaba la cmara de resurreccin. Al final del recorrido, en el mismo eje, haba una hornacina para el ka, punto de contacto entre el mundo conocido y el ms all. - 46 -

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Un esplndido monumento, casi digno de un rey comprob Sesostris Soy consciente de ello, majestad, pero no veis en eso provocacin alguna. Esa era la tradicin local que se extinguir conmigo. Por qu razn? Porque vuestro reinado ser un gran reinado y habis decidido poner fin a la independencia de los jefes de provincia De dnde sacas esta conclusin? De vuestra presencia aqu. Y si fuera cierto, cmo reaccionaras? Aprobndoos sin reserva, pues esta anarqua ha durado ya demasiado. De momento, los daos son mnimos, pero ya es hora de restablecer con firmeza la ley de Maat. Reuniendo las provincias y manteniendo su unin con una mano inflexible haris prspero Egipto. Me dais autorizacin para sentarme en esta banqueta de piedra? Sesostris asinti. Soy feliz al haber vivido el tiempo suficiente para conocer ese momento confes el viejo Uakha, Un rey dbil habra diseminado el poder y destruido el pas. Algunos jefes de provincia no comparten tu opinin. No lo ignoro, majestad. Con cinco de ellos, la confrontacin puede ser dura, violenta incluso. Sobre todo, no retrocedis. Las grandes familias hicieron mal al vincularse al carcter hereditario de las funciones, olvidando que la calidad del ser y la competencia deben prevalecer sobre el nacimiento. El sistema se ha vuelto tan rgido que debemos romperlo en seco. Sois vos el que reina, nadie ms. Indescifrable, el monarca no manifest la menor seal de satisfaccin. Vuestros adversarios son ricos, arrogantes y estn decididos prosigui Uakha, Podis contar conmigo, con mis policas y con la poblacin de mi provincia para apoyaros en vuestra empresa. Se ha declarado otra guerra revel Sesostris. Quin nos ataca? Un ser capaz de manejar la fuerza de Set y decidido a dar muerte de nuevo a Osiris. El rostro de Uakha se ensombreci. Y suponis, majestad, que se trata de uno de los jefes de provincia que os son hostiles. Es una hiptesis que no puedo descartar. Cmo ha podido nuestra tierra engendrar semejante monstruo? Al actuar as arruinara los esfuerzos realizados desde el tiempo de los dioses y nos sumira en las tinieblas. Por eso debo identificarlo mientras hago que Egipto sea coherente y fuerte. No dispongo de informacin alguna sobre semejante demonio precis Uakha. Qu sabes de Punt? - 47 -

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Es una hermosa leyenda, majestad. Hace mucho tiempo, al parecer, unos navegantes descubrieron el emplazamiento de ese pas maravilloso y trajeron oro de l. No hay ningn yacimiento en el territorio que controlas? Ninguno. Ests satisfecho de tus canteros, Uakha? Sus obras hablan por ellos, majestad. Voy a necesitar a esos artesanos durante un largo perodo, y estarn sometidos al secreto. Sesostris iba a saber si el jefe de provincia Uakha era realmente un aliado. Estn a vuestra disposicin, majestad.

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Inspector de impuestos y recaudador de tasas, Gergu era un hombre gordo, un alcohlico pocas veces borracho y un aficionado a las mujeres, a las que consideraba como objetos para dar placer. Divorciado por tercera vez, se haba complacido martirizando a sus esposas, tan asustadas por su violencia que no se haban atrevido a denunciarlo. Por lo que se refera a su hija nica, refugiada en casa de su madre, juraba que no volvera a ver a aquel bruto. Al encontrarse con el tesorero Medes, Gergu se haba labrado un nuevo destino. Convertirse en testaferro de aquel personaje importante, bajo el manto de sus funciones oficiales, le daba impulso. En adelante podra, con total impunidad, ejercer su crueldad natural sobre las vctimas que le designaran o sobre las que l eligiera. El trabajo no slo estaba bien pagado sino que se anunciaban tambin buenos ascensos. Puesto que Medes, forzosamente, trepara por jerarqua, Gergu lo seguira. Marino de formacin, l mismo llevaba el gobernalle del navo fiscal. Por lo mismo, en sus desplazamientos por tierra no se senta cmodo ya que sudaba mucho. Supersticioso, siempre viajaba con ms de una decena de amuletos. Al llegar a Coptos, Gergu se sinti aliviado. El desierto lo oprima y, como su patrn, no aguantaba el calor. Pero era all, en aquella ciudad, donde encontrara el rastro de las dos cajas que Medes quera. Su instinto de cazador pocas veces lo engaaba, y haba acosado a suficientes animales salvajes como para sentir que la pandilla de marineros deshonestos no deba de estar lejos. Con un equipo de policas provistos de garrotes, Gergu no se anduvo con finura. Hizo la ronda de las tabernas e interrog a cada uno de los patrones. El sexto fue el bueno. Es cierto admiti el encargado, algunos jaraneros presumieron de haber echado mano a un tesoro inesperado y se embriagaron hasta el amanecer. Hablaron de la naturaleza de ese tesoro? pregunt Gergu. Perfumes y ungentos valiosos, por lo que o. De qu procedencia? No hablaron de ello. Y adonde fueron esos jaraneros? El ms excitado, al que llamaban capitn, habl de la granja de sus padres, al sur de la ciudad. Permaneceran all tranquilos esperando el resultado de las transacciones. Realmente no s nada ms. Ya est bien, tabernero. A condicin, claro est, de que no hayas mentido. Claro que no! No tendr problemas por ello, al menos? Muy al contrario afirm Gergu con una sonrisa golosa Si aceptas entrar en mi organizacin de informadores, obtendrs incluso un buen beneficio. - 49 -

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Os indicar el emplazamiento de esa granja al sur de la ciudad

El capitn tena los ojos clavados en las dos cajas de las que an brotaba un aroma delicioso. Cada vez que intentaba abrirlas se volvan tan ardientes que se vea obligado a renunciar. Sus cmplices empezaban a impacientarse, pero ninguno quera correr el riesgo de ser vctima de un maleficio. Sin duda, posean una fortuna, pero cmo negociarla del mejor modo? Era preciso alejarse de Coptos y tratar el asunto en una ciudad ms grande para pasar desapercibidos, tal vez en Menfis. Lo ms molesto era tener que compartir. De momento, el capitn necesitaba porteadores. Luego sera distinto. Un ruido de lucha llam su atencin. Fuera, combatan. Hubiera debido salir, pero no poda abandonar las cajas. Brotaron unos gritos feroces; a continuacin, durante algunos segundos, se hizo el silencio. Gergu irrumpi en la estancia. Ah, he aqu sin duda al famoso capitn y jefe de los ladrones! Y no est solo... Ah estn las dos cajas que busca el fisco! El fisco? Pero... Declaraste estas riquezas a la administracin? Todava no, pero... Uno de tus hombres est muerto, los dems han sido detenidos. Culpables de agresin a representantes del orden, han cometido una falta muy grave, que puede castigarse con penas muy severas. Ni ellos ni t volveris a ver el mar. Yo no he luchado! Slo los cobardes rehyen sus responsabilidades asest Gergu. Estas cajas no me pertenecen! Tomadlas y dejadme partir. Cmo las obtuviste? Por casualidad! Recog a un nufrago en una isla desierta. Cul era su emplazamiento? Vi cmo se hunda entre las olas. Gergu abofete al capitn. Me horroriza que se burlen de m. Hablars, y pronto! Golpe al marinero con delectacin. Con la nariz y varias costillas rotas y el rostro cubierto de sangre, el capitn relat los acontecimientos tal como haban sucedido. Convencido de la sinceridad de su interlocutor, Gergu estaba desconcertado. Qu hay en estas cajas? No he conseguido abrirlas! Cuando lo intento, me abrasan las manos. Gergu, por su parte, no lo intent. La temeridad no era su fuerte y no le pagaban - 50 -

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para que corriera riesgos. Aquel asunto le pareca cada vez ms extrao, y a Medes le corresponda desenredar los hilos de aquella madeja. Un criado sirvi cerveza fresca a Medes y a su visitante. Ha hablado el muchacho? pregunt el tesorero con impaciencia. Realmente no saba nada, seor afirm el falso polica, y no hace ms que repetir su absurda historia. Creo que el muchacho qued aterrorizado por su naufragio y que ha perdido la cabeza. Te has librado de l? Vuestras rdenes han sido ejecutadas. Bueno ser que te alejes de la regin. Te he encontrado un excelente puesto lejos de aqu, en el Fayum. Poco trabajo, hermosa casa y buen sueldo. Te he reservado una plaza en un barco. El falso polica se inclin y desapareci. Despechado, Medes vaci de un trago dos copas de cerveza. No dudaba de que el interrogatorio se hubiera hecho bien ni de que el pequeo escriba hubiese perdido la cabeza. Ya slo quedaban las dos cajas, si acaso existan. La respuesta no tard. Al siguiente anochecer, un Gergu de rostro rubicundo y alegre se present ante el portero de la morada de Medes, que lo recibi en seguida. Misin cumplida, patrn! Dnde estn las cajas? En un almacn abandonado, bien guardado. Me han parecido demasiado llamativas para traerlas aqu. Excelente iniciativa! Y la tripulacin? No se volver a or hablar de ella. Esos criminales se pudrirn en presidio. Qu te dijo el capitn? No lo trat con muchos miramientos, podis creerme! Pero el pobre tipo se ha vuelto loco. Un muchacho y esas cajas recogidos en una isla desierta, vuestra embarcacin que se hundi tras una tempestad, la isla que tambin se hundi en el mar y slo el muchacho como nico superviviente: eso es todo lo que he podido sacarle. Medes no ocultaba su desconcierto. Al parecer, sta es la verdad, Gergu. Hemos perdido El rpido y su tripulacin, el mar no acept como ofrenda al pequeo escriba. Esa expedicin, a la que consagr tantos esfuerzos y tanta paciencia, termina en un fracaso. Olvidis las cajas! Hasta ahora, nadie las ha abierto. Cmo puedes estar seguro? Las protege un maleficio. Nosotros lo quebraremos! Los dos hombres fueron sin ms tardanza al almacn abandonado, custodiado por los esbirros de Gergu. Medes segua convencido de que el pas de Punt exista efectivamente, y aquellos - 51 -

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sorprendentes acontecimientos no hacan ms que fortalecer su conviccin. Acaso la gran ola que haba destruido su barco y matado a su tripulacin no demostraba que la Tierra del dios saba defenderse para proteger sus riquezas? Dado su tamao, las dos cajas contenan una verdadera fortuna. Es curioso observ Gergu, ya no huelen. Hasta ahora desprendan una fragancia de increble suavidad. brelas. Gergu retrocedi. Al parecer abrasan las manos! Dame tu cuchillo. Colrico, Medes consigui introducir la hoja en la juntura de dos tablas. Ya ves, no ocurre nada. Algo ms tranquilo, Gergu prosigui el trabajo. En el interior de las cajas ya slo haba lodo, del que emanaba un hedor ftido.

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Tras una agotadora jornada, el anochecer era de una divina dulzura. Con el fin de las cosechas, el ritmo del trabajo de los campesinos se haca ms lento, las siestas se alargaban y todos se felicitaban por la excepcional abundancia de la cosecha, debida sin duda alguna a la presencia del faran. Como su jefe, los habitantes de la provincia se haban convertido en fervientes partidarios de Sesostris. Los ltimos fulgores del crepsculo desaparecieron muy pronto, dando paso a una olorosa oscuridad. Animales y humanos tenan hambre y se organizaron alegres cenas alrededor de las cocinas al aire libre. Solo, aparte, sentado en un mojn que sealaba el lmite de un campo, Iker apenas tena hambre. Nadie, all, conoca a Ojo-de-Tortuga y a Cuchillo-afilado. Describiendo al falso polica que haba intentado matarlo, haba esperado que alguien lo identificara. Pero aquel asesino no deba de vivir en la regin y, realizada su fechora, habra huido. Hacer preguntas no llevaba a ninguna parte. As pues, el muchacho se encerraba en el mutismo. Era preciso abandonar aquel paraje para proseguir su investigacin, pero adonde ir? Y pagar su deuda requerira mucho tiempo an. El nico momento de claridad en aquella desolacin fue el ritual celebrado en presencia del faran. Jams el muchacho haba podido suponer que se cruzara en el camino del monarca. Como los dems, apenas se haba atrevido a mirarlo. Si no comes nada murmur la voz aguda de Pequea Flor, vas a debilitarte. Y qu importa? Eres muy joven, Iker, y ests lleno de cualidades. Por qu no aceptas tu condicin, convences a mi padre y le sucedes? Porque hay demasiadas preguntas sin respuesta. Olvdalas! Es imposible. Te complicas la vida por nada, te lo aseguro. El ritual que se celebr en la era no era tan sencillo. Son viejas costumbres campesinas, no te atormentes por ellas. Por qu el faran honr aquel misterio con su presencia? Porque quiere asegurarse el apoyo del jefe de nuestra provincia! Como habrs advertido, nuestro rey no es un alfeique que acepte compartir el poder. Muy pronto se enfrentar con los dspotas locales, decididos a desobedecerlo. Nosotros, por lo menos, estaremos tranquilos. Lbrate de tu pasado, Iker, y piensa slo en tu porvenir. Yo existo; esta granja, estos campos, estos graneros tambin existen. Si lo deseas, todo puede pertenecerte. - 53 -

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Recuerda que tu padre te ha prohibido tratar conmigo. Pequea Flor sonri. Desde que te designaron para sostener al ternero, smbolo del sol renaciente, la cosa ha cambiado. Nadie ya aqu se atrever a formular contra ti la menor crtica. Esta noche podramos pasarla juntos. Se haba maquillado demasiado, pero su encanto nunca haba sido tan arrobador. Debo pensarlo. Y si lo pensaras... despus? Me despreciaras, Pequea Flor, y tendras razn. Tus palabras me han conmovido, lo reconozco, y realmente debo pensarlo. Hurao como de costumbre, el patrn se dirigi a Iker. El boyero est enfermo. Lleva los bueyes al canal para que puedan beber y baarse. En la granja se preparaba el banquete que sealaba el final de las cosechas. En todas partes, en el campo, se celebrara una gran fiesta seguida por varios das de descanso. No era aquella felicidad tranquila obra de Sesostris, que acababa de abandonar la provincia tras haber celebrado el ritual en el templo principal? Ante la idea de refrescarse, los bueyes no se hicieron de rogar. Ellos mismos tomaron la direccin adecuada y el muchacho slo se limit a acompaarlos. Su lugar preferido estaba flanqueado por viejos sauces que proporcionaban una agradable sombra. Los bueyes, de forma plcida, bajaron por la pendiente y degustaron, con evidente placer, el agua del canal. Iker se sent en la ribera. No haba dormido en toda la noche, pensando en pasar una plcida existencia junto a Pequea Flor. Pero las escenas que contemplaba l como buen padre de familia y granjero modlico, ella como perfecta esposa y madre atenta, buenas cosechas, buenos rebaos, graneros llenos no le causaban alegra alguna. Iker no deba engaarse: las pruebas que haba vivido no podan borrarse. Comprender su significado segua siendo su objetivo primordial. Se levant un extrao viento que pareca proceder de todas partes. Los bueyes quedaron inmovilizados. Entonces fue cuando Iker la vio. Una mujer de sublime belleza, de cabellos dorados y piel muy lisa, sali del follaje. De su larga tnica blanca brotaba una luz deslumbradora. Por un instante, slo por un instante, sus miradas se encontraron. Ella. Era ella, ninguna podra igualarla. Tienes un aspecto extrao dijo el escuerzo a Iker, De dnde vienes con esos bueyes? Del canal de los sauces. Ah, ya comprendo! Tambin t has credo ver a la diosa. No eres el primero, tranquilzate. Los juegos de luz y de sombras dibujan el cuerpo de una mujer magnfica que los boyeros describen con entusiasmo. Por desgracia, es slo una - 54 -

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ilusin. El escuerzo adopt un aire obsceno. Pequea Flor, en cambio, es muy real! Segn el rumor, est muy enamorada de ti. Es serio, no? El rumor es un veneno con el que nadie debiera alimentarse. Otro refrn intil! Ests en el buen camino, Iker. Todos soamos con Pequea Flor! La hija del patrn, te das cuenta? Vayamos a preparar el banquete. Este ao se anuncia fabuloso. Se haban dispuesto varios pabellones de caas para proteger a los comensales del sol. y los nios no dejaban de molestar a los cocineros, que acababan cediendo y les ofrecan pedazos de pastel. Indiferente a aquella situacin, Iker llev los bueyes al establo. Cuando sali de l, se top con Pequea Flor. Lo has pensado? Me considero incapaz de hacerte feliz. Te equivocas, Iker! Me das demasiada importancia Pequea Flor. No te pareces a los dems, y te quiero a ti. Irritada, le volvi la espalda y se reuni con su padre, que supervisaba la preparacin de los manjares. Antes de saciar a los hombres haba que honrar a los dioses. As pues, unas veinte portadoras de ofrendas guarnecieron un altar con alimentos consagrados por el templo y reservados para la potencia invisible que presida el banquete. Tocadas con una peluca negra, con tnicas ceidas cubiertas con una redecilla de cuentas azules y brazaletes en las muecas y los tobillos, las sacerdotisas eran todas encantadoras. Pero la ltima eclips a las dems Su elegancia era tal que cautiv a los ms hastiados. Con su noble porte, con su rostro de rasgos de inigualable finura, con sus estrechas caderas, pareca brotar de un mundo donde reinara la perfeccin El orfebre divino haba modelado su belleza, haba trazado la curva de sus cejas y haba dado a sus ojos el brillo de la estrella matutina. Con tranquilidad y lentitud, como si estuviera sola en el templo, la joven sacerdotisa deposit en el altar una flor de loto abierta. As, el perfume del ms all reinara sobre los festejos humanos. Luego, se retir con una gracia que hechiz a la concurrencia. Cuando pas por su lado, Iker no tuvo ms remedio que rendirse a la evidencia: era la sublime mujer que se le haba aparecido entre el follaje de los sauces.

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Cmo te sientes? pregunt Pequea Flor a Iker, tendido en su estera, con un pao hmedo en la frente. Cierra la puerta, el menor rayo de luz me resulta insoportable. La joven cambi el pao. Quieres que te d un masaje? No es necesario. Esta indigestin parece muy grave. S, lo es... No sabes mentir, Iker! Y te observ: casi no comiste nada. No es una indigestin lo que te ha metido en la cama. No importa. Muy al contrario, es muy importante. Por qu te encuentras en ese estado? Lo ignoro. Pues yo lo s! Crees que no te vi mirarla con ojos enfebrecidos? De quin ests hablando? De esa sacerdotisa a la que todos los varones, y en especial t, devoraban con la mirada. Eres muy capaz de haberte enamorado y de haber cado enfermo al mismo tiempo. No puedes comprenderlo, Pequea Flor. Lo comprendo muy bien. Haras mal encerrndote en el ms inaccesible de los sueos. Esta muchacha es una sacerdotisa que vive en el templo y slo sale de l para celebrar los rituales. Nunca volvers a verla. Iker se incorpor. En qu templo? No te interesa! Adems, nadie lo sabe, figrate, y es mejor as. Vas a despertar, por fin, y a descubrir que yo, en cambio, no soy un sueo? Djame, te lo ruego. Iker quera grabar profundamente en su memoria el instante mgico en que la joven sacerdotisa le haba prestado atencin. Tendra que haber hablado con ella, preguntarle su nombre, hacer un gesto, aunque fuera irrisorio, para detenerla. Es la primera vez que vena? La primera y la ltima. Sin duda conoces su nombre, Pequea Flor. Siento decepcionarte. Alguien la tuvo que invitar, forzosamente; alguien que podra hablarme de ella. No cuentes con ello. Ahora, levntate y ve a trabajar. Ese cuento de la indigestin no puede eternizarse. Has de pagar una deuda, recurdalo. - 56 -

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Vivir sin volver a verla no tena sentido. Lamentablemente, como haba afirmado la hija del granjero, nadie conoca el nombre de la hermosa sacerdotisa. Slo haba sido una sublime aparicin durante un ritual, y no quedaba ms remedio que olvidarla.

Pero Iker la amaba, y ninguna otra mujer lo atraera de la misma manera. Fueran cuales fuesen las dificultades, tena que encontrarla. He aqu el momento ms penoso del ao le anunci el escuerzo. Los escribas contables vienen a comprobar el nmero exacto de animales que tiene cada rebao. No hay que hacer trampa, de lo contrario recibes una paliza y una fuerte multa. Adems, has de mostrarte amable con esas jetas que parecen pedir un guantazo. Los escribas se sentaron protegidos por un baldaquino; adems, el recaudador goz de un almohadn. A Iker no le complacieron su arrogancia y su rostro satisfecho. Bueyes, vacas, asnos, corderos y cerdos comenzaron a desfilar sin excesivo jaleo. El muchacho se coloc discretamente tras un escriba para ver cmo trabajaba. El recaudador, que no tomaba nota alguna y se limitaba a observar, de vez en cuando peda cerveza fresca. Una vez terminado el recuento, llam al granjero. He vuelto a examinar las estimaciones de mis colegas declar con frialdad. De las setecientas jarras de miel, debes setenta al fisco y de los setenta mil sacos de cereales, siete mil. El impuesto ha aumentado, y nadie me lo avis. Acabo de hacerlo. Yo presentar una denuncia ante el tribunal de la provincia. Tienes todo el derecho de hacerlo, pero recuerda que yo acto en l como experto. El estado sanitario de tus animales no me ha parecido satisfactorio. Si te niegas a pagar, los servicios veterinarios te impondrn una pesada multa. No escuchis a este ladrn! intervino Iker blandiendo el papiro que acababa de arrebatar al escriba. Mirad bien este documento: por orden de este bandido, sus subordinados anotan cifras falsas. Aumentan el nmero de cabezas de ganado para incrementar el impuesto. Un tic agit el labio superior del recaudador, cogido desprevenido. En las hileras de los campesinos rugi la clera. Que detengan a ese insolente! orden el funcionario, No comprendis que miente para que os levantis contra las autoridades? Si os atrevis a atacarme, todos iris a la crcel. Durante unos instantes apenas hubo ningn tipo de reaccin. Nada de tonteras, eh, muchachos recomend el escuerzo. El recaudador tiene razn. Adems, es un asunto entre el patrn y l. Eso no es cosa nuestra. Agarrad a ese cretino! orden el funcionario a los cuatro policas armados - 57 -

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con palos. Iker puso pies en polvorosa. Gracias a su mejor conocimiento del lugar tena una posibilidad de escapar. Con la ayuda del escuerzo, feliz al librarse de un molesto rival, los policas registraron las chozas, los abrigos de caa y los establos y recorrieron los campos y exploraron los bosquecillos. El delincuente haba desaparecido. No ir lejos anunci el recaudador. Salvo si abandona la provincia rectific el granjero. T espera y ya vers. Y qu vas a hacer con eso? se burl el campesino blandiendo el papiro. Apenas sabes leer! Lo bastante para comprobar que eres, en efecto, un ladrn. Y mi personal no me abandonar. Admitmoslo, admitmoslo... Olvidemos entonces esta historia. Se trata de un simple error de escritura que voy a rectificar de inmediato. Olvida tambin el injustificado aumento de mis impuestos. Tienes mucha suerte porque soy un hombre comprensivo. Sin embargo, no me pidas nada ms. La polica haba decidido batir los alrededores de la granja dos das ms, con la esperanza de obtener indicios o testimonios. Al regresar a su casa, Pequea Flor pensaba en aquel apuesto joven de ancha frente y ojos verdes tan intensos que se le haba escapado. En su alma arda un fuego cuya intensidad la disgustaba, pero habra acabado apacigundolo. Era tan distinto de los dems muchachos que la cortejaban; Iker tena la prestancia y la decisin de un jefe. Su esposa lo habra impulsado a adquirir otras parcelas de tierra, a ampliar su dominio y a contratar a nuevos peones. Su xito habra sido brillante. Pero su favorito ya slo era un delincuente huido. Pequea Flor cerr la puerta d su habitacin, donde nadie, ni siquiera su padre, estaba autorizado a entrar. En ella, dentro de unas grandes cestas, guardaba con cuidado sus vestidos, sus pelucas y sus mantos. Buena parte de los beneficios de la explotacin le servan para ponerse elegante. Y en su cuarto de bao dispona de dos cofrecillos de alabastro donde guardaba sus productos de belleza. Ahog un grito al descubrirlo. Iker! Qu ests haciendo aqu? No es ste el mejor escondrijo? La polica te busca y... No he hecho nada malo, sino todo lo contrario. No se puede luchar contra ese recaudador. Claro que s! Tenemos la prueba de que comete malversacin, y ser condenado. No es tan sencillo, Iker. - 58 -

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Llama a tu padre y pongamos a punto nuestra estrategia. Ser el principal testigo. Te lo repito: no es tan sencillo. Explcate, Pequea Flor! Todo es posible siempre que aceptes casarte conmigo. No s mentir, lo has comprobado. No puedo engaarte, no estoy enamorado de ti. Qu importa eso? Lo esencial es que formemos una buena pareja y que nos hagamos ricos. La desgracia caera sobre nosotros, no lo dudes. Es definitiva tu negativa? S, Pequea Flor. No sabes lo que te pierdes. Perdname, pero tengo otras exigencias. Esa sacerdotisa de la que te has encaprichado tontamente! Har que condenen al recaudador. Sin justicia no se podra vivir en este mundo. Aceptas ir a buscar a tu padre? Pequea Flor reflexion. De acuerdo. Iker la bes con ternura en la frente. Ningn funcionario corrupto se atrever a molestaros, ya vers. El muchacho no tuvo que esperar mucho. Puedes venir, Iker llam Pequea Flor. Cuando sala de la habitacin, tres policas se arrojaron sobre l y le ataron las manos a la espalda. Acurrucada en los brazos de su padre, Pequea Flor miraba hacia otra parte. Para m, todo queda arreglado declar el granjero. Mi hija ha actuado bien al decir a la polica que te ocultabas aqu y la amenazabas. A fin de cuentas, eres slo un merodeador endeudado e insolente. Mereces un castigo ejemplar, y nadie se va a compadecer de ti. Adis, Pequea Flor dijo Iker. Ahora ya no te debo nada.

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La sentencia no admita apelacin: un ao de trabajos forzados por injurias a un dignatario en el ejercicio de sus funciones, violencia contra la polica e intento de fuga. El magistrado, presidente de un tribunal formado por alcaldes de la provincia, apenas estaba interesado por las explicaciones de Iker. Los abrumadores testimonios del recaudador, de los escribas, del granjero, de su hija y del escuerzo haban logrado convencer al jurado. Durante el largo viaje a las minas de cobre del Sina, Iker no fue objeto de brutalidad alguna. No le falt agua ni comida y goz de la simpata de los policas del desierto, que no le ocultaron la dureza de la prueba que le aguardaba. Afortunadamente para ti le dijo su jefe eres joven y tienes buena salud. Un organismo debilitado no resistira un ao. No soy culpable de nada! Simplemente descubr a un recaudador corrupto. Lo sabemos, muchacho. Nosotros obedecemos rdenes. Dejarte huir en este desierto nos reportara graves problemas. Y t no tendras la menor posibilidad de salir bien librado. Mejor ser que purgues tu pena, aunque sea injusta. El convoy estaba colocado bajo la proteccin de Sopdu el Puntiagudo, un halcn de acerado pico que reinaba en las ardientes soledades del este. Oculto en una piedra sagrada en forma de tringulo, como un rayo de luz que cayera de lo alto del cielo, el dios preservaba a sus fieles de las expediciones realizadas por los merodeadores de la arena, bandoleros sin fe ni ley que atacaban las caravanas y mataban a los mercaderes. Fascinado por el desierto, Iker olvid la granja y a sus mediocres habitantes. Liberado de todo resentimiento, vea aparecer a menudo el rostro de la hermosa sacerdotisa. Cuando ella abra los ojos y lo miraba, l se haca tan vigoroso que poda levantar montaas e ignorar cualquier fatiga. En cuanto ella desapareca, l se senta vaco, abatido, casi incapaz de avanzar. El deseo de volver a verla era tan fuerte que recuperaba la confianza. S, superara el nuevo obstculo e ira en busca de aquella mujer inaccesible. Timna, un circo desrtico rodeado de acantilados de abruptas pendientes, albergaba minas de cobre explotadas desde las primeras dinastas. Caravanas de asnos llevaban regularmente a los mineros vveres, ropas y herramientas. Debido a la dureza de las condiciones de trabajo, los tcnicos eran relevados con frecuencia. Por lo que a los condenados se refera, o se adaptaban o se moran. Algunos criminales, vigilados por atentos guardias, apenas tenan tiempo para holgazanear; tenan que excavar y consolidar pozos y galeras para facilitar la tarea a los especialistas. Los edificios casas, almacenes, crcel se construan con piedra seca. El nico edificio de piedra tallada era el santuario dedicado a Min, seor de vida, protector de - 60 -

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canteros y mineros, provocador del trueno y de las tempestades que llenaban las cisternas. Gracias a l, los obreros encargados de sacar el cobre del vientre de la montaa no carecan de agua. Cuando lleg el convoy, el responsable de la explotacin, un atezado rechoncho de voz ronca, pareci muy sorprendido. Dnde estn los condenados? Slo hay uno respondi el oficial. Este muchacho. Es una broma? Para l, no. Qu crimen ha cometido? Sac a la luz la deshonestidad de uno de los recaudadores de la provincia de la Cobra. Pero... eso no es un delito! Un granjero, su hija y sus amigos testimoniaron contra l. Veredicto: un ao aqu. Es injusto! Por qu no ha apelado? No le han dado tiempo. Estaba claro que todo el mundo pareca tener prisa por librarse de l. El rechoncho se rasc la nuca. Eso no me gusta... En absoluto! Tienes los documentos oficiales? Aqu estn. Te dejamos al muchacho y nos vamos. La prxima vez intentaremos traerte la mejor mano de obra. Mientras los policas coman, el rechoncho mir al condenado. Cmo te llamas? Iker. Qu edad tienes? Diecisis aos. Campesino? No, aprendiz de escriba, me atacaron, robaron y luego... Tu historia no me interesa y no debieras estar aqu, pero as son las cosas y nadie puede cambiarlas. El rechoncho dio una vuelta alrededor de Iker. Vamos a ver... Eres demasiado alto para introducirte en una galera y no tienes msculos suficientes para que te destine a la extraccin. Te pondr en el equipo que se encarga de los hornos. No puedo hacer nada mejor, muchacho. Os lo agradezco. Intenta aguantar y no dejes que te pisoteen. Dos vigilantes llevaron a Iker hasta una pequea choza de piedra seca. En el suelo haba dos esteras. Espera aqu. El lugar no era alegre, la montaa era francamente hostil. Uno se senta tan lejos de Egipto que pareca inaccesible. Pero Iker se neg a hundirse en la desesperacin. - 61 -

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Saldra de aquella prisin y encontrara a la joven sacerdotisa. Un hombre de unos veinte aos, con el rostro cuadrado, las cejas espesas y la panza redonda, entr en la cabaa. T eres el nuevo? Me llamo Iker. Y yo, Sekari. Estamos en el mismo equipo. Al parecer eres inocente. En efecto. Yo tambin. Mejor ser no hablar del pasado y preocuparse del presente. Nuestro patrn es Jeta-de-travs. Es malo y tioso. Es un reincidente, hace ya diez aos que est aqu! Sobrevivi a la mina y reina sobre los hornos de cobre. Ningn vigilante se atreve a meterse con l. Ten cuidado de no disgustarlo. Por lo que a las raciones se refiere, te lo aviso: pocas y no muy buenas. Pero llegas en el momento preciso. Te explicar: le caigo bien al cocinero y recibo algn suplemento, y como pareces ms bien simptico te meter en el ajo, aunque con dos condiciones: primero, mantn la boca cerrada, y segundo, te encargars de una parte de mis tareas. De acuerdo. Sekari se arrodill y excav el suelo en la esquina ms oscura de la estancia para sacar un pequeo frasco de alabastro cuyo tapn de tejido quit. A continuacin deposit en la palma de su mano algunas pastillas y se las ofreci a Iker. Trgate eso. Qu es? Una mezcla de semillas de algarrobo y eneldo que evitar que sufras diarreas y dems desrdenes digestivos. Algunos han muerto por eso. Iker se las trag, mientras desenterraba otro tesoro. Proteger el cuerpo no basta, debemos encargarnos tambin del alma. De lo contrario, te abrumar la tristeza y perders tu vitalidad. Para estar tranquilo, culgate eso del cuello. Sekari ofreci a Iker un cordn provisto de una serie de minsculos amuletos de cornalina que representaban halcones, el pjaro de Horus, y babuinos, el animal de Tot, patrono de los escribas. El joven los frot largo rato entre sus dedos. Bueno, tenemos que marcharnos. De lo contrario, nos castigarn.

Jeta-de-travs era una especie de monstruo velludo que no tema la temperatura de los hornos, que iba de 700 a 1.000, donde se reducan las aleaciones de cobre. A la primera mirada detest al recin llegado. Aqu, chiquillo, nadie es inocente. Camina derecho o te aplastar. Y nadie me lo reprochar. Una boca menos que alimentar ser una buena noticia. Iker sostuvo la mirada de Jeta-de-travs. Eres ms fuerte que yo, pero no me das miedo. Comienza colocando los lingotes. Luego, ya veremos. - 62 -

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Mientras la ganga quedaba en la superficie, el cobre fundido se depositaba en el fondo del horno y flua hacia unos fosos de los que retiraban el metal en bruto, que se funda de nuevo en un crisol y, posteriormente, se verta en moldes antes de ser endurecido por martilleo. El metal era luego transformado en lingotes, registrados y numerados para transportarlos a Egipto. Un mes ms tarde, Iker segua almacenando lingotes. Jeta-de-travs no le haba hecho reproche alguno. Es extrao observ Sekari mientras degustaba un higo. Por lo general, no se muestra tan conciliador. Lo obedezco y callo: eso debe de bastarle. Adems, me diste unos amuletos eficaces. Mejor para ti, pero sigue atento. No habrs odo hablar de dos marineros llamados Ojo-de-Tortuga y Cuchilloafilado? Sekari reflexion. No, no me dice nada. Podras interrogar a los dems prisioneros? Si quieres. Son amigos tuyos estos dos tipos? Los perd de vista y me gustara saber de dnde son originarios. Y tambin me gustara ver otra vez al falso polica que intent matarme. Un falso polica! Ests seguro de que...? Iker describi a su agresor. Bueno, me encargar de eso. Pero no te prometo nada. Las gestiones de Sekari haban resultado infructuosas. Ninguno de los condenados haba podido proporcionar la menor informacin. Sobreponindose a su decepcin, Iker cumpla con aplicacin su tarea, por otro lado, poco penosa. Buen trabajo, pequeo reconoci Jeta-de-Travs, casi amable. Mereces algo mejor. Que tu estancia te resulte provechosa, al menos: debes saberlo todo del cobre, comenzando por los hornos. Maana los limpiaremos juntos. Es un gran privilegio, sabes? Te lo concedo porque sabes mantenerte en tu lugar. Es una cualidad rara que merece ser recompensada. Con sus pesados pasos, Jeta-de-Travs se alej. No soportaba ya a aquel muchacho que, estaba claro, era un chivato enviado por la polica para saber cmo funcionaba la jerarqua de los prisioneros. Y el principal afectado era l, Jeta-de-Travs! Aquel Iker iba a denunciarlo y sera devuelto a una galera de mina. Slo quedaba una solucin: abrasarle la cabeza en un horno y hacer que pasara por un accidente. El sol se levant. Sekari se desperez y bostez. Hoy ayudo al cocinero. Y t? - 63 -

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Limpio los hornos con Jeta-de-Travs respondi Iker. Realmente le caes bien! Se dira que quiere formarte para que lo sucedas. Al salir de la cabaa, Iker y Sekari se toparon con el responsable de la explotacin y con una escuadra de policas del desierto. Vosotros dos, Jeta-de-Travs y tres condenados ms, seris transferidos. Adonde? pregunt Sekari. A las minas de turquesa de la diosa Hator. Por qu? Orden superior. Pero si nos hemos portado bien, no hemos recibido advertencia alguna, no... Las minas de turquesa necesitan personal urgentemente. Sed disciplinados y trabajad duro, de lo contrario os devolveremos aqu. Y, en ese caso, ser inflexible con vosotros.

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Todas las vas de acceso terrestre a Abydos estaban custodiadas por soldados que no dejaban pasar a nadie. Para entrar en el territorio sagrado de Osiris slo quedaba el embarcadero, muy bien vigilado. Y all atrac una flotilla guiada por el navo del faran. Ante su mirada, los marineros descargaron bloques de piedra, bases de columnas y losas de pavimento. Luego desembarc el equipo de artesanos de la provincia de la Cobra, con un maestro de obras, escultores y carpinteros. Todos haban prestado juramento de guardar silencio sobre su trabajo. Saban que no volveran a ver a sus seres queridos antes de haberlo terminado. El superior de los sacerdotes de Abydos se inclin ante el monarca. Y la acacia? Su estado es estacionario, majestad. He venido a crear un templo, una morada de eternidad y una ciudad anunci Sesostris. Al sur del paraje se construir la ciudad de Uah-sut, La que soporta emplazamientos. Cada da ser aprovisionada de carne, pescado y legumbres. Carniceros y cocineros vivirn all, y los sacerdotes y artesanos no carecern de nada. Cmo imaginis nuestro papel, majestad? De acuerdo con mi ltimo decreto, ningn ritualista de Abydos podr ser transferido a otro lugar. Ninguno de ellos ser sometido al trabajo agrcola, ninguna institucin tendr derecho a tomar una sola pulgada del territorio de Osiris. Se admitirn dos clases de sacerdotes: los permanentes y los temporales. Cuando un equipo de temporales se retire para dar paso a otro, tendr que haber cumplido a la perfeccin su tarea, so pena de sancin. Los permanentes sern El calvo, responsable de los ritos de la Casa de Vida; El Servidor del ka, que venerar y mantendr la energa espiritual; El que derrama la libacin en las mesas de ofrenda; El que vela por la integridad del gran cuerpo de Osiris; Aquel cuya accin es secreta y ve los secretos; Los siete msicos que hechizan el alma divina, y, por fin, El que lleva el planeta de oro sobre el que se han inscrito las frmulas del conocimiento. A ti lo confo. El rey entreg el valioso objeto al anciano. Me mostrar digno de vuestra confianza, majestad. Cundo nombraris a los titulares de las dems funciones? Elige a los ritualistas ms competentes. Pero antes de seguir adelante debo saber si el genio del lugar nos es favorable. Sesostris se march solo al desierto. A pesar de sus repetidas advertencias, Sobek el Protector tena prohibido seguirlo. Desde el alba de los tiempos velaba sobre Abydos una misteriosa divinidad, El

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que est a la cabeza de los seres de Occidente8. Tras haber pasado al otro lado de las tinieblas recorra, sin embargo, el dominio de los vivos cuando las puertas de lo invisible se abran. Sin su aprobacin, la empresa del faran estaba condenada al fracaso. Se qued inmvil en el lugar preciso donde se edificara el santuario de su templo. All, la tierra estaba, de un modo especial, en consonancia con el cielo. La naturaleza entera guard silencio. Ni un canto de pjaro, ni un susurro de viento. De pronto, brotando del ms all, apareci. Un chacal negro, de altas patas, de cola inmensa y grandes orejas muy erguidas. Desconfiado, se mantuvo a buena distancia del intruso. Al momento, Sesostris percibi sus exigencias. La encarnacin del Primero de los Occidentales le ordenaba desvelar sus intenciones. Debo interrumpir la degeneracin de la acacia declar el soberano. Para lograrlo, edificar un templo donde cada da, se celebrar un ritual que mantendr la vitalidad de este lugar. Pero sera ineficaz sin la presencia de una morada de eternidad donde se llevarn a cabo los misterios de la muerte y la resurreccin. Los artesanos harn nacer esos edificios no por mi propia gloria, sino para que Osiris siga siendo la piedra angular de la civilizacin egipcia. Lee los planos de la obra en mi corazn y mrcalos con el sello de tu poder. Sin l no tendrn existencia. El chacal se sent sobre sus cuartos traseros, levant la cabeza hacia el sol y cant una melopea tan intensa y profunda que hizo vibrar el alma de todos los seres que vivan en la Gran Tierra de Abydos.

El Anunciador y su squito acababan de cruzar una nueva meseta calcrea que suceda a una serie de colinas pedregosas entrecortadas por picos. Aqu y all aparecan islotes de inesperado verdor donde descansaban unas horas antes de seguir por el desierto. Subyugados por su jefe, que ignoraba el cansancio y la duda, los hombres lograban poner an un pie delante del otro. Ni siquiera se preguntaban ya cunto tiempo sobreviviran en aquel horno. No los encontraremos afirm Shab el Retorcido, Ser mejor renunciar, seor. Te he decepcionado ya? Nunca, pero cmo creer en esta leyenda? Has visto alguna vez cadveres destrozados por los monstruos del desierto? No. Yo s. Y aquel da comprend que esas criaturas posean la fuerza que necesitamos. Con ella seremos invencibles.
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Khenty-Imentyu.

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No sera preferible una buena milicia bien entrenada? Aunque cualquier ejrcito pueda ser vencido, el que yo voy a reunir ser distinto. Con todo el respeto, de momento es slo un atajo de piojosos. Crees, acaso, que unos simples piojosos estaran vivos an si no hubieran escuchado mis palabras? Hay que admitir que... es increble que aguanten an de pie! Slo eran unos veinte, pero haban aceptado seguir al Anunciador cuando les prometi la fortuna al cabo de duros combates. Delincuentes y fugitivos se alegraban de escapar as al castigo. Cada vez que uno de ellos se dispona a renunciar o rebelarse, el Anunciador se acercaba a l y le reconfortaba con la mirada. Algunas palabras pronunciadas en un tono montono y hechizador ponan de nuevo al extraviado en el buen camino. Un camino que, sin embargo, llevaba a las profundidades de un desierto sin fin. Al caer la tarde, el que caminaba en cabeza crey divisar al sedja, un monstruo con cabeza de serpiente y cuerpo de len. Muchachos, tengo una alucinacin! Y si no lo es vais a ver lo que hago yo con ese horror. Corri hacia el animal para destrozarle la cabeza de un garrotazo. Sin embargo, el cuello de la serpiente lo esquiv y las garras del len se clavaron en el pecho del agresor. De modo que existe realmente murmur Shab, aterrorizado. Aparecieron el seref, con cabeza de halcn y cuerpo de len, y el abu, un enorme carnero con un cuerno de rinoceronte en el hocico. Dos miembros de la expedicin intentaron huir, pero los dos monstruos los alcanzaron y acabaron con ellos. En un fulgor rosado que inflam el desierto se manifest el sha, el animal de Set, un cuadrpedo con una cabeza semejante a la del okapi. Aunque pareca menos temible que los otros tres, sus ojos rojizos petrificaron a los supervivientes. Qu hacemos? pregunt Shab, cuyos dientes castaeteaban. El Anunciador levant los brazos. Todas las divinidades me inspiran, tanto las del mal como las del bien declam. La luz del da y la fuerza de las tinieblas pueblan mi espritu. Slo a m me hablan y slo yo soy su intrprete. Quien me desobedezca ser aniquilado, y quien me obedezca, ser recompensado. De estas mltiples potencias har una sola, y ser su nico propagador. El mundo entero se someter, ya slo habr una fe y slo un dueo. Shab el Retorcido era el nico que no se haba tendido en la arena para evitar ser descubierto por los depredadores. Sin embargo, no crey lo que su mirada le mostraba. El Anunciador se acerc a los tres monstruos asesinos, pas lentamente las manos por las garras, el pico y el cuerno y se ungi con la sangre de sus vctimas. - 67 -

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Luego, arranc los ojos gneos del animal de Set y los coloc sobre los suyos. Se levant una tempestad de arena que oblig a Shab a arrojarse al suelo. Tan breve como violenta, dio paso a un viento glido. El Anunciador se haba sentado en una roca. No quedaba ni el menor rastro de los monstruos. Seor... ha sido slo una pesadilla? Claro, amigo mo. Semejantes criaturas slo existen en la imaginacin de los miedosos. Y sin embargo hay muertos, destrozados! Vctimas de una fuerza enfurecida por nuestra presencia. S ahora lo que quera saber, y vamos a culminar nuestra primera hazaa. Shab haba sido presa de uno de aquellos espejismos tan frecuentes en el desierto. Pero por qu los ojos del Anunciador se haban vuelto de un rojo sangre?

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Antes de salir hacia las minas de turquesa del Sina, situadas al sudoeste de las de cobre, Sekari haba preparado un remedio compuesto por comino, miel, cerveza dulce, calcreo y una planta llamada pelo de babuino. Tras haber machacado y filtrado los ingredientes haba obtenido una bebida indispensable para mantener el tono y repeler los numerosos reptiles que merodeaban por el desierto. Incluso tom una precaucin suplementaria y necesaria: untarse todo el cuerpo con pur de cebollas para poner en fuga a serpientes y escorpiones. Tena tambin la ventaja de desarrollar los cinco sentidos, ventaja no desdeable en un medio hostil. Slo Jeta-de-Travs haba rechazado aquellas precauciones, pero ola tan mal que ni siquiera una vbora cornuda se arriesgara a morderle. Conoces los secretos de las plantas, Sekari? se extra Iker. Antes de hacer algunas grandes tonteras era jardinero y pajarero. Mira ah, en mi cuello; es la cicatriz de un absceso que me produjo la gran prtiga de cuyos extremos colgaban los recipientes llenos de agua. Cuntos miles de veces las habr llevado! Mi especialidad era cazar pjaros en los huertos. Me gustan estas bestezuelas, pero las hay que lo devastan todo. Si no se interviniera, no comeramos ni un solo fruto. Entonces, con mi trampa de resorte y mi red, los capturaba para hacerles comprender que deban alimentarse en otra parte, y a excepcin de las codornices, que acababan asadas o estofadas, soltaba a los dems. Incluso haba aprendido a hablar con ellos. Con algunos, bastaba imitar su canto para que respetaran el vergel. En qu consistieron tus... grandes tonteras? Sekari vacil. Como sabrs, en nuestros oficios no es posible declararlo todo al fisco, de lo contrario no saldramos adelante. Haba un escriba inspector que se interes por m, un tipo alto, muy feo, con una nariz llena de granos. Un camandulero que se haca pasar por incorruptible pero que menta tanto como respiraba. En resumen, cuando la emprendi con mi territorio, puse en marcha la trampa. Dada la habilidad de aquel imbcil, cay en la red y se asfixi. Nadie lo lament, pero la justicia consider, de todos modos, que yo era culpable. Puesto que pareca un accidente, no fui condenado a muerte, pero no abandonar las minas antes de que pase mucho tiempo. Est claro que los recaudadores no nos sientan nada bien. Y no esperas que te reduzcan la pena por buena conducta? Por eso procuro no llamar la atencin. Discreto y servicial, sa es mi divisa. As, los vigilantes me califican bien. Conoces las minas de turquesa? No, pero al parecer el trabajo all es menos duro que en las de cobre. Y por qu nos mandan all? - 69 -

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Ni idea. Si quieres un consejo, desconfa de Jeta-de-travs. Se muestra amable conmigo objet Iker. Eso es precisamente lo anormal. El tipo es un asesino, aunque slo fuese condenado por robo y agresin. Estoy convencido de que te detesta y est fingiendo. Iker frot sus amuletos y no se tom a la ligera la advertencia. De hecho, olvidando su primera impresin, haba bajado la guardia. l, el aprendiz de escriba, llevara la piedra triangular de Sopdu cubierta con un velo. No se haban visto merodeadores de la arena por la regin, pero ms vala asegurarse la proteccin del dios. Ya llegamos avis un polica. El paraje era grandioso: sucesiones de montaas hasta el infinito y algunos uadi que rodeaban una meseta apartada de las depresiones que dominaba. Algunos arbustos espinosos, rocas troceadas, gres amarillo y negro, colinas rojas y un fuerte viento animaban aquel paisaje, hostil y atractivo a la vez. Compuesta por policas, prisioneros transferidos, asnos portadores de agua y de comida, la caravana tom un sendero pendiente que permita acceder a la altiplanicie. En el lindero de un camino procesional flanqueado de estelas y que llevaba a un templo les aguardaba un fuerte quincuagenario. Me llamo Horur y soy el comandante del cuerpo expedicionario enviado por el faran Sesostris. Dadas las condiciones climticas mi misin es especialmente difcil y necesito ms mineros. Por eso habis sido escogidos. Estamos en el cuarto mes de la estacin clida, desfavorable para la extraccin de la turquesa, que no soporta esta temperatura y, por lo tanto, pierde su intenso color azul-verde. Sin embargo, el faran me ha ordenado que le lleve la ms hermosa piedra nunca descubierta, y debemos conseguirlo. Veneraremos cada da a Hator, la soberana de este lugar, para que gue nuestros brazos. Hoy habr descanso. Maana al amanecer os pondris manos a la obra. Las habitaciones se encontraban al este del templo. Los hombres libres que trabajaban en aquel lugar a cambio de un buen salario miraron con ojos inquietos a aquellos delincuentes que les imponan. Y el aspecto de Jeta-de-travs no tranquiliz a nadie. Varias cabaas de piedra seca se transformaron en celdas cuyas puertas fueron cerradas y custodiadas. En las esteras haba tortas rellenas de garbanzos, dtiles y agua. He conocido cosas peores confes Sekari lanzndose sobre la comida. Severamente custodiados, el equipo de presos compareci ante Horur. Sin decir palabra, los precedi hasta un templo compuesto por una sucesin de patios con pilares cuyos altares estaban cubiertos de ofrendas. Con total recogimiento, Iker tuvo la impresin de cambiar de mundo al penetrar en aquel dominio sagrado donde reinaban el silencio y el aroma del incienso. Horur los condujo hasta un gran patio flanqueado por cisternas y albercas de - 70 -

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purificacin. Levant los ojos hacia la montaa. Estis ante el santuario de Hator, nuestra protectora. Que nos oriente en nuestra bsqueda y nos ofrezca la piedra perfecta! En un altar, Horur deposit una copa de alabastro que contena vino, un collar, dos sistros y una estatuilla de gata. Cuando la diosa est furiosa y quiere castigar a los humanos, adopta la forma de una leona. En el desierto, mata a los extraviados. Cuando la Lejana regresa a la tierra amada por los dioses, se transforma en gata, dulce y afectuosa. Es poseedora de la piedra turquesa, smbolo de la alegra y de la renovacin, capaz de triunfar sobre la desgracia y la decrepitud. Esta piedra transmite su energa a los hijos de la luz y hace nacer en ellos el jbilo. Hator, t permites que el sol brote y resucitas cada maana nuestro mundo. Que tu fulgor penetre en nuestros corazones. Iker vivi cada una de las frases como una revelacin. Se senta tan bien en aquel santuario que el rostro de la hermosa sacerdotisa reapareci. Estaba all, muy cerca de l, y comparta su emocin. La breve ceremonia termin demasiado pronto y todos salieron del templo. Horur llev a los condenados hasta el pe de un ingrato acantilado. El lugar es peligroso revel. Por eso est reservado slo para vosotros. Cuando le presentamos la estatua de Min, retrocedi. Dicho de otro modo, la cantera est preada, pero se niega a entregarnos su fruto. Intentar excavar una galera supondra, pues, ofenderla, se vengara matando a los mineros. Lo prudente sera esperar a que la propia montaa nos concediera autorizacin para explorarla. Pero, como ya os he dicho, tenemos prisa. Por qu no excavar en otra parte? pregunt Sekari. Porque estoy convencido de que una turquesa nica, inalterable, se oculta aqu. Vosotros elegs: o corris el riesgo o seris devueltos a las minas de cobre. Si lo logris, obtendris la libertad. Libre!: la palabra reson con intensidad en la cabeza de Iker. Me niego decidi Jeta-de-Travs. Prefiero regresar a mis hornos. Si los especialistas lo evitan, es que la cosa huele mal. Los dems prisioneros asintieron. Yo interrumpi Iker intentar la aventura. Ests loco! protest Sekari, No has odo al patrn? Incluso el dios Min retrocedi! Que me den las herramientas necesarias. Iker, s razonable, te arriesgas a una catstrofe. Nunca un hombre solo podr lograrlo. No vendrs t conmigo? Vacilas entre pudrirte en una mina de cobre donde tus posibilidades de sobrevivir son escasas o recuperar la libertad? Turbado, Sekari contempl la pared. Visto de ese modo... Pero pasa t delante. - 71 -

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De acuerdo. No hay ms voluntarios? pregunt Horur. Ninguno respondi Jeta-de-Travs, encantado por librarse del chivato. Horur hinc la rodilla en tierra y levant las manos hacia la montaa en seal de veneracin. La galera que vais a excavar se llamar La que hace prsperos a los mineros y permite ver la perfeccin de Hator. Que la piedra viva acoja con benevolencia el golpear de las herramientas, que sepa que trabajamos por la luz y no para nosotros mismos. El jefe de la expedicin entreg a los dos voluntarios picos y percutores de slex y dolerita. Por dnde comenzamos? pregunt Sekari. Horur seal un punto preciso. Y el canto de las herramientas quebr el silencio de la montaa.

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El Sorbedor poda estar contento de s mismo. Tras haber recorrido durante diez aos las pistas del istmo de Suez y desvalijado un nmero incalculable de caravanas, acababa de derribar a su principal enemigo sin combatir. El jefe de la banda adversaria haba muerto, tontamente, al caer en un barranco, y sus hombres haban sido incapaces de ponerse de acuerdo para designar a su sucesor. As pues, haban preferido ponerse bajo la autoridad del Sorbedor para formar la ms temible pandilla de merodeadores de la arena de la regin. Ahora, su eficacia aumentara y ni un solo mercader podra escaprseles. Unas veces lo tomaban todo, otras se limitaban a quedarse con parte de los bienes y hacan jurar a sus vctimas que no los denunciaran, so pena de represalia. Tambin violaban a las mujeres, sometidas tambin a la ley del silencio. Presa a la vista anunci un viga. Una buena caravana? pregunt el Sorbedor, engolosinado. No lo parece. Qu es, entonces? Una veintena de tipos. Policas? Por su aspecto, en absoluto. Los tipos han debido de perderse por aqu. Son una pandilla de harapientos. Podramos enrolar a algunos y acabar con los otros. Vamos a ver. La prestancia del jefe del pobre grupo impresion a los merodeadores de la arena. Avanzando varios pasos, su mirada era la de una fiera de ojos agresivos. Avergonzado al sentir temor, el Sorbedor se dirigi al alto mocetn. Quin eres, amigo? El Anunciador. Y qu anuncias? Que los enemigos del faran deben someterse a mi voluntad para aplastar al tirano. El Sorbedor se puso en jarras. Caramba! Y por qu debemos ayudarte? Porque soy el nico intrprete de las potencias. Y slo yo puedo vencer. Has perdido la razn, amigo, pero me diviertes. Y en ese caso, por qu tiembla tu voz? Tu insolencia no me impresiona. Si deseas vivir, somtete de inmediato al Anunciador. El Sorbedor solt una carcajada. Basta de charla! Voy a examinaros uno a uno y enrolar a los ms fuertes. Los - 73 -

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dems se desecarn en el desierto. El Anunciador levant el brazo izquierdo. Por ltima vez, somtete. Cuando el Sorbedor se dispona a golpear, la mano del Anunciador se transform en zarpa, y su nariz, en pico de rapaz. Es el halcn-hombre! exclam un merodeador de la arena. Nos exterminar a todos! Sus aclitos se arrojaron al suelo con las manos sobre la cabeza. Si permanecan rigurosamente inmviles, tal vez escaparan del furor del monstruo. Un viento glido los hizo temblar. Uno de ellos, sin embargo, se atrevi a levantar la cabeza y mirar. Vio el cadver del Sorbedor, con la garganta abierta. Quin se niega a obedecerme? pregunt el Anunciador con voz suave. Los merodeadores de la arena se prosternaron ante su nuevo dueo. Ya est advirti un Sekari sudoroso, los pilares de sustentacin estn colocados! Ahora, tenemos una pequea posibilidad de salir de sta. Hundindose en la galera que acababa de descubrir, Iker no haba pensado en que el techo poda derrumbarse. Sin la intervencin de su compaero, los dos exploradores habran muerto enterrados. Estamos de suerte consider Sekari. Slo hace unos das que excavamos y hemos dado ya con esta galera en plena roca. Como si nos esperara. Algunos pilares ms no me pareceran superfluos. Tienes razn: antes de proseguir, aseguremos. Horur se qued pasmado al ver, una vez ms, que los dos insensatos salan vivos. Un buen hallazgo, jefe! grit Sekari. Turquesas? Todava no, una galera que sin duda lleva al tesoro! La noticia recorri rpidamente el dominio de la diosa Hator, donde Jeta-deTravs y los dems refractarios se vean reducidos a tareas subalternas antes de regresar a las minas de cobre. La envidia se aadi a su amargura. Desde el comienzo de su peligrosa aventura, Iker y Sekari no se mezclaban ya con sus ex compaeros. Y gozaban de una comida mucho mejor. Mientras el sol se pona, Horur se sent ante ellos. No os falta valor, ni al uno ni al otro. Yo protest Sekari he agotado casi mis reservas. No creis que ya hemos hecho bastante? Necesito la ms hermosa de las turquesas. Mientras no la descubris, vuestra misin no habr concluido. Puedo haceros una pregunta? dijo Iker. Te escucho. Conocis acaso a dos marineros llamados Ojo-de-Tortuga y Cuchillo-afilado, habis odo hablar de su barco, El rpido? - 74 -

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Mi terreno es el desierto, no la navegacin. Intentad descansar: pasado maana regresaris al vientre de la montaa.

La caravana se detuvo junto al nico uadi por el que corra an un poco de agua. Bajo la vigilancia de los policas, los mercaderes descargaron sus asnos y se apresuraron a beber. Tres das de marcha an estim el gua y llegaremos a la franja del Delta. All hay canales, rboles y hierba. Estoy contento de salir, por fin, de estas ardientes soledades! Esta vez, el viaje me ha parecido muy largo. Considrate afortunado de haber salido vivo replic el teniente de polica. El lugar es cada vez ms peligroso. Ataques de los merodeadores de la arena? El ltimo fue una verdadera matanza. Por qu no interviene el faran con ms vigor? Al parecer, tiene otras preocupaciones. Pero, de todos modos, estoy aqu con una decena de expertos patrulleros. Vayamos a buscar las jarras de reserva. Merecemos una copiosa comida. Cada gua conoca los emplazamientos donde, bajo la proteccin mgica de pequeas estelas y amuletos, se haban ocultado las provisiones, que se renovaban regularmente. Servan de ayuda a los viajeros fatigados que haban calculado mal la cantidad de vveres indispensables para su recorrido. La estela estaba rota y los amuletos derribados. Quin se habr atrevido a hacerlo? se indign el teniente, Esos brbaros ya no respetan nada! El gua advirti que la comida haba desaparecido. Redactar de inmediato un informe que va a hacer mucho ruido! prometi el oficial. Esta vez, el ejrcito peinar la regin. Unos aullidos alertaron a ambos hombres. Atacan la caravana! El gua intent huir, pero dos merodeadores de la arena lo alcanzaron y le destrozaron el crneo a bastonazos. El teniente, por su parte, plant cara al enemigo, pero sucumbi muy pronto ante su nmero. Sorprendido de que no lo mataran, fue llevado ante un hombre anormalmente alto y delgado, con los ojos rojos. Cuntos aos hace que recorres el desierto? pregunt el Anunciador. Ms de diez. Entonces, conoces toda la regin. Si quieres evitar la tortura, indcame los parajes esenciales para el faran y descrbemelos detalladamente. Por qu razn? Limtate a responderme. Y s preciso, sobre todo. - 75 -

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El polica habl de los fortines, de las etapas obligadas de las caravanas, de las minas de cobre y de las de turquesa. La turquesa repiti el Anunciador en un tono extrao. La protege alguna divinidad? La diosa Hator. Y siempre se muestra benevolente? No cuando adopta la forma de una terrible leona que recorre Nubia y devora a los rebeldes. Gracias a la turquesa es posible apaciguarla. Est vigilado el lugar de explotacin? Permanece permanentemente custodiado por policas. Ya no te necesito, valiente soldado, puesto que no eres hombre que traicione a su pas. El Anunciador volvi la espalda al teniente y Shab el Retorcido se encarg de ejecutarlo.

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Iker se atragantaba, tosa, pero segua excavando la galera que llevaba al corazn de la montaa. Tras haber consolidado los pilares de sustentacin, Sekari, agotado, se limitaba a observar a su compaero de infortunio. Eso no lleva a ninguna parte, Iker. A fuerza de jugar con la suerte acabaremos aplastados. Aqu, la roca es muy slida. Me cuesta mucho avanzar. Y no hemos encontrado ni una turquesa! Rabioso, Sekari golpe la pared con su pico. Ah, mira... Has roto una ganga! All donde golpe Sekari se vislumbraba un reflejo azul-verdoso. Sekari acerc la mecha de su lmpara, cuidadosamente preparada para que no humeara. Turquesas... Son turquesas! La mueca del comandante Horur no presagiaba nada bueno. Son piedras mediocres dijo. Su color es apagado, sin vida. Es imposible llevarlas a la corte. Vos mismo dijisteis que la estacin era desfavorable para la extraccin record Iker. Una jornada de descanso y proseguiris. S que la reina de las turquesas se oculta en esta montaa, y me hace falta. Es el precio de vuestra libertad. Sobreponindose a su decepcin, Iker y Sekari reanudaron el trabajo. Y el aprendiz de escriba pens por ambos. Se me ocurre una idea declar. Ah, s! No ser, por casualidad, una locura? Y si excavramos por la noche? Dejamos que la luz lunar entre en la galera y vemos cmo viven las paredes. Estoy convencido de que la roca no respira del mismo modo que durante el da. Y cundo dormimos? Probmoslo. Sekari se encogi de hombros. De hecho, la atmsfera era muy distinta. Los dos compaeros tuvieron la impresin de entrar en un santuario donde estaban actuando fuerzas misteriosas. Recogidos, avanzaron lentamente hasta llegar al fondo de la galera. La lmpara de Sekari se apag. Ya slo faltaba esto! Voy a buscar otra. Espera un poco. Estamos a oscuras! - 77 -

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Pues precisamente no. Ah... tienes razn! De la pared brotaba un fulgor azulado, intenso y suave a la vez. A lo mejor deberamos salir en seguida sugiri Sekari. Dame el pico pequeo. Iker excav con precaucin en la roca, alrededor del fulgor. Al momento apareci una magnfica turquesa cuyo brillo maravill a los descubridores. Y el muchacho contempl su rostro. En el centro de la piedra, la hermosa sacerdotisa lo miraba, sonriente. Excelente trabajo reconoci el comandante Horur, nunca haba visto una turquesa de tanta calidad. Entonces... somos libres? pregunt Iker. La palabra dada no se retira. Partiris hacia el valle del Nilo con la prxima caravana. Necesitamos documentos para la administracin. Aqu estn. El muchacho estrech contra su corazn la tablilla de madera que le devolva un porvenir. No merece vino una hazaa como la nuestra? sugiri Sekari. Horur fingi reflexionar. Pides demasiado... Pero haba pensado en ello. Sekari vaci tres copas, una tras otra, y luego se tom el tiempo de degustar el caldo, con mucho cuerpo, mientras coma por cuatro. Lstima que en este lugar falten mujeres! De lo contrario, sera la felicidad total. Muy pronto pasaremos alegres veladas. Tienes alguna amiguita, Iker? Estoy buscando a una mujer. Slo a una! Dnde la encontraste? Primero junto a un canal, bajo un sauce. Ah, la diosa que se aparece a los boyeros! Es una vieja leyenda que no carece de encanto. Pero yo estoy hablando de una mujer de verdad. Existe. Cmo que existe? La vi por segunda vez. Tambin bajo un sauce? No, en una fiesta, en el campo. Y acabo de verla por tercera vez en el corazn de la turquesa. Sekari vaci otra copa de vino. Has trabajado mucho, Iker, has dormido poco y todas estas emociones te han turbado. Unas horas de sueo te devolvern el aplomo. No conozco su nombre, pero s que es sacerdotisa. Ah... Ms bien bonita o ms bien austera? - 78 -

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No hay en el mundo mujer ms bella. Pareces realmente enamorado! Espero que tu sacerdotisa no pertenezca al Crculo de oro de Abydos. De qu se trata, Sekari? Es una expresin que los jardineros emplebamos para designar a los iniciados que se retiran a un templo. No es se el caso, puesto que participaba en la fiesta como portadora de ofrendas. Mejor para ti! Pero espero que no fuera sa su ltima aparicin antes de reunirse con sus colegas. Por qu el Crculo de oro y por qu Abydos? Me preguntas demasiado! Abydos es el lugar ms misterioso de Egipto, donde Osiris resucita para que el pas siga viviendo en armona, como todos saben. El resto no es cosa de la gente como nosotros. Crees que es posible entrar en ese Crculo? Para serte franco, me importa un comino. Y tambin a ti, en el fondo. Cmo puedes afirmarlo? Porque tienes imperiosas tareas que cumplir. Acaso no buscas el rastro de dos marineros que son la causa de tus desgracias? Dos marineros, un barco, un falso polica que intent asesinarme murmur Iker, Y, adems, el pas de Punt... Ah, no, no vuelvas a hundirte en la leyenda! Te das cuenta de que te has convertido en el mayor descubridor de turquesas y que esta hazaa tal vez sea contada al faran en persona? Olvidas que el comandante del cuerpo expedicionario es Horur. Y l ser considerado el autor de la hazaa. Sin duda tienes razn reconoci Sekari, Pero bueno,somos libres! Me ayudars en mi bsqueda? El hortelano pareci molesto. Sabes?, soy un tipo apacible que slo aspira a una vida tranquila, lejos de los conflictos. La pelea no es mi fuerte. Lo comprendo. Nuestros caminos se separan, pues. Ebrio, Sekari se sumi en un profundo sueo en cuanto se tendi en su estera. Al no conseguir dormirse, Iker sali de la cabaa y contempl las estrellas. Por qu lo manipulaba as el destino? Hacia dnde lo arrastraba? Pensar en la joven sacerdotisa lo apaciguaba y le haca sufrir al mismo tiempo. Si realmente era inaccesible, nunca conocera la felicidad. Pero por qu desesperar cuando, en aquellos momentos, poda reanudar su oficio y su bsqueda? No era el descubrimiento de la turquesa una seal alentadora? Iker haba conseguido su objetivo tras correr riesgos y percibir el secreto de la montaa. Si segua portndose as, descubrira la pista de sus agresores y acabara sabiendo por qu lo haban elegido como presa. Y se convenci de que la diosa Hator lo guiara hasta aquella a la - 79 -

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que amaba. Iker crey haber odo un grito ahogado procedente del lugar donde desembocaba el principal camino de acceso a la meseta. All se encontraba permanentemente un centinela. El muchacho camin en aquella direccin, pero su instinto le impidi revelar su presencia. Varias siluetas se agazaparon detrs de las rocas. Todo haba ocurrido tan pronto y tan silenciosamente que no pareca que hubiese sucedido nada anormal. Pero Iker se haba percatado de la situacin: unos intrusos violaban el territorio de la diosa tras haber acabado con el centinela. Con la frente bruscamente sudorosa quiso dirigirse hacia la casa de Horur, pero otras siluetas le cerraron el paso. Y un grito quebr la quietud de la noche. Al ataque aull Shab el Retorcido, y matadlos a todos!

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Tras haber acabado con los centinelas que vigilaban la meseta, los asaltantes caan como una oleada. Ante la tranquila mirada del Anunciador, que ni siquiera haba tenido que intervenir, Shab el Retorcido y los merodeadores de la arena mataron a policas y mineros. Mientras el comandante Horur intentaba organizar algo que se pareciera a la resistencia, Jeta-de-Travs le destroz la nuca a pedradas. Dadles duro, amigos, estoy con vosotros! aull dirigindose a los agresores. Desamparado, Iker quera lanzarse a la batalla cuando alguien lo arroj al suelo. Hazte el muerto le orden Sekari, vienen hacia aqu. Con los garrotes ensangrentados en la mano, varios asesinos pasaron junto a ellos sin concederles la menor atencin. Hay que largarse de aqu en seguida! Eres t, Sekari? Tanto he cambiado? Muvete! Debemos combatir, debemos... No tenemos posibilidad alguna. Como si estuviera borracho, Iker se dej arrastrar por Sekari. Tu nombre? exigi el Anunciador Jeta-de-Travs. Por qu nos has ayudado? Estaba condenado a cadena perpetua en las minas de cobre. Me transfirieron aqu para encontrar a la reina de las turquesas. Lo conseguiste? Yo no. Pero un chivato de la polica, un tal Iker, la extrajo del vientre de la montaa. Dnde se encuentra esa maravilla? Probablemente en casa del comandante Horur, al que he matado con mis propias manos. Ha sido para m un placer liberarme de mis carceleros. Y voy a infligirles el peor de mis castigos, el que ellos reservan a los criminales: quemar sus cadveres. El Anunciador asinti con la cabeza. Mientras Jeta-de-Travs y Shab el Retorcido encendan unas piras, su jefe entr en la morada de Horur. No necesit mucho tiempo para apoderarse de un cofre de alabastro en el que se ocultaba la admirable turquesa. Mientras su banda banqueteaba, orgullosa de su primera gran victoria, el Anunciador ofreci la valiosa piedra a la luz lunar, para que se cargara de energa. La turquesa se converta, de ese modo, en una arma decisiva en el camino de su - 81 -

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conquista. Quin sois realmente? le pregunt Jeta-de-Travs, con una curda considerable. El que te permitir matar el mximo de egipcios. Sois entonces un general! Mucho ms que eso. Soy el Anunciador, que extender su culto y su nueva religin por todas partes. Y qu me valdr eso a m? Mis discpulos conocern la gloria y la fortuna. Me importa un pepino la gloria. La fortuna, me interesa. La mitad de las turquesas que se conservan en el tesoro de esta explotacin te pertenecen. A Jeta-de-Travs se le hizo la boca agua. Vos sois un patrn estupendo! Yo no tengo cabeza para mandar. A ese precio, os seguir. Pero intentad no ablandaros. No temas. Lo que me molesta es no haber identificado el cadver del tal Iker. Pero esas carroas arden tan bien que ya no se reconoce a nadie. No bebis con nosotros? Alguien tiene que mantener la cabeza fra. Tambalendose, Jeta-de-Travs se gui por la luz de los braseros donde se consuman los cuerpos de los policas y de los mineros para reunirse con la vociferante horda de los vencedores. Ni Sekari ni Iker se habran credo capaces de correr tanto tiempo. Al final, sin aliento, se sentaron en unas piedras planas. No debemos detenernos recomend Sekari. Sin duda, esos bandidos intentarn alcanzarnos. Quines crees que son? Probablemente, merodeadores de la arena. Por lo comn, atacan las caravanas. Jeta-de-Travs los ha ayudado! Normal, Iker. Su corazn es malvado. Volvieron a ponerse en marcha y anclaron hasta agotarse. La sed secaba su garganta. Cmo encontrar el emplazamiento de las aguadas? pregunt Iker. Ni la menor idea. Miremos de frente la verdad, Sekari: sobrevivir va a ser difcil. Tu verdad no me gusta en absoluto. Sin duda, mejor habra sido morir combatiendo. No, puesto que estamos vivos. Frota tus amuletos unos contra otros y pntelos en la garganta. Iker lo hizo y la sensacin de sed se atenu. Ahora yo. A continuacin siguieron alejndose del lugar de la matanza, menos angustiados. - 82 -

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Mediado el da, la arena se hizo tan ardiente que les abrasaba los pies. Excavaron un agujero para refugiarse, con el taparrabos en la cabeza para protegerse del sol. Cuando la temperatura descendi, partieron de nuevo. La sed era tan intensa que ni siquiera los amuletos conseguan calmarla ya. Frente a ellos haba una extraa montaa de reflejos dorados. No tendremos fuerzas para superar este obstculo advirti Sekari. Se mueve. Qu ests diciendo? La montaa se mueve, Sekari. Es un espejismo... Un simple espejismo. Viene hacia nosotros. Atento, Sekari no poda desmentir a su compaero. Estamos volvindonos locos, mi pobre Iker! Algunas rocas se desprendieron de la cima, rodaron por la ladera y cayeron con estruendo al suelo. Es un terremoto! grit Sekari, sin saber hacia dnde huir. Observa el color de la montaa recomend Iker, impasible. A medida que las rocas se quebraban iba apareciendo un matiz azul-verdoso. Es Hator que nos protege. No nos movamos de aqu y venermosla. Poco convencido de lo acertado del punto de vista de su compaero Sekari se arrodill, de todos modos, e invoc a la diosa del cielo. A dos dedos de su pie izquierdo se abri una grieta. Realmente, este lugar no es seguro! Contempla la obra de la diosa. Toda la montaa se haba vuelto turquesa, y los ruidos inquietantes se atenuaban. Cuando la tierra dej de gemir, Sekari lanz una ojeada a la grieta. Y lo que descubri lo dej pasmado. Parece... agua! Hundi all el brazo y lo sac mojado. Agua, Iker, estamos salvados! Bebamos a pequeos tragos. Por primera vez en su vida, aquel lquido le pareci a Sekari tan delicioso como el vino. Ambos compaeros se rociaron, se lavaron y bebieron. No tenemos odre deplor Sekari, Si nos alejamos de esta aguada, estamos listos. Adems, comienzo a tener realmente hambre. Hator nos protege record Iker, Pasemos aqu la noche y esperemos otra seal. Si gozas de los favores de todas las diosas, tranquilzame en seguida. Como t, soy slo un hambriento perdido en este desierto. Pero no es este mundo ms misterioso de lo que parece? Si sabemos leer ciertos mensajes, tal vez descubramos una salida. Pues bueno, durmamos. - 83 -

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Cuando Sekari soaba en una enorme costilla de buey asada a las finas hierbas y una jarra de cerveza fresca lo sacudi. Qu pasa?... Se ha vuelto a mover la montaa? El sol acaba de salir. Nos hemos de poner en marcha antes de que haga demasiado calor. Cmo que en marcha? Yo no me alejo de esta aguada! No hagamos esperar a nuestro gua El hortelano se levant de un brinco y miro a su alrededor. No veo a nadie! Arriba, en el cielo. Un halcn describa anchos crculos por encima ambos hombres. Te burlas de m, Iker? Mi viejo maestro me enseo el nombre de Hator significa Morada de Horus9. Y la encarnacin de Horus es, precisamente, este halcn que la diosa nos enva para guiarnos. El desierto te ha turbado definitivamente el espritu. Ven, sigmoslo. Pero... Y la aguada? l nos indicar otra. Prefiero quedarme aqu. Tambin prefieres ver cmo llegan los merodeadores de la arena? El argumento sirvi. Aunque protestando, Sekari camin detrs de Iker. Tu halcn no se preocupa de nosotros sino de su futura presa. Mira, se aleja y nos abandona. Pero el halcn regres. Unas veces avanzaba y otras daba vueltas por encima de sus protegidos. Al cabo de varias horas de marcha sintieron de nuevo la quemadura de la sed. El halcn acaba de posarse! grit Sekari tropezando con una piedra. Y t acabas de golpear una pequea estela. Y si cavramos? Al pie del modesto monumento haba dos jarras con frutos secos, y algo ms lejos una aguada. No es un festn consider Sekari, pero nos bastar con eso.

Hator es una trascripcin del egipcio Hator. Hor. Significa morada, dominio, templo.

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Haca mucho tiempo que ambos viajeros no contaban ya los das. Seguan al halcn que, tras haberlos guiado hacia el oeste, se haba dirigido hacia el sur. Cada vez que la rapaz se posaba, Iker y Sekari encontraban agua o comida o ambas cosas. Y no se haban cruzado en su camino con ningn merodeador de la arena. Luego, el desierto se hizo menos rido, adornndose con arbustos espinosos y tamariscos enanos. Con un potente aleteo, el halcn ascendi hacia el sol y desapareci en la deslumbradora luz de medioda. Nuestro gua nos abandona se lament Sekari. Mira all: lo sustituye otro. En lo alto de una colina haba una hermosa gacela blanca con los cuernos en forma de lira. Un narrador me ense que era el animal de Isis y que permita al extraviado encontrar su camino indic el hortelano. La gacela parti al galope. Lamentablemente slo era una leyenda! No ests tan seguro respondi Iker. No has visto cmo se largaba? Sigamos sus huellas en la arena. Tal vez nos aguarde ms lejos. Iker no se equivocaba. El cuadrpedo se divirti desapareciendo y reapareciendo, ofrecindoles el espectculo de sus brincos prodigiosos y sus locas carreras, sin dejar demasiado tiempo en la angustia a los dos humanos de quienes se encargaba. El paisaje cambiaba, el desierto retroceda, la vegetacin se haca ms abundante. Si mi intuicin es acertada profetiz Sekari, nos acercamos a las mesetas que dominan el valle del Nilo10. Qu encanto tienen esas hondonadas y esos altozanos! Aqu, las plantas brotan tras la menor lluvia. Muy pronto veremos Balanites y acacias. Te das cuenta? Hemos sobrevivido al desierto! Gracias a Hator, al halcn y a la gacela record Iker. Regresar a mis huertos. Y si t olvidaras el pasado? No slo no olvido el pasado, sino que no debo desdear, adems, una nueva tarea: recuperar la reina de las turquesas. Ella me permiti ver de nuevo a la mujer que amo. Sin duda, esa piedra volver a ayudarme. No cabe duda de que los merodeadores de la arena la robaron, Iker. Si, por desgracia, te cruzas en su camino, te matarn. Hermosas mujeres las hay a miles! El aprendiz de escriba se qued inmovilizado, y luego oblig a Sekari a agacharse.
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Su nombre actual es Serabit el-Khadim, una meseta de unos 20 km

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Una veintena de hombres con arcos y perros... Vienen hacia nosotros. Cazadores, sin duda. Inconsciente an del peligro, la gacela mascaba la tierna hierba. Iker se levant e hizo grandes gestos. Vete, vete pronto! Apenas el animal comenz a correr cuando resonaron los ladridos. Una flecha silb en los odos de Iker, y a continuacin, una voz seca le orden: No te muevas o te mato! Apuntndole, el arquero no bromeaba. Al momento se le unieron sus colegas y una jaura bastante nerviosa. Sekari ni siquiera haba intentado huir. Somos gente honesta! afirm. Di ms bien merodeadores de la arena que nos privan de nuestra presa afirm un oficial mal afeitado y con el busto lleno de cicatrices, recuerdo de una fiera agresiva. En la provincia del Oryx11, eso es un delito severamente castigado. Y puesto que nos habis agredido, estamos obligados a disparar. Eso es legtima defensa. Pero os dar una oportunidad: corred tan de prisa como podis. Tal vez fallemos. No correremos decidi Iker. Acabamos de escapar de unos asesinos que han devastado el dominio de la turquesa y no imaginbamos que bamos a caer bajo los golpes de unos brbaros ms crueles an. Varios cazadores parecieron molestos. No somos brbaros protest uno de ellos, sino soldados de la milicia del desierto al servicio del jefe de provincia Khnum-Hotep. Nuestra misin consiste en proteger las rutas de caravanas y proporcionarle caza. Y t quin eres? le pregunt el oficial a Iker. Iker, aprendiz de escriba. Y mi compaero es el hortelano Sekari... Bobadas! lo interrumpi el oficial. Sois espas y ladrones. Si os negis a alejaros os degollar aqu y ahora. Tus subordinados te acusarn de asesinato. El oficial desenfund su pual, pero un soldado detuvo su brazo. No tenis derecho a actuar as. El jefe de la provincia debe decidir. Nosotros nos limitaremos a llevarle estos dos sospechosos.

Cuando los cuatro porteadores dejaron la silla de alto respaldo inclinable en la que se haba instalado Khnum-Hotep soltaron un suspiro de alivio. Corpulento, musculoso y gran comedor, el jefe de la rica provincia del Oryx pesaba considerablemente. Puesto que dispona de tres sillas de mano, con los costados
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Decimosexta provincia del Alto Egipto, cuyo paraje arqueolgico ms conocido es el de BeniHassan.

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decorados con flores de loto y se desplazaba mucho, transportarlo no era ningn regalo. En cuanto puso el pie en tierra, sus tres perros de caza, un macho muy vivaz y dos hembras bastante gordas, corrieron hacia l. Haca ms de una maana que no nos habamos visto, amores mos. El macho se levant y pos sus patas delanteras en los hombros de su seor. Celosas, las hembras ladraron. Unas largas caricias las tranquilizaron. Les habis dado correctamente de comer? pregunto Khnum-Hotep al portador de su parasol. Oh, s, seor! Espero que no me mientas. Claro que no. Adems, no han dejado nada. Esta noche comern liebre en salsa, como yo. No mimar a tus perros es como insultar a los dioses. Ante la idea de aquel festn, los tres perros, que conoca perfectamente la expresin liebre en salsa, se lamieron el hocico. Luego, siguieron a su seor cuando entr en el lujoso palacio de su capital12, lugar de nacimiento de Keops, el constructor de la mayor de las pirmides de la altiplanicie de Gizeh. Tras haber inspeccionado uno de los ricos dominios agrcolas donde los campesinos trabajaban duro pero obtenan excelentes rentas, a Khnum-Hotep le gustaba sentarse en un silln de alto respaldo. Compuesto por dos grandes planchas de madera unidas en lo alto y fijadas en el asiento, soportaba sin rechinar la masa del ms acomodado de los jefes de provincia. Gracias a sus cualidades de administrador, sus sbditos conocan una prosperidad notable. Y no se trataba de que un faran, por muy Sesostris que se llamara, se inmiscuyera en sus asuntos. En caso de que el monarca, instalado en Menfis, intentara dar un golpe de fuerza, encontrara una feroz oposicin. Un servidor acerc una ancha jofaina; otro, una jarra de cobre con un largo pico. Este verti agua en las manos de Khnum-Hotep, que se las lavaba cuidadosamente varias veces al da con jabn vegetal. A continuacin, se le ofreci su ungento favorito, a base de grasa purificada, cocida en vino aromatizado, que desprenda un olor suave que alejaba a los insectos. Sin que fuese necesario dar la orden, su copero le ofreci una soberbia copa cubierta de hojas de oro cuya decoracin representaba ptalos de loto, y que contena el brebaje preferido del propietario del lugar, una sabia mezcla de tres vinos aejos que devolva el vigor. Siento importunaros, seor, pero el comandante de una de las patrullas del desierto deseara veros en seguida. Que se acerque. El oficial hizo una profunda reverencia.
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Menat-Khufu, La nodriza de Keops.

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He detenido a dos individuos peligrosos. Cazaban en vuestras tierras y nos han agredido. Sin mi intervencin, mis hombres habran acabado con ellos. Cmo deseis que los elimine, seor? Son merodeadores de la arena? Es difcil decirlo, yo... Este es un juicio muy ambiguo para un profesional de tu experiencia. Tremelos. No es necesario, van a... Yo decido lo que es necesario. Con las manos atadas a la espalda, Iker y Sekari fueron presentados al jefe de la provincia del Oryx. Doy pan al hambriento, agua al sediento, ropa al desnudo, una barca a quien no la tiene afirm el imponente personaje, pero castigo con dureza a los criminales. Seor declar Iker gravemente, no somos bandidos sino vctimas. No es sa la opinin del oficial que os ha detenido. He puesto en fuga a una gacela porque era la mensajera de una diosa que nos ha salvado la vida. Ese cretino est loco o miente! exclam el oficial. Desata a los prisioneros y retrate orden Khnum-Hotep. Seor, vuestra seguridad... Yo me encargo de eso. A Sekari no le llegaba la camisa al cuerpo. Iker permaneca sereno. Ahora, mocetones, decidme la verdad! Estis en mi territorio y quiero saberlo todo. Estbamos empleados en las minas de turquesa de la diosa Hator revel Iker. Como especialistas o como prisioneros? Como prisioneros transferidos de las minas de cobre. Entonces, sois realmente criminales. Fui condenado a un ao de trabajos forzados por haberme opuesto a un recaudador deshonesto. Y t? pregunt Khnum-Hotep a Sekari. Yo tambin, seor farfull el jardinero. Hacis mal tomndome por un ingenuo! Mi amigo y yo nos encargamos de explorar la montaa para descubrir la reina de las turquesas prosigui Iker sin turbarse. Como llevamos a cabo esa peligrosa tarea, fuimos liberados. Y tienes la prueba de lo que ests diciendo, claro? Hela aqu, seor. Iker sac de su taparrabos la tablilla de madera firmada por Horur que lo converta, como a Sekari, en un hombre libre que haba pagado sus faltas. Khnum-Hotep la ley con atencin, la mordi e intent rascarla. Parece autntica. - 88 -

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El jefe de provincia haba odo hablar de aquel Horur, un fiel a Sesostris, afamado especialista de las regiones desrticas. Era evidente que aquel orgulloso y decidido joven no menta. Qu ha sido de la reina de las turquesas? El dominio de la diosa fue atacado por una pandilla armada que recibi ayuda de un prisionero, Jeta-de-travs. l asesin a Horur, los policas y los mineros fueron masacrados y sus cadveres quemados. Somos, sin duda, los nicos supervivientes. Iker quera luchar intervino Sekari, pero habra sido un suicidio. Por eso huimos. Y habis atravesado el desierto sin agua ni comida? Iker no ocult ni uno de los sucesivos milagros que les haban permitido sobrevivir. La sinceridad del muchacho era tan evidente que Khnum-Hotep no puso en duda su relato, tanto menos cuanto las divinidades intervenan frecuentemente en el desierto. Por primera vez, los merodeadores de la arena se haban atrevido a atacar las minas de turquesa, colocadas, sin embargo, bajo la proteccin del faran. Pero no le corresponda al jefe de la provincia del Oryx avisar a Sesostris. Otros acabaran por advertirle de que su autoridad haba sido desafiada. De ese modo, el monarca, debilitado, estara ocupado en tareas ms acuciantes que una confrontacin con los grandes dignatarios hostiles a la extensin de su poder. Qu sabis hacer el uno y el otro? Yo soy hortelano respondi Sekari. Y yo, aprendiz de escriba. Mi provincia es rica porque aqu se trabaja mucho advirti Khnum-Hotep Un hortelano ms no me ser intil. Pero no necesito un escriba suplementario.

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En cambio prosigui Khnum-Hotep, necesito ms soldados para que mi milicia pueda rechazar a cualquier agresor. Puesto que eres joven y sano es un lugar ideal. Quiero ser escriba, seor, no soldado. Escchame bien, pequeo. Los dioses me han confiado una misin: convertir esta provincia en la ms prspera del pas. Aqu, a las viudas no les falta nada, las muchachas son respetadas, nadie se queda con hambre ni mendiga. Los dbiles no se ven desfavorecidos con respecto a los grandes, no existe conflicto alguno entre los ricos y los modestos. Por qu? Porque soy el pilar de esta regin, sean cuales sean las dificultades. En las malas crecidas, yo mismo indemnizo a los cultivadores y anulo los impuestos atrasados. Cuantas ms tasas se ponen, ms se suprime la iniciativa. Ni los fraudulentos ni los funcionarios corruptos tienen en mi territorio derechos de ciudadana. Pero nada hay ms frgil que esta felicidad! Hoy se perfila un peligro llamado Sesostris. Antes o despus intentar apoderarse de mi provincia. Ests conmigo o contra m. Si quieres gozar de mi acogida, convirtete en uno de mis soldados. No lamentars lo que aprendas. Al propio Khnum-Hotep le extraaba haber expuesto tantos argumentos para convencer a aquel joven desconocido. Por lo general, se limitaba a dar rdenes y no soportaba que le contradijeran. Confo en vos, seor. Una vez ms el tesorero Medes se haba hecho pasar por un generoso donante. El sumo sacerdote del templo de Ptah le haba dado las gracias de forma calurosa, sin sospechar que la ofrenda proceda de una apropiacin indebida de gneros alimenticios. Pero Medes segua chocando con la puerta hermticamente cerrada del templo cubierto. Y deba admitir que no lograra comprar a quienes tenan la llave. Qu procedimiento utilizar para conocer por fin el secreto de los santuarios? El alto dignatario dej para ms tarde aquella preocupacin, pues la capital estaba llena de murmuraciones no carentes de inters. Al parecer, Sesostris haba decidido emprender una verdadera reconquista de las provincias, comenzando por la de la Cobra, sobre la que reinaba el viejo Uakha. A priori, el monarca no tena posibilidad alguna de conseguirlo; sin embargo, aquella andadura no deba tomarse a la ligera, pues la fuerte personalidad de Sesostris no retrocedera ante el obstculo. Ahora bien, la fortuna de Medes dependa, en gran parte, de sus excelentes relaciones con los jefes de provincia, a los que informaba, por persona interpuesta, de lo que ocurra en la corte. A excepcin de su testaferro, Gergu, nadie saba quin era en realidad Medes y qu era lo que no dejaba de fomentar a la sombra. - 90 -

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Desde haca algn tiempo tena muchas dificultades para verificar ciertos rumores contradictorios. Era evidente que Sesostris haba tomado en sus manos a buena parte de los cortesanos y alimentaba personalmente aquella confusin, para avanzar mejor en el camino que se haba trazado. Si el monarca lograba provocar una autntica tormenta, no sera arrastrado Medes? Para evitar ese desastre slo quedaba una solucin: suprimir a su autor. Pero el asesinato de un rey no se improvisaba, sobre todo cuando estaba protegido por un polica tan eficaz como Sobek, que desconfiaba de todo el mundo, incluso y sobre todo de los ntimos del soberano. De modo que Medes no poda cometer la menor imprudencia. Contar con la casualidad era utpico. Le tocaba, pues, poner a punto una estrategia que le permitiera golpear slo sobre seguro. El instructor seg las piernas de Iker, que cay pesadamente de espaldas. Falta de atencin, muchacho! Levntate e intenta golpearme en el vientre. El intento se sald con un doloroso fracaso, y el joven volvi a encontrarse en el suelo, con algunos cardenales ms. Voy a tener trabajo... Pero con buena voluntad acabars sabiendo combatir. Iker apret los dientes y se lanz de nuevo al asalto, sabiendo que tardara semanas, meses incluso, en igualar a los jvenes reclutas que se burlaban de l. Primero, no quejarse del destino que lo haba llevado hasta all y sacar el mximo partido de aquella situacin en cuanto a enseanzas; luego, observar sin descanso a los ms aguerridos e imitarlos. En vez de debilitarlo, el hecho de no tener amigo ni aliado multiplic su energa. Al poder contar slo consigo mismo, Iker obtuvo de su soledad la fuerza de concentrarse en aquel nuevo aprendizaje y nicamente en l. Del giro de cadera a la zancadilla, asimil numerosas llaves mientras rectificaba sus errores. Comprendi que la rapidez era ms importante que la brutalidad y que era posible volver contra el agresor su propia violencia. El instructor no era ms hablador que Iker. Avaro de explicaciones y comentarios, le haca repetir cien veces el gesto adecuado, fuera cual fuese el sufrimiento o la fatiga. Y como su alumno apenas protestaba, lo trataba con ms dureza an que a sus camaradas. Maana anunci, eliminatorias para la carrera de fondo. Combatiris con las manos desnudas. Slo sern elegidos los que hayan obtenido dos victorias. El primer adversario de Iker era ms alto y ms fuerte que l. Ven, amiguito, voy a aplastarte! Iker hinc la rodilla en el suelo. Ah, te declaras vencido sin combatir! No me extraa. Slo los muchachos de nuestra provincia son capaces de ser buenos guerreros. Y, sin embargo, no es se tu caso. Qu te atreves a decir? El fortachn se lanz hacia adelante con los puos cerrados. Iker se desplaz, - 91 -

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alarg la pierna para hacerle caer, lo derrib hacia atrs y bloque su cuello con el brazo derecho. Cuando el vencido golpe el suelo con la zurda, el instructor orden a Iker que aflojara su presa. El segundo adversario era menos estpido. Atac de improviso y consigui pasar su brazo derecho bajo el muslo derecho de Iker para intentar levantarlo. Pero el muchacho resisti, se solt, se desliz hacia la espalda del luchador con inesperada rapidez y lo agarr de los tobillos. El vencido cay boca abajo. El vencedor lo aplast contra el suelo, estrangulndolo. Dos victorias, est bien. Ve a beber y a comer. Una cincuentena de jvenes milicianos se lanz hacia adelante. Aunque el instructor hubiese hablado de una carrera de resistencia, algunos partieron con demasiada rapidez, deseosos de deslumbrar a sus camaradas. Iker pareci retrasarse, pero se benefici de la experiencia adquirida durante su difcil travesa por el desierto. Sin forzar la marcha fue adelantando uno a uno a sus competidores, sorprendido l mismo por su resistencia. Al da siguiente, la prueba volvi a empezar, ms exigente an. Los mejores de vosotros deben recorrer un centenar de kilmetros en ocho horas13 anunci el instructor. La mayora de los mensajes salen en barco, pero los carteros militares se vern a veces obligados a seguir caminos por tierra. Quiero, pues, hombres bien preparados. Corriendo a un ritmo cada vez ms elevado, Iker no dejaba de pensar en el sublime rostro que haba contemplado en la reina de las turquesas. Cmo no iba a darle confianza un signo tan extraordinario? La encontrara, a ella y a quienes lo haban condenado a muerte. Cuando divis, en el ltimo momento, los fragmentos de cortante slex diseminados por la pista tuvo el reflejo de lanzarse hacia un lado, cay por una pendiente y acab golpendose contra el tronco de un tamarisco. Medio atontado, acababa de evitar lo peor, pues unas profundas heridas en los pies lo habran inmovilizado durante un largo perodo Tras haber recuperado el nimo, Iker acort poco a poco la distancia que lo separaba del hombre de cabeza, un hijo de miliciano que lo detestaba y no dejaba de denigrarlo ante sus camaradas. Cuando lo estaba superando, el otro intent desequilibrarlo golpendolo con el hombro. Iker esquiv el golpe. No dir nada al instructor, por lo del slex. Arreglaremos ese asunto entre ambos, en el cuartel. Los que mejor manejan el bastn son los nubios revel el instructor. De uno de ellos aprend las tcnicas que os enseo. Vais a ponerlas en prctica en un combate
En las modernas pistas, previstas para la competicin, los atletas pueden recorrer esta distancia en algo ms de seis horas. El clculo establecido para las antiguas pocas tiene en cuenta las dificultades del terreno y las observaciones realizadas en Kenia, por ejemplo.
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durante el que no contendris los golpes. Necesito dos voluntarios. Yo dijo Iker, sabiendo que provocara la reaccin del hijo del miliciano. De hecho, ste aprovech la ocasin. Los dos adversarios eran de la misma talla y la misma fuerza, pero, de acuerdo con su costumbre, Iker apost por la rapidez. Dej creer al otro, furibundo, que tema sus asaltos y lo oblig a agotarse en una serie de molinetes e ineficaces ataques. Con su bastn rgido y ligero, Iker golpe una sola vez, en plena frente. El otro cay como una masa. El instructor lo examin. Cuando despierte, tendr un buen dolor de cabeza. Hubiera podido golpear con ms fuerza. No te reconozco ya, Iker. No soporto a los cobardes. El instructor mir a su alumno por el rabillo del ojo. Nada que aadir? Asunto resuelto. Lo prefiero as, Iker. Lo que ocurre entre soldados no me interesa, siempre que sean disciplinados, competentes y valerosos. Te falta an prctica en el salto. Al principio, la cuerda tendida entre dos estacas no era muy alta. Pero fue elevndose hasta parecer infranqueable. Y fue necesaria tanta tcnica como voluntad para dominarla y no encabritarse ante el obstculo. Tambin en aquel juego Iker result el mejor. Una hermosa morena de unos cuarenta aos se acerc al instructor. Dama Techat! Qu nos trais de bueno? Queso y hortalizas. Dime, cmo se llama ese joven? Iker. Es originario de nuestra regin? No, pero es un recluta excelente. Sin duda, lo convertir en un oficial. La mujer de negocios, tesorera de la provincia, esboz una sonrisa enigmtica. Desde su punto de vista, el tal Iker mereca algo mejor.

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Cuando se coloc la primera piedra del santuario de Sesostris, tras un ritual de fundacin dirigido por el monarca en persona, una de las ramas de la acacia reverdeci. Desgraciadamente, ninguna otra la imit. Sin embargo, la esperanza renaca y el camino se haba trazado: construir un nuevo templo y una nueva morada de eternidad para luchar contra las tinieblas que amenazaban con invadir el dominio de Osiris. Sesostris haba comprobado la calidad de los materiales y haba hablado con cada uno de los artesanos. Haba que ir muy de prisa, era cierto, aunque no en detrimento de la calidad de la obra. Y desde el comienzo de los trabajos, el nuevo equipo de ritualistas nombrado por el portador de la paleta de oro se haba puesto, tambin, a trabajar. El sacerdote calvo preservaba los archivos sagrados de la Casa de Vida, donde nadie poda penetrar sin su autorizacin. El encargado de velar por la integridad del gran cuerpo de Osiris no se mostraba menos atento y verificaba varias veces al da los sellos colocados en la puerta de la tumba divina. En lo referente al ritualista que vea los secretos, celebraba, en nombre del faran, los ritos cotidianos en compaa del portador de la paleta. Gracias a la magia del Verbo se mantena el vnculo con lo invisible. Venerando a los antepasados y a los seres de luz, el servidor del ka contribua eficazmente a reforzarlo, y el que derramaba diariamente la libacin de agua fresca en las mesas de ofrenda activaba las sutiles sustancias ocultas en la materia, para que las divinidades se alimentaran con ellas y protegieran Abydos. Todos tenan plena conciencia de la importancia de su tarea. Ellos, los permanentes, organizaban el trabajo de los temporales, debidamente filtrados por las fuerzas del orden. Cada uno de ellos haba sido interrogado y sus declaraciones verificadas. A la menor falta, un sacerdote temporal sera excluido del dominio de Osiris. La gravedad de la situacin no permita que nadie se relajara. Idntico rigor se aplicaba a las siete sacerdotisas que interpretaban las melodas, y que provenan de todos los estratos de la sociedad. Una de ellas era tan hermosa y recogida que ni siquiera el viejo portador de la paleta se mostraba insensible a su encanto. Quin no habra deseado ser el padre de semejante muchacha, tan luminosa que su mirada irradiaba alegra y esperanza? Sin ninguna duda, algn da sera iniciada en los grandes misterios y no tendra ya que cumplir la funcin de portadora de ofrendas durante las fiestas celebradas en el mundo exterior. Pero para llegar a la condicin de ritualista permanente, sobre todo en Abydos, era preciso conocer todos los grados de la jerarqua y recorrer todas las etapas que llevaban al templo cubierto.

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sa era la regla desde los orgenes, y as seguira siendo. Enteramente consagrado a su funcin, fortalecido por la misin que el faran le haba confiado y decidido a luchar contra las tinieblas hasta su ltima hora, el viejo sacerdote no perciba un peligro inesperado. Uno de los permanentes, un tipo alto de rostro desagradable y nariz prominente, no estaba satisfecho con su suerte. Tena fama de estar lleno de espiritualidad, ilusin que l mismo haba acariciado antes de que su verdadera naturaleza se revelase: el deseo de poder. No el de un rey expuesto a los acontecimientos y a mil y una obligaciones, sino el poder oculto ejercido en la sombra. Con el paso de los aos haba advertido la importancia de Abydos y de los misterios de Osiris. La propia existencia de la institucin faranica dependa de ellos. Haba que reinar sobre aquel dominio, pues albergaba los secretos de la vida y de la muerte. Salido de una escuela de gemetras y matemticos, glido como un viento invernal, haba previsto suceder al decano y convertirse en el superior de los sacerdotes. Sin embargo, la irrupcin de Sesostris y la reorganizacin del colegio de ritualistas haba aniquilado sus planes, lo que le haba acarreado una suprema decepcin. El portador de la paleta de oro le haba confiado, slo, una funcin que l consideraba subalterna, muy alejada de la que esperaba. Ciertamente, perteneca a la cumbre de la jerarqua, pero quera ms. Aquel maldito Sesostris era el responsable de su decepcin y de su rencor, cada da ms intenso. Pero cmo librarse de l y obtener lo que se le deba?

Para la tropa del Anunciador, que se elevaba ya a ms de doscientos hombres, la travesa de la zona pantanosa haba sido especialmente agotadora, a causa del calor hmedo y de las incesantes molestias causadas por los insectos. Dos hombres haban muerto por picaduras de serpiente, y otro haba sido arrastrado por un cocodrilo. Sin embargo, nada mellaba la decisin del gua supremo, que nunca vacilaba sobre la direccin que haba de seguirse. Las circunstancias los obligaron a meterse en una espesura de juncos medio inundada y caminar por el barro. Pero de esa manera evitaban cruzarse con los soldados de Sesostris y, por otra parte, cada da se daban un banquete de pescado asado. A pesar de las veleidades de Shab el Retorcido y Jeta-de-travs, el Anunciador les prohibi el pillaje de las escasas aldeas de pescadores por las que tenan que pasar. Sera muy poco tiempo protest Jeta-de-Travs. El botn sera irrisorio; adems no debemos dejar rastro alguno. El ataque del dominio de Hator era slo un entrenamiento. Muy pronto daremos un golpe ms fuerte. Puede saberse adonde vamos? - 95 -

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Ms all de los Muros del Rey. Por esta razn debemos tomar tantas precauciones y aventurarnos por zonas que se consideran infranqueables. No pensaris, a fin de cuentas, tomar por asalto los fortines egipcios? Todos haban odo hablar del sistema defensivo emplazado por el primero de los Sesostris para consolidar la frontera nordeste del pas y rechazar cualquier intento de invasin. Conectados entre s por seales pticas, los numerosos puestos de guardia y de control albergaban arqueros autorizados a disparar sobre quien se arriesgara a pasar por la fuerza. Es demasiado pronto an reconoci el Anunciador, pero ya llegar nuestra hora. Los Muros del Rey dan a Egipto una ilusoria sensacin de seguridad. De todos modos objet Shab el Retorcido los ocupan verdaderos soldados y... Sigue confiando en m y todo ir bien. Primer objetivo: cruzar la frontera sin ser descubiertos. Luego, nos pondremos en contacto con nuestros nuevos aliados. De quin hablis, seor? De los asiticos y de los beduinos que viven apretujados en el pas de Canan y son perseguidos por la administracin egipcia. Humillados sin cesar, slo piensan en rebelarse, pero temen una sangrienta represin. Slo esperan un jefe: yo, el Anunciador. Shab el Retorcido estaba fascinado. Y aunque Jeta-de-Travs tomaba a su jefe por un loco, l le crea capaz de organizar una serie de pillajes que enriqueceran a sus partidarios. Era preciso, en efecto, cruzar los Muros del Rey sin que los detuvieran, y el superviviente de las minas de cobre no crea que pudiera hacerse. Jeta-de-Travs se equivocaba. El Anunciador mand varios exploradores para descubrir el punto de paso menos vigilado. Llevada a cabo la tarea observ durante varios das el comportamiento de los soldados y los aduaneros egipcios. En plena noche sin luna despert a sus fieles y les orden que lo siguieran. En perfecto silencio flanquearon la parte trasera del fortn, que no estaba vigilada por ningn centinela. El patrn es todo un to reconoci Jeta-de-Travs. Cuando se tiene la suerte de encontrar uno as asinti Shab el Retorcido, no hay que soltarlo. No ser muy avaricioso por lo que al botn se refiere? Le importa un comino. Ests de acuerdo en que tomemos el mximo, los dos, los ayudantes directos del Anunciador, y distribuyamos el resto? Eso me conviene. Y si alguien protesta, le quiebro los lomos. No hay nada como dar ejemplo! Pero dime... qu es lo que busca el patrn? Su obsesin es el reinado de la verdad absoluta y definitiva, cuyo nico depositario es l, y que debe imponerse a la humanidad entera. O se someten, o mueren. Y su principal adversario es el faran, porque rechaza este dogmatismo. Qu sabio eres, Retorcido! - 96 -

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A fuerza de escuchar al Anunciador repito lo que dice. A m me importa un pimiento. Lo importante es que sea un buen jefe de guerra y que imponga su nueva fe por la sangre y la espada. Cuantos ms egipcios matemos, ms ricos seremos. Cuando el Anunciador se encontr con los primeros asiticos, propietarios de rebaos, se present de inmediato como decidido adversario de Sesostris, y los jefes de clan le prestaron odos. Acept el juego obligatorio de las largas discusiones que no desembocaban en nada, pero obtuvo lo que deseaba: hablar con su superior oculto, un viejo beduino ciego, de barba blanca, cuyo odio contra los egipcios no dejaba de crecer. Coordinaba las agresiones contra las caravanas mal defendidas y haca que ejecutaran a los cananeos sospechosos de entenderse con el enemigo. Apenas hubo entrado el Anunciador en su austera habitacin, donde el anciano permaneca clavado en un silln, el barbudo esboz una exttica sonrisa. Por fin has llegado! Te esperaba desde hace tanto tiempo... Yo slo soy capaz de provocar picaduras de insecto. Pero t originars el rayo y la carnicera. Hay que poner fin a la ley de Maat y al reinado de su hijo, el faran. Qu me recomiendas? Una guerra frontal est perdida de antemano. Siembra el terror en territorio egipcio con algunos fieles dispuestos a dar su vida por nuestra causa. Que algunas operaciones concretas provoquen el mximo de vctimas y extiendan el pnico entre la poblacin. El pueblo creer que Sesostris es el responsable, y su trono se dislocar. Soy el Anunciador y exijo la obediencia absoluta de los combatientes que pongas a mi disposicin. La tienes! Pero tendrs que formar a muchos otros. Deja que toque tus manos. El Anunciador se acerc. Es extrao... Diranse garras de halcn! Eres como yo imaginaba, feroz, implacable, indestructible. Si hubieras tenido los medios, por dnde habras comenzado la conquista? Sin dudarlo, por Siquem14. All slo hay una pequea guarnicin egipcia. La poblacin ser fcil de inflamar; puede ser una victoria espectacular. Vaya, pues, por Siquem. Llama a mis servidores y pdeles que me lleven hasta el umbral de mi casa. Que todos los partidarios de la lucha armada se renan. Con pasmosa vehemencia para un hombre de su edad, el ciego predic la guerra total contra Egipto y present al Anunciador como su sucesor y, a la vez, como el nico jefe capaz de llevar a sus partidarios hasta la victoria. Luego, en un ltimo espasmo de odio, muri.

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La actual Naplusa.

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La pequea ciudad de Siquem estaba adormilada bajo el sol, y la guarnicin egipcia se dedicaba blandamente a sus ocupaciones diarias, entre las que el ejercicio ocupaba slo un escaso lugar. Tras una decena de aos pasados en aquel rincn perdido, el comandante no intentaba ya oponerse a los incesantes trficos de la poblacin local. Los responsables de las grandes familias, que tenan un nmero incalculable de hijos, se arreglaban entre s. Se robaba, se asesinaba, se ajustaban cuentas golpendose por la espalda, pero sin alterar el orden pblico. En este punto, el comandante se mostraba intratable: puesto que aceptaba no saber nada, no quera ver nada. En el terreno de la fiscalidad tambin haba renunciado. Los cananeos mentan tanto que no consegua ya distinguir lo verdadero de lo falso. Y no dispona de un nmero suficiente de verificadores. Se limitaba, pues, a una recaudacin mnima sobre las cosechas que queran mostrarle. Cada vez la misma comedia: sus administrados se quejaban del calor, del fro, de los insectos, del viento, de la sequa, de la tormenta y de cien calamidades ms que los reducan a la miseria. El oficial ni siquiera escuchaba aquellos discursos tan aburridos que habran dormido al ms recalcitrante insomne. Cada da oraba al dios Min, cuya capilla haba sido construida al norte del cuartel para que le permitiera regresar lo antes posible a Egipto. Soaba en ver su aldea natal del Delta, dormir la siesta en el palmeral a lo largo de un canal donde se baaban durante la estacin clida y poder encargarse de su anciana madre, a la que no haba visto desde haca mucho tiempo. Con perseverancia, escriba a Menfis para reclamar su traslado, pero la jerarqua militar pareca haberlo olvidado. Tomndose las cosas con paciencia, el oficial se haba creado una existencia apacible donde la cerveza fuerte, a menudo de mediocre calidad, desempeaba el primer papel. La caravana del norte ha llegado le advirti su adjunto. No hay nada que comunicar? No he llevado a cabo la inspeccin. Olvdala. Pero el reglamento... Los cananeos harn por nosotros el trabajo. Se entienden bien con los caravaneros sirios. Falsificarn los albaranes de entrega, harn trampa con la cantidad de los productos y... Como de costumbre record el comandante. Al parecer te has encaprichado - 98 -

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de una indgena. Nos vemos, es cierto. Es bonita? Atractiva y muy dotada. No te cases con ella. Las muchachas de aqu obedecen ms a su clan que a su marido, al que acaban siempre devorando. Uno de nuestros centinelas me ha prevenido de un principio de agitacin en la entrada sur de la ciudad. El comandante sali bruscamente de su sopor. Ests bromeando? No lo he comprobado, tampoco. Pues ocpate inmediatamente de eso! Un contrato es un contrato. Si los cananeos lo han olvidado, yo se lo recordar. Dos horas ms tarde el adjunto an no estaba de regreso. Presa de un mal presentimiento, el comandante orden a la guarnicin que tomara las armas y lo siguiera. De vez en cuando no era intil una demostracin de fuerza. Y si los autctonos haban causado el menor problema a su subordinado, iban a saber quin era la autoridad en Siquem. En la entrada sur haba ms de trescientos hombres reunidos en una masa compacta. El oficial egipcio se sorprendi: la mayora le resultaban desconocidos. Ciertamente, con sus escasos efectivos no podra enfrentarse a semejante multitud, tanto menos cuanto a sus soldados, poco preparados para semejante enfrentamiento, les castaeteaban los dientes. Jefe le sugiri uno de ellos, tal vez haramos mejor replegndonos. Encarnamos la ley y el orden en Siquem, y un montn de extranjeros no nos pondr en peligro. Avanz una muchacha. Deseas noticias de tu adjunto, comandante? Quin eres? La mujer a quien deshonr y mancill. Crea que me vera obligada a callar para siempre, pero ni l ni t habais previsto la llegada del Anunciador. Gracias a l los cananeos aplastarn Egipto. Libera de inmediato a mi adjunto! La muchacha solt una feroz sonrisa. Como quieras, comandante. Jeta-de-Travs arroj tres sacos a los pies del oficial egipcio. Esto es lo que queda de ese torturador. Con manos temblorosas, el comandante abri los sacos. El primero contena la cabeza de su adjunto, el segundo sus manos y el tercero su sexo. A continuacin apareci un hombre de gran talla, de barba cuidadosamente recortada y extraos ojos rojos. Depn las armas y ordena a tus hombres que me obedezcan advirti con voz - 99 -

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suave. Quin eres? Soy el Anunciador, y debes someterte a mi voluntad, como todos los habitantes de Siquem. T debes sometimiento al representante legal de la autoridad! Si eres el instigador de este crimen sers ejecutado, al igual que sus autores. Esto no es razonable, comandante. Si inicio las hostilidades, tu atajo de cobardes no resistir por mucho tiempo. Sgueme sin vacilar. De lo contrario... Te ofrezco una ltima oportunidad, egipcio. Obedceme o morirs. Apoderaos de este rebelde orden el comandante a sus hombres. Los fieles del Anunciador se lanzaron al asalto. Fue Jeta-de-Travs el que atraves el pecho del oficial antes de que Shab el Retorcido lo matara, presa de un ataque de histeria. Ninguno de los soldados corri lo bastante para escapar de sus perseguidores. La poblacin de Siquem aclam a su nuevo dueo, que la convirti a la religin de la que era el nico garante e intrprete. Puesto que su programa consista en derribar al faran y extender el territorio de los cananeos, stos se adhirieron entusiasmados a la nueva ideologa. El cuartel y el templo de Min fueron arrasados entre un gran vociferio. A partir de aquel momento no sera ya levantado ningn templo a la gloria de una divinidad. Y ninguna divinidad sera representada ya en material alguno. Slo se grabaran las palabras del Anunciador para que cada cual se empapara de ellas, repitindolas incansablemente. El vencedor y sus lugartenientes se instalaron en la mansin del alcalde, lapidado por haber colaborado con los egipcios. Exijo la mitad de las tierras declar Jeta-de-Travs. De acuerdo, pero es muy poco consider el Anunciador, dejando atnito a su interlocutor. Acaso tras tantos sufrimientos en las minas de cobre no mereces algo ms? Vindolo de ese modo... Qu proponis? Tenemos que formar a jvenes combatientes dispuestos a morir por nuestra causa infligiendo profundas heridas a Egipto. Te apetece ocuparte de eso? S, me gusta, como me llamo Jeta-de-Travs! Pero no se trata de bromear. Ni siquiera entrenndolos contendr mis golpes. As lo entiendo. Slo ser enviada a esa misin una lite perfectamente aguerrida. Con Shab prepararemos a las tropas que te sern confiadas. Y cada maana explicar al conjunto de mis fieles las razones de nuestra lucha. Shab el Retorcido se senta cada vez ms orgulloso de haberse asociado tan ntimamente a semejante conquista. Las sencillas palabras del Anunciador lo colmaban y lo convertan en el ms convencido de los propagandistas. All, en Siquem, tomaba cuerpo la gran aventura. - 100 -

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La corte de Menfis estaba en plena conmocin. Segn insistentes rumores, Sesostris, de regreso en la capital, no tardara en reunir a los altos dignatarios que componan la Casa del Rey, verdadero cuerpo simblico del monarca. Su funcin no se reduca a la de los ministros ordinarios. Comparados con los rayos del sol, su papel consista precisamente en transmitir y hacer vivir los decretos del faran, como expresin terrenal de la luz creadora. Ahora bien, en aquel terreno, como en muchos otros, Sesostris acababa de efectuar una profunda reforma, reduciendo el nmero de responsables pertenecientes a la Casa del Rey, que funcionaran como un tribunal supremo donde se planificara el porvenir del pas. Y todos se preguntaban, con inquietud y envidia, si sera uno de los afortunados elegidos. Algunos viejos cortesanos haban calmado los ardores de los ambiciosos recordndoles el enorme peso que los titulares soportaran sobre sus hombros. Medes exteriorizaba su inquietud mientras aguardaba los nombramientos. Conservara su puesto? Sera trasladado o, peor an, exiliado a una ciudad de provincias? Estaba seguro de no haber cometido error alguno y, por consiguiente, de que no mereca reproche alguno. Pero sabra el rey apreciar en su justo valor sus cualidades? Cuando dos de los policas de Sobek el Protector solicitaron verlo, Medes se sinti desfallecer. Qu indicio poda haber dado una pista a aquel maldito perro guardin? Gergu... Gergu se haba mostrado demasiado charlatn! Aquella basura no sobrevivira a su fechora, pues Medes iba a acusarlo de mil delitos. Os llevamos a palacio anunci uno de los esbirros. Por qu razn? Nuestro jefe os lo dir. Era intil resistir. Medes no deba dejar que se advirtieran sus temores, pues tal vez pudiera alegar inocencia y conseguir convencer al monarca. Ante Sobek le falt valor. Ninguna de las frases que haba preparado sali de sus labios. Su majestad me ha ordenado anunciaros que no sois ya responsable del Tesoro. Medes oa ya cmo se cerraba la puerta de su celda. Ahora, os encargaris de la secretara de la Casa del Rey. Como tal, registraris los decretos reales y velaris por su ejecucin en el conjunto del territorio. Durante largo rato, Medes crey que se haba extraviado en un sueo. Lo haban asociado al corazn del poder! Ciertamente, no entraba en el crculo fundamental cuyo centro era el faran, pero se hallaba en una posicin tangencial. Situado justo por debajo de los principales personajes del reino, sera el primero en conocer sus - 102 -

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verdaderas intenciones. Tena que aprovechar del mejor modo aquella nueva situacin. Eran slo cuatro en la sala de audiencias del palacio real de Menfis: Sobek el Protector, Sehotep15, Senankh y el general Nesmontu. Silenciosos, no se atrevan a mirarse ni a pensar que haban sido elegidos por el rey, en efecto, para formar su consejo restringido. Ninguno pensaba en los honores y s en las dificultades que les aguardaban, sabiendo que Sesostris no admita el fracaso ni las evasivas. Cuando apareci el faran, smbolo del Uno que pona lo mltiple en armona, se levantaron y se inclinaron. Gracias a su tocado16, el pensamiento del monarca atravesaba el cielo a modo de halcn divino, recoga la energa solar y celebraba la ms misteriosa de las comuniones, la de Ra y Osiris; por su taparrabos, que llevaba un nombre anlogo al de la acacia17, el rey testimoniaba su conocimiento de los grandes misterios, y por sus brazaletes de oro macizo, su pertenencia simblica a la esfera divina. El faran se sent lentamente en su trono. Nuestra principal funcin consiste en hacer que reine Maat en esta tierra record. Sin rectitud y sin justicia, el hombre se convierte en una fiera para el hombre y nuestra sociedad en inhabitable. Nuestro corazn debe mostrarse atento, nuestra lengua debe decidir, nuestros labios formular lo verdadero. Nos corresponde proseguir la obra de Dios y de los dioses, recomenzar cada da la creacin, fundar de nuevo este pas como un templo. Grande es el Grande cuyos grandes son grandes. Ninguno de vosotros puede comportarse de un modo mediocre, ninguno de vosotros debe debilitar el arte real. La mirada del monarca se pos en Sehotep, un treintaero elegante y apuesto, de rostro fino animado por unos ojos que brillaban de inteligencia. Heredero de una rica familia, experto escriba, con el ingenio rpido hasta el punto de ser, a veces, nervioso, no era muy apreciado por los cortesanos. Te nombro Compaero nico, Portador del sello real y Superior de todas las obras del faran. Velars porque se respete el secreto de los templos y por la prosperidad del ganado. S recto y autntico como Tot. Te comprometes a cumplir tus funciones sin desfallecer? Me comprometo a ello jur Sehotep con voz conmovida. Sesostris se dirigi luego a un cuadragenario de mejillas rechonchas y floreciente panza. Aquel aspecto de vividor, amante de la cocina refinada, ocultaba a un especialista de las finanzas pblicas, de riguroso carcter, y tambin a un conductor de hombres tan intransigente como temido. Puesto que dispona de un limitado sentido de la diplomacia, con frecuencia topaba con los halagadores y los holgazanes. A ti, Senankh, te nombro ministro de Economa, gran tesorero del reino,
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Su nombre completo era Sehotep-ib-Ra, El que da la plenitud al corazn de la Luz divina. El tocado nemes. 17 Shendjyt, el taparrabos; shendjet, la acacia.
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encargado de la Doble Casa Blanca. Velars por la justa distribucin de las riquezas para que nadie padezca hambre. Me comprometo a ello, majestad. Considerado demasiado austero y demasiado autoritario, el viejo general Nesmontu haba destacado ya en el reinado de Amenemhat I. Indiferente a los honores, viviendo con la sencillez de un hombre de tropa en el cuartel principal de Menfis, slo conoca un ideal: defender el territorio egipcio a toda costa. A ti, Nesmontu, te pongo a la cabeza de nuestras fuerzas armadas. Puesto a menudo en cuestin por su habla franca, el viejo oficial no desminti su reputacin. Est claro, majestad, que obedecer escrupulosamente vuestras rdenes, pero debo recordaros que las milicias de los jefes de provincia, una vez reunidas, formarn un ejrcito superior al nuestro. Y ya no hablo de la escasez de nuestro equipamiento ni de la vejez de nuestros locales. Sobre los dos ltimos puntos establece sin ms tardanza un informe preciso para que podamos acabar con estas carencias. Por lo dems, soy consciente de la gravedad de la situacin y mirar de poner remedio. Podis contar con mi absoluta fidelidad, majestad prometi el general Nesmontu. Sobek el Protector se habra retirado de buena gana de aquella asamblea donde consideraba que no estaba su lugar, pero el soberano lo contempl con gravedad. A ti, Sobek, te nombro jefe de todos los policas del reino. Te corresponde hacer reinar la seguridad sin debilidad ni exceso, garantizar la libre circulacin de las personas y los bienes, velar por el respeto de las reglas de navegacin y detener a los que generen disturbios. Me comprometo a ello asegur Sobek, pero puedo solicitar a vuestra majestad el favor de no confinarme en un despacho? Me gustara seguir ocupndome de vuestra propia proteccin con mi restringido equipo. Encuentra el modo de conciliar el conjunto de tus deberes. Contad conmigo, majestad! La institucin faranica es una funcin vital prosigui Sesostris. Aunque no tenga hijo ni hermano para perpetuarla, quien la ejerce debe restaurar las construcciones de su predecesor y llevar a cabo su propio nombre de reinado. Slo el dbil carece de enemigo, y la lucha de Maat contra isefet, la violencia, la mentira y la iniquidad no se interrumpir nunca. Pero hoy toma un nuevo giro, pues algunos de nuestros adversarios, y, sobre todo, los ms decididos a destruir la monarqua y el propio Egipto, no son visibles. Temis acaso por vuestra vida, majestad? se inquiet Sehotep. No es eso lo ms importante. Si desaparezco, los dioses designarn a mi sucesor. Abydos est en peligro. Asaltada por fuerzas oscuras, la acacia de Osiris se marchita. Gracias a nuevos edificios que emitirn una energa regeneradora espero detener, por lo menos, el proceso, pero ignoro quin es su autor y, mientras no est - 104 -

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identificado, podemos temer lo peor. Quin se atreve a manejar el poder de Set y a poner as en peligro la resurreccin de Osiris? Para m intervino el general Nesmontu no hay la menor duda: forzosamente es uno de los jefes de provincia que se niegan a reconocer vuestra plena y entera autoridad. Ms que someterse y perder sus privilegios, uno de esos malvados ha decidido practicar la poltica de lo peor. Podra un egipcio estar lo bastante loco para desear destruir su pas? interrog Senankh. Un potentado como Khnum-Hotep no retrocedera ante nada para conservar su poder hereditario. Y no es el nico. Yo respondo por Uakha, jefe de la provincia de la Cobra afirm Sesostris ante la gran sorpresa del anciano general. Con todo respeto, majestad, no habr fingido ante vos? Su sinceridad no puede ser puesta en duda. Uakha desea convertirse en un fiel servidor. Quedan cinco rebeldes ms, mucho ms temibles que l! Sobek se encargar de investigarlos. Yo intentar convencerlos. Sin querer ser pesimista, majestad, qu habis previsto en caso de que fracasis? De buen grado o por la fuerza, Egipto debe ser reunificado. Desde hoy preparar a mis hombres para el enfrenta miento. Nada es ms desastroso que una guerra civil protest Sehotep. Slo la provocar en ltimo extremo asegur el rey. Debemos cumplir otra misin: descubrir el oro capaz de curar la acacia. Buscad entre los jefes de provincia! solt el general Nesmontu, Controlan las pistas del desierto que llevan a las minas y acumulan fortunas. Con semejantes riquezas pueden pagar generosamente a soldados y mercenarios. Probablemente tienes razn deplor el monarca, pero sin embargo confo a Senankh la labor de explorar el tesoro de cada templo. Tal vez descubra lo que necesitamos. El faran se levant. A partir de aquel momento, cada uno de ellos conoca la magnitud de su tarea. Sobek abri la puerta de la sala de audiencias y top con uno de sus hombres, visiblemente excitado. Malas noticias, jefe. El polica del desierto que acaba de entregarme este informe es un hombre serio. Tras leer un texto corto y terrorfico, Sobek crey que deba rogar al faran que prolongara la reunin de su consejo restringido.

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Segn el informe, majestad declar un Sobek desamparado, las minas de turquesa de la diosa Hator han sido atacadas y los mineros exterminados. Los policas del desierto que patrullaban por aquella regin slo han encontrado cadveres abrasados. Todos los miembros de la Casa del Rey estaban trastornados. Sesostris pareci ms severo an que de costumbre. Quin ha podido cometer tan abominable crimen? pregunt Sehotep. Los merodeadores de la arena estim el general Nesmontu Como cada jefe de provincia afectada se preocupa slo por su propia seguridad, dejan que prosperen. Por lo general, slo la emprenden con las caravanas objet Sobek, Son lo bastante cobardes para saber que devastar un dominio real les acarreara muchos problemas. Olvidas que son inaprensibles? Esta tragedia es de extrema gravedad, y demuestra que algunos clanes se han federado con vistas a una revuelta general. En ese caso dijo Sesostris no se limitarn a eso. Que me traigan lo ms pronto posible los informes referentes a los Muros del Rey y a las guarniciones de Canan. Senankh confi la tarea a Medes, que dio prueba de notable eficacia. Tras examinar los documentos, el monarca advirti que una sola localidad permaneca muda: Siquem. Pequea tropa mediocre mandada por un oficial desengaado que no deja de exigir su traslado indic el general Nesmontu. En caso de una ofensiva de beduinos lo bastante numerosos y decididos no aguantar el golpe. Lo ms probable es que se pueda producir un levantamiento de la regin y la agresin a nuestros destacamentos fronterizos. Que sean puestos en estado de alerta orden Sesostris, T, general, moviliza de inmediato nuestros regimientos. En cuanto estn en orden de marcha saldremos hacia Siquem. Jeta-de-Travs se estaba poniendo las botas. Su nuevo oficio de instructor de futuros terroristas le gustaba tanto que no contaba las horas de entrenamiento intensivo durante las que ningn combate era simulado. Cada da moran varios jvenes: unos incapaces, segn Jeta-de-Travs, cada vez ms exigente y brutal. El Anunciador quera comandos que no retrocedieran ante ningn peligro. Su prdica cotidiana, a la que todos los habitantes de Siquem estaban obligados a asistir, exceptuando las mujeres, confinadas en sus viviendas, inflamaba los espritus. El Anunciador no les ocultaba la necesidad de una lucha feroz, pues se era el precio - 106 -

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de la victoria total. En lo referente a los valientes que sucumbieran durante los combates, iran directamente al paraso, donde unas magnficas mujeres satisfaran sus caprichos mientras el vino correra a chorros. Shab el Retorcido descubra a los tibios y los entregaba a Jeta-de-Travs, que los utilizaba como blancos para sus arqueros y sus lanzadores de cuchillos. Embriagado por aquella inesperada existencia, el brazo derecho del Anunciador no poda disimular, sin embargo, sus inquietudes. Seor, temo que nuestro triunfo actual sea de corta duracin. No creis que el faran acabar reaccionando? Claro est. Y no deberamos ser... menos llamativos? Por el momento, no, pues me interesa la naturaleza y la magnitud de esta reaccin, que me permitirn conocer el verdadero carcter del tal Sesostris; entonces, decidir mi estrategia. Los egipcios respetan tanto la vida de los dems que se comportan como cobardes. Mis fieles, en cambio, saben que es preciso exterminar a los impos y que el verdadero Dios se impondr por las armas. El Anunciador visit a las familias ms pobres de Siquem para explicarles que la nica causa de sus desgracias era el faran. Por eso deban confiarles a sus hijos, incluso los de corta edad, para transformarlos en militantes de la verdadera fe. En una ltima prueba de lucha con las manos desnudas, Iker, gracias a su rapidez, haba derribado a dos adversarios mucho ms corpulentos que l. Con diez de sus camaradas se haba convertido en miliciano de la provincia del Oryx, al servicio de Khnum-Hotep. Se te destina a la vigilancia del astillero naval le anunci el instructor. Dama Techat ser tu superior. Sobre todo, no creas que va a mostrarse benevolente al tratarse de una mujer. El jefe de nuestra provincia la nombr tesorera y controladora de los almacenes debido a su extremada firmeza. Le confi incluso la administracin de sus bienes personales, pese a la opinin de sus consejeros! Para serte franco, muchacho, no podas tener peor suerte. Desconfa de esa leona, slo piensa en devorar a los hombres. El instructor condujo a su alumno hasta el astillero, donde lo recibi un capataz con cara de pocos amigos. Y ese chiquillo debe encargarse de nuestra seguridad? brome. No te fes de las apariencias y, sobre todo, no le toques las narices. El capataz mir a Iker con ms atencin. Si esta advertencia no procediera del instructor de nuestra milicia me dara risa. Sgueme, muchacho, te indicar tu posicin. Una sola consigna: no permitas que nadie entre en el astillero sin avisarme. Iker descubri un nuevo mundo donde los artesanos modelaban las distintas partes de un barco. Ante sus ojos nacieron un mstil de pino, un gobernalle, una roda, un casco, un empaetado y algunos bancos para los remeros. Con extraordinario arte, los especialistas ensamblaban una autntica marquetera - 107 -

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formada por pequeas tablas mientras sus colegas fabricaban slidas cuerdas y velas de lino. Fascinado, el muchacho contemplaba los gestos con extremada atencin y los llevaba a cabo con el pensamiento. Fue brutalmente devuelto a la realidad cuando un mocetn lo empuj para poder pasar. Quin sois? le pregunt Iker sujetndolo del brazo. Voy a ver a mi hermano, uno de los carpinteros. Debo avisar al capataz. Quin te crees que eres? Yo no necesito autorizacin! Y yo tengo rdenes. Quieres pelearte conmigo? Si es preciso. Con todo el equipo, vamos a darte un buen correctivo! El mocetn levant el brazo para llamar en su ayuda a los artesanos, pero lo baj casi en seguida y dio un paso atrs como si acabara de descubrir un monstruo. Iker se volvi y vio a Dama Techat, muy elegante con su vestido verde claro. Vete orden al importuno, que se larg sin esperar el cambio. Dama Techat dio vueltas alrededor del joven miliciano, inmvil como una estatua. Aprecio a quienes ponen su funcin por delante de su inters, de su seguridad, incluso. Te comportaste de modo brillante durante tu formacin militar, segn parece. Perteneces acaso a una familia de oficiales? Soy hurfano. Y queras ser soldado? Deseo ser escriba. Sabes leer, escribir y contar? En efecto. Si deseas que te ayude, tienes que decirme algo ms. Me robaron la vida y quiero saber por qu. Dama Techat pareci intrigada. Quin intenta perjudicarte? Iker prob suerte. Dos marineros, Ojo-de-Tortuga y Cuchillo-afilado. Su barco se llama El rpido. Sigui un largo silencio. Descrbeme al tal Ojo-de-Tortuga. El muchacho lo hizo. Tengo la impresin de que el personaje no me es desconocido, pero mis recuerdos son vagos. Tendr que hacer algunas investigaciones que, sin duda, exigirn mucho tiempo. Iker comenz a soar. Por fin una esperanza! Pero la desconfianza hizo presa en l. Por qu vais a ayudarme? - 108 -

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Porque me gustas. Oh, no te confundas, muchacho, slo me complacen los hombres de mi edad, siempre que no me molesten en mi trabajo con la pretensin de ser ms competentes que yo. T, Iker, no te pareces a nadie. Te anima un ardor desconocido, un ardor tan potente que los envidiosos slo piensan en arrebatrtelo. Esa es, probablemente, la causa de tus problemas. Permaneciendo ojo avizor, el muchacho no le hizo confidencias. Me encargar de obtener tu traslado anunci Dama Techat, Maana mismo sers el ayudante del guardin de los archivos de la provincia. Hay muchos documentos esperando ser clasificados. Tal vez encuentres ah tu felicidad.

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La casa de Medes estaba en plena conmocin. Segn algunos rumores pesimistas, el ex tesorero de palacio habra sido apartado de sus funciones y trasladado a una pequea ciudad del sur, donde concluira su carrera ante la general indiferencia. La hermosa morada de Menfis sera vendida y los domsticos dispersados. Ya a primeras horas de la maana la esposa de Medes, presa de un ataque de angustia, no paraba de atosigar a su peluquera y a su maquilladora. Has encontrado por fin el bote de las cinco grasas? Todava no respondi la peluquera. Es una negligencia insoportable! No lo habris guardado en vuestra arquilla de marfil? Sobreexcitada, la duea de la casa tuvo que rendirse a la evidencia. Sin apenas formular la menor excusa hizo que le untaran el pelo con aquella pomada milagrosa, compuesta por grasa de cinco animales: len, cocodrilo, serpiente, hipoptamo y cabra monts. Haz que penetre bien en mi cuero cabelludo orden Dentro de un rato le dars un masaje con aceite de ricino. As, no tendr nunca el pelo blanco. Tras la cada de Medes, su mujer no podra ya comprar aquellos productos de belleza, costosos pero indispensables. Acaso podra divorciarse? Imposible, la fortuna era de l. Sin embargo, si lo acusaba de adulterio le correspondera la mitad. No obstante, necesitara pruebas slidas, so pena de ser condenada a no recibir pensin alimenticia alguna. Maqullame mejor! bram. Todava se ven rojeces en mis mejillas y en mi cuello. La maquilladora aplic una capa de polvos a base de vainas y semillas de fenogreco, miel y alabastro, una mezcla especial que disimulaba las marcas de la edad. Cuando Medes entr en la habitacin de su esposa esboz un movimiento de retroceso. Cmo te sientes, querida? Ella se levant de un brinco, apartando a las siervas. T... Nosotros... Hemos sido destituidos? Destituidos? Al contrario, me han otorgado un importante cargo. En su sabidura, el faran ha reconocido mis mritos. A Medes le cost tranquilizar a la furia que lo cubra de besos. Lo senta, lo saba, eres el mejor, el ms grande, el ms... Me aguardan pesadas responsabilidades, querida. Seremos ms ricos an? - 110 -

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Sin duda. Qu tarea te ha confiado el rey? Secretario permanente del gran consejo. Conocers entonces muchos secretos? Claro, pero estoy obligado a guardar silencio. Incluso conmigo? Incluso contigo. Los asuntos de Estado no apasionaban en exceso a la esposa del gran dignatario, cuya fortuna le permita satisfacer sus caprichos. No era eso lo esencial? Mientras la excelente noticia corra por todos los pisos de la casa y por el barrio, Medes se retir a su despacho, donde, pocos minutos ms tarde, recibi a Gergu. Este mascaba dos pastillas compuestas por juncia olorosa y resina de terebinto, que desinfectaban la boca y proporcionaban buen aliento. Felicitaciones por vuestro nombramiento. Tendremos las manos algo ms libres an, no? Medes desenroll un papiro. Es una queja contra ti. Una queja! Pero de quin? De una de tus ex esposas, a la que golpeaste en estado de embriaguez. Es posible... Es seguro! Haba un testigo. Forzaste su puerta, la amenazaste y la abofeteaste. No es tan grave. En Egipto, s. Quin es ese testigo? Su camarera, una muchacha de provincias. Tal vez podramos... Ya me he encargado revel Medes, Se ha marcha do hacia su perdido poblacho con una buena indemnizacin, y tu esposa ha recibido varios muebles nuevos acompaados por excusas de tu parte, que yo mismo he redactado. La queja ha sido anulada. Gergu se dej caer en una silla baja. Os debo, por lo menos, una jarra de cerveza de lujo, patrn! Olvida tus antiguas conquistas y contn tu odio hacia las mujeres, Gergu. Un inspector principal de los graneros debe ser respetable. Yo inspector principal...? Senankh, mi superior jerrquico, ha firmado tu ascenso. Maana mismo voy a cazar! Os traer una pieza formidable. No. Gergu qued boquiabierto. Pero tengo el poder oficial, puedo... T y yo cambiamos de dimensin. Durante varios aos hemos trabajado bien, aunque modestamente. Nuestro nuevo estatuto nos permite esperar algo mejor. Sin - 111 -

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embargo, estaremos mucho ms expuestos y, por lo tanto, deberemos redoblar nuestra prudencia. No consigo seguiros reconoci Gergu palpando sus amuletos para tranquilizarse y, a la vez, aclararse el espritu. Medes andaba nerviosamente por la estancia. Ahora soy el primero en estar informado de las decisiones que se toman al ms alto nivel de Estado. Me corresponde transcribir los decretos que adopta el faran y divulgarlos. Cualquier paso en falso, cualquier grosera traicin me sealara de inmediato como culpable. Maniobrar por mi cuenta resultar, pues, especialmente difcil, ya que el rey y sus consejeros examinarn de cerca mis hechos y mis gestos. En ese caso... este ascenso es una catstrofe! No, si s utilizarlo como es debido. Gracias a ti, que tienes libertad de movimientos, seguir manteniendo la red de amistades e influencias. Adems, crear otras en el seno de la alta administracin. Y nuestro nuevo barco, indispensable para llegar a Punt y traer el oro? No pensaremos en eso, de momento. Sesostris ha dado una orden curiosa: hacer el inventario de todos los tesoros de los templos para conocer sus riquezas reales. Por qu curiosa? Porque el rey tiene ya estas informaciones! Estoy convencido de que busca otra cosa. Qu es lo que busca? Como t estars vinculado a esta misin, has de intentar averiguar algo ms. Y ya de paso, descubrirs los santuarios ms interesantes. Y eso no es todo... El faran decreta la movilizacin general. Est, pues, decidido a atacar a los jefes de provincias! No lo captas, Gergu. Acaban de producirse algunos incidentes en el pas de Canan cuya magnitud y gravedad no conozco. Para provocar semejante reaccin no debe de ser poca cosa. Eso creo tambin. Ignoro an si el general Nesmontu se pondr solo a la cabeza de las tropas o si el faran se encargar personalmente de eso. Dicho de otro modo, Sesostris podra perecer en el combate y, por consiguiente, producirse un golpe de estado en Menfis. Preparmonos para cualquier contingencia de ese orden reconoci Medes. Los cuatro dignatarios que componen el consejo restringido de un faran son considerados como incorruptibles y de fidelidad inquebrantable. Pero son hombres. Tratndolos, descubrir sus puntos dbiles y sabr utilizarlos. Por lo que se refiere al propio monarca, goza de una proteccin especial que procede de su conocimiento de los secretos del templo cubierto. Sin ella, cualquier toma del poder sera ilusoria y estara condenada al fracaso. Ignoro todava cmo atravesar esa infranqueable muralla. Lo lograremos, no lo dudis! Entretanto, Gergu, ni una sola metedura de pata. Tienes que convertirte en un hombre respetable y en un modelo para tus subordinados. El interpelado solt una sonrisa burlona. - 112 -

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Si uno solo de ellos intenta imitarme, le romper la cabeza. Ambos aliados soltaron una carcajada. De pronto, Gergu se puso serio. Y si nos limitramos a los resultados obtenidos? Nuestro balance no es desdeable. El riesgo tiene un aspecto embriagador, pero sigue siendo riesgo. El pas de Punt est muy alejado. No tanto como crees lo corrigi Medes. T, un excelente marinero que slo se divierte en las tormentas, cmo podras renunciar a esto? Estamos slo al principio del viaje, Gergu. Y, adems, te pareces a m: te gusta el poder por el poder, la fuerza por la fuerza. El interpelado asinti. Los sabios de Egipto condenan la avidez y la ambicin prosigui Medes, Se equivocan. Son inigualables estimulantes gracias a los cuales no nos fijamos lmite alguno. Y los acontecimientos que presiento me reafirman en esta conviccin. Una pregunta me preocupa. Antes de hacrosla, dadme algo fuerte para beber. Gergu apur de un trago dos copas de licor de dtiles. Por qu hacemos el mal, Medes? Porque nos fascina. Y qu es el mal? Oponerse a Maat, a la rectitud y a la luz. Repites las tonteras de los viejos sabios. Crees que te servirn para enriquecerte y ofrecerte el puesto que deseas? An tengo sed. Medes pens que tendra que sostener, de vez en cuando, la vacilante moral de su testaferro. Gergu se equivocaba: no, no hacan el mal todava, pues segua faltndoles un apoyo o una conexin en el interior del templo.

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En una jornada, Iker haba despachado ms trabajo que dos funcionarios en toda una semana, y aquella actitud le cre numerosas envidias. Sin la proteccin de Dama Techat, el muchacho hubiera tenido mltiples dificultades. Su superior jerrquico decidi complicarle al mximo la tarea, pero Iker ni se inmut. Meticuloso y obstinado, clasificaba los documentos con la esperanza de encontrar en ellos los nombres de Ojo-de-Tortuga, Cuchillo-afilado y El rpido. Pero su labor segua siendo estril. Convocado por su patrona, el ayudante del archivero no pareca, sin embargo, desalentado. Ningn resultado, Iker? Ninguno. Nada tampoco, por vuestro lado? Tampoco deplor Dama Techat. Y sin embargo no me invent a esos hombres y ese barco! No pongo en absoluto en duda tu palabra, Iker, pero recuerda lo que te dije: las investigaciones pueden ser largas. No se han aclarado vuestros recuerdos? Lamentablemente, no; pero estoy casi segura de que el tal Ojo-de-Tortuga pas por nuestra provincia. Tienes que cambiarte las ideas, muchacho! Vamos a celebrar la fiesta de la diosa Pakhet, y me servirs de portaparasol. Pakhet, la que araa, era un guepardo hembra y resida en una gruta venerada por algunas sacerdotisas, en su mayora esposas de los nobles de la provincia. En la embarcacin de Dama Techat, que la llevaba al paraje sagrado de la diosa18, Iker disfrutaba de la pureza del aire y de la suavidad de un viento regular. Navegar por el Nilo segua siendo un hechizo. Durante unos instantes, el muchacho pens que podra interrumpir su viaje e instalarse en aquella provincia para vivir das tranquilos. Pero las preguntas sin respuesta lo asaltaron de nuevo, dejndolo en el estado de un sediento para quien beber resultaba vital. No, los acontecimientos que lo haban abrumado no carecan de significado. l deba saber interpretarlos y desvelar el enigma de su destino. La embarcacin atrac a una buena distancia del magnfico bano cuyas ramas cubran la entrada de la gruta sagrada. Sobre todo, no toques este rbol recomend Dama Techat. Aqu se oculta a menudo el guepardo hembra en el que se encarna la diosa. Salta sobre cualquier profano que no conoce las frmulas de apaciguamiento. Cmo puedo aprenderlas?
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El Speos Artemidos, cerca de Beni-Hassan.

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Qu curioso eres! Decidme, al menos, cul es el papel de Pakhet. Decididamente pens Dama Techat, este muchacho no es de la misma pasta que la mayora de los seres humanos. Esta diosa domina los fuegos destructores y puede transformarse en serpiente que se arroja sobre los enemigos del sol para impedir que hagan dao. Cuando la ven es demasiado tarde. Pero su funcin no se limita a luchar victoriosamente en favor de la luz. Con su magia, favorece el regreso de la crecida que ofrece la prosperidad al pas entero. De qu modo? No crees que vas demasiado lejos, Iker? Ir tan lejos como me permitis. Digamos que es la aliada de Osiris, y no me preguntes ms. Limtate a observar y permanece silencioso. O Dama Techat saba y callaba, o no saba y estaba fingiendo; para Iker, tanto en un caso como en el otro el resultado era idntico. Si la molestaba, no le dara la menor explicacin. El muchacho protegi a su patrona con un parasol compuesto por un largo mango y una tela de lino rectangular. Una sacerdotisa de edad avanzada sali de la gruta. Que las puertas del cielo se abran para que el poder divino aparezca en gloria. Salieron a su vez cuatro sacerdotisas ms, que se inclinaron ante la primera. Sus cabellos estaban echados hacia atrs hasta formar un extrao tocado que imitaba la corona blanca del faran. Llevaban un corto taparrabos sostenido por unos tirantes que les cubran los pechos. As llegan los cuatro vientos del cielo revel la superiora, dominados sean para que la riqueza del pas est segura. He aqu el viento del norte, fresco y vivificante. La primera muchacha inici una danza lenta y solemne. La belleza de sus gestos fascin a Iker. He aqu el viento del este, el que abre las puertas celestes, el que crea un camino perfecto para la luz divina y da acceso a los parasos del otro mundo. La segunda danzarina no era menos graciosa que la primera. Ni una sola vacilacin y un ritmo embrujador. He aqu el viento del oeste que procede del seno de lo nico, antes de la creacin del Dos. Brot del ms all de la muerte. La tercera bailarina superaba a sus colegas. Como si estuviera imbuida del mensaje espiritual que simbolizaba, desarroll una coreografa ms dramtica y exigente. Algunas figuras evocaban la lucha contra el fallecimiento y la voluntad de acabar con l. He aqu, por fin, el viento del sur, que trae el agua regeneradora y hace crecer la vida. - 115 -

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Primero, Iker crey que se equivocaba, engaado por un asombroso parecido. Luego, toda su atencin se concentr en el rostro de la joven sacerdotisa, cuyos movimientos eran de una gracia inigualable. De su ser emanaba una luz que traduca la intensidad de la vida resucitada que ofreca el viento del sur. Ella. Era ella, la reconoca a pesar de su vestido y de su tocado. Sostn de forma correcta el parasol se quej Dama Techat, estoy al sol! Iker rectific la posicin, sin dejar de contemplar a la mujer amada cuya danza le pareci terriblemente corta. Los cuatro vientos permanecan inmviles. La maestra de ceremonias adorn la frente de las sacerdotisas con una flor de loto. As son reveladas las palabras divinas ocultas en la naturaleza. Que esas flores, cuyo olor suave anima la luz, sean garanta del milagro de la resurreccin. De cada loto brot una resplandeciente claridad. Luego, las cinco sacerdotisas subieron a un barco que se alej del territorio sagrado de Pakhet, donde se organizaba un banquete en honor de las esposas de los dignatarios. Iker y los dems servidores almorzaron aparte. Pareces trastornado observ Dama Techat. No, bueno, s... Ese ritual es tan turbador! Eres acaso sensible a la belleza de las danzarinas? Quin no lo sera? La que encarnaba el viento del sur alcanzaba la perfeccin. Sabis quin es y cmo se llama? No tengo ni la menor idea. Estas sacerdotisas han venido de Abydos para celebrar los ritos de la diosa Pakhet, y luego volvern a su templo. La habais visto antes? No, debe de ser nueva. No obstante, te aconsejo que la olvides. Porque pertenece al Crculo de oro de Abydos? Dama Techat frunci el ceo. Quin te ha hablado de eso? Un hortelano. Se trata slo de una expresin potica, Iker. No le des importancia alguna. Y, te lo repito, olvida a esta muchacha. Se mueve en un mundo que t nunca vas a conocer. Si te gustan las danzarinas, las hay ms seductoras y, adems, son accesibles. Iker haba clasificado en un tiempo rcord los archivos de la provincia del Oryx, pero sin encontrar el menor rastro de los dos marineros y de su barco. Dama Techat le confiara, pues, otro cargo para que tuviera el espritu ocupado. Por su lado, la misma decepcin: ningn informador haba podido proporcionarle datos fiables. Tendra que extirpar del corazn de aquel joven excepcional la idea de la venganza y convencerlo de que echara races en aquella regin, donde se convertira en un escriba de alto rango. Reuna sus argumentos mientras contemplaba, desde lo alto de su terraza, la - 116 -

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nueva luna que indicaba el triunfo de Osiris, cuando una voz la sobresalt. Puedo hablaros, Dama Techat? Tranquilizaos, no os deseo mal alguno! Sobre todo, no os volvis. Si intentis verme, os derribar. Qu... qu queris? Por lo que se refiere a los dos marineros y al barco tal vez tenga una pista: pasa por la provincia de los sumos sacerdotes de Tot. Dejad que Iker parta hacia esos parajes. Quin eres t para darme rdenes? Un aliado. Mientes! Dime la verdad o har que te detengan. Si os la digo me meteris en la crcel. Te ofrezco un trato: la verdad a cambio de tu libertad. Tengo vuestra palabra? La tienes. Acto por orden del faran Sesostris. Al proteger a Iker me habis ayudado mucho. Ahora, debis permitir que siga su bsqueda. Que Iker olvide su pasado y viva feliz. Si consegus convencerlo, por qu no? Pero sed honesta con l y habladle de esta pista. Debemos referirnos a tu porvenir dijo Dama Techat a Iker, Qu te parecera establecerte aqu y proseguir tus estudios de escriba? Vuestra oferta es generosa, pero debo rechazarla. Puesto que no habis obtenido informacin alguna, ir a buscar a otra parte. Y si este vagabundeo no te lleva a parte alguna? Me robaron la vida, quiero recuperarla y comprender mi destino, cueste lo que cueste. Podras perder definitivamente esta vida. Permanecer inerte me llevara a la muerte con mayor rapidez an. Puesto que resulta imposible convencerte, te ayudar por ltima vez. Me echis? Partes hacia la provincia de la Liebre. Lo que significa... Tenis un indicio? Tan delgado que no tengo nada ms que comunicarte. Ve all y arrglatelas. Me dejar partir el seor Khnum-Hotep? Arreglar con l ese detalle. Llevars un documento oficial destinado a Djehuty. Te presento como un aprendiz de escriba deseoso de perfeccionarse. Puesto que no tenemos lugar para ti aqu, solicito su benevolencia. Esperemos que acepte. Si tienes esta suerte, mustrate lo ms discreto posible al efectuar tus investigaciones. Djehuty no es un hombre fcil, no debes enojarlo en modo alguno. Cmo agradecroslo, Dama Techat? Me hubiera gustado retenerte, Iker, pero la provincia del Oryx es demasiado pequea para ti. He aqu mi ltimo regalo, te proteger. - 117 -

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Entreg al joven un objeto en forma de creciente lunar. El talismn se tall en el camino de un hipoptamo. Mi padre, un gran hechicero hoy desaparecido, grab en l un grifo y una inscripcin jeroglfica. Consigues leerla? Soy el genio que corto la cabeza a los enemigos machos y hembras. Cada noche, antes de dormirte, pntelo en el vientre. Alejar de ti las fuerzas de la destruccin.

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La prdica del Anunciador haba obtenido ms aclamaciones an que de costumbre. En nombre del dios nico, cuyas directrices l transmita, todas las ciudades de Canan iban a unirse para lanzarse al asalto de Egipto, matar al faran, exterminar a los opresores y tomar el poder. Luego, los vencedores impondran su creencia a todos los pueblos, por la violencia, si era necesario. Habis despertado a los dormidos advirti Shab el Retorcido, pronto formarn un formidable ejrcito que se lanzar sobre el mundo! No estoy tan seguro de ello asest el Anunciador, quebrando el entusiasmo de su brazo derecho. Pero esa gente cree en vos, os seguir hasta la muerte! No lo dudo, pero no tienen armas y no son verdaderos soldados. Temis acaso... una derrota? Todo depender de la magnitud de la reaccin egipcia. Hasta ahora es inexistente! No seas tan ingenuo, amigo mo. Si el faran se toma su tiempo, lo hace sin duda para golpear con mayor fuerza. Pero entonces... toda la poblacin de Siquem ser aniquilada. No es acaso la suerte previsible para un cebo? Esos primeros fieles no tienen otra funcin. Perecern en la dignidad, seguros de alcanzar el paraso que les he prometido. Lo importante son los especialistas que est formando Jeta-de-travs. Ellos deben escapar a la represin y agazaparse en las sombras para actuar en el momento que yo elija. Ambos hombres acudieron al campo de entrenamiento, del que sacaban el cadver de un adolescente con el crneo demasiado frgil. Golpeando sin compasin, Jeta-detravs continuaba endureciendo la preparacin de sus comandos. Satisfecho? pregunt el Anunciador. Todava no. La mayora de esos chiquillos estn realmente muy tiernos. No pierdo la esperanza de formar a algunos, pero necesitar tiempo. Temo que no tengamos mucho. En caso de ataque, veremos su capacidad sobre el terreno! No, Jeta-de-Travs. T y tus mejores elementos saldris de la regin y os refugiaris en algn lugar seguro, a dos das de marcha al nordeste de Imet, en el Delta. La zona est deshabitada, me aguardaris all. Qu significa este embrollo?... Te he decepcionado alguna vez, Jeta-de-Travs? Ah, no, eso no! Entonces sigue confiando en m. - 119 -

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Con los pulmones ardiendo a fuerza de correr, un centinela se detuvo a respetuosa distancia del Anunciador. Seor, ya llegan! Soldados egipcios, centenares de soldados! Tranquilzate, valiente. No lo haba predicho? Avisa a nuestros partidarios, que se movilicen para defender Siquem. Dios estar a su lado. El Anunciador reuni a los jefes de seccin en la plaza mayor y les record la estrategia que deban seguir. Cada cual combatira hasta la muerte. Victoriosos o vencidos, sus fieles conoceran la felicidad eterna. Los comandantes de los fortines que componan los Muros del Rey agradecan a los dioses seguir vivos an. Reunidos por el faran en persona haban sufrido sus reproches y su fra clera, ms terrible que los gritos. Calificados de incapaces e intiles por no haber previsto ni impedido la revuelta de Siquem, se vean condenados, por lo menos, a trabajos forzados en un penal de los oasis. Sesostris haba tomado otra decisin: mantenerlos en sus puestos, pero sin tolerar, ya, el menor error. Y aquel aguijn, profundamente clavado en la piel de los militares de carrera que dormitaban en su ilusin de seguridad, haba sido muy eficaz. Saliendo de su sopor, los oficiales se haban comprometido a recuperar el control de antao, a estimular a sus hombres y a volver a ser la primera barrera contra la invasin. La firmeza y la autoridad de Sesostris haban actuado como un blsamo. Servir a un rey de aquella estatura produca entusiasmo. Saneada la situacin de la lnea de fortificaciones, el monarca se puso a la cabeza de su ejrcito para dirigirse a Siquem. Seguimos sin noticias de la ciudad? pregunt al general Nesmontu. Ninguna, majestad. En cambio, nos comunicamos normalmente con las otras poblaciones de la regin, lo que podra demostrar que la rebelin es limitada. La apariencia de un tumor no siempre revela su gravedad objet el soberano. Manda una decena de exploradores que indaguen por toda la ciudad. Los informes coincidan: se haban destinado centinelas cananeos en los cuatro puntos cardinales. La ciudad se ha levantado, en efecto concluy el general Nesmontu Probablemente, nuestra primera guarnicin ha sido exterminada. Pero por qu los alborotadores no han intentado hacer que se extienda su movimiento? Por una razn muy sencilla: primero deseaban saber cmo reaccionara el faran. Antes de recuperar Siquem bloquears todas las rutas, pistas y caminos que llevan a ella. Exijo que nadie escape. Cuando nuestro dispositivo est listo, atacaremos. Convencidos por el Anunciador de que la ayuda de Dios les permitira rechazar al invasor, los habitantes de Siquem se lanzaron aullando al asalto de la infantera de Sesostris. Sorprendido por la agresividad del adversario, armado con instrumentos agrcolas, se sobrepuso sin tardanza. Bajo el empuje del general Nesmontu, los cananeos fueron aplastados rpidamente. - 120 -

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La victoria se haba obtenido tan de prisa que Sesostris no haba tenido necesidad de intervenir personal mente. Pero la prdida de unos treinta soldados demos traba la violencia del enfrentamiento. Incluso las mujeres y los adolescentes haban preferido perecer antes que rendirse. Reconquistada la ciudad, las casas fueron registradas una a una. No haba rastro alguno de depsito de armas. Has detenido a su jefe? pregunt el rey a Nesmontu. Todava no, majestad. Habr que interrogar cuidadosamente a los supervivientes. La mitad de la poblacin ha sucumbido. Slo quedan ancianos, enfermos, nios y mujeres. Estas afirman que sus maridos quisieron liberarse de la opresin egipcia con la ayuda del dios nico. Qu nombre le dan? El dios del Anunciador. ste revel la verdad a los habitantes de Siquem, y todos lo siguieron. Es, pues, el inspirador de este desastre. Rene el mximo de testimonios que puedas sobre l. Tenemos que arrasar la ciudad? Voy a emplazar el dispositivo mgico necesario para evitar que semejantes extravos regresen. Una nueva guarnicin, ms importante, se encargar de la seguridad de los colonos que se instalarn aqu el mes que viene. Adems, general, llevars a cabo una gira de inspeccin por todas las ciudades de Canan. Quiero que sus habitantes vean nuestro ejrcito y sepan que intervendr sin miramientos contra los enemigos de Egipto. En varios lugares, especialmente junto al templo saqueado cuya reconstruccin se llevara a cabo sin demora, Sesostris hizo enterrar fragmentos de alfarera roja en los que se haban inscrito textos que execraban las fuerzas oscuras y a los cananeos. Si rompan una vez ms la paz, quedaran malditos. Y el rey se pregunt si el tal Anunciador era un loco vido de violencia o representaba un peligro real. A partir de entonces, el Anunciador ya lo saba. Sesostris no era uno de aquellos monarcas blandos e indecisos que se dejaban manipular por los acontecimientos sin saber qu decisin tomar. Aquel faran no retroceda ante el uso de la fuerza. La lucha por el triunfo final sera, as, ms excitante. Pero combatir frontalmente resultaba imposible. Incluso reunidos, lo que resultaba bastante improbable en un prximo futuro, las tribus cananeas y beduinas no proporcionaran un contingente de soldados lo bastante numeroso como para enfrentarse con los de Sesostris. El nico mtodo eficaz sera, pues, el terrorismo. Haciendo que el miedo se extendiera por la sociedad egipcia, reuniendo contra ella a contestatarios, rebeldes y destructores de todo pelaje, acabara envenenndola y deshacindola. - 121 -

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Jeta-de-Travs y sus comandos haban huido por el sur antes de que el enemigo colocara sus barreras. El Anunciador, Shab el Retorcido y tres hombres expertos haban elegido una pista del este, muy sinuosa, que serpenteaba entre colinas abrasadas por el sol. Adonde vamos? interrog Shab, inquieto ante la idea de una nueva expedicin por el desierto. A convertir a las tribus beduinas. Luego, nos reuniremos con Jeta-de-Travs. Al caer la noche, el grupito se detuvo en el fondo de un barranco. El Anunciador subi a lo alto de una colina para visionar el prximo itinerario que deberan tomar. No te muevas orden una voz enronquecida. Si intentas escapar, acabamos contigo. Al momento aparecieron una veintena de policas del desierto con sus perros. Armados con arcos y garrotes, haban brotado de la nada. Ni siquiera utilizando sus poderes, el Anunciador lograra acabar con todos aquellos profesionales aguerridos, sobre todo con los canes, que no teman a los demonios del desierto. Ests solo? S, estoy solo dijo con voz lo bastante fuerte como para que sus compaeros lo oyeran, Y como veis no llevo arma alguna. Soy un simple beduino en busca de sus cabras, que han huido. No vendrs, por casualidad, de Siquem? No, vivo aqu, lejos de la ciudad, con mi rebao. Slo voy all para vender quesos y leche. Bueno, sguenos. Vamos a comprobarlo. Un polica at las muecas del Anunciador con una cuerda bien apretada, y le puso otra alrededor del cuello para tirar de l como si fuera un animal reticente. Nadie ms a la vista? pregunt el jefe del destacamento. Slo hemos encontrado a ste respondi uno de sus hombres.

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Dama Techat haba ofrecido a Iker el coste del viaje en barco hasta Khemenu, la Ciudad del Ocho19, capital de la provincia de la Liebre. Mientras contemplaba el ro cuya majestad le fascinaba sinti gravitar sobre l una insistente mirada. Volvindose, descubri a un hombre de gran talla, ms bien flaco, con ojos autoritarios. Te detienes en Khemenu o sigues hacia el sur? le pregunt con voz seca. Por qu voy a responderos? Porque ests en mi territorio. Sois acaso el jefe de esta provincia? Soy su brazo derecho, el general Sepi, y velo porque se respeten las leyes. Cualquier extranjero en situacin irregular es expulsado inmediatamente. O desvelas tus intenciones o te largas. Mi nombre es Iker, vengo de la provincia del Oryx con una recomendacin de Dama Techat y pienso solicitar autorizacin para proseguir entre vosotros mis estudios de escriba. Dama Techat... No ha fallecido? Est muy viva, os lo aseguro! Descrbemela. Iker lo hizo. El rostro del general Sepi sigui hosco. Mustrame esa recomendacin. Est dirigida a Djehuty y a nadie ms! Te muestras muy reticente, muchacho. Tienes acaso algo que reprocharme? He aprendido a desconfiar de los desconocidos. Qu me demuestra que sois realmente un general? Reticente y desconfiado... Son, ms bien, cualidades. El barco atracaba. Una veintena de soldados filtraban a los viajeros, sometidos a un largo interrogatorio. Un oficial se dirigi hacia Sepi y lo salud. Me complace volver a veros, mi general. No me atrevo a preguntaros si... Mi madre ha muerto. Tuve la suerte de estar a su lado en sus ltimos momentos y de dirigir sus funerales. Era una mujer recta, s que el juicio de Osiris le ser favorable. Iker no se atreva a alejarse. El muchacho va con vos, mi general? Lo llevo a la capital. Pon tus cosas en un asno, Iker. El aprendiz de escriba obedeci. El animal no ira sobrecargado.
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All resida la Ogdada, comunidad de ocho divinidades creadoras divididas en cuatro parejas.

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El general Sepi caminaba de prisa. Si eres originario de la provincia del Oryx, por qu la abandonas? El seor Khnum-Hotep no necesita nuevos escribas. Y yo nac en Medamud. En Medamud, de verdad? De verdad. Y por qu te alejaste de tu familia? Soy hurfano. El viejo escriba que me ense los rudimentos del oficio muri. Y probaste suerte en la provincia del Oryx... Por qu razn? Por casualidad. Casualidad repiti el general, escptico. No estars buscando a alguien, por casualidad? Slo vengo para convertirme en un buen escriba. Me pareces tan decidido que debe de alentarte un ardor de naturaleza muy especial. Comprendo que no me digas de momento la verdad, pero si deseas hacer carrera en esta provincia tendrs que explicarte. Cundo podr ver a Djehuty? Le hablar de ti, y l decidir. Eres capaz de tener paciencia, Iker? Slo cuando es necesario. Jefe de la prestigiosa provincia de la Liebre, Djehuty20 haba olvidado su edad. Superior de los misterios de Tot, sacerdote de la diosa Maat, perteneca a una antiqusima familia cuyos orgenes se remontaban al tiempo de las pirmides. Tras haber conocido los reinados de los faraones Amenemhat II y Sesostris II tena que soportar ahora el de Sesostris, tercero de su nombre, de quien sus consejeros y sus informadores le hablaban muy mal. Por qu no permaneca el monarca encerrado en su palacio de Menfis, donde los cortesanos no dejaban de halagarlo? Si realmente se estaba forjando el proyecto de suprimir las prerrogativas de los jefes de provincia, la guerra civil sera inevitable. Pero qu les reprochaba el rey a administradores tan concienzudos como Khnum-Hotep o l mismo? Sus dominios estaban bien administrados, sus rebaos eran numerosos y sanos, sus talleres prsperos. Ciertamente, disponan de milicias bien equipadas, pero el magro ejrcito del faran no era capaz de garantizar la seguridad de las provincias. No haba que cambiar nada, eso era todo. Y Djehuty tena la autoridad suficiente para convencer a sus colegas. Uno de sus pequeos placeres consista en cambiar cada da de silla de mano para sus numerosos desplazamientos. Tena tres, vastas y confortables, provistas de un parasol, en las que poda casi tenderse. Varios equipos de ocho hombres trabajaban alternndose, cantando de buena gana el antiguo estribillo: Los porteadores estn contentos cuando la silla va llena. Cuando el dueo est presente, la muerte se aleja, la vida queda renovada por Sokaris, el regente de las profundidades, y los difuntos resucitan. Con la cabeza afeitada, Djehuty presuma de no llevar peluca, lo que no le impeda
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Su nombre completo era Djehuty-Hotep, Tot est en plenitud.

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ser un coqueto. Vesta una elegante capa cuidadosamente tejida y un largo taparrabos que le cubra las piernas. Seguir cuidndose retrasaba el envejecimiento. Tras haber escuchado los informes positivos de sus aparceros, el notable haba decidido concederse un paseo por el campo. Pero al salir de su palacio descubri a su amigo de siempre, el general Sepi. Una simple mirada le bast para comprender que ste estaba viviendo una dolorosa prueba. Nadie puede compartir tu pesadumbre. S que no esperas de m palabras de consuelo. Si deseas reposar antes de hacer tu informe... A pesar de la muerte de mi madre llev a cabo mi misin. Las noticias no son muy alentadoras. Ha decidido Sesostris intentar la prueba de fuerza? Lo ignoro, pues mis contactos en la corte han enmudecido de pronto. Dicho de otro modo: el faran ha vuelto a coger las riendas de los asuntos pblicos. Mala seal, muy mala seal... Qu ms? La ciudad de Siquem se rebel, su poblacin acab con la guarnicin egipcia. Y reaccion el rey? Del modo ms brutal: orden al general Nesmontu que lanzara un ataque masivo. Siquem est de nuevo bajo control egipcio. As pues, el monarca no vacilaba en utilizar la fuerza. Era un mensaje claro para los jefes de provincia que se negaran a obedecerlo. Djehuty volvi la espalda a la silla de mano. Ven, vayamos a beber vino en mi prgola. Has dicho Siquem?, la Siquem con la que mantenemos relaciones comerciales, no es cierto? Sepi asinti con un movimiento de cabeza. Belicoso como es, este rey me acusar de ser el cmplice de los rebeldes. Pon de inmediato nuestra milicia en estado de alerta. Egipcios muertos por otros egipcios... Qu desastre en perspectiva! Lo s, Sepi, pero Sesostris no nos deja otra opcin. Escribe a Khnum-Hotep y a los dems jefes de provincia dicindoles que el conflicto es inminente. Creern que intentis manipularlos para obtener una alianza que ellos no desean en modo alguno. Tienes razn. No escribas entonces, y que cada cual se las arregle solo! El vino era excelente, pero Djehuty lo encontr mediocre. Un extranjero desea veros dijo el general. Espero que no sea un cananeo de Siquem. No, es un joven que viene de la provincia del Oryx con una carta de recomendacin de Dama Techat. No es lo que acostumbra! Por lo general, slo se recomienda a s misma. Despdelo, no acepto visitas hoy. Me permito insistir. Djehuty qued intrigado. - 125 -

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Qu tiene de excepcional tu protegido? Me gustara que lo comprobarais vos mismo. El general no era un fantasioso y nunca solicitaba prebendas. Trae a ese muchacho. En cuanto vio a Iker, Djehuty comprendi el inters que por l senta Sepi. Pese a su modesta apariencia, en el joven visitante arda un fuego tan violento que la propia crecida del ro no bastara para apagarlo. La carta de recomendacin de Dama Techat se deshaca en elogios. En las actuales circunstancias declar Djehuty necesito ms milicianos que escribas. Pero yo, seor, he venido para ser escriba. Dnde aprender mejor ese oficio que en la provincia de Tot? Por qu esta ambicin? Porque estoy convencido de que el secreto de la vida se oculta en las frmulas del conocimiento. Ahora bien, slo la profunda prctica de los jeroglficos me permitir acceder a ellas. No sers muy pretencioso? Estoy dispuesto a trabajar da y noche. Demustralo comenzando sin tardanza. Mi intendente se encargar de ti, te alojars en el barrio de los aprendices de escriba. Intenta no llamar la atencin, me horrorizan los revoltosos. Si no satisfaces a tu profesor, sers expulsado de mi territorio. Iker se retir. Tozudo, valeroso, independiente... No te has equivocado, Sepi. Este muchacho no es uno cualquiera. Como yo, habis percibido que no slo tiene un carcter bien templado. Le crees capaz de entrar en un templo? Que d pruebas de ello.

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Esperando la clera de Khnum-Hotep, Dama Techat dej pasar la tormenta. Por qu habis autorizado que partiera el muchacho? Tena algo de particular, seor? Lo habamos convertido en un excelente miliciano, y necesito buenos soldados para preservar mi independencia. Sin duda, pero Iker quera ser escriba. Los escribas no combatirn contra los soldados de Sesostris! No habra obtenido la victoria por s solo. Malhumorado, Khnum-Hotep se cruz de brazos. Repito mi pregunta: por qu lo habis autorizado a partir? Porque me pareca especialmente bien dotado para su futuro oficio, y la provincia del Oryx no poda asegurarle la formacin adecuada. La del dios Tot, en cambio, le ofrecer lo que desea. Acaso no fuisteis vos mismo, seor, quien le dijisteis que no necesitabais nuevos escribas? Tal vez, tal vez... Pero yo tomo las decisiones, y nadie ms! Dama Techat sonri. Si no me encargara yo del personal sin importancia, seor, estarais sobrecargado de trabajo. Y sabis, como yo, que Iker deba cumplir su destino. Y vos sabais que ese destino pasaba por la provincia de la Liebre? Simple intuicin. El muchacho es extrao. Parece decidido hasta el punto de que nada puede desviarlo de su objetivo. Me habra gustado conocerlo mejor. Tal vez volvamos a verlo. Tras haber compartido un abundante desayuno mientras Iker se mantena aparte, los aprendices de escriba se haban dirigido al aula, donde se haban sentado en esteras. Cuando el profesor entr, Iker qued a la vez decepcionado y ofendido: el general Sepi! De modo que el jefe de la provincia de la Liebre lo haba engaado mandndolo a un cuartel donde se formaban los milicianos. El muchacho se levant. Perdonadme, no tengo nada que hacer aqu. No deseas, acaso, convertirte en escriba? pregunt Sepi. Esa es, en efecto, mi intencin. Sintate entonces. Pero vos sois general y... ...y responsable de la principal escuela de escribas de la provincia de la Liebre. O me obedeces al pie de la letra o vas a probar suerte en otra parte. Quienes trabajan - 127 -

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bajo mi direccin deben ser rigurosos y disciplinados. Exijo puntualidad y un aspecto impecable. A la menor negligencia, los excluyo. Comencemos rindiendo homenaje a nuestro divino dueo, Tot, y al ancestro de todos los escribas, el sabio Imhotep. Sepi colg una plomada de la viga principal del local. Miradlo con atencin, aprendices, pues es el smbolo de Tot, inmutable en el corazn de la balanza. Rechaza el mal, pesa las palabras, ofrece la paz al conocedor y hace brotar lo que haba sido olvidado. De un cesto de papiros forrado de tela, el general Sepi sac el material que utilizaban los escribas: una paleta de sicmoro, un estuche cilndrico lleno de calamos y pinceles, una bolsa con papiros, otra con pigmentos, una pequea herramienta en forma de mazo que serva para pulir, un alisador indispensable para las correcciones sobre papiro, cubiletes de tinta, panes de color rojo y negro, tablillas de madera y un rascador. Cmo se llama la paleta? Ver y Entender 21 respondi un aprendiz. Eso es asinti Sepi, No olvidis que la paleta es una de las encarnaciones de Tot. Slo l os permitir conocer las palabras de Dios22 y desvelar su significado. Gracias a su paleta se inscriben la duracin de la vida de Ra, la luz divina y la realeza de Horus, protector del faran. Manejar la paleta es un acto grave y sagrado. Debe ser, pues, precedido de un rito. El general deposit en el suelo una estatuilla de babuino sentado, con ojos profundos y meditabundos. Encarnacin de Tot, inspiraba al escriba recogido. Luego, el profesor llen de agua un cubilete. Para ti, seor de la lengua sagrada, derramo la energa que animar la mano y el espritu. He aqu el agua del tintero para tu ka, Imhotep. Tras un largo instante de silencio, el profesor rectific la posicin de varios aprendices, considerndola demasiado blanda o demasiado rgida. Luego les ofreci calamos y pinceles, finamente tallados, de veinticinco centmetros de longitud. Alguno de vosotros conoce el mejor material para fabricarlos? Junco que haya crecido en una marisma salobre respondi un alumno. No sera preferible el bupleuro?23 sugiri Iker. Por qu razn? interrog Sepi. Porque es una planta resistente y aleja los insectos. No escribiris en seguida sobre papiro prosigui Sepi, sino sobre tablillas de madera cubiertas por una fina capa de yeso endurecido. Podris borrar vuestros errores y limpiar fcilmente la superficie. Cuando la capa quede destruida, pondris una nueva. Vuestros principales enemigos son la pereza, el abandono y la indisciplina. Os harn estpidos y os impedirn progresar. Sabed escuchar los
Maa-sedjem. Jeroglfico es un trmino griego que significa grabados sagrados. El apelativo egipcio es medu neter, palabras de Dios. 23 Segn las investigaciones de J.C. Goyon sobre la planta heden.
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consejos de quienes saben ms que vosotros y trabajad cada da con ardor. Si no estis dispuestos a ello, abandonad de inmediato esta escuela. Asustados por la severidad del instructor, dos aprendices salieron. Tot separ las lenguas prosigui Sepi. Distinguiendo las palabras pronunciadas de una regin a otra, puso al revs los pensamientos de los humanos que se apartaron de la verdad y del buen camino. Durante la edad de oro vivan los dioses que hablaban la misma lengua; hoy se enfrentan los humanos separados de lo divino y no se comprenden. Pero Tot nos transmiti tambin las palabras de poder que aprenderis a descifrar y a inscribir en la madera, el cuero, el papiro y la piedra. Debis as respetar una regla fundamental: no pongis una palabra en lugar de otra, no confundis una cosa con otra. Aqu se os ensear la escritura de la Casa de Vida, formada por signos que son otros tantos elementos de conocimiento, smbolos cargados de magia y de misterio. De la escritura justa depende el fulgor del espritu. Si creis que los jeroglficos son slo dibujos y sonidos, nunca comprenderis. En verdad, contienen la naturaleza secreta de los seres y las cosas, las esencias ms sutiles. El lenguaje sagrado es una fuerza csmica, l cre el mundo. Slo el faran, el primero de los escribas, es capaz de dominarlo. Por eso su nombre, per-aa, significa el gran templo. Los jeroglficos no necesitan a los hombres, actan por s mismos. Deberis, pues, ser respetuosos con los textos que descubris o transmitis, pues son mucho ms importantes que vuestra pequea persona. Iker se senta fascinado. Haba presentido todo aquello; pero el general Sepi lo formulaba con tal precisin que varias puertas se abran a mltiples caminos. No os convertiris en escribas por vuestra propia gloria precis el enseante , sino para prolongar la obra de Tot. l calcul el cielo, cont las estrellas, estableci el tiempo, los aos, las estaciones y los meses. El soplo de vida reside en su puo, su codo es el fundamento de cualquier medida. El, que no es vctima del desorden ni de la irregularidad, establece el plano de los templos. La ciencia de Tot no consiste en especular en vano, pues demasiada tcnica y saber perjudican. Por sus palabras aprenderis a construir un edificio y a repartir con justicia los alimentos o a estimar la superficie de un campo. Lo que est arriba es como lo que est abajo, y lo que est abajo es como lo que est arriba, y Tot, el dos veces grande, os ensear a no disociar el cielo de la tierra. Nos bastar, pues, con copiar frmulas ya concluidas protest un aprendiz, O eso supone reconocer nuestra debilidad? Si quieres ser fuerte respondi Sepi, s un artesano en palabras. El verdadero poder es la formulacin, ya que las palabras bien empleadas son ms eficaces que cualquier arma. Algunos escribas son slo copistas, en efecto, pero no son por ello despreciables. Otros, muy escasos, penetran en la esfera de la creacin. Qu cualidades se exige de ellos? pregunt Iker. La escucha, el entendimiento y el dominio de los fuegos. T y tus camaradas estis muy lejos de eso an. Tomad vuestras tablillas y vuestros calamos. Voy a - 129 -

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dictaros el Libro de Kemit, y corregiremos vuestros errores. Qu significa ese trmino? Kemit es una palabra formada con la raz kem afirm Iker, y significa la tierra negra; dicho de otro modo, la tierra de Egipto fertilizada por el limo, o lo que est concluido, completo. Ambos sentidos deben tomarse en cuenta aadi Sepi. Este libro contiene, en efecto, una enseanza completa para los aprendices de escriba y tiene por objeto hacer frtiles sus espritus. Preparad vuestro material de escritura. Iker llen con agua dos conchas donde diluy sus panes de tinta. El profesor dict los captulos del Libro de Kemit. El comienzo deseaba vida, coherencia y florecimiento eternos al Seor. Luego, trataba de la necesaria justicia de voz ante las divinidades y las almas de Helipolis, la ciudad santa de Ra. A Montu, el dios toro de la provincia tebana, se le peda su fuerza y su ayuda; a Ptah, la alegra y vivir muchos aos. Que los escritos te hagan feliz, era el deseo que se formulaba para el escriba, a condicin de que escuchara al maestro, respetara a sus mayores, no fuera charlatn, eligiera con precisin en todas las cosas y leyera los textos tiles, es decir, los que contenan luz. Una frase hizo dar un respingo a Iker y estuvo a punto de perder el ritmo del dictado: Que el buen escriba sea salvado por el perfume de Punt. Al cabo de dos horas de esfuerzos y atencin, los aprendices estaban cansados. Algunos tenan calambres, a otros les dola la espalda. El general Sepi pas lentamente por las filas. Es lamentable concluy. Ninguno de vosotros ha conseguido escribir correctamente la totalidad de mis palabras. Vuestra cabeza vacila, vuestros dedos son inseguros. Maana por la maana volveremos a empezar. Quienes hayan cometido demasiadas faltas sern transferidos a otra escuela. Iker guard lentamente sus cosas. Cuando el aula estuvo vaca, el alumno se acerc al profesor. Puedo hacer una pregunta? Una sola, tengo prisa. Este libro habla del perfume de Punt. Es un pas imaginario, no es cierto? Qu te parece a ti? Por qu un futuro escriba va a copiar ensoaciones? Y por qu el perfume de un pas imaginario va a salvarlo? Te he dicho que una sola pregunta, Iker. Renete con tus camaradas. Su recibimiento nada tuvo de clido. Todos eran nativos de la provincia de la Liebre, y la presencia de aquel extranjero en la clase del general Sepi, de tan difcil acceso, irritaba a ms de uno. Un moreno bajo y de ojos agresivos abri las hostilidades. De dnde sales t? Estoy aqu y eso es lo esencial respondi Iker. - 130 -

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Quin te ha recomendado? Qu importa eso? A cada cual le corresponde de mostrar su capacidad. Frente a la prueba, estamos solos. Puesto que lo tomas as estars ms solo an que los dems. El grupo de los aprendices se alej del intruso lanzndole miradas colricas. De buena gana lo habran apalea do para darle una buena leccin, pero el general Sepi los habra castigado severamente. Iker almorz aparte, mientras relea su copia del Libro de Kemit. La palabra Punt no dejaba de obsesionarlo. Efectivamente, a causa de aquel misterioso pas haba estado a punto de morir.

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Preparad vuestro material orden con sequedad el general Sepi. Iker percibi la extensin de la catstrofe. Haban sustituido su tablilla por otra, tan desgastada que era casi inutilizable. Sus calamos y sus pinceles haban sido rotos. De sus panes de tinta, duros como guijarros, no poda sacar nada bueno. El joven se levant. Mi material ha sido deteriorado. Divertidas y satisfechas, las miradas se dirigieron hacia l. Conoces al culpable? pregunt Sepi. Lo conozco. Unos murmullos recorrieron las hileras de los aprendices de escriba. Hacer una acusacin es un acto grave record el general. Ests seguro? Lo estoy. Dinos su nombre, pues. El culpable soy yo mismo. Me he mostrado en exceso ingenuo creyendo que nadie se atrevera a cometer un gesto tan despreciable. Mido la extensin de mi estupidez, pero es demasiado tarde. Con la cabeza gacha y el paso grave, Iker se dirigi hacia la puerta ante los ojos burlones de los vencedores. Nunca es tarde para corregirse? pregunt el general. He aqu una bolsa que contiene el material completo de un escriba profesional. Te la confo, Iker. Si tu vigilancia se relaja una vez ms, ser intil que vuelvas a poner los pies aqu. El aprendiz recibi con veneracin aquel inestimable regalo. Busc en vano una frmula de agradecimiento para expresar su gratitud. Ve a sentarte en tu lugar exigi el enseante, y preprate con rapidez. Iker olvid a sus enemigos y se concentr en los objetos, nuevos y de buena calidad, que el general acababa de ofrecerle. Sin temblar, obtuvo una soberbia tinta negra. Escribid estas mximas del sabio Ptah-Hotep dijo el profesor. Que tu corazn no sea vanidoso a causa de lo que conoces. Pide consejo tanto al ignorante como al sabio, Pues no se alcanzan los lmites del arte, Y no existe artesano que haya adquirido la perfeccin. Una palabra perfecta est ms escondida que la piedra verde,

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Se la encuentra, sin embargo, junto a las siervas que trabajan en la muela24. El texto no era fcil, y las posibilidades de hacer faltas numerosas, pero la mano de Iker corra con destreza, se empeaba en cada palabra sin dejar de tener presente en su espritu el sentido de la frase completa. Cuando Sepi call, Iker no sinti sensacin de fatiga alguna. De buena gana habra proseguido mucho tiempo ms. El general examin las tablillas. Todos contuvieron el aliento. La mitad de todos vosotros no merece estudiar en mi clase. Proseguirn su aprendizaje con diferentes maestros. Los dems tienen que progresar mucho an, y ciertamente no me quedar con todos. Slo un alumno ha cometido dos faltas: Iker. Ser, pues, responsable del buen aspecto de este local, limpindolo cada da. Le entrego la llave. A los dems aprendices no les disgust la decisin: no era acaso una humillacin infligida al extranjero? Ellos nunca se habran rebajado a las tareas domsticas. Pero a Iker la funcin le pareci un honor y no un castigo. Se sinti tambin feliz cuando le encargaron el inventario de las tablillas, al que se consagr con su ardor habitual. Qu placer estar en contacto con aquellos soportes de la escritura! Los clasific por materiales, atribuyndoles un nmero: tablillas de arcilla pura que exigan una punta dura; tablillas de sicmoro y azufaifo, de forma rectangular, constituidas por varias piezas ensambladas por vstagos; tablillas de calcreo cuya superficie se aplanaba cuidadosamente. No ver a ninguno de sus condiscpulos durante todo el da era realmente una suerte. Esperaba que el general Sepi, muy alejado de la idea que Iker se haca de un militar, siguiera imponindole el mximo de trabajo para que esta situacin perdurara. La noche haba cado cuando Iker sali del almacn para dirigirse al refectorio, donde cen calabacines gratinados y queso fresco. Las Mximas de Ptah-Hotep se haban grabado tan profundamente en su espritu que no dejaban de hechizarlo, como una msica encantadora. Un rayo de luz brotaba bajo la puerta de su habitacin. Sin embargo, no haba dejado la lmpara encendida. Preocupado, empuj lentamente la puerta y descubri el saqueo. La estera desgarrada, el taparrabos hecho jirones, el arcn para la ropa destrozado, el material de aseo despedazado, las sandalias rotas, los muros manchados de pintura... Asqueado, casi llorando, cmo conseguira el joven procurarse el mnimo vital? Puesto que deba permanecer all, se durmi, hecho polvo. Cuando despert, de mal humor, Iker se pregunt si servira de algo perseverar en aquel clima de odio en el que los golpes bajos podan multiplicarse. Qu
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Ptah-Hotep, Mxima 1 (vase Ch. Jacq, Las enseanzas del sabio egipcio Ptah-Hotep).

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inventaran, an, sus condiscpulos para desalentarlo? Solo contra todos era una posicin demasiado incmoda para aguantarla mucho tiempo. El aprendiz de escriba barrera el aula antes de la clase y luego presentara su dimisin al general Sepi. Ante la puerta haba un paquete. Un acto de malevolencia ms, pens Iker, que dud antes de desatarlo. Al hacerlo, hall dos camisas y dos taparrabos nuevos, un par de sandalias, productos de higiene, una estera fuerte... Ganaba con el cambio! Habra sentido remordimientos alguno de sus enemigos? O acaso gozaba de la ayuda de un protector que permaneca en la sombra? Un Iker elegante recibi a su profesor en un aula limpia como el papiro virgen. Sus camaradas quedaron pasmados: cmo se las haba arreglado para obtener aquella ropa? Por su tranquilo rostro poda jurarse incluso que no haba sufrido dao alguno. He aqu otras Mximas de Ptah-Hotep dijo el general Sepi De esta escuela tendrn que salir muy pronto varios papiros con la versin completa de esa obra fundamental: Cuando la escucha es buena, la palabra es buena. El que escucha es dueo de lo beneficioso, Escuchar es beneficioso para quien escucha. Escuchar es mejor que cualquier cosa, (As) nace el amor perfecto25. De pronto, Iker tuvo la sensacin de no estar ya copiando sino escribiendo. No se limitaba a transmitir frases pronunciadas, ya participaba en su significado. Con la forma de sus grafas, con la especificidad de su dibujo, daba al pensamiento del sabio un color desconocido an. Era un acto nfimo, ciertamente; sin embargo, por primera vez, el aprendiz senta el poder de la escritura. Terminada la clase, Iker barri el local. Al salir se top con el grupo de sus compaeros, alentados por el morenito de ojos agresivos. Renunciad a preparar otra jugarreta les recomend Iker con voz pausada. Esta vez no permanecer pasivo. Crees que nos das miedo? Somos diez y t ests solo. Detesto la violencia. Pero si persists en vuestras intenciones destructoras me ver obligado a daros un correctivo. Prubalo! Furioso, el morenito intent golpear a Iker con su puo cerrado. Sin comprender lo que le ocurra fue lanzado por los aires y cay pesadamente de espaldas. Al acudir en su ayuda, su fiel lugarteniente sufri la misma suerte. Y cuando un tercero, el ms fortachn de la pandilla, se les uni en la humillacin, los dems retrocedieron. Por la mirada que Iker les lanz comprendieron que poda ser mucho ms
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Mxima 39.

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violento. Sin duda has seguido una formacin militar! exclam un flacucho. Este tipo es capaz de rompernos los huesos. Dejmosle en paz antes de que se enfade de verdad. Ni siquiera el morenito insisti. Mientras el lamentable grupo se alejaba, Iker le dio las gracias a su suerte. Si se les hubiera ocurrido atacarlo juntos lo habran derribado. Y agradeci tambin al jefe de provincia Khnum-Hotep haberlo obligado a convertirse en un pasable guerrero. Camino del refectorio, el aprendiz contempl el vuelo de un ibis, tan majestuoso que se detuvo para admirarlo. El pjaro de Tot comenz a describir grandes crculos por encima de Iker, como si quisiera hacerle comprender que se diriga a l. Luego vol hacia el Nilo, regres hacia el muchacho y tom de nuevo la direccin del ro. Iker lo sigui. El ibis efectu varias veces las mismas idas y venidas. Beneficindose de su experiencia en la carrera de fondo, el aprendiz de escriba recorri en un tiempo rcord la distancia que lo separaba del Nilo. El pjaro lo aguardaba sobre una espesura de papiros. Se inclin unos instantes en lo alto de las umbelas, picotendolas con su agudo pico, y luego se lanz hacia el cielo. No caba duda, el mensajero del dios de los escribas lo haba llevado a aquel lugar desierto para que hiciera un descubrimiento. Aventurarse en aquella maraa vegetal no dejaba de ser peligroso. Un cocodrilo o una serpiente podan ocultarse all. De modo que el explorador golpe el suelo con el pie antes de apartar las caas y de introducirse entre los papiros. Unos gemidos lo inmovilizaron. Haba un beb en aquella espesura! Olvidando los riesgos, Iker avanz tan de prisa como fue posible y dio con... un asnecillo! Un borrico herido en una pata, encogido sobre s mismo a la espera de la muerte. Lentamente, para no asustarlo, Iker lo liber de la ganga que lo mantena prisionero. Al infeliz slo le quedaba la piel y los huesos, sus costillas sobresalan. Te tomar en mis brazos le anunci Iker y te cuidar. Con los grandes ojos marrones llenos de terror, estaba claro que el asnecillo no guardaba un buen recuerdo de sus primeros contactos con la especie humana. Para calmarlo, Iker se sent a su lado e hizo un primer intento de caricia. El asnecillo tembl de miedo, convencido de que iban a golpearlo de nuevo. El contacto de una mano dulce y afectuosa lo sorprendi y lo apacigu. Poco a poco, el joven escriba se gan su confianza. Hay que salir de aqu y alimentarte. El asno no pesaba demasiado. Iker tema una reaccin violenta; sin embargo, por el contrario, su protegido se abandon, sintindose seguro por fin. Bruscamente, cuando su salvador tomaba el camino que llevaba a los campos de cultivo, el asno se agit y gimi. No era difcil adivinar la razn de su temor: un campesino armado con una horca se acercaba a ellos a grandes zancadas. - 135 -

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Arroja ese monstruo al pantano para que sea devorado por los cocodrilos grit. Dnde ves un monstruo? Slo es un borrico herido y hambriento. No lo has mirado bien! Creo que s, y he comprobado que haba sido maltratado. Si eres el culpable de eso, sers condenado. Culpable de haberme librado de una criatura malfica? Ms bien me felicitarn! Por qu lo acusas as? Te lo ensear. No, no te acerques. Mira en su nuca! Mira la marca! Iker advirti la presencia de algunos pelos rojizos. Esta bestia es una criatura de Set, traer desgracia! El ibis de Tot me ha llevado al lugar donde t habas abandonado al borrico tras haberlo golpeado. Crees que el dios de los escribas es incapaz de discernir el mal? Pero la mancha... Los pelirrojos son criaturas de Set! Tal vez sta posea su fuerza, tras haber sido purifica do por el ibis de Tot. Y t quin eres? Un aprendiz de escriba de la clase del general Sepi. El tono del campesino cambi. Bueno, tal vez podamos arreglarnos. Este borrico es de mi propiedad, pero te lo doy a condicin de que no me denuncies. Pides mucho. Escchame, he credo actuar bien y, sin duda, un tribunal me absolvera. Cmo poda yo prever la intervencin de Tot? Trato hecho, amigo. Feliz de salir tan bien librado, el campesino se larg. Casi de inmediato, el asno se relaj de nuevo. Cuando la suave brisa procedente del norte comenz a soplar, el borrico olisque el aire con inters. Finalmente, apareci en sus ojos la curiosidad por el mundo que lo rodeaba. Con la mirada llena de un infinito amor hacia su salvador despertaba a la vida. Tu nombre es evidente estim Iker. Te llamars Viento del Norte.

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Ocultos en el Delta, a dos das de marcha hacia el noroeste de la ciudad de Imet, Jeta-de-Travs y sus alumnos vivan de la caza y de la pesca. Se daban un banquete cada da y su jefe lo aprovechaba para endurecer ms an el entrenamiento. En semejante medio era fcil organizar emboscadas e imaginar defensas. Dos reclutas haban perdido la vida, pero se trataba de un nmero de bajas bastante satisfactorio. Demostraba que el trabajo estaba dando sus frutos y que los comandos estaran muy pronto listos para actuar. El objetivo de Jeta-de-Travs era convertirse en el jefe de la mejor pandilla de bandoleros que nunca se haba visto en la tierra de Egipto. Infligira tanto sufrimiento a sus enemigos que acabaran pronunciando con espanto su nombre. El viga nos advierte de que llegan intrusos, jefe. No es posible... Vamos a divertirnos! Todo el mundo a sus puestos. Naturalmente, la eventualidad estaba prevista. Y la pandilla de Jeta-de-Travs estaba preparada para eliminar a los que molestaban. Cuntos curiosos? Cuatro hombres. Demasiado fcil! Dos de nosotros se ocuparn de ellos. Era un da fasto para Shab el Retorcido, pues Jeta-de-travs lo reconoci justo antes de lanzar su pual. Sali de las caas como una fiera junto con su aclito. Salud, camarada! Has hecho buen viaje? Me has asustado, imbcil. Pero... dnde est el gran patrn? Una patrulla de policas del desierto lo detuvo y, probablemente, lo ha llevado a Siquem. Por qu no los habis exterminado? Eran demasiado numerosos. Y, adems, el Anunciador nos orden que huyramos. Triste fin para un tipo como l deplor Jeta-de-Travs. Qu ests diciendo? Iremos a Siquem y lo liberaremos. Deliras, Retorcido! Crees que los egipcios cometern el error de dejar sin vigilancia la ciudad? All habr un verdadero regimiento acuartelado. No estn bien formados tus alumnos? Para operaciones concretas, no para un choque frontal. No atacaremos el cuartel sino la crcel. En primer lugar, estar bien custodiada, y nada prueba que logremos liberar al Anunciador; luego, sin duda, llegaremos demasiado tarde. - 137 -

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Por qu razn? Porque habr sido ejecutado. Crees que el faran tratar con mucha dulzura al cabecilla de los rebeldes? Shab hizo una mueca. Tu Anunciador est muerto ya. Ir a Siquem equivaldra a un suicidio, Retorcido. Qu propones, entonces? Aceptemos la fatalidad y ocupmonos de nuestro propio porvenir. Con ese equipo actuaremos mucho mejor que los merodeadores de la arena. Sin duda, sin duda, pero el Anunciador... Olvdalo! Ahora est asndose en los hornos del infierno. Y si le han dado una oportunidad? Qu oportunidad? se extra Jeta-de-Travs. La de evadirse. Sabes muy bien que no es un hombre ordinario. Tal vez sus poderes le permitan escapar de sus enemigos. De todos modos fue detenido! Y si lo hubiera querido as? Con qu intencin? La de demostrarnos que nadie puede encarcelarlo! Crees que tu Anunciador es un dios. Tiene el poder de los demonios del desierto y sabr utilizarlo. Todo eso son palabras... Nosotros estamos libres, vivos y dispuestos a desvalijar a los egipcios. Quedmonos aqu hasta la nueva luna propuso Shab el Retorcido. Si el Anunciador no ha llegado ese da, partiremos. De acuerdo concedi Jeta-de-Travs. Lo aprovecharemos para comer y beber bien. En las granjas y las villas debe de haber buenas reservas de vino y cerveza. De las mozas nos encargaremos en ltimo lugar. En una celda con el suelo de tierra batida haba una decena de hombres, postrados todos, a excepcin del Anunciador. Oculta en un faldn de la tnica de ste, la reina de las turquesas evitaba la mala suerte. De hecho, desde que haba sido arrojado a aquella maloliente mazmorra, el porvenir se haba aclarado, pues uno de los prisioneros se le pareca como un hermano: casi tan alto como l, con el rostro demacrado y el mismo aspecto, slo la barba deba crecer algunos das an. El Anunciador estaba seguro de obtener aquel plazo, puesto que los militares egipcios interrogaban a fondo a los ciudadanos antes de encargarse de los pastores detenidos en las cercanas de la ciudad y reunidos all. No me conocis declar, pero yo s que os conozco. Unas miradas interrogadoras se alzaron hacia l. Sois valerosos trabajadores explotados por un ocupante tan cruel que habis renunciado a luchar. Yo he venido para ayudaros. Te crees capaz de derribar los muros de esta crcel? ironiz el propietario de un rebao de corderos. - 138 -

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Lo soy, pero no como imaginas. Cmo actuars? Habis odo ya hablar del Anunciador? Slo un pastor reaccion. No ser un hechicero aliado con los demonios del desierto? En efecto. Y por qu va a venir a liberarnos? No vendr. Entonces ests diciendo tonteras. No vendr porque ya est aqu. El Anunciador pos la mano en el hombro del tipo alto. He aqu a vuestro salvador. El? Pero si apenas sabe hablar! Hasta ahora no lo habis reconocido, y se ha sido vuestro ms grave error. En menos de una semana estar listo para vencer al adversario y liberarnos. Los pastores se encogieron de hombros, y cada uno de ellos se acurruc en su rincn. El Anunciador comenz a formar a su sustituto, hacindole repetir algunas frases sencillas que los habitantes de Siquem haban odo mil veces. Satisfecho de poder escapar al clima opresivo de la crcel, el bobalicn dio pruebas de buena voluntad.

Acababa de transcurrir una semana. La puerta de la celda se abri con estruendo. Salid todos, vamos a interrogaros anunci un polica egipcio. Slo obedecemos al Anunciador declar un pastor que haba aceptado seguirles el juego. El polica se atragant. Repite eso! El Anunciador es nuestro gua. l y slo l dicta nuestra conducta. Y dnde est ese famoso gua? Aqu, entre nosotros. Los prisioneros se apartaron para dejar paso al sustituto, a quien el Anunciador haba puesto su turbante y su tnica. El polica puso el extremo de su garrote en el pecho del extrao personaje. T eres el Anunciador? Yo soy. Y fuiste el que provoc el motn de Siquem? Dios me ha elegido para acabar con los opresores del pueblo, y lo llevar a la victoria. Ya lo veremos! Te llevaremos ante el general Nesmontu, muchacho. Ningn enemigo conseguir vencerme, pues soy el aliado de los demonios del - 139 -

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desierto. Atadlo orden el polica a sus colegas. El verdadero Anunciador se acerc. Nosotros somos pastores murmur y nada comprendemos de esa historia. Nuestros animales nos aguardan. Si no nos ocupamos pronto de ellos lo perderemos todo. Hijo de campesinos, el polica fue sensible a aquel argumento. Bueno, vamos a interrogaros. Luego, veremos. Siguiendo el plan previsto, los pastores alegaron su total inocencia. Uno tras otro fueron liberados. La polica estaba tan satisfecha por haber descubierto al pez gordo que desdeaba encargarse de la pequea pescadilla.

El general Nesmontu mir con suspicacia al hombre enturbantado. De modo que eres el rebelde que orden la matanza de la guarnicin egipcia de Siquem? Soy el Anunciador. Dios me eligi para vencer a los opresores del pueblo y... ...Y los llevars a la victoria, ya s. Lo has repetido veinte veces. Quin est detrs de ti? Los asiticos, los libios o slo los cananeos? Dios me eligi para... El general abofete a su prisionero. A veces lamento que el faran prohba la prctica de la tortura. A pregunta clara, respuesta clara: actas solo o por encargo de alguien? Dios me eligi... Ya basta! Llevoslo y que sigan hacindole preguntas. Cuando tenga demasiada sed, tal vez acabe hablando, Gracias a las enseanzas del Anunciador, el bobalicn estaba convencido de poder plantar cara a los egipcios Ninguno de ellos consigui arrancarle nada ms que las frmulas cuyo enunciado lo haca imperturbable. Le hemos echado el guante a ese loco criminal dijo el ayuda de campo del general. Considero necesaria una ltima comprobacin: paseadlo por las calles de la ciudad. Tras sus primeros pasos, la patrulla encargada de la misin crey que el prisionero era slo un impostor, pues nadie se manifestaba a su paso. De pronto, una mujer aull: Es l, lo reconozco! Y un anciano exclam: El Anunciador ha regresado! En pocos instantes, la gente se arremolin. Los policas disolvieron con dureza la concentracin y devolvieron a su prisionero al cuartel. No cabe duda alguna, mi general declar un oficial. Ese demente es, en - 140 -

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efecto, el Anunciador. Si deseamos evitar disturbios hay que mostrar su cadver a la poblacin lo antes posible. Que tome el veneno orden Nesmontu. Mientras el general redactaba un largo informe para el faran, el bobalicn se suma en la muerte con perfecta inconsciencia. Acaso el Anunciador no le haba prometido que sera admitido en un palacio magnfico, poblado por soberbias criaturas, muy acogedoras, que satisfaran todos sus deseos mientras los coperos se encargaran de ofrecer le los mejores vinos?

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Iker no haba entablado relacin alguna con sus condiscpulos y se consagraba exclusivamente a su trabajo. Por la noche se limitaba a una sopa de lentejas y habas hervidas, sazonada con cebolla, y a un mendrugo de pan frotado con ajo antes de encender varias lmparas alimentadas con aceite de ricino. Poco costoso, utilizado como ungento por los ms pobres, serva, sobre todo, como combustible para la iluminacin. El aprendiz de escriba copiaba los textos clsicos para grabarlos en su memoria, moldear su mano y obtener una escritura tan rpida como legible. Dibujando el pensamiento, lo haca tan vivo que se cea a sus mltiples contornos. Los jeroglficos eran mucho ms que una sucesin de imgenes; en ellos resonaban los actos creadores de las divinidades para dar a cada palabra su plena eficacia. Era posible prolongar la vida y hacerla coloreada escribiendo? A medida que su espritu asimilaba los signos, que l iba transformndose en ellos y por ellos, Iker estaba cada vez ms convencido de ello. Ser un simple escriba confinado a tareas administrativas no le interesaba; quera indagar el misterio de aquel lenguaje, abstracto y concreto a la vez, que haba creado la civilizacin egipcia. Mediante el duro trabajo, el muchacho evitaba pensar en ella. Pero al final de una frase, su rostro reapareca y lo arrastraba a una insensata esperanza. Nunca volvera a verla, salvo si su competencia de escriba le abra las puertas de Abydos. Tal vez hubiera otras fiestas u otros ritos y ella los honrara con su presencia. No, no iba a renunciar. Por ella se lanzaba a la conquista de la gramtica, del lxico, de la acertada disposicin de los jeroglficos, que, por su colocacin en la madera, el papiro o la piedra, emitan una armona que slo conocan los maestros de la escritura. A menudo, Iker iba a ver a su asno, cmodamente instalado en una yacija que el muchacho cambiaba cada maana. Provisto de un buen apetito, Viento del Norte engordaba a ojos vista y su herida pronto sera, slo, un mal recuerdo. Durante su primer paseo por el campo, el borrico se puso a la cabeza y encontr su camino sin cometer el menor error. En sus ojos haba una inmensa alegra. Es bueno tener un verdadero amigo le confi Iker, A ti puedo decrtelo. El aprendiz de escriba cont su historia a Viento del Norte sin omitir nada. Las grandes orejas se enderezaron, atentas. Me da igual que esta pandilla de escribanillos pretenciosos no me quiera. Eso me da, ms bien, fuerzas! Viendo esos cerebros tan imbuidos de s mismos que ni siquiera respetan a los dems ni los signos sagrados no deseo sino trazar mi propio camino sin tener en cuenta su opinin. Lo que caracteriza a los imbciles es su esterilidad, que los vuelve envidiosos y celosos. Intentan destruir a quienes no se - 142 -

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parecen a ellos. T y yo somos hermanos y, unidos, les haremos frente. El asno lami la mano de su salvador, que le gratific con largas caricias antes de regresar a su habitacin. Cada noche pona sobre su vientre el magnfico marfil que le haba ofrecido Dama Techat para alejar a los genios malos. Por la maana, al despertar, lo frotaba con sus dos pequeos amuletos, que representaban un halcn y un babuino, para recargarlos de energa. Maana anunci el general Sepi a los diez alumnos destinados a ser escribas de lite, da de descanso. Como de costumbre, Iker fue el ltimo en salir del aula. General, solicito un favor. Te autorizo a no barrer el aula durante el da de asueto. Permitidme consultar los archivos de la provincia. No prefieres divertirte o descansar? Antes o despus tendr que cotejar ese tipo de documentos. Deseo comenzar lo antes posible. Qu tipo de archivo? Oh, un poco de todo! No deseo limitarme a una especialidad. Te redactar un salvoconducto. El muchacho ocult su excitacin. Provisto de aquella preciosa ganza se present ante el responsable. Qu documentos deseas consultar? Todo lo que se refiera a los barcos, a las tripulaciones y a las expediciones comerciales. Desde qu fecha? Digamos... desde hace tres aos. El encargado lo llev a una vasta sala de ladrillo. En los anaqueles se alineaban cuidadosamente papiros y tablillas. No tolero desorden alguno. A la menor negligencia pedir a tu profesor que anule la autorizacin. Respetar el reglamento al pie de la letra prometi Iker. Pese a ser tan impaciente se mostr metdico. El nmero de horas de bsqueda necesarias no lo asust, muy al contrario. Lo ms probable es que, en semejante masa de documentos, descubriera algn indicio.

La provincia de la Liebre posea numerosos barcos, pero ninguno de ellos se llamaba El rpido. Pasada esta decepcin, Iker esperaba que los dos marineros cuyo nombre conoca hubieran pertenecido a otras tripulaciones censadas por la administracin. Tampoco hall ni rastro de Cuchillo-afilado ni de Ojo-de-Tortuga. Por lo que a las diversas expediciones comerciales se refera, ninguna haba tenido como destino el pas de Punt. Slo la buena salud de Viento del Norte, que creca a ojos vista, y la riqueza de las - 143 -

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clases impartidas por el general Sepi evitaban que se entregara al pesimismo. Cuando sala del aula que acababa de limpiar hasta en sus recodos ms amagados, Iker se top con tres muchachas tan elegantes como burlonas: vestidos ligeros, brazaletes en las muecas y los tobillos, collares de cuentas, diademas adornadas con flores de aciano... Unas verdaderas princesas, orgullosas de exponer su riqueza. Eres t el escriba Iker? pregunt la mayor con voz melosa. Slo soy un aprendiz. Al parecer trabajas demasiado susurr la ms joven, de traviesa mirada. Desde mi punto de vista nunca se trabaja demasiado. Hay tantos textos importantes para estudiar! Y no es algo aburrido, a la larga? Muy al contrario! Cuanto ms te ocupas de los jeroglficos, ms maravillas descubres. Y nosotras, qu te parecemos? Iker se ruboriz hasta las orejas. Pero... cmo juzgar lo que...? Perdonadme, debo ocuparme de mi asno. No somos nosotras ms seductoras que ese animal? pregunt la que no haba tomado an la palabra. Excusadme, realmente tengo prisa. Emprendiendo la huida, el muchacho consigui escapar de aquellas tres gracias que se parecan de un modo sorprendente. Su diferencia de edad deba de ser mnima, y no era fcil distinguirlas a la primera ojeada. Pero su belleza era demasiado artificial, su porte demasiado falso; y el aprendiz slo tena un deseo: que dejaran de importunarlo.

Pero aquel deseo no fue satisfecho. Aquella misma noche la menor llam a la puerta de su habitacin. Te molesto, Iker? No... Bueno, s... No podis entrar aqu porque... Porque hay otra moza ya? No, claro que no! Entonces, djame que te ofrezca algo que he preparado. Iba maquillada en exceso: demasiado khol verde en los ojos, demasiado ocre rojo en los labios, demasiado perfume. Deposit dos platos en el suelo. El primero contiene pasteles de fruto de azufaifo explic. Mi sierva los ha machacado para obtener una harina muy fina y yo misma he aadido la miel antes de cocer el pastel al horno. El segundo, un queso de hierbas preparado con la leche de nuestra ms hermosa vaca. Supongo que no ests acostumbrado a comer manjares tan delicados. Si eres amable conmigo, nunca te faltar nada. No puedo aceptar. - 144 -

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Por qu razn? Sois, sin duda, alguien muy importante, y yo, slo un aprendiz de escriba. Y por qu no vas a convertirte, t tambin, en alguien importante? Mi ayuda te resultar muy eficaz, creme. Prefiero arreglrmelas solo. Vamos, no seas tozudo. Atrvete a decir que no te gusto... Iker la mir directamente a los ojos. No me gustis. Te gusta correr riesgos, Iker. Realmente ignoras quin soy yo? Seis quien seis, rechazo vuestra generosidad. Est ya ocupado tu corazn? Eso es cosa ma. Olvdala! Cmo va a compararse con la hija de Djehuty, el dueo de la provincia de la Liebre? Mis hermanas y yo elegimos a los hombres con quienes gozamos. T eres uno de los afortunados. Lentamente, hizo que uno de los tirantes de su vestido resbalara por su hombro. Salid de inmediato! exigi Iker. No me humilles o lo pagars caro. Abandonad ese juego malsano y dejadme en paz. Es tu ltima palabra? Me habis comprendido perfectamente. Ella se ajust de nuevo el tirante mientras lanzaba una colrica mirada al aprendiz de escriba, que recogi los dos platos. No olvidis lo que os pertenece. Ests viviendo tus ltimas horas en esta provincia, pequeo insolente!

Tras haber alimentado a su asno, Iker haba acudido al refectorio. Slo en la ltima cucharada de sopa encontr un sabor extrao. Bebi mucha agua para librarse de aquella desagradable impresin y obtuvo el resultado inverso. La propia agua le pareci imbebible. El aprendiz de escriba quiso hablar con el cocinero, pero haba desaparecido. Y, de pronto, su cabeza comenz a dar vueltas. Lleno de vrtigo, Iker se derrumb y no consigui levantarse. Su visin se turb; sin embargo, descubri las siluetas de las tres hijas de Djehuty. La menor se inclin sobre su vctima. Tranquilzate, no morirs envenenado. Te hemos administrado un simple somnfero para que ests a nuestra merced. Ahora, vamos a hacerte beber licor de dtil, mucho licor. Tu ropa y tu piel quedarn impregnadas. El personal del refectorio descubrir aqu a un escribanillo completamente borracho. Divertido, no? Iker intent protestar, pero sus incoherentes palabras se embrollaron. Duerme bien, pequeo insolente que se ha atrevido a rechazarme. Cuando - 145 -

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despiertes, estaremos vengadas. Y t lo habrs perdido todo. Eres semejante a un gobernalle retorcido le dijo el general Sepi a Iker, a una capilla sin su dios, a una casa vaca. A un mono se le ensea la danza, a un perro se le adiestra, se consigue incluso agarrar a un pjaro por las alas, pero... cmo educarte a ti? Tu corazn es agitado; tus odos, sordos. T, un alumno de mi clase, te has emborrachado y has manchado el hbito del escriba. He sido vctima de una conspiracin declar el acusado, cuyo espritu estaba brumoso an. La clera del general pareci apaciguarse. Y quines fueron los conspiradores? Gente que se aprovech de mi credulidad. Di sus nombres! Soy el nico responsable; hubiera debido desconfiar ms. Drogaron mi comida y me hicieron beber a la fuerza. Quines? Si os lo dijera no me creerais. Y si me creyerais, nada podrais hacer para castigar a los culpables. Su nico objetivo era hacerme perder toda credibilidad ante vuestros ojos. Qu merece un aprendiz de escriba borracho, salvo ser expulsado de vuestra escuela e, incluso, de la provincia que lo haba acogido? Los hechos son los hechos, Iker. Y tus explicaciones son demasiado embrolladas para resultar crebles. Si quieres probar tu inocencia, tienes que sealar a tus adversarios y organizar un careo. No conducira a nada, general. Entonces, slo una seal del otro mundo podra modificar mi decisin. Sepi llam a los soldados para que acompaaran a Iker hasta la frontera sur de la provincia de la Liebre. El profesor lamentaba separarse as de su mejor alumno, pero la falta era en exceso grave. All, mi general, mirad! exclam un militar retrocediendo. Haba hecho su aparicin en la estancia un camalen de vientre blanco, que clav sus extraos ojos en Sepi. Este pronunci de inmediato unas palabras de apaciguamiento. Tras una breve vacilacin, el animal se retir. El camalen es una de las manifestaciones de Anubis le dijo a Iker. Pareces gozar de notables protecciones. No... no me expulsis? Quin estara lo bastante loco como para desdear la intervencin de Anubis? Creis, general, que algn da pertenecer al Crculo de oro de Abydos? Sepi qued inmovilizado. Iker tuvo la sensacin de es lar contemplando una estatua de ojos inquisidores. Quin te ha hablado de este Crculo? Es algo ms que una simple expresin potica, no es cierto? Responde a mi pregunta. Un hortelano. Nuestros caminos se cruzaron durante un tiempo. - 146 -

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Los poetas saben hacernos soar, muchacho. Pero t trabajas para convertirte en escriba y encargarte de lo real.

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Ante Djehuty, arrellanado en su silln de alto respaldo, sus tres hijas se agitaban impacientes. Podemos hablarte, por fin? pregunt la mayor. Un momento, estoy acabando de estudiar un expediente. El jefe de provincia se tom mucho tiempo antes de enrollar un largo papiro. Qu os sucede, dulzuras? Padre, estamos indignadas y apelamos a nuestro juez supremo. Ests hablando de la diosa Maat? No, de ti! Acaban de cometerse en tu territorio unos actos abominables y el culpable no ha sido castigado. Djehuty pareci impresionado. Es muy grave. Qu ms sabis? La menor intervino con vehemencia. El aprendiz de escriba Iker rob licor de dtiles y se emborrach. Es una actitud indigna e incalificable! Y esta maana hemos visto al muy cretino entrando, de nuevo, en la escuela del general Sepi, como si nada hubiera pasado. Debes intervenir en seguida, padre, y expulsar a Iker de nuestra provincia. Djehuty mir a sus hijas con una gravedad teida de irona. Tranquilizaos, dulzuras, yo aclarar este asunto. Qu... qu quieres decir? Ese infeliz joven fue vctima de un complot, pero la proteccin del dios Anubis, que apareci con la forma de camalen, nos permiti comprender que deca la verdad. Y ha acusado a alguien? pregunt la mayor, ansiosa. No, y es una prueba ms de su generosidad. No tendris, t y tus hermanas, algunas sospechas? Nosotras? Pero cmo...? No, claro que no! Lo sospechaba. Sabed que considero a Iker como un futuro escriba de gran valor y que no admitir ningn ataque ms contra su persona. Sea cual sea el autor, ser severamente castigado. Queda bien entendido, dulzuras? Las tres hijas de Djehuty inclinaron la cabeza afirmativamente y salieron de la sala de audiencias en el mismo instante en el que entraba un hombrecillo muy delgado llevando una saca de cuero que pareca demasiado pesada para su dbil constitucin. Ah, doctor Gua! Os aguardaba desde hace un buen rato. Vos sois el jefe de vuestra provincia repuso el facultativo con su habitual tono afectado, pero no sois el nico a quien debo cuidar. Entre los ataques de reumatismo, las otitis y las lceras no s ya a quin atender. Parece que esta maana - 148 -

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se han dado cita todos los enfermos. Mis jvenes colegas debieran ser algo ms competentes y poner ms ardor en su trabajo. Bueno... Qu os duele hoy? Una digestin difcil y... Ya he odo bastante. Comis demasiado, bebis demasiado, trabajis demasiado y no dorms lo bastante. Adems, tenis ya una edad que vos os negis a aceptar. Frente a tanta obstinacin, la medicina es impotente. Es intil esperar un cambio en vuestras costumbres. Sois el peor de mis pacientes, aunque, de todos modos, estoy obligado a cuidaros. Cada consulta comenzaba con el mismo discurso. Djehuty se guardaba mucho de interrumpir al doctor Gua, cuyo tratamiento se haba mostrado siempre a la altura del diagnstico. El doctor sac de su bolsa un bote que tena la forma de un personaje, con una rodilla en el suelo, que llevaba en su hombro un cuenco que sujetaba con la mano izquierda. Trazada por la mano del terapeuta, la inscripcin deca: Estoy cansado de soportarlo todo. He aqu una mezcla laxante compuesta de levadura de cerveza, aceite de ricino y algunos ingredientes ms que no es necesario que conozcis. Vuestro estmago os dejar en paz, olvidaris vuestro tubo digestivo y creeris que sois un hombre en buen estado de salud. Fatal error, pero qu puedo hacer yo? Pasado maana volveremos a vernos. Infatigable hormiga, Gua fue a ocuparse de otro paciente. Y le lleg al general Sepi el turno de aparecer ante el jefe de provincia. Y vuestra salud, seor? Podra ser peor, pero creo que ha llegado el tiempo de la regeneracin. Mis ritualistas estn listos declar Sepi. El agua de Abydos est a vuestra disposicin. Necesitars un escriba ayudante: por qu no Iker? El general se mostraba dubitativo. No ser demasiado pronto? Es alguna vez demasiado pronto para formar a un ser cuyo camino han trazado los dioses? Me habra gustado tener ms tiempo para prepararlo, el... Si es quien imaginamos interrumpi Djehuty, vivir ese rito lo despertar an ms. Si nos hemos equivocado, ser slo un fanfarrn ms que se partir los dientes con sus propias ilusiones. Sepi habra deseado proteger todava ms a su mejor alumno, pero slo poda inclinarse. Iker segua sin mantener el menor contacto con sus compaeros, que lo envidiaban a causa de sus excelentes resultados. Nadie dudaba de que el extranjero era el alumno ms brillante de la clase, con mucha delantera sobre el segundo. No slo perciba el sentido de arduos textos con una insolente facilidad, sino que realizaba tambin cualquier ejercicio como si no tuviera dificultad alguna. Y el general Sepi - 149 -

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acababa de confiarle la redaccin de un decreto referente a las modalidades de la agrimensura tras la retirada de las aguas de la crecida. Dicho de otro modo, Iker era nombrado escriba de la provincia de la Liebre y no tardara ya en abandonar la escuela para ocupar su primer cargo. Tras su desventura, el muchacho interrogaba al cocinero antes de cada comida. Este, sabiendo que sera considerado responsable de un nuevo incidente, probaba todos los platos. Esta noche advirti Sepi cenars ms tarde. Est listo tu material? Nunca me abandona. Sgueme, pues. Iker sinti que no deba hacer preguntas. El general se mostraba recogido como un soldado dispuesto a librar un combate de incierto final. En la orilla oriental del Nilo, en lo alto de una colina, se haban excavado las tumbas de los seores de la provincia de la Liebre. Por un lado, dominaban el ro; por el otro, el desierto en el que se hunda una pista que serpenteaba entre dos acantilados. Iluminada por numerosas antorchas, custodiada por dos soldados, la morada de eternidad preparada para Djehuty era impresionante, con su profundo prtico aguanta do por dos columnas con capiteles de hojas de palmera, su gran cmara rectangular y su pequea capilla terminal. Iker se qued inmvil en el umbral. Te he ordenado que me siguieras record Sepi. Con un nudo en la garganta y pasos vacilantes, el muchacho penetr en la tumba. Djehuty estaba de pie ante la capilla del fondo. Vistiendo un simple taparrabos a la antigua, pareca ms alto y ms ancho que de costumbre. De pronto, se hizo la penumbra. Dos ritualistas con unas jarras se colocaron a uno y otro lado del jefe de provincia. La ltima lmpara encendida era la que llevaba el general Sepi. Enuncia esas frmulas le pidi a Iker, Por tu voz se harn realidad. El joven escriba ley el papiro de un soberbio tinte dorado. Que el agua de la vida purifique al Seor, que rena sus energas y refresque su corazn. Los dos ritualistas elevaron las jarras por encima de la cabeza de Djehuty. Iker esperaba ver salir agua de ellas, pero qued deslumbrado por unos rayos de luz que envolvieron el cuerpo del anciano. Obligado a cerrar los ojos, Iker se crey vctima de una ilusin. No obstante, se oblig a abrirlos de nuevo, a riesgo de quedar cegado. Una suave claridad revesta en aquel momento a Djehuty, que pareca haber rejuvenecido varios aos. Deseabas conocer el Crculo de oro de Abydos dijo el general Sepi; observa cmo acta.

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Iker no haba pegado ojo en toda la noche. Todos los detalles de la extraa ceremonia se haban grabado en su memoria, e intentaba en vano comprender el significado de las extraordinarias palabras pronuncia das por el general Sepi. Ciertamente, deba encontrar el rastro de quienes haban intentado acabar con l y descubrir la razn de sus actos; pero tambin deba descubrir el misterio del Crculo de oro de Abydos y volver a ver a la sublime sacerdotisa de la que estaba cada da ms enamorado. Demasiadas tareas, demasiadas tareas pesadas y misiones imposibles para un muchacho solitario y sin fortuna. Pero no para Iker! Naturalmente, la duda, la desesperacin incluso, intentaran hundirlo mil y una veces. A l le tocaba contener sus asaltos y trazar su camino al margen de ellas. Las pruebas y las dificultades fortalecan su determinacin. Si se mostraba incapaz de superarlas, sera la prueba de su indignidad. Entonces, su vida sera intil. El escriba Iker debe acudir al palacio del jefe de provincia anunci la voz de un heraldo. El aludido se visti apresuradamente, tom su material y lo puso en una de las bolsas que entonces s que poda llevar, sin cansarse, Viento del Norte. Djehuty estaba ya instalado en la ms confortable de sus sillas de mano. Vamos orden. Iker esperaba ser incluido en una cohorte de escribas que siguieran a su dueo para anotar sus declaraciones. Pero iba solo y, durante unos instantes, fue presa del pnico. Cmo l, un principiante, conseguira reemplazar a varios especialistas? Puesto que no le daban la opcin de elegir, no retrocedera. Djehuty sigui por el canal que atravesaba su provincia, contempl la zona verdeante y pantanosa reservada a la caza, recorri luego parte del terreno agrcola, donde encontr a campesinos, hortelanos, viateros y pastores. Posteriormente, visit los talleres de los alfareros, carpinteros y tejedores, convers tambin con panaderos y cerveceros, a quienes recomend que velaran por la calidad de su produccin, que haba sufrido un bajn las ltimas semanas. La energa de Djehuty era sorprendente. Conoca a cada uno de sus administrados y utilizaba siempre la palabra justa, y slo formulaba crticas constructivas. En ningn momento, el jefe de provincia dio el menor signo de fatiga. Su escriba se mostr a la altura de las circunstancias, aunque su mueca estuviera dolorida debido al trabajo de anotar las entrevistas. Finalmente, Djehuty regres a su palacio, donde saci su sed con cerveza ligera, - 151 -

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que tambin ofreci a Iker, cuyo trabajo consultaba ya. No te las arreglas mal estim. Redactars un resumen que me servir para comprobar si las orientaciones propuestas son, en efecto, seguidas. La discusin es importante, pero slo los actos cuentan. Un ritual es un acto? Es, incluso, el acto supremo, puesto que pone en presente lo que los dioses realizaron la primera vez. Lo que os sucedi ayer por la noche, seor... Era una especie de regeneracin indispensable para un hombre de mi edad con tan pesadas responsabilidades. Has tomado conciencia de la riqueza de esta provincia y de la necesidad de trabajar encarnizadamente para preservarla? Aqu, nadie protesta ante la tarea. Y si alguien hace trampa, no tardo en identificarlo. Un hombre quiere destruir ese hermoso equilibrio: el faran Sesostris. l es nuestro enemigo, Iker. El joven escriba se sinti turbado. El jefe de provincia no hablaba por casualidad... Le estaba revelando, as, el nombre de quien haba deseado su muerte? Djehuty poda mostrarse satisfecho de la prosperidad de su agricultura, pero la falta de informaciones procedentes de la corte de Menfis lo suma en la angustia. No demostraba ese aislamiento que el rey sospechaba de su complicidad con los rebeldes de Siquem? En ese caso tendra que tomar su bastn de peregrino y federar a los dems jefes de provincia para rechazar el ineluctable ataque del faran. Aqulla era la opinin del general Sepi. El no crea en aquella alianza circunstancial que, desde su punto de vista, desembocara en un lamentable fracaso, perjudicial para el conjunto de los confederados. Mejor sera negociar directamente con Sesostris e intentar hacerle admitir el punto de vista de Djehuty. ste vacilaba. Y aquellas dilaciones, tan poco adecuadas a su carcter, lo hacan irritable. Un ibis negro se pos no lejos de Iker y lo mir fijamente. Luego, dio unos pasos antes de quedar inmovilizado y de imprimir la marca de sus patas en el suelo. Con su pico grab el vrtice de un tringulo as formado antes de emprender su vuelo. Qu te parece? pregunt Djehuty. He aprendido que podamos consumir con toda confianza el agua que beben los ibis, que nos transmiten la luz de los orgenes trazando signos. He aqu uno de ellos, seor: el tringulo, primera expresin del pensamiento creador. Dicho de otro modo, cread a vuestra vez algo grande y vuestras preocupaciones desaparecern. Tu profesor te ha formado bien. Esa podra ser la solucin, en efecto. En el nimo de Djehuty acababa de nacer un increble proyecto. Si consegua realizarlo, incluso Sesostris quedara deslumbrado. El general Sepi me ha hablado del Crculo de oro de Abydos aventur Iker, Me gustara... El general Sepi ha partido hacia una misin de duracin indeterminada. Y t vas a tener mucho trabajo. Desde esta noche residirs en palacio, donde se te ha - 152 -

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reservado un despacho. Reunirs el conjunto de informes referentes a las fuerzas y a las debilidades de mi provincia y sacars de ellos los elementos esenciales. Quiero saber de qu somos capaces en caso de conflicto. Sentado en una silla de caa, Jeta-de-Travs acababa de devorar una pata de gacela mientras Shab el Retorcido se aburra contemplando las umbelas de papiro que danzaban al viento. Ya hemos esperado bastante, Retorcido. Es hora de ponerse en camino. Shab careca ya de argumentos. Aquella vez tambin l saba que el Anunciador no llegara. Privado de semejante jefe, volvera a ser un mediocre ladrn sin porvenir. Hemos formado un buen equipo dijo Jeta-de-Travs, nadie va a resistrsenos. Las ricas villas del Delta son nuestras! Olvida el pasado, amigo, y en marcha hacia la fortuna. Un grito de dolor llen el aire hmedo de la marisma. El centinela... El centinela ha sido atacado! Los guerreros formados por Jeta-de-Travs tomaron sus armas y se desplegaron para lanzarse contra el agresor, rodendolo. La aparicin del Anunciador los dej petrificados. Cul de mis fieles se atrever a emprenderla conmigo? Vos... Habis escapado! exclam Shab, encantado. Caramba exclam Jeta-de-Travs. Caramba... Habis derribado los muros de la crcel? Mejor an: nuestros adversarios creen que han ejecutado al Anunciador. Para los egipcios ya no existo. Disponemos, pues, de una ventaja considerable: poder actuar en la sombra sin que nadie pueda sospechar de dnde proceden los golpes. Shab el Retorcido beba las palabras de su gua. No habr que seguir extendiendo la revuelta por Canan, seor? El faran Sesostris reaccion con extremado vigor y ha peinado con su ejrcito el conjunto de la regin. La nueva guarnicin de Siquem est compuesta por verdaderos soldados que reprimirn ferozmente cualquier intento de sedicin. Pero no es eso lo ms grave. Al atravesar aldeas y pueblos me he dado cuenta de la cobarda de los habitantes. Son corderos incapaces de rebelarse contra el ocupante y de dar su vida por imponer el reinado del verdadero dios. Apoyarse en ellos sera ilusorio. No me sorprende declar Jeta-de-Travs. Nunca cre en esos payasos! Nosotros no somos unos gallinas. Sin duda tenis un nuevo plan aventur Shab, inquieto. La aventura de Siquem ha resultado muy til confirm el Anunciador. Entonces intervino Jeta-de-Travs, comenzamos por una granja o por una villa? Elige la mejor solucin. Una granja aislada, con poco personal. Habr que entrenarse. Por lo que se refiere al botn... - 153 -

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Te lo quedars todo. Shab, cinco hombres y yo mismo vamos a instalarnos en Menfis. Menfis?... Pero si la ciudad est llena de policas! No cometeremos all fechora alguna. Muy al contrario, nos integraremos en la poblacin como honestos comerciantes para recoger el mximo de informaciones. Debo conocer mucho mejor a ese faran y su entorno para poder triunfar. As pues, nos fijaremos como objetivo obtener un aliado en el propio interior del palacio. Es imposible! consider Jeta-de-Travs. No hay ms solucin, amigo mo. T, gracias a tus expediciones, te enriquecers y me proporcionars la ayuda necesaria cuando te la exija. Y nunca pensars en traicionarme, no es cierto? La mirada del Anunciador era ms terrorfica que la de un demonio del desierto. Jeta-de-Travs supo que el hombre del turbante descifraba sus intenciones y que no tena posibilidad alguna de engaarlo. El Anunciador le puso la mano en el hombro, y l tuvo la impresin de que unas zarpas de ave de presa se hundan en su carne. Tenas un nfimo destino de ladronzuelo, y te ofrezco una estatura de asesino que aterrorice a todo un pas. Deja de comportarte como un miserable bandido y comprende que el ejercicio del poder supremo descansa sobre dos zcalos: la violencia y la corrupcin. T sers el primero; Shab, el segundo. La fortuna te recompensar, mi fiel amigo, y podrs permitirte lo que desees. Pero tendrs que ser paciente, golpear slo con una mscara y avanzar a pasos contados. Por primera vez, Jeta-de-Travs qued realmente convencido por el discurso del Anunciador. Aquel hombre era un verdadero jefe de guerra que saba concebir e imponer una estrategia. Obedecerlo era una fuerza, no una debilidad. De acuerdo decidi Jeta-de-Travs.

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Ante la mirada crtica del gran tesorero Senankh, unos especialistas repartan consignas al personal encargado de limpiar los canales y de consolidar los diques con vistas a la prxima crecida. Dada la magnitud de la tarea, algunos campesinos haban sido destinados al trabajo que consista en llevar a lo alto de los terraplenes los aluviones de tierra, limpiar el fondo de los canales y las albercas y colmar las fisuras. El fuerte calor de junio haca penoso el trabajo, pero todos conocan su importancia. Deba hacerse todo lo necesario para recoger el mximo de agua, que servira, hasta la prxima crecida, para irrigar campos y huertos. Algunos equipos hacan reservas de lea para el invierno, otros llenaban jarras con frutos secos, recurso alimenticio indispensable durante los primeros das de la inundacin, cuando el Nilo no fuera navegable. Obligados a vivir en autarqua, algunos pueblos deban preocuparse de alimentar a sus habitantes. Aparentemente, todo iba bien. Pero Senankh aguardaba una informacin fundamental procedente del sur. Se la entreg un cartero del ejrcito. De inmediato, el rostro del vividor se descompuso. Cuando se dispona a degustar un buen almuerzo, perdi todo el apetito. Con paso ms despierto que de ordinario se dirigi al ministerio encargado de las obras del faran, donde su colega Sehotep interrumpi sus consultas para recibirlo sin prdida de tiempo. Senankh le comunic la mala noticia. Debemos avisar a su majestad o ms vale ocultarle la verdad? Tienes razn al hacerte esta pregunta estim Sehotep. Si informamos al rey, no permanecer inactivo y correr, probablemente, algn tipo de riesgo. Pero todos somos miembros de su consejo y callar sera una falta grave. Eso pienso yo tambin. Los dos ministros solicitaron, pues, audiencia. Senankh tom la palabra. Varias observaciones lo confirman, majestad: los ciclmenes alargan cada vez ms sus races para captar el agua. El fenmeno no deja lugar a dudas. La crecida ser demasiado dbil. Dicho de otro modo, despus de tres aos flojos que no nos han permitido rehacer nuestras reservas de cereales, nos arriesgamos a la hambruna. El desastre no se produce por casualidad consider Sesostris La acacia de Osiris, en Abydos, se marchita, el dueo de la crecida nos indica as su descontento. Debo dirigirme a Elefantina para venerarlo y restablecer la armona. Aqulla era, precisamente, la decisin que teman los dos ministros. Majestad record Senankh, la regin no es segura. El jefe de esta provincia es un decidido oponente que dispone de una milicia cuya ferocidad es famosa. - 155 -

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Adems, para llegar a Elefantina tendris que atravesar varios parajes hostiles. Sin duda alguna, vuestro barco ser atacado. Crees que desestimo estos peligros? Pero existe otro mucho ms grave: el hambre. Sean cuales sean los riesgos debo intentar evitarla. En ese caso, majestad propuso Sehotep, hay que movilizar el conjunto de nuestras tropas. No dejemos desguarnecido, sobre todo, el pas de Canan. Slo una fuerte presencia militar mantendr la paz que hemos restablecido. Me limitar a enviar una flotilla formada por embarcaciones ligeras que est dispuesto a zarpar lo antes posible. El general Nesmontu haba seleccionado, personalmente, las veinte embarcaciones y sus tripulaciones, pero la expedicin lo disgustaba en grado sumo, y no se priv de decrselo al soberano, que lo escuch con atencin. Admitamos, majestad, que vuestro nuevo aliado Uakha no sea un hipcrita y que permanezca neutral. No es una razn para olvidar a los otros cinco. Primero, el grupo de los tres: Khnum-Hotep, Djehuty y Ukh. Por mucho que lleve hotep, la paz en su nombre, slo piensan en aumentar sus milicias. Afortunadamente, estn tan aferrados a sus privilegios familiares que se revelan incapaces de unirse. Suponiendo que superis este obstculo, toparais con Up-uaut, el jefe de la provincia de Asiut, un verdadero guerrero que no vacilar en lanzarse a una ofensiva mortfera. Si, por milagro, llegamos a la vista de Elefantina, quedar el peor, Sarenput, con sus pandillas armadas llenas de nubios, ms feroces que fieras. Espero haber sido claro, majestad. Imposible serlo ms, general. Estn listos mis barcos? Pero majestad... En toda existencia llega el instante en que un ser humano, sea cual sea su rango, debe demostrar su verdadero valor. Para m, el momento ha llegado. Y todo el mundo lo siente. O salvo Egipto de la hambruna o no soy digno de gobernarlo. Sabis, sin embargo, que no tenemos la menor oportunidad y que esta expedicin acabar en desastre. Si el viento del norte nos es favorable y los marineros son hbiles, gozaremos de una ventaja no desdeable: la rapidez. He elegido a los mejores. Y el miedo a morir los har ms eficaces an. Puesto que rdenes eran rdenes, el viejo general no se haca ya pregunta alguna. Y, bajo su mando, nadie retroceda.

Medes sufra unas diarreas que no se deban al calor ni a la alimentacin, sino al temor de ver aparecer barcos animados por malas intenciones. Ante la idea de ser atravesado por una flecha o despedazado por una espada, sus intestinos se aflojaban. Y la presencia de Sobek el Protector no lo tranquilizaba. A pesar de su competencia, podra hacer frente a un ataque masivo de los jefes de provincia? - 156 -

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Medes haba imaginado de otro modo su primera participacin oficial en un viaje real; sin embargo, tena que poner buena cara y no verter la menor crtica sobre aquella loca aventura en la que perecera la totalidad del gobierno de Egipto. Algo va mal? le pregunt Sehotep, el Portador del sello real, con una sonrisa maliciosa. No, no, pero este tiempo tan pesado me revuelve el estmago. A mi entender no tardar en estallar una tormenta. Entonces, tendremos que acostar. Nuestros barcos no son lo bastante robustos como para soportar la clera del Nilo. Sin duda. Bebed un poco de cerveza tibia y comed pan duro, eso calmar vuestros espasmos. Precisamente cuando la flotilla llegaba a la primera zona peligrosa el cielo se encoleriz. Los relmpagos lo desgarraron, el trueno rugi con inslita violencia. A bordo del navo real prepararon la maniobra de atraque. Prosigamos orden Sesostris. Majestad objet el general Nesmontu, sera demasiado arriesgado. Es nuestra mejor oportunidad de superar el obstculo. Acaso los marineros que has elegido no son los mejores? Atnito, Medes advirti que el navo de cabeza segua en mitad del ro y afrontaba la tormenta, imitado por los que lo seguan. Casi desvanecido, se refugi en su camarote para no asistir al naufragio. Furiosas olas hicieron gemir los cascos, los mstiles se doblaron hasta casi romperse, las batayolas fueron arrancadas. Dos marineros cayeron al agua, donde nadie pudo ayudarlos. El propio Sesostris manejaba el gobernalle. Muy erguido, dotado de un excepcional poder de concentracin, afront sin desfallecer la clera de Set. Cuando la luz atraves las espesas nubes negras, el Nilo comenz a apaciguarse y el rey entreg de nuevo la barra al capitn. Al querer destruirnos observ Sesostris, Set nos ha ayudado. Que se le conceda una ofrenda. El monarca encendi un brasero en el que hizo arder una figurita de terracota que representaba a un oryx macho atravesado por un cuchillo. En pleno desierto, el sorprendente cuadrpedo era capaz de resistir los mayores calores. No iba a comunicar al rey un poco de aquella virtud? Hemos pasado comprob el general Nesmontu, He aqu que tres jefes de provincia no han podido intervenir. Aquel optimismo apenas dur. Ahora viene Asiut y ese pendenciero de Up-uaut. Preveamos un feroz combate anunci. La noche caa cuando la flotilla lleg a la segunda zona peligrosa. Tras varios das de ininterrumpida navegacin, los organismos estaban fatigados. Y nadie se habra arriesgado a navegar en la oscuridad, sobre todo en aquel perodo en que los - 157 -

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caprichos del ro podan ser tan temible:, como los hipoptamos. Propongo dos das de reposo para preparar el enfrentamiento sugiri Nesmontu. Proseguimos decidi Sesostris. El viejo general se atragant. Si nos iluminamos con el mnimo de antorchas imprescindible, la milicia de Asiut nos descubrir fcilmente. Por eso las antorchas permanecern apagadas. Pero majestad... Ya lo s, Nesmontu. Forzar el destino es la nica solucin. A proa del primer navo, Sesostris dio las indicaciones de velocidad y direccin. Aquella noche de luna nueva la tarea result especialmente ardua. El faran no cometi error alguno, ninguna divinidad contrari su accin y la flotilla se desliz por un agua tranquila. Nesmontu estaba muy orgulloso de servir a un hombre del temple de Sesostris. Ciertamente, quedaba por hacer lo ms difcil, pero la reputacin del monarca no dejaba de crecer entre soldados y marineros. Mandados por semejante jefe, que se implicaba personalmente en la accin, qu podan temer? Sin embargo, el espectculo que contemplaban los viajeros los pona de mal humor. Al acercarse a Elefantina, las riberas estaban agrietadas. Hombres y animales sufran un calor abrumador, los cultivos abrasados por el sol reclamaban la crecida. Los asnos seguan trabajando, llevando sacos de cereales de una aldea a otra, mientras que los campesinos concluan la trilla. Cada paso, cada gesto exiga nuevos esfuerzos. Majestad advirti Nesmontu, hemos sido descubiertos. El general seal a un nubio encaramado en lo alto de una palmera que haca grandes gestos a otro que estaba apostado algo ms lejos. De rbol en rbol, el anuncio de la aparicin de barcos desconocidos llegara muy pronto al jefe de provincia Sarenput. No sera ms juicioso ponerse al pairo y mejorar nuestra estrategia? Proseguimos. El viento haba cedido, los remeros progresaban con lentitud, el corazn de los soldados palpitaba con fuerza. Enfrentarse a la milicia local, numerosa y bien armada, no sera un placer. Sin un milagro, el combate estaba perdido de antemano. Tras un perodo de relativa tranquilidad durante el cual su salud se haba restablecido, Medes senta de nuevo dolorosas contracciones abdominales. La milicia de Sarenput era famosa por su crueldad. Y si la inevitable derrota de Sesostris, inconsciente de la superioridad de su adversario, se transformaba en victoria para Medes? Tendra que saltar al muelle en el momento adecuado, rendirse a los soldados de Sarenput, jurarle obediencia, revelar los secretos de la corte de Menfis y proponer una alianza. Con los nervios de punta, Sobek se preparaba para defender a su rey hasta - 158 -

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sacrificar su propia vida. Antes de poder acercarse a l, el enemigo sufrira tantas prdidas que tal vez acabara retrocediendo. En cualquier caso, haba que creer en ello. Sehotep pareca tan relajado como un comensal invita do a un banquete tan prestigioso que no deba perdrselo bajo ningn pretexto. Observndolo, quin poda imaginar que el miedo lo corroa? Aqu estn, majestad anunci el general Nesmontu con el rostro grave. El jefe de provincia Sarenput no se haba tomado a la ligera la amenaza, puesto que todos sus barcos se desplegaban por el Nilo. No cre que tuviera tantos deplor el viejo general. Su provincia es la ms vasta del Alto Egipto. No administra Sarenput muy bien sus riquezas? He aqu, de nuevo, un excelente administrador que no ha advertido lo esencial: una buena gestin no basta para mantener el vnculo vital entre el cielo y la tierra que el faran garantiza. Si es necesario, majestad, combatiremos. Pero real mente es preciso que nos dejemos matar?

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El faran Sesostris vio como se acercaba el barco del jefe de provincia Sarenput, que iba a proa. Ancho de rostro, con la frente baja, los ojos muy separados, los pmulos salientes, la boca firme y el mentn pronunciado, el dueo del lugar tena la musculatura de un hombre de accin, implacable y enrgico. De su pecho penda un amuleto en forma de nudo mgico que colgaba de una cadena de cuentas. Sin vacilar, subi a bordo del navo real. Majestad declar con voz irritada, deploro no haber sido informado oficialmente de vuestra visita. Puesto que os habis desplazado en persona, supongo que el motivo de este viaje es muy importante. Por eso os invito a seguirme hasta mi palacio, donde conversaremos al abrigo de odos indiscretos. El rey asinti. Sarenput regres a su embarcacin y el cortejo se dirigi al muelle principal de Elefantina. Negaos aconsej el general Nesmontu. En tierra ser imposible defenderos. Sin duda, es una emboscada. Sesostris permaneci silencioso hasta que acostaron. Que nadie me siga orden el rey al bajar por la pasarela. Flanqueado por los milicianos de Sarenput, a quienes sacaba ms de una cabeza, el monarca fue recibido en el umbral de palacio por los dos perros del jefe de provincia, un macho negro, esbelto, de cabeza fina y largas patas, y una hembra mucho ms pequea, rechoncha, de mamas prominentes. Se llama Gacela dijo Sarenput y goza de la proteccin de Buen Compaero. Vela por ella como si fuera su madre. Buen Compaero se acerc al rey y le lami la mano. Ya confiada, Gacela se frot contra la pantorrilla del soberano. Es raro que mis dos perros se muestren tan amables con un desconocido se extra Sarenput. No soy un desconocido, sino el faran del Alto y el Bajo Egipto. Por un breve instante, Sarenput sostuvo la mirada del rey. Entrad, majestad. Precedido por los dos perros, que le mostraron el camino, Sesostris entr en un suntuoso palacio y lleg a la sala de audiencias, con dos columnas pintadas con motivos florales, donde estaba ya Uakha, el jefe de la provincia de la Cobra. El anciano se levant y se inclin. No he destruido vuestra flotilla explic Sarenput por la intervencin de mi amigo, aqu presente. Est convencido de que queris evitar un desastre. Me ha rogado, pues, que no me opusiera a vuestro intento de lograr que nazca una buena - 160 -

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crecida. sa es mi intencin, Sarenput. Permitidme que os sea sincero, majestad: este argumento vale tanto como una fbula. En realidad, estis aqu para imponer vuestro yugo a mi provincia. Slo con veinte barcos ligeros? Sarenput se qued desconcertado. Es poco, lo acepto, pero... Empecemos por lo esencial: Maat, la eterna regla de vida. Ella crea el orden del mundo, el de las estaciones, lo adecuado y la justicia, el buen gobierno, una economa armoniosa. Gracias a Maat, nuestros ritos permiten a las fuerzas divinas seguir en nuestra tierra. Quien quiera respetar a Maat debe seguir el camino de la rectitud de pensamiento, de palabras y de actos. Eres uno de ellos, Sarenput? Cmo podis dudarlo, majestad? En ese caso, juras por la vida del faran que eres inocente del crimen cometido contra la acacia de Osiris, en Abydos? El estupor del jefe de provincia no pareca fingido. Qu... qu ocurre all? Un maleficio est cayendo sobre este pas, la acacia se marchita. De modo que el lquido vital dispensado por Osiris puede faltarnos y condenar a todo el pas a la hambruna. Y es aqu, en Elefantina, donde nace la fuente secreta del Nilo. Aqu descansa una de las formas de Osiris. Forzosamente aqu ha sido turbada su paz, para impedir que la crecida derrame sus beneficios. El razonamiento del monarca trastorn a Sarenput, que, sin embargo, se neg a aceptarlo. Es imposible, majestad! Nadie se atrevera a entrar en el territorio de Biggeh, ninguna presencia humana es admitida all. Mis milicianos hacen guardia, su vigilancia no ha sido burlada. Estoy convencido de lo contrario, y mi deber es restablecer el circuito de la energa que se ha interrumpido. Dadme libre acceso al islote. Los guardianes del otro mundo os fulminaran! Correr ese riesgo. Comprendiendo que aquel rey con el fsico de un coloso no cedera, Sarenput acept partir con l y con Uakha hacia Biggeh. Tras haber rodeado la isla de Sehel, frente a la que se abran las vastas canteras de granito, el jefe de provincia se detuvo al pie de la primera catarata, un caos rocoso infranqueable en aquella poca del ao. De all sala un camino de sirga, protegido por un muro de ladrillo, que una los embarcaderos situados en los extremos norte y sur de la catarata. Nada ms eficaz que esta barrera para controlar las mercancas procedentes de Nubia declar Sarenput con orgullo. Las tasas recaudadas por mis aduaneros contribuyen a la riqueza de la regin. Viendo que el soberano estaba demasiado concentrado en su tarea para interesarse por detalles materiales, el voluble notable, algo ofendido, se refugi en el mutismo. - 161 -

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Una embarcacin ligera franque la corta distancia que separaba la ribera del islote prohibido. Majestad, puedo desaconsejaros la aventura por ltima vez? No veo a tus soldados. Vigilan el camino de sirga, los puestos de aduana, los... Pero no el propio Biggeh. Quin osara poner el pie en ese territorio sagrado de Osiris? Tambin han atacado la acacia de Abydos. La embarcacin acost. Un extrao silencio rodeaba el lugar santo. No se oa ni el canto de un pjaro, ni siquiera un soplo de viento. El rey se introdujo en un ddalo vegetal formado por acacias, azufaifos y tamariscos. Si Sesostris consigue ofrecernos la abundante crecida que tan necesaria nos es, me convertir en su fiel servidor jur Sarenput. Te recordar tu promesa dijo Uakha. Abrigadas por el follaje, trescientas sesenta y cinco mesas de ofrenda, tantas como los das del ao, estaban dispuestas alrededor de una roca. En el interior haba una caverna llamada La que alberga a su dueo, es decir, Osiris. En cada mesa de ofrenda reposaba un vaso con leche. Todos los das, el precioso lquido, brotado de las estrellas, era regenerado por las potencias creadoras que actuaban fuera de la vista de los humanos. Cinco de aquellos vasos, correspondientes a los cinco ltimos das del ao, dedicados especialmente a Isis y a Osiris, haban sido rotos. Sesostris comprenda por qu iba a ser catastrfica la crecida. Alguien haba violado el lugar sagrado, la energa no circulaba ya. Buscando un indicio que permitiera identificar al culpable, el rey descubri un pedazo de lana, materia estrictamente prohibida para los sacerdotes egipcios, que slo llevaban lino. El que haba ido all ignoraba los usos rituales o le importaban un bledo. Unos aleteos turbaron la quietud del lugar. Un halcn y un buitre se posaron en lo alto de la roca y contemplaron al intruso. Soy vuestro servidor. Ilustradme sobre el camino que debo seguir. El halcn emprendi el vuelo; el buitre permaneci inmvil. Gracias te sean dadas, madre divina. Lo que debe hacerse se har. Sarenput no crea lo que estaba viendo. El faran segua vivo! Ahora conozco la raz del mal declar Sesostris. Sois capaz de extirparlo, majestad? Te atreves a pensar que la diosa ha abandonado al faran? Mira a lo lejos, Sarenput, y permanece atento a su voz. Primero, fue slo un punto luminoso en el horizonte, como un espejismo. Luego, fue creciendo hasta tomar la forma de una barca. Y el frgil esquife avanz lentamente hacia el islote sagrado. - 162 -

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A bordo, un remero fatigado y una muchacha de incomparable elegancia. Incluso Sarenput, que tena amantes nubias de sin igual belleza, qued estupefacto. De qu mundo sala aquella aparicin de formas perfectas, de rostro sereno, de mirada tan luminosa que elevaba el alma? La joven sacerdotisa iba vestida con una larga tnica blanca, sujeta por un cinturn rojo, bordado, de arriba abajo, con galones amarillos, verdes y rojos. Una larga peluca dejaba al descubierto sus orejas. Sus muecas estaban adornadas con brazaletes de oro y de lapislzuli, mientras que de su cuello penda un escarabeo de cornalina engastada en oro. Quin es? pregunt Sarenput, subyugado. Una sacerdotisa de Abydos cuya ayuda me es indispensable respondi el monarca. En un ritual destinado a captar los favores de la crecida encarna el viento del sur. A popa, una arpa porttil, un papiro enrollado y sellado y una estatuilla de Hapi, el genio andrgino del ro. Preparad las ofrendas orden Sesostris a los dos jefes de provincia antes de desaparecer de nuevo en el laberinto vegetal, acompaado esta vez por la sacerdotisa. Ante la caverna del Nilo se quedaron inmovilizados. En la roca, el buitre y el halcn los observaban. Isis ha encontrado a Osiris afirm el faran. El ltimo obstculo se levanta, los frutos de la Persea han llegado a la madurez, los canales pueden ser abiertos y llenarse de la nueva agua. Que las fuentes del Nilo sean generosas, que el halcn proteja la institucin real y el buitre sea la madre que vence a la muerte. La muchacha toc el arpa de cuatro cuerdas. Entre la caja y la varilla, una pieza de sicmoro tena la forma del nudo mgico de Isis. Una cabeza de la diosa Maat adornaba la parte superior, velando as para que aquel instrumento, tan difcil de tocar, emitiese una armona apaciguadora. Que el faran coma el pan de Maat y beba su roco cant ella con voz suave, en un ritmo lento. En la caverna, el suelo se movi. De sbito apareci una inmensa serpiente verde que form un crculo y mordi su cola. El ciclo del ao pasado ha concluido dijo el soberano, da nacimiento al ao nuevo. Devorndose a s misma, el tiempo sirve de soporte a la eternidad. Que la serpiente de las fuentes del Nilo sea la nodriza de las Dos Tierras. El halcn y el buitre emprendieron el vuelo y trazaron grandes crculos protectores alrededor del monarca y de la sacerdotisa, que rompi el sello del papiro, lo desenroll y entr en la caverna. Una vez dentro lo hundi en una jarra de oro. Virgen de cualquier inscripcin, el documento se disolvi en pocos instantes. La muchacha present la jarra al rey. - 163 -

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Bebo las palabras de poder, inscritas en el secreto de la crecida, para que se encarnen por mi voz y derramen su energa. En presencia de Sarenput, de Uakha, de los notables de la provincia y de una atenta y recogida multitud, Sesostris llev a cabo la gran ofrenda a la crecida naciente. Arroj al ro la estatuilla de Hapi, impregnada del poder de los manantiales secretos, un papiro sellado, flores, frutos, panes y pasteles. En lo alto del cielo, Sothis brillaba. En todos los templos de Egipto se haban encendido lmparas. No estaba permitida ya la duda: viendo el dinamismo del Nilo, que suba a buen ritmo, la crecida sera abundante. Hapi, t, cuya agua es el reflejo del fluido celestial, s de nuevo nuestro padre y nuestra madre. Que slo permanezcan emergiendo las colinas de tierra, como en la primera maana del mundo, cuando saliste del Nun, el ocano de energa, para dar vida a este pas. Gritos de jbilo saludaron esta ltima declaracin de Sesostris, que se puso a la cabeza de la procesin hacia el templo de Elefantina, donde, durante varios das, se pronunciaran las palabras de poder destinadas a fortalecer la crecida. Lo ha conseguido advirti Sarenput, Este rey es un verdadero faran. Y t record Uakha debes cumplir tu promesa. Como la ma, tu provincia est ahora al servicio de Sesostris.

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Pese a las duras condiciones de trabajo, el joven granjero no se lamentaba. Con la ayuda de su esposa y de tres campesinos valerosos, llevaba una pequea explotacin lo bastante prspera para alimentarles, permitirles comprar muebles y ropa e, incluso, pensar en una ampliacin. Dentro de un ao o dos contratara algunos trabajadores y se construira una nueva casa. Y si consegua cultivar el terreno pantanoso contiguo a su campo, recibira una ayuda del Estado. Hambriento, el granjero entr en la choza de caas donde su esposa sola dejar el cesto con el almuerzo. Esta vez, nada. Por mucho que mir y volvi a mirar, ni el menor cesto. Descontento primero, inquieto despus, sali de la choza y top con un monstruo velludo que lo empuj con violencia hacia atrs. Nada de prisas, amiguito! Debemos hablar. El campesino intent agarrar una horca, pero una patada en las costillas lo hizo caer pesadamente. Sin respiracin, quiso levantarse. El puo de Jeta-de-Travs lo inmoviliz. Tranquilo, amiguito. De lo contrario, mis hombres matarn a uno de tus empleados. Para empezar, slo para empezar... Mi mujer... Dnde est mi mujer? En buenas manos, puedes creerme! Pero mientras yo no lo ordene, no la tocarn. Qu quieres? Un buen entendimiento entre gente razonable respondi Jeta-de-Travs. Tu granja est demasiado aislada, necesita proteccin. Te ofrezco esta proteccin. Nada tendrs que temer ya de los merodeadores y trabajars con toda tranquilidad. Cuando digo que te la ofrezco, casi es cierto; pero todo trabajo merece su salario, slo tomar el diez por ciento de tus ganancias. El campesino se rebel. Eso doblara el importe de mis impuestos, que es ya difcil de soportar. La seguridad no tiene precio, amigo mo. Me niego. Como quieras, pero es un grave error. Tus empleados sern degollados, tu mujer violada y quemada. Y t te reunirs con ella en la hoguera, con tus hijos. Te ser fcil comprender que mi reputacin lo exige. No lo hagis, os lo suplico! Sabes, muchachito? le dijo Jeta-de-Travs levantndolo, puedo ser muy amable, pero la paciencia no es mi principal cualidad. U obedeces al pie de la letra o - 165 -

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paso de inmediato a la accin. Roto, el campesino cedi. Bueno, por fin te muestras razonable! Mis hombres y yo viviremos aqu unos das, para ver cmo trabajas y qu resultados concretos debo esperar de nuestra colaboracin. De ese modo no se te ocurrir mentir. Cuando me marche, tu mujer ser permanentemente vigilada. Si se te ocurriera la desafortunada iniciativa de dirigirte a la polica, ni t ni los tuyos saldrais vivos de esta estpida gestin. Vuestra agona sera larga, muy larga, y la de tu mujer especialmente atroz. Jeta-de-Travs palme el hombro del campesino. Ahora, para sellar nuestro contrato, beberemos y comeremos. Tras haber pensado en matar a sus vctimas y destruir sus viviendas, a Jeta-deTravs se le haba ocurrido una idea mejor: la extorsin y el chantaje. Dejando tras de s cadveres y ruina, habra acabado llamando la atencin de las autoridades; pero si recaudaba las riquezas de sus protegidos obligados al silencio, seguira en la sombra y multiplicara los excelentes negocios. El Anunciador estara, muy pronto, orgulloso de l.

Menfis dejaba maravillado a Shab el Retorcido. El puerto, el mercado, los puestos, los barrios populares, las calles hormigueantes de egipcios y extranjeros, todo le fascinaba. Los das le parecan demasiado cortos, necesitara meses, si no aos, para descubrir los mil y un atractivos de aquella capital agitada que nunca conoca el reposo. El Anunciador, en cambio, pareca indiferente a aquel tumulto. Se meta entre la poblacin como un fantasma en el que nadie se fijaba. Gracias a su poder de seduccin, no haba tardado en encontrar un alojamiento modesto unido a una tienda cerrada desde haca varias semanas. Vamos a convertirnos en honestos comerciantes dijo el Anunciador a su pequea tropa y haremos que el vecindario nos aprecie. Mezclaos con los menfitas, tened amantes, id a las tabernas. El programa estaba muy lejos de disgustar a los interesados, que limpiaron los locales y los dotaron de esteras, cestos y anaqueles. El Anunciador llev a Shab hacia el puerto. De pronto, gritos de alegra brotaron de toda la ciudad, y las calles se llenaron de una multitud ruidosa que enton cnticos a la gloria de Sesostris. El Anunciador se dirigi a un hombre de edad, algo ms tranquilo que sus conciudadanos. Qu ocurre? Tenamos una crecida insuficiente, pero el faran ha confraternizado con el genio del Nilo. Egipto tendr agua en abundancia, el espectro de la hambruna ha desaparecido. Temblando de gozo, el viandante se uni a los festejos. - 166 -

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Mala noticia reconoci el Anunciador. No crea que Sesostris se atreviera a hollar el territorio sagrado de Biggeh y a aventurarse hasta las fuentes ocultas del Nilo. Habais... habais estado all? se extra el Retorcido. Las cinco mesas de ofrenda de los ltimos das del ao haban sido profanadas y la circulacin de la energa se haba interrumpido. Pero ese monarca ha tenido el valor de cruzar las barreras e imponer el orden en lugar del desorden. Es un adversario duro que no ser fcil de vencer. Nuestra victoria ser ms hermosa as. Shab el Retorcido tuvo miedo. Miedo de aquel hombre que no lo era del todo, dados sus mltiples poderes. Nada, ni siquiera lo ms sagrado, le detendra. Como si conociera perfectamente Menfis, el Anunciador se introdujo sin vacilar en una sucesin de callejas situadas tras el puerto y acab dando cuatro golpes espaciados en la pequea puerta de una casa destartalada. Le respondi un golpe. El Anunciador dio dos ms, muy rpidos. La puerta se abri. Para entrar en una vasta estancia con el suelo de tierra batida, el Anunciador y su discpulo tuvieron que agachar la cabeza. Tres barbudos se inclinaron ante su maestro. Gracias a Dios, seor dijo uno de ellos, estis sano y salvo! Nadie me impedir cumplir mi misin. Confiad en m y triunfaremos. Todos se sentaron y el Anunciador comenz su prdica. Su discurso era repetitivo, martilleaba los mismos temas con lacerante insistencia: Dios le hablaba, l era el nico intrprete, los infieles seran sometidos por la violencia, los blasfemos ejecutados, las mujeres no deban ya gozar las insolentes libertades que les conceda Egipto. Fuentes de todo mal: el faran y el arte real de hacer vivir a Maat. Cuando por fin se hubieran secado, la doctrina del Anunciador acabara con las fronteras. Toda la tierra sera slo un pas, regido por la autntica creencia. Tranquilizaos orden el Anunciador a sus fieles, vestos al modo menfita, sumergos en esta ciudad. Vendrn otras instrucciones. Fascinado por el discurso de su maestro, Shab el Retorcido aguard a haber salido de la casa para interrogarle. Seor, no eran estos hombres cananeos de Siquem? En efecto. Y decidisteis que vinieran a Menfis? stos y muchos ms. No habis renunciado pues a liberar Canan! Nunca renuncio, pero hay que saber adaptarse. Corroeremos la sociedad egipcia desde el interior, sin que lo sospeche. Y Menfis, la tolerante y abigarrada, nos proporcionar el veneno destinado a matarla. Necesitaremos mucho tiempo y paciencia, mi fiel amigo, y deberemos utilizar tambin otras armas. - 167 -

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Las sorpresas no se haban acabado para Shab el Retorcido. En otra calleja, el porche de una hermosa morada tic dos pisos. El Anunciador se dirigi al guardia en una lengua desconocida. El centinela le dej pasar, as como a Shab. Los dos visitantes fueron recibidos por un personaje caluroso y voluble cuyas formas redondeadas revelaban el amor a la buena carne. Por fin habis llegado, seor! Comenzaba a preocuparme. Contratiempos sin importancia. Pasemos al saln. Mi cocinero ha preparado unos pasteles que complaceran los paladares ms exigentes. Shab el Retorcido no se hizo de rogar, pero el Anunciador no toc las golosinas. En qu situacin estamos? pregunt con voz tan severa que la atmsfera se volvi glida en seguida. Las cosas avanzan, seor. Ests seguro, amigo mo? Ya sabis que no es fcil! Pero la primera expedicin partir muy pronto. No tolerar incidente alguno asegur el Anunciador. Podis contar conmigo, seor! Qu punto de llegada has elegido? La pequea ciudad de Kahun. Reviste mucha importancia para el faran Sesostris. Tengo all buenos contactos, nuestros hombres se instalarn sin demasiadas dificultades. Espero que no te engaes. Prefiero tomarme ms tiempo del previsto, seor, y no cometer error alguno. Ya veris, Kahun es el lugar adecuado. Este rey es un hombre astuto que sabe rodearse de precauciones, y no tiene confianza alguna en la corte de Menfis. El Anunciador esboz una extraa sonrisa. S, aqulla era la pista buena. Su organizacin haba trabajado bien. La tensin se disip, su anfitrin lo aprovech para devorar un enorme pastel baado en zumo de algarrobo. Shab le imit. Supongo que el faran ha reducido su entorno dijo el Anunciador. Desgraciadamente s, seor. Segn rumores que me parecen crebles, la Casa del Rey ya slo comprende un reducido consejo formado por sus fieles. Conoces sus nombres? Circulan demasiados rumores... Se afirma incluso que el rey ha decidido retorcer el cuello a los jefes de provincia que le son hostiles, pero no lo creo. Semejante accin provocara una guerra civil. No dispondrs de algn contacto en palacio? Seor, es muy delicado y... Lo necesito. Bueno, bueno... Me encargar de eso. Puedo contar contigo, mi fiel amigo? - 168 -

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Oh s, sin ninguna duda! Hasta pronto. Shab el Retorcido devor su ltima golosina. El pastelero de su anfitrin era inigualable, pero ste no le haba seducido mucho. Ya lejos de la hermosa morada, tan discreta, se crey obligado a confiar esas impresiones a su maestro. Este hombre no me gusta. Estis seguros de que no os miente? Este rico comerciante es originario de Byblos, el gran puerto del Lbano, y es un mentiroso nato. Su oficio consiste en engaar a sus clientes, haciendo que se acuse a sus competidores, y en obtener el mximo beneficio de las menores transacciones. Pero a m, y slo a m, me dice la verdad. Una vez, una sola vez, intent engaarme y guarda el recuerdo en su carne. Cuando las zarpas del halcn se hundieron en su pecho para arrancarle el corazn, se arrepinti a tiempo. La gente de Byblos nos ser muy til, mi buen amigo. Gracias a ellos har que entren en Egipto numerosos partidarios de nuestra causa. Shab el Retorcido estaba atnito. El Anunciador manipulaba, pues, varias organizaciones y conoca Menfis como si fuera la palma de su mano. A pesar del calor, ningn rastro de sudor en su frente. Y cuando Shab vaci una jarra de cerveza fresca, el Anunciador no bebi una sola gota y mascull unas frmulas que el Retorcido no comprendi.

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Iker dobl la pierna sobre la que se haba sentado y levant ante s la otra. Era una de las posiciones del escriba cuando deseaba consultar un papiro, y el joven tena tanto trabajo que raras veces sala de su pequeo despacho, situado en el ala izquierda del palacio del jefe de provincia. Iker quera verificarlo todo personalmente. No se limitaba a los resmenes preparados por otros escribas para facilitarle la tarea y consultaba sin cesar los documentos originales. Se felicitaba por ello casi todas las veces! Se haban omitido detalles, se haban copiado mal algunas cifras, los detalles tcnicos quedaban truncados. Restableciendo la verdad tan a menudo como era posible, el investigador captaba una inquietante realidad: varios funcionarios haban deformado los hechos para hacer creer a Djehuty que su provincia era la ms rica y poderosa de Egipto. La realidad resultaba menos brillante. La milicia tena demasiados mercenarios, as como la polica del desierto demasiados veteranos, y algunas tierras estaban mal explotadas y varias granjas mal administradas. En caso de conflicto, a Djehuty podan faltarle armas. De ese modo, el informe de sntesis que Iker pensaba redactar en los prximos das iba a ser ms bien pesimista. Tendras que venir a ver algo le aconsej un colega. No tengo tiempo. Tmatelo. Un espectculo como ste es algo que no debe perderse. Intrigado, Iker sali de palacio. Los escribas, los guardias, los cocineros, las mujeres de la limpieza y todos los dems miembros del personal corran hacia el Nilo. En un islote herboso, en medio del ro, unas cincuenta grullas de Numidia, con el plumaje ceniciento y las patas finas, danzaban con gracia. Revoloteando cadenciosamente, fingan emprender el vuelo y luego volvan a posarse, girando unas veces sobre s mismas, formando otras una especie de cortejo de los machos a las hembras. Como todo el mundo, Iker admir aquel ballet inesperado, saludado por los gritos de alegra de los habitantes de la provincia. Excelente presagio coment su vecino, un escriba destinado a la agrimensura. Significa que el faran Sesostris ha conseguido provocar una buena crecida. No se lo digas a nadie, pero sta es la prueba de que es un gran rey. Pensativo, Iker fue a alimentar a su asno, bien instala do a la sombra de un tejadillo. La situacin se est haciendo delicada le dijo a Viento del Norte, Si la poblacin se pone del lado del faran, la posicin de Djehuty resultar insostenible. Y el xito de Sesostris es tan evidente que nadie puede ocultarlo. - 170 -

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El asno comi plcidamente, como si la noticia no lo preocupara. Al regresar a su despacho, Iker record el rostro de la joven sacerdotisa. Varias veces al da, y en todos sus sueos, se le representaba con creciente fuerza. En vez de esfumarse, los rasgos de su rostro se hacan cada vez ms precisos, como si ella estuviera a su lado. Cundo la vera de nuevo? Tal vez durante una ceremonia en la que participara ella, pero cmo iba a saberlo? Y si ella perteneca al Crculo de oro de Abydos, no tendra que dirigirse a la ciudad santa, inaccesible para un profano como l? Su amor pareca destinado al fracaso. Sin embargo, no renunciara antes de haber hablado con ella. Deba conocer los sentimientos que le inspiraba, aunque l se senta incapaz de expresar toda su intensidad. Pese a la enigmtica alusin del general Sepi, el Crculo de oro de Abydos no haba perdido nada de su misterio. Haba que entender que su accin consista en regenerar a ancianos como Djehuty inundndolos de luz? Algunos seres saban, pues, manejar aquella energa en circunstancias excepcionales. El jefe de provincia se haba sentado y lea el borrador de Iker. Seor, son slo algunas notas. Me parecen bastante claras: mi administracin no ha dejado de halagarme y mis fuerzas armadas son incapaces de sostener un conflicto de envergadura. Iker reconoci la gravedad de la situacin. Eso es. Excelente trabajo, muchacho. En el fondo, la danza de las grullas llega en el momento justo. Gracias a ella, todos saben que Sesostris har que el pas reverdezca, y lo llenar de rboles frutales. Las Dos Tierras se alegran, se anuncian tiempos felices puesto que un verdadero seor se ha manifestado. Gracias a l, la inundacin llega a su hora, los das son fecundos, la noche desgrana hermosas horas. El faran es la energa creadora, su boca expresa la abundancia, crea lo que debe existir, da vida a su pueblo. Hora tras hora, sin descanso, lleva a cabo una obra misteriosa que teje, a la vez, la naturaleza y la sociedad. Es un soberano ancho de corazn; si acta rectamente, el pas es prspero. Significa eso que... que reconocis la autoridad del rey Sesostris y que vuestra provincia va a ser su fiel servidora? Nadie podra decirlo mejor, Iker. No habr guerra, pues? Eso es. Me alegro de ello, seor, pero... Pero te sorprende una decisin tan rpida, no es cierto? Y es as porque no aprecias en su justo valor el carcter sobrenatural del acto que ha consumado Sesostris. Cmo ha conseguido dominar la inundacin? Asumiendo la funcin de Tot, el dios del conocimiento y el patrn de los escribas. El rey ha probado que no ignoraba los signos de poder y que era capaz de procurar a su pueblo el agua nueva. Sabe que el caudal nutricio es el derramamiento de Osiris. Brota de su cuerpo - 171 -

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misterioso. Es su sudor, sus linfas, sus humores. Cuando el agua de la joven crecida llena la primera jarra de ofrenda, el rey puede afirmar: Osiris ha sido encontrado. Pero habra fracasado sin la ayuda de Isis, que aparece como la estrella Sothis en el cielo, tras setenta das de invisibilidad. La pareja primordial ha vuelto a formarse, la energa primigenia fecunda de nuevo las Dos Tierras. Sin ella, nada crecera. La semilla es una matriz en la que se ensamblan los elementos que procura el ms all. Has de saber, Iker, que toda la naturaleza es revelacin de lo sobrenatural. Puesto que Sesostris pertenece al linaje de los reyes que transmite este misterio, slo me queda ya inclinarme ante l y obedecerlo. No, debo hacer algo mejor an. Djehuty se levant. Nos toca demostrarle a Sesostris de qu somos capaces. Sabes qu es realmente el ka, Iker? El genio protector que nace con el hombre y que no lo abandona, siempre que ponga en prctica las enseanzas de los sabios. El ka es la energa que alimenta cualquier forma de vida. Cuando muere, un justo de voz26 transmite su ka, heredado de los antepasados. Todas las ofrendas son destinadas al ka, nunca al individuo. Uno de los ms hermosos smbolos del ka es una estatua viviente, ritualmente animada. Por eso vamos a crear una colosal estatua del ka real y ofrecrsela al faran. Te encargo que supervises la obra. El codo de Dios mide las piedras declar el jefe escultor. El coloca el cordel en el suelo, implanta los templos en rectitud, alberga bajo su sombra cualquier construccin sagrada, donde su corazn se desplaza segn sus deseos. Y su amor anima los talleres. El canto de los mazos y los cinceles se elev en la cantera donde sera tallado el coloso, soporte del ka. Los canteros haban seleccionado los mejores lechos de piedra y los cortaran sin herirla; por lo que a los escultores de la provincia haca referencia, actuaran bajo la direccin de un artesano iniciado en los misterios. Dado el impresionante tamao del coloso trece codos de altura27 y sesenta toneladas, el emplazamiento de la cantera planteaba un serio problema. Tirar de la gigantesca estatua hasta el Nilo exigira, por lo menos, tres horas, siempre que la tcnica adoptada fuese eficaz; luego se utilizara un barco de carga para la travesa, y un nuevo empuje llevara la obra maestra a su destino, el templo de Tot. Un largo y difcil recorrido que Iker haba estudiado una y otra vez para evitar cualquier sorpresa desagradable. Elegir otra cantera, ms cercana a la capital, hubiera facilita do la tarea, pero Djehuty haba designado el material adecuado y no aceptara otro. Ser la mayor fiesta jams organizada en mi provincia estim Djehuty. El vino y la cerveza corrern a chorros, la poblacin se regocijar! Dentro de miles de aos hablarn an de este coloso. Mis escultores crean una verdadera maravilla en la
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Maa-kheru. Aproximadamente 6,50 m.

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que se alan el poder y la finura. Cuando Sesostris la vea, quedar subyugado. No deseo ser pjaro de mal agero intervino Iker, pero las dificultades del transporte estn muy lejos de haberse resuelto. Cuntos hombres has previsto? Se necesitarn ms de cuatrocientos. Disponerlos para formar un equipo coherente es un verdadero rompe cabezas. Bastarn menos de la mitad decidi Djehuty, Cada uno de los felices elegidos tendr la fuerza de Min. Vuestros soldados no me facilitan la tarea. Ningn oficial acepta cederme el mando. No elijas slo a militares! Tambin necesitas a jvenes robustos. Y no olvides a los sacerdotes. A los sacerdotes, pero...? El transporte del coloso no es una tarea profana, Iker! Durante todo el recorrido, los ritualistas tendrn que recitar frmulas de proteccin. Haz que toda esa gen te cohabite y te convertirs en un personaje respetado. Piensa slo en una cosa: est prohibido el fracaso. Iker se felicit por haber seguido un entrenamiento de corredor de fondo, pues no dej de ir y venir durante das y das para seleccionar a ciento setenta y dos hombres28 cutre los innumerables voluntarios. Si el clculo del joven escriba era exacto, aqul era el nmero ideal para tirar cadenciosamente del coloso. Cuando la gigantesca escultura estuvo terminada, Iker reuni al equipo y lo dividi en cuatro hileras. Una de las hileras exteriores estaba formada por jvenes originarios del oeste de la regin; la otra, por jvenes del este. Las hileras interiores estaban formadas por soldados y sacerdotes. El coloso haba sido colocado en una narria y slidamente atado con cuerdas de las que las cuatro hileras se disponan a tirar, en un ambiente de fiesta. Con los tcnicos, Iker se asegur de que todo estuviera en orden, pero sinti cierta inquietud al dar la seal de partida. Los encargados derramaron agua sobre la pista lodosa. Tirad! orden Iker. Lentamente, la narria se puso en marcha. Bien humedecida, la corredera facilit el esfuerzo de los ciento setenta y dos hombres, orgullosos de realizar semejante hazaa. Occidente est en fiestas cantaban los jvenes del oeste, nuestros corazones se regocijan cuando ven los monumentos de su seor.

Se haba adoptado un buen ritmo, ni demasiado lento ni demasiado rpido. Los soldados agitaban ramas de palmera para refrescar a los que tiraban.
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Los detalles referentes al transporte del coloso se han obtenido de las representaciones y textos de la tumba de Djehuty-Hotep en El-Bercheh.

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Cien veces examinado por Iker, el recorrido haba sido allanado al mximo. No haba que temer ninguna sorpresa desagradable. Su mirada iba de cada punto de fijacin de las cuerdas a cada uno de los miembros del cortejo y regresaba luego al coloso, perfectamente estable. De pronto, el escriba sinti un malestar. Aquella hermosa armona pareca a punto de romperse, e ignoraba por qu. Aparentemente, no haba nada anormal. Pero su instinto no lo engaaba. Inquieto, corri en todas direcciones en busca del peligro. Slo cuando levant la cabeza lo comprendi. La mirada del coloso haba cambiado! Sus ojos de piedra expresaban una profunda insatisfaccin. Pronto, incienso! grit. Sin duda alguna, la estatua del ka exiga un rito. Afortunadamente, uno de los sacerdotes que seguan la expedicin llevaba un incensario. Iker salt a las rodillas del coloso y alarg las manos en seal de veneracin. El sacerdote abri el incensario, del que brot una humareda olorosa que lleg a la boca, los odos y los ojos de la estatua. La resina de terebinto, el senter, lo que hace divino, aromatiz la piedra mientras el joven escriba segua orando, frente al camino, pidindole que se abriera. El rito dur hasta el Nilo. La travesa se efectu sin incidentes, y el final del recorrido transcurri entre un indescriptible jbilo. Ni un solo habitante de la provincia haba querido perderse el acontecimiento y, como Djehuty haba prometido, un gigantesco banquete al aire libre coronara aquel xito. Cuando el coloso estuvo instalado ante la fachada del templo, el jefe de provincia felicit a un agotado Iker. Misin cumplida, joven escriba! Pero no olvides que cada jeroglfico, cada signo y cada estatua, sea cual sea su tamao, ilustran un aspecto del misterio de la creacin. Hoy, el honor corresponde al ka real. Ya descansars ms tarde, pues ahora debes redactar un detallado informe.

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Unidas a las de la crecida, las festividades del nacimiento del coloso se haban traducido, para la poblacin, en dos semanas sin trabajar durante las que se haba bebido, comido, cantado y bailado. Gozando de una popularidad sin igual, el jefe de provincia, Djehuty, pasaba varias horas al da en su morada de eternidad, una de cuyas paredes, terminada muy pronto, estara consagrada a una excepcional escena que representaba el traslado del coloso. Iker velaba por la exactitud de los textos jeroglficos. Sin ninguna duda, el joven escriba estaba destinado a ms altas cotas y despertaba ya fuertes envidias. Algunos experimentados funcionarios que llevaban mucho tiempo en sus puestos deploraban la inclinacin que el jefe de provincia senta por aquel muchacho solitario que no se vinculaba a nadie y que se encerraba en un empecinado trabajo. Sin embargo, nadie se atreva a atacarlo an; por un lado, a causa de la proteccin de Djehuty, y por el otro, debido a las informaciones que Iker haba acumulado sobre unos y otros. Al hacer el balance de las fuerzas y las debilidades de la provincia habra descubierto las deficiencias de sus colegas. Una palabra suya y caeran las sanciones. Ms vala, pues, halagarlo, pero de qu modo? Iker iba de su despacho a su habitacin, de su habitacin a su despacho, y no asista a recepcin alguna. Y cuando paseaba con su asno, su aire hurao disuada a todo el mundo de molestarlo. Incluso durante los momentos de descanso, el muchacho slo pensaba en su trabajo. Puesto a la cabeza de un cuerpo de tcnicos mucho mayores que l, saba que el menor paso en falso le resultara fatal. Sin embargo, su exigencia de que las cosas fueran impecables no era slo defensiva; estaba alimentado por un fuego interior que iluminaba su camino. Por la noche soaba con ella. Haca por ella todos aquellos esfuerzos. Algn da volvera a verla, y no podra comportarse como un ignorante o un incapaz. No le impondra el destino aquella prueba para que se enfrentara consigo mismo y demostrara su capacidad, convirtindose en un escriba de lite? Tal vez no fuera suficiente para aquella a la que amaba... Tena que ofrecerle lo mejor de s mismo para demostrarle que slo viva para ella. Tambin tena pesadillas, con caras de asesinos, monstruos, preguntas sin respuesta y la necesidad de vengar se de quienes haban querido cortar el hilo de su existencia. Permanecer en la ignorancia y la pasividad era intolerable. Entre aquellos malos sueos apareci una loca hiptesis. Una hiptesis tan odiosa que el muchacho comenz rechazndola. Pero volvi a aparecer, insistente, e Iker no consigui ya ahogarla. Lo puso de mal humor, aislndolo ms an. Afortunadamente, su asno perciba sus menores esta dos de nimo y escuchaba, - 175 -

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sin cansarse, las confidencias de su amigo. Cuando Iker haca una pregunta, Viento del Norte responda no levantando la oreja izquierda o s levantando la derecha. El joven escriba poda confiar plenamente en aquel fiel compaero. Por ello formul la hiptesis que lo torturaba. Y Viento del Norte levant la oreja derecha. El doctor Gua estaba irritado. Dos semanas de banquetes y vuestro hgado est ms hinchado que el de una oca cebada. Desde el punto de vista mdico es un verdadero suicidio. Djehuty se encogi de hombros. Me encuentro perfectamente bien. No tengo remedio alguno para tratar la inconsciencia. Si no tomis una veintena de pldoras al da para poner en orden vuestras funciones hepticas, no respondo de nada. El doctor Gua cerr secamente su bolsa de cuero y abandon la sala de audiencias, donde entraron los responsables de los diques y la irrigacin con informes optimistas. Les sucedi Iker, cuya gravedad sorprendi a los cortesanos que rodeaban a Djehuty. Salid todos orden el jefe de provincia. Inmvil, el joven escriba miraba fijamente a Djehuty. Qu ocurre, muchacho? Exijo la verdad. El jefe de provincia se arrellan en su silln y pos las manos en sus muslos, lanzando un profundo suspiro. La verdad! Tienes el corazn lo bastante ancho para recibirla? Sabes acaso qu es un verdadero corazn, el que sirve de capilla a lo divino? Todo es creado por el corazn, l da el conocimiento, l piensa y concibe. Por eso debe ser ancho, grande, moverse libremente, pero ser suave, tambin. Y t, Iker, te muestras demasiado severo, tanto con los dems como contigo mismo. Si tu corazn est turbado, se hace pesado y no puede acoger a Maat. La energa espiritual no circula y t con ciencia se extrava. Seor, mi aprendizaje de escriba me ha enseado a no confundir una cosa con otra y a intentar permanecer lcido en cualquier circunstancia. Ahora bien, estoy con vencido de que vuestra generosidad no es gratuita. Tenis una deuda conmigo, no es cierto? Tu imaginacin te ciega, muchacho. He reconocido tu valor, eso es todo. Y slo tu mrito te ha permitido lograrlo. No lo creo, seor. Estoy seguro de que sabis mucho sobre los hombres que queran matarme e intentis protegerme convirtindome en uno de los escribas ms importantes de vuestra provincia. Ahora quiero saberlo todo. Por qu me eligieron como vctima expiatoria, quin es el responsable, si soy todava juguete de un demonio oculto en las tinieblas, dnde est el pas de Punt, donde el perfume salva al buen escriba? - 176 -

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Haces demasiadas preguntas, no crees? No, no lo creo. Exasperado, Djehuty se agarr a los brazos de su silln. Qu imperativo me obligara a responderte? El amor a la verdad. Y si esta verdad fuera ms peligrosa que la ignorancia? Estuve a punto de perder la vida y quiero saber porqu y a causa de quin. No prefieres olvidar esos trgicos acontecimientos y degustar una existencia tranquila durante la que satisfagas tu aficin por la escritura y la lectura? No es vivir sin comprender, vivir en las tinieblas, el peor de los castigos? Eso depende de los seres, muchacho! La mayora aprecia la ignorancia y, sobre todo, no desea salir de ella. No es mi caso. Eso me pareca! Por ltima vez, Iker, no te empees en descubrir lo que debe permanecer oculto. Ahora, Iker saba que su hiptesis era correcta. Su fija mirada acab con las ltimas defensas del jefe de provincia. Como quieras, muchacho, pero puedes lamentarlo. Por lo que se refiere al pas de Punt, no tengo informacin alguna que darte. En cambio, he odo hablar de dos marineros llamados Ojo-de-Tortuga y Cuchillo-afilado. Iker dio un respingo. Los... los contratasteis vos? No, sencillamente pasaron por el puerto principal de mi provincia. Su barco permaneci algunos das atracado. En los archivos no hay rastro alguno de esa estancia protest el muchacho. El documento fue destruido. Por qu razones, seor? Para evitar las fantasmagoras. Las fantasmagoras... Pero cules? Suponer que fuisteis el instigador de esta maquinacin? Ya basta, Iker! grit Djehuty. No comprendes que soy tu protector? Ver cmo te rompas la cabeza contra tu propio destino me resultaba insoportable. Debis decrmelo todo, seor. Ignoras a qu te expones. Gracias a vos voy a saberlo. Djehuty lanz un nuevo suspiro de exasperacin. Esos dos marineros pertenecan a una tripulacin que gozaba de especiales privilegios. Realmente deseas conocerlos? Tendr que arrancaros las palabras una a una? Yo no era partidario de Sesostris. Ahora bien, el barco estaba bajo la proteccin del sello real, y el capitn me pidi que le concediera una breve hospitalidad para las reparaciones. Negndosela, provocaba un conflicto; ofrecindosela, me converta en - 177 -

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vasallo de un monarca cuya soberana yo negaba. Decid, pues, que el barco y su tripulacin no existieran. Y luego llegaste t, con tus preguntas y tu personalidad que nada tiene de ordinaria. No te pareces a los dems escribas, Iker. En ti arde un fuego cuya naturaleza no percibes an. Por eso he intentado arrancarte de tu pasado. Adonde fueron esos marineros? Zarparon hacia la ciudad de Kahun, a la que Sesostris da una importancia especial. All se conservan algunos archivos de Estado. Consultndolos lograr las respuestas a mis preguntas! Ir all es desafiar al faran. Por qu quiso eliminarme? Lo ignoro, muchacho, pero s que nadie ataca a un autntico rey sin correr hacia su perdicin. La verdad es ms importante que mi vida. Seguid ayudndome y mandadme a Kahun. En cualquier ciudad de Egipto un escriba procedente de la provincia de Tot ser bien recibido. Me pides que te mande a la muerte, Iker. Mi gratitud hacia vos no tiene lmites. Si permanezco aqu tapndome los odos y los ojos, muy pronto me convertir en un mal servidor. Pones una pesada responsabilidad en mis hombros. El nico responsable soy yo. Os he convencido de que levantarais el velo y me dejarais proseguir mi camino. Gracias a vos me he fortalecido y soy capaz de afrontar esta nueva prueba.

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En la isla de Elefantina, el faran Sesostris y sus ntimos asistan a un rito celebrado por el jefe de provincia Sarenput en honor de un venerado sabio, Heka-ib. Una nueva estatua del augusto personaje, que haba vivido en la VI dinasta, acababa de levantarse en la capilla de su tumba. Permita que su ka siguiera presente en la tierra e inspirara el pensamiento de sus sucesores. Ningn incidente haba estropeado el buen entendimiento que reinaba entre el squito del rey y los milicianos de Sarenput. Sin embargo, Sobek el Protector segua nervioso e inquieto. Como el joven Sehotep, de ojos siempre alerta, dudaba de la sinceridad de su anfitrin y tema que le tendiera una trampa al monarca. Por lo que al general Nesmontu se refera, combatira hasta la muerte para salvar la vida de su soberano. De acuerdo con el protocolo, Medes estaba algo retrasado, mostrndose tan discreto como le era posible. Dispuesto a registrar las declaraciones oficiales del faran, observaba a los dignatarios de la provincia y les haca preguntas sobre su funcionamiento. Amable, conciliador, entabl nuevas amistades. Majestad declar Sarenput, me gustara mostrare, mi morada de eternidad. A vos y slo a vos. Sobek y Nesmontu se mordieron los labios para no enunciar una negativa basada en la ms elemental prudencia. Acababa de suceder lo que teman: Sarenput desvelaba sus verdaderas intenciones. Ya cerca de su tumba unos sicarios asesinaran a Sesostris. Te sigo dijo el rey. Despechados, Sobek y Nesmontu se preguntaron cmo intervenir. Puedo serviros de remero? ofreci el elegante Sehotep. Es intil replic Sarenput, yo mismo remar. El ejercicio me mantiene en plena forma. La insistencia hubiera humillado al jefe de provincia No estara aguardando una provocacin para dar a sus milicianos la orden de que atacaran? Sobek comprendi que Sesostris pensaba salir por si solo de aquel mal paso. A pesar de su colosal fuerza, no corra el riesgo de sucumbir bajo su nmero? Conducida con vigor por Sarenput, una hermosa barca de sicmoro se dirigi hacia el acantilado de la ribera oeste, en el que se excavaban las tumbas de los jefes de la provincia de Elefantina desde el tiempo de las pirmides. Para alcanzarlas haba que recorrer una escalera y unas rampas bastante empinadas, flanqueadas por muros. La barca atrac suavemente y ambos hombres treparon poco a poco y en silencio. El fuerte sol del sur no los molestaba, ni al uno ni al otro. - 179 -

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Llegados ante la morada de eternidad de Sarenput se volvieron para contemplar un paisaje hechicero, compuesto por el ro de un brillante azul, los palmerales de luminoso verde, la arena ocre y las casas blancas. Este lugar me gusta ms que ningn otro reconoci Sarenput, aqu espero vencer a la muerte y pasar una vida en la eternidad. Uno de mis antepasados, que llevaba el mismo nombre que yo, hizo grabar estas frases: Estaba lleno de alegra al conseguir alcanzar el cielo, mi cabeza tocaba el firmamento, roc el vientre de las estrellas, siendo estrella yo mismo, y danzaba como los planetas. No es ste el nico destino envidiable? Venid, majestad. Venid a ver el ms hermoso de mis dominios. Sesostris descubri una tumba tallada en el gres cuyo suelo ascenda mientras el techo descenda para reunirse en un punto invisible, ms all de la capilla terminal. En la primera sala, grandiosa y austera, haba seis pilares. Una escalera llevaba a un corredor que conduca a la cmara de culto, donde se abra una hornacina con la estatua del ka de Sarenput. Avanzando por aquel eje que pareca un rayo de luz, Sesostris admir seis estatuas del jefe de provincia como Osiris. sa es mi principal ambicin, majestad: convertirme en fiel del dios de la resurreccin. Necesitis una prueba ms evidente de mi inocencia? Nunca habra intentado agredir la acacia de Osiris. Y lo que vos habis realizado muestra que sois depositario de la sabidura que tanto necesita este pas. Si me opusiera, sera un criminal. Podis considerarme, pues, un servidor leal que nunca os traicionar. Orgulloso y decidido, Buen Compaero marchaba a la cabeza del cortejo. A su derecha, siguiendo apenas el ritmo, Gacela arrastraba su grueso vientre y sus colgantes ubres. Pero la hembra no se habra perdido bajo ningn pretexto aquella gran fiesta y, con la cabeza alta, no quera quedarse atrs. Ambos perros se detuvieron ante una estela en la que estaban grabados los nombres de Sesostris. Venerad al faran en lo ms profundo de vosotros mismos declar Sehotep Unid su fulgor a vuestros pensamientos, propagad el respeto que debemos testimoniarle. l da la vida. Se muestra generoso con quienes siguen su camino. Como Portador del sello real confirmo la pertenencia de esta provincia a la Doble Corona. Sarenput, en cuyo rostro se vea una ancha sonrisa, se inclin ante Sesostris. Por primera vez desde haca mucho tiempo, el general Nesmontu se relaj. Y el propio Sobek, con gran asombro, sinti una impresin de seguridad. El rey acababa de obtener una nueva victoria sin derramar ni una sola gota de sangre. Debo regresar al islote de Biggeh para asegurarme dique la circulacin de la energa todava est activa indic el monarca a Sarenput. Prepara la fiesta durante la que anunciar las obras de embellecimiento del gran templo de Elefantina.

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Ante la gruta de las fuentes del Nilo, la joven sacerdotisa vio que el faran sala de ella. Ha llegado para ti la hora de ir ms all. Lo aceptas? Estoy dispuesta a ello, majestad. Necesitars todo el valor y toda la firmeza de que puede ser capaz un ser humano. Ests segura de que la tarea no supera tus fuerzas? Har tanto como pueda. El monarca ofreci a la muchacha un uraeus de oro macizo con incrustaciones de lapislzuli, turquesa y cornalina. La cobra hembra se levantaba en la frente del faran para proyectar una llama tan potente que disipaba las tinieblas, eliminando a los enemigos de Maat. Toca este smbolo, emppate con su magia y confa en la mano que te gua. La cobra estaba ardiendo. La muchacha sinti que su energa le llenaba la sangre y le ofreca una fuerza nueva. El rey entr en la gruta, y la joven sacerdotisa se qued sola. Recogida, degust el silencio del islote sagrado sin temer lo que iba a suceder. Desde su infancia haba deseado conocer los misterios del templo y saba que el recorrido sera tan largo como difcil. Pero de cada prueba vivida haba nacido una inmensa alegra que llevaba ms lejos sus pasos en un paisaje cada vez ms vasto. Y nada haba turbado aquella andadura, salvo la aparicin de un joven escriba del que haba sabido que se llamaba Iker. Hubiera debido de ser un mero encuentro, pero no consegua olvidarlo, como si se tratara de un amigo, casi de un ntimo, aunque no volvera a verlo nunca. Siete sacerdotisas vistiendo una larga tnica roja y llevando unos tamboriles formaron un crculo alrededor de la muchacha. Luego avanz la superiora. Llevaba una peluca en forma de buitre y el collar menat, smbolo del nacimiento del espritu. La muchacha se estremeci. Slo la reina de Egipto, la soberana de las Dos Tierras, la que vea a Horus y Set reunidos en el ser del faran, poda lucir aquel tocado ritual. El signo jeroglfico del buitre significaba, a la vez, madre y muerte, pues era necesario pasar por la muerte inicitica para encontrar a la madre celestial cuya encarnacin era la reina. Que las siete Hator aprisionen el mal de ojo orden. Las ritualistas desplegaron una venda roja con la que envolvieron a la joven sacerdotisa. La hora de un nuevo nacimiento ha llegado anunci la reina. Fuiste iniciada en la funcin de sacerdotisa pura 29; luego, de msico que hace brillar el amor30. Hoy, al abordar nuevos misterios, te conviertes en una Despierta31. Las Venerables de la morada del dios Ptah, las Ancianas de la ciudad de Cusae y las Hator de la morada
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Uabet. Merut. 31 Ureshut.


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de Atum, el principio creador, son tus ancestros. Viven en las iniciadas aqu presentes y te harn or la msica del cielo, de las estrellas, del sol y de la luna. Se elev un canto dulce y profundo, acompaado por los tamboriles y los dos sistros que manejaba la reina. Sucesivamente, las ritualistas pronunciaron las siete palabras creadoras formuladas por la diosa Neith durante el nacimiento de la luz, brotada de s misma fuera del agua primordial. Macho y hembra, anterior a cualquier manifestacin, haba inaugurado el proceso de todos los nacimientos moldeando las divinidades. Soy todo lo que fue, todo lo que es y todo lo que ser dijo la reina, y ningn mortal ha levantado nunca mi velo, el sudario que protege el cuerpo de Osiris. A las iniciadas les corresponde tejerlo. Sers, pues, conducida a la Morada de la Acacia, donde las almas de Hator y de Osiris se reunirn en tu corazn. En este islote sagrado de Biggeh adopta la forma de la caverna de Hapi, en la que el agua celestial se une a la terrena. Atraviesa ese espacio, que tu vida se alimente con el agua fresca de las estrellas y el fuego del conocimiento. Despus de que la desnudaran, la muchacha entr en la gruta, donde contempl la llama. Luego, recorri el camino de las constelaciones, cruz las puertas del cielo, se ba en el lago de luz y naci de nuevo en la maana con los primeros rayos del sol en su amanecer. Una sacerdotisa la coloc en el zcalo que simbolizaba a la diosa Maat y la abanic con una pluma de avestruz, otra expresin de la misma realidad, para ofrecerle el buen viento que la llevara hasta la ciudad de la felicidad. La revistieron luego con una tnica roja y adornaron su cuello con un ancho pectoral de cuentas que significaba su renacimiento tras haber atravesado la regin tenebrosa donde las fuerzas de destruccin no haban conseguido retenerla. La reina le entreg una paleta de escriba y el pincel para escribir. Le puso luego una estrella de siete puntas en la cabeza. T, que eres ahora una Hator, debes convertirte tambin en una Sechat, pues te ha sido atribuida una funcin particular. No podrs limitarte a vivir en ti misma la iniciacin y a degustar la paz interior del templo en compaa de tus Hermanas. Te aguardan temibles pruebas y tendrs que conocer las palabras de poder para enfrentarte con los enemigos visibles e invisibles. Te ayudaremos tanto como sea posible, pero slo t podrs obtener la victoria.

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Iker se haba marchado antes del alba, cuidando de no despertar a nadie en el palacio, dormido an. La vspera haba entregado a Djehuty todos los expedientes de los que se haba encargado, mostrndose sordo a sus ltimas advertencias. El joven escriba subi al primer barco que se diriga al norte. Lev anclas con la salida del sol y jug con la corriente, tan rpida como caprichosa. El capitn, un experto bigotudo, manejaba el gobernalle a las mil maravillas. A bordo, una decena de viajeros, un buey, algunas ocas y Viento del Norte. Adonde vas, muchacho? pregunt el capitn. A Kahun. Unas veinte horas de navegacin, numerosas paradas, una noche de descanso si no hay incidentes... Cunto ofreces? Dos pares de sandalias de buena calidad, una pieza de lino y un papiro de tamao mediano. Pagas bien, caramba! Hijo de buena familia? No, simple escriba de la provincia de la Liebre, al servicio de Djehuty. Un gran notable muy respetado. Por qu vas a Kahun? Sus preguntas empezaban a exasperar a Iker, que, sin embargo, intent seguir siendo amable. Por motivos personales. Una misin confidencial? Si os parece. Kahun es un lugar extrao. Yo no lo conozco, pero al parecer est bien protegido y es preciso tener autorizacin para vivir all. No debes de ser un cualquiera! Os he dicho que soy un simple escriba. Puesto que no soportaba ya el interrogatorio, Iker se tendi en su estera de viaje y fingi dormirse. El capitn discuti con otro pasajero. Estaba claro que era un incorregible charlatn. Como se haba anunciado, las paradas fueron numerosas. Unos suban, otros bajaban, se entablaban conversaciones, se mordisqueaban tortas, cebollas o pescado seco, se beba cerveza dulce y la gente se dejaba arrastrar al comps de un ro benevolente. Iker escuchaba con desatento odo las historias de familia y los relatos de procesos y querellas domsticas. Una nueva parada intrig a Viento del Norte, cuyas orejas se irguieron. No era una aldea, sino un pequeo palmeral surcado por las acequias de irrigacin. Salieron dos hombres mal afeitados, de brazos musculosos como remeros. - 183 -

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Remeros que se parecan a los miembros de la tripulacin que deseaban aniquilar a Iker. Se instalaron a popa. De modo que el capitn le haba tendido una trampa! Se haba burlado de l hacindole unas preguntas cuyas respuestas conoca. Aquellos dos bandidos iban a terminar el trabajo. Iker se acerc al bigotudo, que pareca haberse adormecido. No vigilis el ro? Un buen marinero duerme con un solo ojo. Desembarcadme en seguida. Falta mucho an para Kahun! He cambiado de opinin. No sabes lo que quieres, muchacho. Adonde deseas ir, realmente? Desembarcadme. No tengo prevista ninguna parada inmediata. Si insistes, quiero un suplemento. Os he pagado generosamente, no? Es cierto, pero... Bastar una estera nueva? Si realmente es nueva... Iker le entreg una de sus dos esteras de viaje. Satisfecho, el capitn inici la maniobra de atraque. En cuanto pusieron la pasarela, Iker y Viento del Norte desembarcaron. El joven escriba estaba convencido de que los dos remeros iban a imitarlo. Se equivocaba. El barco se alej. Tendremos que caminar ms de lo previsto dijo Iker a Viento del Norte, Al menos, nadie nos perseguir. El asno asinti, Iker se sinti aliviado. Aquellos dos tipos tenan realmente muy mal aspecto. Despus de lo que me sucedi, cmo no ser desconfiado? Iker comprob que nada faltaba en su material de escriba, mientras el asno se daba un banquete de cardos. Luego, siguieron hacia el norte tomando por un sendero que flanqueaba los cultivos. Me obsesionan tantas preguntas! En Kahun obtendr, tal vez, respuestas. Pero por qu se niegan a hablarme del pas de Punt? Djehuty slo me ha revelado parte de la verdad. A menos que l mismo est peor informado de lo que imagino. Y el que quera aniquilarme es el propio faran! Qu dao le habr hecho? No soy nada, no amenazo en modo alguno su poder. Y, sin embargo, la tom conmigo. Si fuera razonable, huira para que as me olvidara. Pero es imposible renunciar a la verdad, sean cuales sean los riesgos. Y quiero que renazca. Tengo ganas de combatir por su causa. Viento del Norte decidi los tiempos de descanso y eligi los lugares sombreados donde dormitar antes de proseguir el camino. Los dos compaeros slo se cruzaron con campesinos, malhumorados unos, amables otros. En una granja, Iker redact - 184 -

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varias cartas para la administracin, con la que el propietario tena conflictos. A cambio, recibi alimentos. Al acercarse a la rica y lujuriante provincia del Fayum, el asno comenz a rebuznar con insistencia. Sin duda alguna, detectaba un peligro. En lo alto de un cerro haba un chacal. De largas piernas, con la cabeza fina, miraba fijamente a los intrusos que se atrevan a aventurarse por su territorio. Con el cuello en posicin vertical lanz unos extraos gritos que Viento del Norte escuch atentamente. Con paso firme se dirigi hacia el depredador. Iker comprendi que los dos animales se haban hablado. Acaso el chacal no era la encarnacin de Anubis, que conoca todos los caminos, en este mundo y en el otro? Adoptando el rpido ritmo de su gua, que, sin embargo, cuidaba de no perderlo, los dos compaeros llegaron a la vista de Ra-henty, la boca del canal, paraje marcado por un gran dique y una esclusa que regulaban la aportacin del agua que proporcionaba al Fayum un brazo del Nilo. Gracias a las obras de los ingenieros de Sesostris II, la superficie de las tierras cultivables haba aumentado y el riego estaba controlado. Varios policas impidieron el paso a los viajeros. Zona militar prohibida dijo un oficial, Quin eres y de dnde vienes? Mi nombre es Iker. Soy escriba de la ciudad de Tot. El oficial esboz una desagradable sonrisa. Bueno, veamos. Dada tu edad es creble. Y yo soy el general en jefe del ejrcito del rey. Mi especialidad es detectar a los mentirosos. Que quede entre nosotros: habras podido encontrar algo mejor. Es la verdad. Voy a ensearte un documento que os convencer. Cuando Iker abri una de las bolsas que llevaba su asno, los arcos de los policas se tensaron y la punta de la corta espada del oficial se clav en sus lomos. Ni un gesto ms! Queras tomar un arma, verdad? Nadie utiliza esta pista, salvo las fuerzas de seguridad. Quin te la ha indicado? No vais a creerme! Dilo, de todos modos. Un chacal. Tenas razn, no te creo. Probablemente, eres el emisario de una pandilla que piensa cometer algunos robos en la regin. Mirad vos mismo en mis bolsas de viaje! Slo contienen mi material de escriba. Sobre todo, manejadlo con precaucin. Desconfiado, el oficial registr el equipaje del sospechoso. Le decepcion no encontrar un arma. Qu astuto eres! Y el famoso documento? Es un papiro enrollado y sellado, para el alcalde de Kahun. El sello es el de Djehuty, jefe de la provincia de la Liebre. Si lo rompo, el alcalde me destituir por violacin de correspondencia oficial. Y si lo dejo intacto, me veo obligado a creer en tu palabra. Buena astucia, de nuevo, - 185 -

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muchacho! Tomar partido: este documento es un engao. Pero a m no me la juegan! Conozco bien a los tipos de tu estilo. Dejemos la comedia y llevadme a casa del alcalde de Kahun. Crees que va a perder el tiempo recibiendo a delincuentes? Ya habis visto que soy un escriba! A quin has robado este material? Me lo dio el general Sepi. No lo conozco. De todos modos, inventaras un nombre cualquiera. Por qu no el de un general? Os equivocis. Lo que os he dicho es cierto. Lo nico que quiero saber es si pensabas actuar solo o con cmplices. Iker comenzaba a perder la calma; el otro lo advirti. Nada de gestos irresponsables, muchacho! De lo contrario te hundir la espada en el cuerpo y todos mis subordinados testimoniarn a mi favor. Eran demasiado numerosos para que Iker los venciera, y no corra lo bastante de prisa como para escapar a las flechas de los arqueros. Que el alcalde de Kahun rompa este sello y lea esta carta de recomendacin. Comprenderis entonces vuestro error. Ahora, amenazas! Vas a pasar un buen rato en la crcel. No tenis derecho a encarcelarme. Eso crees...? Que le pongan las esposas de madera. Tres policas se abalanzaron sobre el joven escriba y lo arrojaron al suelo. Cuando lo levantaron tena las manos atadas a la espalda. Qu vais a hacer con mi asno? Un hermoso animal, sano y potente. Yo lo usar. Y mi material? Lo cambiaremos por ropa. No sois ms que un ladrn! No inviertas los papeles, muchacho. El ladrn eres t. Y voy a ser felicitado por haberte interceptado a tiempo. Cuando hayas permanecido algunos meses en una hedionda mazmorra, con bandidos de tu especie, tendrs ms flexible el espinazo. Luego, varios aos de trabajos forzados te devolvern la aficin al esfuerzo y a la buena conducta. Llevoslo y que no vuelva a verlo. Iker no dirigi la palabra a los esbirros que lo llevaron a la crcel que estaba en las afueras de la ciudad. Lo arrojaron a una celda ocupada por tres ladrones de gallinas, un muchacho y dos viejos. Qu has hecho t? le pregunt el muchacho. Nada. Pues yo tampoco. Y cuntas ocas has robado? Ninguna. Tranquilzate, puedes hablar. Estamos contigo. Cunto tiempo hace que ests aqu? - 186 -

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Unas semanas. Esperamos que el juez tenga a bien encargarse de nosotros. Por desgracia, no es precisamente blando. Puede caernos encima una condena larga, puesto que no estamos aqu por primera vez. Cuando confiesas y finges sentir remordimientos, se muestra ms clemente. Si no ests acostumbrado, te entrenaremos. Soy un escriba y no he robado a nadie. Uno de los viejos abri un ojo. Un escriba en la crcel? Debes de ser, entonces, un gran criminal. Cuntanos. Cansado, Iker se sent en una esquina de la habitacin. Dejmoslo tranquilo recomend el muchacho. Iker lo haba perdido todo, pero se neg a entregarse a la desesperacin. No habra cado en una nueva trampa? No, puesto que lo haba conducido el chacal de Anubis. Se trataba de un malentendido. Aunque necesitara tiempo para deshacerlo, el muchacho lo lograra.

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La puerta de la celda se abri con estruendo. T le dijo un polica a Iker, levntate y sguenos Adonde me llevas? Ya lo vers. Tres carceleros lo llevaron fuera de la prisin, pero, con gran sorpresa por su parte, no le pusieron las esposas de madera. Soy libre, acaso? Nuestra misin es llevarte a las autoridades. Si intentas huir, te mataremos. La esperanza de una suerte mejor se desvaneca. Aquellas autoridades le comunicaran una grave condena. Sin duda, varios aos de trabajos forzados en las minas de cobre o en un oasis del desierto del oeste. Uno contra tres, la cosa era posible. No obstante, se necesitaba, tambin, que los policas se apartaran un poco para que Iker pudiera hacer unas presas eficaces. Lamentablemente, se trataba de buenos profesionales que no le dieron posibilidad alguna. Iker descubri la ciudad de Kahun, un cuadriltero de 590 x 420 m, delimitado por una muralla de seis metros de altura y tres de grosor. La puerta de acceso principal se encontraba en la esquina nordeste. Cuatro militares ocupaban el puesto de guardia. Os traemos al prisionero. Nos encargamos de l afirm un oficial, y llam a dos de sus hombres. Los soldados, ms fuertes que los policas, iban armados con jabalinas. Si las manejaban bien, el muchacho no llegara muy lejos. De modo que Iker se resign. El cuarteto tom por una ancha arteria de la que salan las calles que llevaban a los dos principales barrios. A la primera ojeada se adverta que el conjunto haba sido cuidadosamente cuadriculado y que se corresponda con un plano muy preciso. En aquel extrao lugar, donde reinaba una inslita calma impropia de una ciudad egipcia, Iker se sinti cmodo. Pocas tiendas, hermosas casas blancas, una limpieza ejemplar: al muchacho le hubiera gustado descubrir los rincones de Kahun, pero los soldados lo obligaron a apretar el paso. Apresurmonos, al alcalde le horroriza esperar. La imponente morada del dueo de la ciudad estaba construida sobre una acrpolis desde la que se dominaba la poblacin. Aunque la inmensa villa de setenta habitaciones no abarcaba menos de 2.700 m2, se acceda a ella por una estrecha entrada. A uno y otro lado haba dos garitas ocupadas por centinelas. - 188 -

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He aqu el prisionero al que quiere ver el alcalde anunci el oficial. Un instante, avisar a su intendente. A la izquierda, un camino enlosado llevaba a las cocinas, los establos y los talleres. El intendente, los soldados e Iker siguieron el de la derecha, que desembocaba en una antecmara. De all sala un corredor que daba a un gran patio cerrado, al sur, por un prtico donde al dueo de la casa le gustaba tomar el fresco. Abandonando el ala de los aposentos privados, que comprendan dormitorios y cuartos de bao, el intendente condujo a sus huspedes hasta la sala de recepcin, con dos columnas. Con la cabeza gacha, el administrador del templo del valle del rey Sesostris II sufra una buena reprimenda. Molesto, el intendente dio media vuelta. Acrcate le orden su patrn, un hombre de pequea estatura, frente estrecha y espesas cejas. He aqu el prisionero que... Ya s interrumpi el alcalde con sequedad. Salid todos de aqu y dejadme a solas con l. Este bandido puede ser peligroso intervino el oficial, y... Calla y obedece. Iker se qued solo ante el notable, cuya negra mirada no prometa nada bueno. Te llamas Iker? se es mi nombre. De dnde eres originario? De Medamud. Y de dnde vienes? De la ciudad de Tot. Reconoces esto? El alcalde mostr al muchacho su material de escriba, puesto en una mesa baja. Estos objetos me pertenecen. Dnde los compraste? Me los dio el general Sepi. Tuve la suerte de ser su alumno y, luego, de acceder a la dignidad de escriba. El jefe de provincia me asign mi primer puesto. El alcalde volvi a leer el papiro que le haban entregado los policas y cuyo sello haba roto. La vigilancia de mi ciudad es satisfactoria, pero la inteligencia no es la primera cualidad que exijo a las fuerzas del orden. La polica no ha comprendido quin eras t. Un escriba tan joven y que recibe semejantes elogios por parte de un jefe de provincia ms bien avaro en cumplidos merece cierta atencin. Por qu quieres, entonces, trabajar en Kahun? Para intentar pertenecer a la lite de los escribas. La mirada del alcalde se hizo menos agresiva. Muchacho, no podas elegir mejor. Esta ciudad fue edificada por gemetras y ritualistas instruidos en los misterios. Edificaron tambin una pirmide, y luego el lugar se convirti en un centro administrativo de primera lnea. Debo administrar - 189 -

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tierras, canteras, graneros, talleres, proceder a confeccionar censos, velar por los desplazamientos de mano de obra en el Fayum, comprobar las compras y los gastos diarios, asegurarme de que los sacerdotes, los artesanos, los escribas, los hortelanos y los militares desempeen correctamente su trabajo... Esta agotadora tarea no me deja tiempo ya para consagrarme a mi pasin: la escritura. Fjate en que todo ha sido dicho ya y nadie, ni siquiera yo mismo, es capaz de inventar nada nuevo. Ah, si pudiera pronunciar palabras sorprendentes, modelar expresiones inditas! Cada ao resulta ms pesado que el precedente, la justicia no es lo suficientemente justa y la accin de las divinidades sigue siendo misteriosa. Ni siquiera la autoridad es respetada como se merece. Si quieres mi opinin, todo va bastante mal. Quin lo advierte, quin toma las medidas necesarias, quin se atreve a expulsar los malos augurios, quin ayuda en realidad a los pobres, quin lucha contra la hipocresa y la mentira? No es ste el papel del faran? insinu tmidamente Iker. La exaltacin del alcalde se desvaneci. Claro, claro... Recuerda que lo esencial es la escritura. Los escritores no construyen templos ni tumbas, no tienen ms herederos que sus textos, que les sobreviven y aseguran su reputacin, siglo tras siglo. Tus hijos son tus pinceles y tus tablillas. Tu pirmide, tu libro. Yo malgasto mi talento en interminables tareas administrativas. Pensis darme un cargo? Te lo aviso: estars acompaado por escribas muy cualificados que detestan a los aficionados. No tolerarn falta alguna y exigirn que te despida si tus conocimientos tcnicos son insuficientes. Quiero creer que el jefe de provincia Djehuty no ha trazado de ti un retrato en exceso halagador. Bueno... Bien, necesito alguien en la administracin de los graneros. Iker disimul su decepcin. No era, ciertamente, el cargo que esperaba. He trabajado mucho en los archivos y... El personal de los archivos est al completo y cumple a plena satisfaccin. No te ha enseado el general Sepi a administrar un granero? Esta disciplina no se omiti, y os agradezco que me concedis vuestra confianza. Slo la realidad cuenta, muchacho! O eres competente o no lo eres. En el primer caso, Kahun ser para ti un paraso; en el segundo, regresars por donde has venido. Deseo corresponder a vuestras expectativas, pero existe un punto en el que no transigir. Cul? Mi asno. Es mi compaero, quiero recuperarlo. Con tu paga comprars otro! No lo comprendis. Viento del Norte es nico. Lo salv y me aconseja. Un asno... te aconseja? Sabe responder a mis preguntas. Con l lo lograr. Sin l fracasar. Sabes por lo menos dnde est? - 190 -

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Probablemente cerca de la prisin donde fui encarcelado. He aqu una nota que te permitir recuperarlo con toda legalidad. Mi intendente te indicar dnde est tu alojamiento oficial. Iker se inclin con respeto. Te habl el general Sepi de los grandes escribas que desvelaron el secreto de la creacin? La escucha, el entendimiento y el dominio de los fuegos no son cualidades indispensables para lograrlo? Tuviste un excelente profesor! Pero debemos pensar tambin en equiparte. No me devolveris mi material? Claro que s! Estoy hablando de otro equipamiento, el compuesto por las frmulas necesarias para cruzar las puertas, obtener la barca por parte del batelero o escapar de la gran red que captura las almas de los malos viajeros. Sin esta ciencia sers slo un escriba ordinario. Dnde puedo adquirirla? A ti te toca arreglrtelas, muchacho! El tiempo de la escuela es una cosa; el del oficio, otra. Acaso no se dice que los mejores artesanos se fabrican ellos mismos las herramientas?

Iker sali turbado de Kahun para dirigirse a la crcel. Por qu el alcalde haba pronunciado tan enigmticas palabras? Por qu le revelaba la existencia de un saber inaccesible? Como el general Sepi y el jefe de provincia Djehuty, se ocultaba tras una mscara. Aquella nueva prueba no desalentaba al muchacho, muy al contrario; si realmente le tendan alguna prtiga, la agarrara para no ahogarse en el ro. Y si slo se trataba de ilusiones, las disipara. Un guardia con el brazo en cabestrillo dormitaba en el umbral de la crcel. Iker le palme el hombro; el polica dio un respingo. Qu quieres? Vengo a buscar mi asno. No ser un coloso con la cabeza ms dura que el granito y la mirada indomable? La descripcin me parece acertada. Pues bien, mira lo que me ha hecho! Y con sus coces y mordeduras ha herido a tres policas ms. Es normal, slo me obedece a m. Sultalo. Demasiado tarde. Cmo que demasiado tarde? pregunt Iker con un nudo en la garganta. El jefe ha decidido acabar con esta fiera. Y han sido necesarios diez hombres para atarla. Adonde lo han llevado? Al descampado, detrs de la crcel. - 191 -

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Iker corri tanto como pudo. Viento del Norte estaba tendido de costado, con las patas atadas por unas cuerdas fijadas a unas estacas. Un ritualista levant el cuchillo del sacrificio. Deteneos! aull el joven escriba. Todos se volvieron, y el asno solt un rebuzno de esperanza. Es un animal peligroso afirm el ritualista. Hay que extirpar de l el poder temible. Este asno me pertenece. Tienes algn documento que lo pruebe? se burl el oficial. Os basta ste, firmado por el alcalde de Kahun? El polica se vio obligado a ceder. Iker arranc el cuchillo de las manos del ritualista y liber a su compaero. Consciente de que el muchacho acababa de salvarle la vida por segunda vez, Viento del Norte le lami las manos. Ven, Viento del Norte. Tengo muchas cosas que contarte.

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El centro espiritual de Egipto, Abydos, se suma en la melancola. Aislado del resto del pas por unos centinelas que filtraban, con extremada severidad, a los sacerdote, temporales, el territorio de Osiris pareca privado para siempre de la dulce luz que antao daba vida a los edificios sagrados. Sin embargo, el colegio de sacerdotes permanente nombrados por el faran no ahorraba desvelos y cumpla sus deberes sin ceder. A pesar del peso de los aos y de un corazn cuya voz se haca cada vez ms dbil, el anciano superior, portador de la paleta de oro, acuda cada maana junto a la acacia enferma. El proceso de degradacin se haba interrumpido, pero no se manifestaba signo alguno de mejora. Seguira residiendo, por mucho tiempo, Osiris en el rbol? Continuara ste uniendo el cielo, la tierra y el mundo subterrneo? Hundira todava sus races en el ocano de energa primordial? El anciano era incapaz de responder a todas aquellas preguntas. Hasta aquel drama, su existencia haba sido la de un apacible ritualista, slo preocupado por celebrar los misterios y transmitirlos. Nadie le haba preparado para .aquella tragedia ante la que se senta desarmado. Ciertamente, desde que Sesostris haba iniciado unas grandes obras, una rama del rbol haba reverdecido y no se haba secado. Agarrndose a aquella escasa esperanza, el portador de la paleta de oro derramaba cada da agua y leche al pie de la acacia. Luego, con sus pasos cada vez ms vacilantes, acuda al sitio donde los constructores, que se mantenan aislados, edificaban el templo y la molida de eternidad de Sesostris. Aquel da, el recorrido le pareci ms penoso an que de ordinario. Un viento glido le hel los huesos, la arena le abras los ojos. El maestro de obras fue a su encuentro y le ofreci su brazo. No deberais concederos algn reposo? En estos tiempos difciles, nadie debe pensar en s mismo. Habis recibido carne, pescado y hortalizas? A los artesanos no les falta de nada, las vituallas nos llegan a tiempo y en buenas condiciones. Los cocineros puestos a nuestra disposicin preparan excelentes platos. Vuestra voz es menos serena que vuestras palabras. A qu dificultades os enfrentis? Una serie de incidentes revel el maestro de obras. Herramientas que se rompen, una piedra mal tallada en la cantera, heridas superficiales, enfermedades... Dirase que una fuerza malfica intenta retrasar nuestro ritmo de trabajo. Cmo luchis contra estas contrariedades? - 193 -

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Con el ritual matinal y la cohesin del equipo. Frente a esta situacin, todos sabemos que debemos contar con los dems. Sera injusto acusar a alguien de simulacin o de incompetencia. Muy al contrario, debemos permanecer unidos, bajo la proteccin del rey, pues esta obra exige diez veces ms esfuerzos de los previstos. Tranquilizaos: aguantaremos. Si cedierais, Abydos quedara condenado a muerte Su desaparicin producira tambin la desaparicin de Egipto. La obra se culminar a tiempo. El portador de la paleta de oro regres lentamente al templo y comprob que el ritualista, cuya accin permaneca secreta, haba ordenado bien la morada divina. Se asegur de que quien derramaba diariamente la libacin en las mesas de ofrenda haba cumplido su tarea, al igual que el servidor del ka, encargado de celebrar el culto a los antepasados, cuya ayuda era ms necesaria que nunca. Por un instante crey que su corazn dejaba de latir y se vio obligado a sentarse. Cuando hubo recuperado algo de aliento prosigui con su inspeccin, dirigindose a la tumba de Osiris, que era custodiada por el sacerdote que velaba por la integridad del cuerpo divino. Estn en su lugar los sellos? Lo estn. Mustramelos. El superior los examin de cerca y no advirti nada anormal. Alguien ha intentado acercarse a la tumba? Nadie. Algn incidente, aunque sea menor, que debas sealar? Ninguno. Con semejante centinela, el portador de la paleta de oro no alimentaba inquietud alguna. Intransigente, riguroso, slo abrira la puerta de aquel lugar sagrado por orden del que diriga el ritual de los misterios de Abydos. El anciano deba an preguntar al Calvo, que consultaba los archivos en la biblioteca de la Casa de Vida. Sin dejar de explotar los antiguos rituales, extraa de ellos palabras llenas de poder, integradas en el ritual del ao. Al superior le gustaba aquel lugar, recorrido por armoniosas vibraciones que engendraban los pensamientos de los sabios plasmados en el papiro. Flotaba all un olor agradable que ola a pasado y a tiempos felices. Ser intil suplicaros que reduzcis vuestras actividades mascull el Calvo, cuyo carcter irascible no se atenuaba con la edad. En efecto. Has recibido visitantes estos ltimos das? Ninguno. Salvo vos, no habra dejado entrar a nadie. Cuando trabajo, sobre todo en temas tan difciles como la navegacin de la barca sagrada, no me gusta que me molesten. Creo que el resultado de mis bsquedas no ser intil, pues podrn precisarse algunos puntos oscuros. Perfeccionar sin cesar los ritos, instrumentos fundamentales de la percepcin de lo - 194 -

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invisible, era la constante preocupacin de la cofrada de Abydos. Era tambin el mejor modo de luchar contra los maleficios. La ltima etapa del periplo del superior era el santuario de las siete sacerdotisas encargadas de hechizar el alma divina. Con la msica, el canto y la danza perpetuaban la armona que una los poderes celestiales con sus manifestaciones terrenales. Con la celebracin de los ritos femeninos mantenan a Osiris alejado de la muerte; sin ellas, Abydos nunca habra existido. La ms joven de las siete sali al encuentro del portador de la paleta de oro. Era el gozo unido a la gravedad. Desde su regreso de Elefantina, donde haba sido elevada al grado de Despierta por la reina de Egipto en persona, pareca ms radiante an. Necesitas algo? le pregunt l. Olbano fresco y una mesa de ofrendas suplementaria, superior. Aceptad mi brazo, os lo ruego, y venid a sentaros a la sombra. El anciano no se neg. La pesada fatiga que lo oprima, desde que haba despertado no se disipaba. Cmo sientes el ritual que viviste hace poco? Como una puerta abierta a un nuevo mundo. Otras realidades y otros colores aparecieron. Los paisajes estaban all, muy cerca, y no los vea. No somos nosotros, los humanos, obstculos para la luz? S tambin que debiera hacer fructificar unos presentes tan extraordinarios. La reina no me ocult la dificultad de las pruebas que me aguardaban en el camino de la iniciacin. As lo han querido las divinidades, Dios las ha aprobado. Nunca sers una sacerdotisa como las dems. A veces, desears parecerte a ellas, pero no te encierres en esta ilusin. Aceptis darme ms explicaciones? Un fulgurante dolor atraves el pecho del superior Sus ojos se pusieron en blanco y cay de lado. Sin asustarse, la joven sacerdotisa lo ayud a tenderse Durante su aprendizaje haba adquirido bastantes conocimientos mdicos para reconocer una crisis cardiaca. Voy a buscar agua y un almohadn. No, qudate, son los instantes postreros... Quiero guardar tu rostro en mi memoria para enfrentarme con los guardianes del otro mundo. Tu misin... tu misin es mayor y ms peligrosa que todo lo que puedas imaginar Tengo confianza en ti, tanta confianza... El anciano estrech las manos de la muchacha y lanzo un largo suspiro.

El Calvo haca que unos granos de natrn se disolvieran en una agua magnetizada, luego se arrodill ante una piedra tallada. El ritualista derram en sus manos algo de aquella agua. Purificado, el Calvo purific a su vez al servidor del ka, que ofreci al busto del superior difunto leche, vino, pan y dtiles. Momificado e inhumado la vspera, el portador de la paleta de oro perteneca - 195 -

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ahora al crculo de los antepasados justificados. La cofrada saba que no iba a abandonarla, siempre que se honrara su memoria. El servidor del ka acerc un incensario en forma de brazo y desparram el humo del incienso para que subiera hasta el paraso, donde los resucitados se alimentaban Con los ms sutiles perfumes. A continuacin, levant la pata anterior del toro, un objeto de alabastro que simbolizaba la potencia victoriosa. Acto seguido las sacerdotisas enumeraron en voz alta los alimentos grabados en la mesa de ofrenda y ofrecieron al antepasado las bandas de tela. La ceremonia concluy con la lectura de las frmulas de transformacin en luz que haca que el alma fuera capaz de viajar por todos los universos. Entre los cinco sacerdotes que formaban el vrtice de la jerarqua de Abydos slo uno no haba conseguido concentrarse durante el ritual. No pensaba en el difunto, sino en s mismo y en el inevitable ascenso, del cual, aquella vez, sera el afortunado beneficiario. El cargo de portador de la paleta de oro y de superior no poda corresponder a nadie ms. Puesto que haba cumplido a la perfeccin con su papel, nadie haba descubierto que sus pensamientos no se dirigan hacia el anciano cuya desaparicin apenas lo entristeca. Por fin el lugar quedaba libre! Sus colegas sentan tanto respeto por su carcter austero y tanta admiracin por su ciencia que lo designaran sin la menor discusin. A la cabeza de la ms ilustre comunidad inicitica de Egipto, cmo iba a actuar? Curiosamente, no lo haba pensado an. Lo importante era ocupar aquel cargo, con las numerosas ventajas que aquello iba a procurarle. El dueo de los grandes misterios ha llegado anunci la joven sacerdotisa. Aquella esperada visita no molest al futuro superior. El poderoso personaje participaba en la celebracin de los misterios osiriacos, pero no resida en Abydos. Confiara forzosamente en la opinin de los permanentes para la eleccin de su nuevo sumo sacerdote. El faran Sesostris se recogi largo rato junto al sarcfago del difunto. Ley las frmulas de resurreccin, sacadas de los textos de las pirmides, de los textos de los sarcfagos y del ritual secreto de Abydos. Luego, reuni en el templo a los cinco sacerdotes y a las siete sacerdotisas. No es necesario insistir en la importancia de vuestro papel. En tiempos normales es esencial, y en las actales circunstancias se convierte en vital. Debo librar numen los combates y mi fuerza descansa en los rituales que celebris aqu para mantener vivo a Osiris y a su acacia. Si fracasis, la institucin faranica desaparecer, y con ella las Dos Tierras. La barbarie, la corrupcin, el fanatismo y la violencia se impondrn. Los vnculos entre el cielo y la tierra se habrn roto, las divinidades abandonarn este pas y tal vez, incluso, el mundo de los humanos. Sois pocos los que vivs en el secreto, por el secreto y para el secreto. Vuestro deber consiste en preservarlo fuera del al can ce del mal, de la bajeza y de las lgrimas corrosivas de una humanidad que llora su propia mediocridad. No estamos seguros de salir vencedores del terrible combate en el que nos hemos comprometido, pero - 196 -

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lucharemos hasta el fin, sin concesin alguna al adversario. Que Maat sea nuestra regla, que nos gue y nos proteja. Las palabras del rey conmovieron ligeramente al futuro superior, pero aguardaba con tal anhelo la principal decisin que apenas se interes por ellas. El sacerdote que llevaba la paleta de oro y diriga esta cofrada por orden ma era un hombre recto. Antes de que comparezca ante el tribunal divino debemos emitir nuestro juicio. El mo es favorable. Cul es el vuestro? Rein el silencio en la asamblea. Siendo as, los ritos se celebrarn hasta el final. Que este justo de voz en esta tierra sea reconocido como tal en los cielos y viaje por siempre en la eternidad. El futuro superior tena cada vez ms dificultades para controlar su impaciencia. Finalmente, el monarca abord la cuestin principal. La actual jerarqua proseguir su trabajo con el mismo rigor. Por lo que se refiere a la paleta de oro, en la que estn inscritas las frmulas del conocimiento, he decidido mantenerla en el ser del faran. El candidato a la funcin suprema crey haberlo entendido mal. Sesostris no peda su opinin a los miembros de la cofrada, no nombraba a nadie... Aquello era una verdadera pesadilla! Pretendo mantenerme vinculado de modo permanente a Abydos aadi el rey. El Calvo ser mi representante, regir vuestra comunidad en mi ausencia, pero no tomar iniciativa alguna sin mi acuerdo explcito. Recibir regularmente mis instrucciones y me tendr al corriente del ms mnimo acontecimiento. A la primera falla, por venial que sea, el culpable ser excluido de la cofrada. Estamos en guerra y el enemigo es mucho ms temible que miles de soldados. El error, el descuido o cualquier otra forma de desfallecimiento sern considerados traicin y sancionados como tal. Ahora, celebremos un banquete en honor de nuestro Hermano que la hermosa diosa de Occidente acaba de acoger en su seno. Pese a que tena el estmago encogido comi los alimentos consagrados y puso buena cara. Nadie deba percibir su rencor contra Sesostris, contra Abydos e incluso contra los dems sacerdotes y sacerdotisas, que ni siquiera haban tomado la palabra para alabar sus mritos. La venganza no le bastara, tambin tena que alcanzar su objetivo. Para lograrlo era imperativo hacerse rico. Por consiguiente, necesitara comprar conciencias e imponer se como el personaje central de la ciudad santa; debera tejer su tela en las tinieblas. Pero cmo hacer fortuna sin desenmascararse? La dificultad resultaba insuperable. Pareces deprimido observ una de las sacerdotisas. Y quin no lo estara? Perder un superior de esa calidad es una dura prueba. La superaremos juntos. Y necesitaremos de tu sabidura y de tu experiencia. Podis contar conmigo.

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Soy Gergu, el inspector principal de los graneros, me enva el gran tesorero Senankh. Mustrame tus instalaciones. El responsable de los graneros de la aldea de la Colina florecida estaba muy sorprendido ante la visita de tan considerable personaje. Estamos en pleno trabajo y... U obedeces de inmediato o har que intervenga la polica. Venid, os lo ruego! Con Senankh, Gergu haba inspeccionado ya los graneros de varias grandes ciudades. Saba mantenerse en su lugar, era discreto y respetuoso, observaba al pie de la letra las consignas dadas por su patrn, que lo consideraba un perfecto funcionario. En cuanto Senankh era retenido en palacio, Gergu aprovechaba la ocasin para exagerar su celo, interesndose por las pequeas explotaciones. All, sobrepasaba el ejercicio de sus funciones aprovechando las prerrogativas de su cargo. El responsable lo llev hasta el patio de los graneros de la aldea, rodeados por una muralla. El muro no es lo bastante alto observ Gergu. Los ladrones lo superaran fcilmente. Aqu nos conocemos todos y no hay ningn ladrn. Empuj la puerta que daba al patio. No hay cerrojo? No es necesario. Las reservas de grano deben estar seguras. Y eso no ocurre aqu. Os aseguro que... El reglamento es el reglamento. Turbado, el responsable entr en el patio de donde sala una escalera que ascenda hasta una terraza en la quise encontraban las aberturas de tres cofres para grano instalados en la pared del fondo. Casi a nivel del suelo haba unas trampas verticales que servan para recoger los cereales. La escalera no es reglamentaria asegur Gergu. Nmero de peldaos insuficiente, trabajo de mala calidad. Ignoraba este reglamento! Ahora lo conoces. Gergu abri una trampa. La madera est gastada. Esta pieza hubiera debido ser sustituida hace ya mucho tiempo. Funciona perfectamente, os lo aseguro! - 198 -

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Los nombres de los propietarios de los campos deberan estar grabados en el muro. Miradlos all! Estn casi borrados. No se tratar de un intento de fraude fiscal? Claro que no, inspector! Los agentes de la administracin conocen perfectamente a estos propietarios, y nadie ha tenido nunca problemas. Gergu subi la escalera con precaucin, como si fuera peligrosa. Esa terraza es demasiado estrecha. Los riesgos de accidente laboral son considerables. Te ocupas poco de la salud de los trabajadores agrcolas. Gergu mir al interior de un granero. Sera necesario un buen arreglo. El estado sanitario del conjunto me parece deplorable. Fumigu y volv a pintar antes de llenarlo, e... Tu caso es especialmente grave. Nunca haba encontrado tantas infracciones en un mismo lugar. A mi entender se impone un arresto inmediato. El hombre palideci. No comprendo, inspector, yo. Hay una alternativa. Si aceptas pagar de inmediato una fuerte multa, tal vez pueda evitarte la prisin. Tan fuerte es? Sin duda, no es la mejor solucin, pues de todos modos tendra que hacer un informe a mi superior. Posiblemente haya otra posibilidad, pero apenas me atrevo a pensar en ello. Decid, de todos modos. Reducir la multa a la mitad y no redactar el informe, siempre que me entregues lo que exijo y mantengas quieta tu lengua. El perodo de reflexin fue breve. De acuerdo... si el asunto queda cerrado. Lo est. Pero si te fueras de la lengua sera mi palabra contra la tuya. Te acusara de intento de corrupcin, iras a la crcel y lo perderas todo. Callar. Eres un hombre inteligente. Gracias a m sales bien librado. Gergu nunca le agradecera bastante a su protector, Medes, que le hubiera procurado aquel puesto. Cada control de graneros de modestas dimensiones le permita enriquecerse sin temer la menor denuncia de los responsables, a quienes extorsionaba. Adems, se mostraba cumplidor, ya que redactaba detallados informes para su superior. Ante Senankh, Gergu se mostraba como el virtuoso tan consagrado al inters general que apenas tena tiempo para ocuparse de s mismo. Volvemos a salir en una misin le anunci el gran tesorero. Hacia qu regin? Abydos. - 199 -

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Es un lugar prohibido para los profanos! Orden del faran. Acaso su majestad sospecha que hay malversacin? Debemos inspeccionar todos los parajes importante, sin el menor prejuicio, tanto ste como todos los dems Que tu equipaje est listo maana por la maana. Gergu se haca preguntas. No dispona el faran del inventario detallado de las riquezas de cada templo? Pensndolo bien, era poco probable. Varias provincias seguan siendo independientes, pues Sesostris slo controlaba realmente el Delta, la regin de Menfis y el norte del Alto Egipto. Al ordenar aquellos viajes de inspeccin que ra, pues, asegurarse de la verdadera cantidad de bienes que utilizara para asentar su poder. Porque, cmo dudar del objetivo real de Sesostris? Atacar las provincias rebeldes, suprimir a sus jefes y reinar sobre el pas entero! Permaneciendo a la sombra de Senankh, Gergu recopilara el mximo de informaciones tiles, tanto para Medes como para su propia carrera. Y si las intenciones de Sesostris eran diferentes de las que imaginaba, lo sabra. Aunque Senankh hubiera pronunciado su nombre y enunciado sus ttulos, el oficial encargado de vigilar el embarcadero lo registr a fondo, al igual que a Gergu. Las medidas de seguridad eran tan estrictas que incluso los ms altos dignatarios deban someterse a ellas. Unos guardias os acompaarn. Nunca deberis moveros solos. En caso de infraccin, los arqueros tienen rdenes de disparar. Debo dirigirme al templo para ver al superior declar Senankh, Mi adjunto, Gergu, hablar con el intendente de la ciudad del faran Sesostris. Har que lo avisen. Esperad aqu. Senankh y Gergu se sentaron en el taburete, a la sombra de un sicmoro. Un soldado les llev agua. El lugar no es muy acogedor estim Gergu. Los tesoros y los secretos de Abydos estn realmente bien protegidos! En qu trabajan estos sacerdotes? Estudian el cielo, la medicina, la magia y todas las ciencias que el dios Tot ha revelado. Su principal deber, al menos por lo que se refiere al vrtice de la jerarqua, consiste en celebrar los misterios de Osiris. Si el ritual no se llevara a cabo correctamente, reinara el desorden. No os parecen extraos este despliegue de fuerzas y esta vigilancia tan estrecha? Abydos es el lugar ms sagrado de Egipto, Gergu. Bien merece algunas consideraciones. No es suficiente la divinidad para defenderse a s misma? Y, adems, quin osara profanar el dominio de Osiris? Acaso no son los humanos capaces de lo peor? En cualquier caso, yo me alegro de ver el templo. Desengate, slo tendrs acceso a los edificios administrativos. Limtate a - 200 -

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preguntar si las reservas de alimento son satisfactorias, recoge las quejas y promete que se har lo necesario en el plazo ms breve. Y vos iris a ver el templo? Mi misin es secreta, Gergu. El Calvo recibi al gran tesorero Senankh en un anexo del templo de Osiris donde los sacerdotes iban a aliviarse exponiendo las dificultades cotidianas con las que topaban y que haba que resolver del mejor modo, para que nada contrariara el buen desarrollo de los ritos. Senankh no haba visto casi nada de Abydos, donde reinaba una atmsfera pesada, casi dolorosa. Y el rostro del Calvo no la hara, precisamente, ms alegre. El faran Sesostris me ha confiado una tarea delicada pero indispensable. Por qu no ha venido en persona? Porque asuntos urgentes exigen su presencia en otra parte. Como miembro de la Casa del Rey estoy habilitado para actuar en su nombre. Tenis una carta oficial firmada por su mano? Acaso no confiis en m? En efecto, no confo. He aqu el documento. El Calvo lo examin largo rato. Es, en efecto, el sello real y la escritura de su majestad. Qu queris? Saber de qu se compone concretamente el secreto del templo. Secreto de Estado. Soy el representante del Estado y debis darme, pues, esta informacin, que transmitir directamente al rey y slo a l. Que venga en persona a inspeccionar el tesoro. As no ser posible fuga alguna. No nos entendemos. He recibido una orden y debo ejecutarla. No tenis otra opcin: tenis que obedecerme. Slo obedecer a su majestad. Os recuerdo que me enva l. Exijo una confirmacin. Senankh cambi de tono. Me insultis e insultis a la Casa del Rey! Lo prefiero a la imprudencia. Por muy gran tesorero que seis, nada tenis que hacer aqu. Ninguna intriga palaciega debe turbar la paz de este lugar. Slo el faran tiene poder para aclarar esta situacin. Ahora, perdonadme, no puedo perder tiempo en discusiones vanas. Al quedarse solo, Senankh sonri. Envindolo a Abydos, Sesostris quera poner a prueba al Calvo. Se comportara el nuevo superior como un fiel servidor del faran o el poder lo embriagara hasta el punto de hacerle creer que poda solucionarlo todo sin recurrir al rey? La respuesta a aquella pregunta era clara: el Calvo no cedera ante ninguna presin, procediera de donde procediese. Como le haba prometido al monarca, slo - 201 -

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ste tomara las decisiones importantes. Por fortuna, aquella misin terminaba del mejor modo. Slo quedaba la de Gergu. Gergu haba sido llevado al edificio administrativo, donde un pequeo nmero de funcionarios, cuidadosamente elegidos por el propio rey, velaba por el bienestar de los residentes en Uah-sut, la Paciente en emplazamientos, la ciudad creada por los constructores del templo y de la morada de eternidad de Sesostris. En aquellos austeros locales donde nadie levantaba la voz, Gergu se senta incmodo. Qu lejos estaban de la animacin de Menfis! El intendente general no tena aspecto de bromista Qu deseis? Soy el ayudante del gran tesorero Senankh. Lo s. Me encargo de los graneros. Los de Abydos estn muy llenos. Mejor as, mejor as... Pero mi misin va ms all. Os escucho. Bueno, es muy sencillo y algo delicado: debo asegurarme de que en este paraje no le falte de nada a nadie. Por lo que se refiere a Uah-sut y a la cofrada de los constructores no hay problema alguno. Si el aprovisiona miento se retrasara, os lo advertira de inmediato. En cuanto a lo que hace referencia al colegio de los sacerdotes permanentes y temporales no puedo comprometerme. Pedir, pues, a un responsable que hable con vos. Curiosamente, Gergu comenzaba a disfrutar de la serenidad del lugar. Nunca antes haba experimentado tan extraas sensaciones, como si se distanciara de s mismo, como si la violencia y la corrupcin no fueran la mejor solucin en cualquier circunstancia. Gergu se sorprendi soando en un mundo menos brutal, donde ciertos seres no fueran asesinos, ni ladrones, ni ambiciosos. Irritado por empantanarse en esos buenos pensamientos se agit como un perro mojado. Poderosos hechiceros haban debido de vivir all impregnando el lugar con su ideal lenificante. A partir de entonces, Gergu desconfiara de Abydos. Sin embargo, no dejara de interesarse por sus secretos, aun sin grandes esperanzas de desvelarlos. El sacerdote que entr en la estancia tena un extrao aspecto. Era francamente feo y ms bien glacial. Al primer golpe de vista, Gergu sinti que aquel rostro afilado careca de sensibilidad. Pero, al mismo tiempo, y a pesar de lo inverosmil de semejante hiptesis, percibi que tenan algo en comn. Me han dicho que os llamabais Gergu y que habais sitio enviado por el Ministerio de Economa para comprobar que no nos faltara de nada. No puede resumirse mejor mi misin. Con vuestra ayuda espero llevarla a cabo. Al descubrir a aquel personaje grosero, visiblemente dado a los placeres de la - 202 -

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carne, el sacerdote haba sentido deseos de despedirlo secamente y de exigir otro interlocutor. Pero acababa de establecerse un extrao contacto. Sin duda alguna, aquel Gergu haba convertido la corrupcin y la bajeza en su regla de vida. Cuando el sacerdote estaba forjando vengarse de la afrenta que acababan de infligirle, al tiempo que buscaba el medio de enriquecerse, no era aquel encuentro una seal de la providencia? Ciertamente, convena desconfiar y, sobre todo, no ceder ante un peligroso impulso. Seran necesarios tiempo y varias visitas antes de planear un principio de alianza. Topamos, en efecto, con algunas dificultades materiales revel el sacerdote. Podran turbar la realizacin de nuestras sagradas tareas. Estoy aqu para resolverlas y para aseguraros una perfecta tranquilidad de espritu afirm Gergu, pontificando. Tras un tiempo de reflexin que en nada haba cambiado su primera impresin, el Calvo opt por transmitir al rey su decisin, de acuerdo con lo que el monarca peda. S, era preciso devolver fuerza y vigor al Crculo de oro de Abydos. S, el gran tesorero Senankh era digno de pertenecer a l.

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Iker se frot los ojos. Es aqu? pregunt al intendente del alcalde, que acababa de llevarlo hasta una soberbia mansin del barrio este de Kahun, donde se encontraban las moradas ms grandes. Heremsaf, tu superior jerrquico, acepta que te alojes en su casa. Desconfa, no tiene un carcter fcil. Aquella villa no se pareca a ninguna otra. Desplegndose por una decena de hectreas, el barrio este estaba separado por un muro de ladrillo crudo del barrio oeste, que slo ocupaba cuatro hectreas, recorridas por una decena de calles paralelas. Una gran arteria de nueve metros de ancho cruzaba la ciudad de norte a sur. Era evidente que el plano haba sido concebido y ejecutado por un arquitecto que detestaba lo enmaraado. El intendente llam a la puerta. El hombre que abri no tena, efectivamente, el aire de un bromista. Su rostro cuadrado estaba provisto de un elegante bigote perfectamente recortado. ste es Iker, el escriba encargado de los graneros. Va a... S lo que tendr que hacer y lo que debo hacer yo, intendente. El intendente desapareci mientras Heremsaf sealaba con el ndice a Viento del Norte. Qu es esto? Mi asno... Puedo distinguir todava un asno de un humano, aunque la diferencia sea a veces muy escasa. Para qu sirve? Viento del Norte lleva mi material de escriba. Procedencia? Me fue entregado por el general Sepi, mi profesor de la provincia de... S quin es el general Sepi y en qu provincia ensea. Cundo te expuls de su clase y por qu motivo? No me expuls! Como era su mejor alumno, Djehuty me confi un difcil trabajo. Aun los ms atentos cometen errores. En qu consista? Hacer el inventario de los puntos fuertes y dbiles de la provincia. Examin detalladamente los informes de los dems escribas y entregu un balance crtico a Djehuty. Heremsaf se encogi de hombros. Eres demasiado joven para que te consagraran a tan delicada tarea. Os aseguro que... - 204 -

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Conozco el oficio, t no. En realidad, te entregaron unos viejos archivos para clasificar. Tendrs que aprender a escuchar, pues escuchar es lo mejor de todo. Cuando la escucha es buena, la palabra es buena. Dios ama complet Iker a quien escucha. Dominas las Mximas de Ptah-Hotep! Mejor as. Sobre todo, no olvides sta: el ignorante no escucha, considera el conocimiento como la ignorancia y vive de lo que hace morir. Ahora, la verdad: por qu quieres trabajar en Kahun? Porque aqu se forman a los mejores escribas del reino. Y deseas ser uno de ellos! Ignoras, sin duda, que la lividez es el peor de los defectos, un mal incurable, fuente de todos los males. Desear ser excelente en el propio oficio es avidez? Ya lo veremos sobre el terreno. Ests seguro de habrmelo dicho todo? De momento, s. Tienes suerte, pues tengo un lugar en mi establo. Pero slo acepto asnos trabajadores y disciplinados. La misma exigencia se aplica a ti. Mi cocinera preparar tus comidas. En cambio, mi asistenta no se encargar de tu habitacin y de tu cuarto de aseo. Lmpialos cuidadosamente, de lo contrario te expulsar. Esta casa debe seguir siendo un modelo de limpieza. Si hay algn problema, nada de iniciativas intempestivas. Me consultas y sigues mis instrucciones. Instlate rpidamente, partimos dentro de una hora. Cuando descubri su nuevo alojamiento, Iker olvid la aspereza de su anfitrin. La habitacin era grande, clara, provista de dos esteras de primera calidad, un lecho bajo con cabecera y almohadn, sbanas de lino fino para el verano y grueso para el invierno, cofres para guardar la ropa y dos lmparas de aceite. Deslumbrado an, Iker llev a su asno hasta el establo que se hallaba detrs de la casa, no lejos de la cocina al aire libre. Tampoco all qued decepcionado. Viento del Norte dispona de un inmenso espacio para l solo, con abundante forraje y un bebedero lleno. Tengo la impresin de que ser necesario merecer esta suerte. El asno levant la oreja derecha. Bebe y come hasta saciarte, Viento del Norte, pero no te demores. Estoy seguro de que nuestro patrn no tolera el menor retraso. Iker no se engaaba. Heremsaf lo aguardaba ya en el umbral de su morada. Soportar este asno el peso de mi propio material Qu te parece, Viento del Norte? pregunt Iker El animal asinti. Si he entendido bien se extra Heremsaf, es el quien decide. Es mi nico amigo. Con los labios apretados, Heremsaf meti su paleta, sus tablillas de escritura y sus pinceles en una de las alforja: En marcha. La ciudad entera era presa de una atmsfera impregnada de sabidura. Ni siquiera - 205 -

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los barrenderos que cuidaban el eje principal y las calles secundarias se injuriaban Que la situacin quede clara precis Heremsaf. El faran me nombr intendente de la pirmide de Sesostris II y del templo de Anubis. Debo, pues, encargarme de la entregas de jarras de cerveza, panes, carnes, cereales, grasas, perfumes, verificar las cuentas, el trabajo de los empleados, la distribucin de alimentos, sin dejar de llevar un libro diario. Esta abrumadora tarea no me deja tiempo libre. Por consiguiente, quien trabaje a mis rdenes deb demostrar su competencia. Aqu no caben los aficionados La zona de los silos impresion al joven escriba. A la vista de su nmero y de su tamao, los habitantes de Kahun no teman la hambruna. Decididamente, la pequea ciudad gozaba de muchos favores reales. Te toca a ti dijo Heremsaf. Iker sac su material de escritura. En una tablilla anot el nmero de silos aislados; luego, se interes por los que estaban montados en batera y cuyo tamao variaba de dos a ocho metros de altura. A continuacin, inspeccion el interior, supervis la calidad de los ladrillos, la solidez de las bvedas y la impermeabilidad, indispensable para evitar el aublo. Cuando el sol comenz a ponerse, Iker se reuni con su superior. Necesitar varios das para saber si estos silos no presentan ningn defecto. Debo ordenar mis notas y ahondar en mis investigaciones. Heremsaf no hizo comentario alguno. Yo voy al templo de Anubis. Regresa a casa, donde te servirn una cena. Ven aqu maana a primera hora del da. Los tapones que servan para cerrar los orificios de carga en lo alto de los silos eran correctos, pero algunas de las puertas de descarga, en la fachada, corran mal en sus ranuras. Iker hizo bocetos y, en un preciso informe, seal los riesgos. Slo se trataba, sin embargo, de detalles comparados con la principal anomala. Sumido en sus pensamientos, el muchacho se preguntaba cmo describirla con la mxima exactitud cuando le palmearon el hombro. Eres t el nuevo escriba de los graneros? le pregunt un quincuagenario alto y blando. Slo soy el ayudante de Heremsaf. Heremsaf es un quisquilloso. Detesta a la humanidad entera y slo es feliz creando problemas a sus semejantes. Yo no puedo quejarme de mi patrn. Pronto podrs hacerlo! De qu te encargas? Compruebo el buen estado de los silos. Pierdes el tiempo. No hay problema alguno. Cmo puedes estar tan seguro? Porque yo mismo llev a cabo la verificacin el ao pasado. Te digo que no hay el menor problema. Yo no estoy tan seguro. - 206 -

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Pero qu ests diciendo, amigo? Soy un escriba experto y reconocido. Nadie pone en duda mi palabra. Y en ese caso, por qu has abandonado tu puesto? Caramba, qu insolente eres! Quiero ver tu informe. Ni hablar. Est destinado a Heremsaf y slo a l. Vamos, vamos! Nada de remilgos entre colegas. Lo siento, es imposible. Dime, al menos, si has advertido algo anormal. Es algo que slo interesa a mi superior. Dejemos de darle vueltas a eso! En Kahun vivimos tranquilos y no nos gustan los husmeadores. He hablado bastante claro? Ms o menos. Realmente buscas problemas? Slo busco trabajar en paz. Si sigues as, no tienes la menor posibilidad de hacer lo. Escchame bien: estos silos estn en perfecto estado y no presentan anomala alguna, puesto que yo me encargo de ellos. Est claro? Clarsimo. Pues ya est! Entre profesionales de buena voluntad todo acaba arreglndose. Lo nico que me falta es tu nombre, pero lo descubrir fcilmente y sabr entonces quin es el responsable de las graves imperfecciones que he descrito en mi informe. Cometes un error estpido y... Nadie me impedir cumplir con mi deber. Heremsaf enroll el papiro que acababa de releer. Haces acusaciones muy serias, Iker. Estn fundadas. Dos silos fueron construidos con ladrillos de inferior calidad y tendrn que ser demolidos. Mi predecesor tap una operacin fraudulenta en detrimento de la seguridad y del inters general. Ests seguro de ello? Se han hecho las comprobaciones. Y no menciono las amenazas proferidas por ese bandido! De todos modos, me importa un bledo. Pero existe algn lugar, en esta tierra, donde reinen la verdad y la justicia, un solo lugar donde se pueda confiar en otro? Mala pregunta y falso problema afirm Heremsaf Conoces los secretos del libro divino, el arte del ritualista, las frmulas que permiten a las almas de los justos circular por los universos? No, claro est! Entonces, en vez de rebelarte como un ignorante, equpate. Equiparme... El alcalde me incit ya a ello! Cmo hacerlo ocupndose de los graneros? Todas las vas llevan al centro si el corazn es justo. Hay que hacerse una sola pregunta: eres un hombre ordinario o un buscador de espritu? - 207 -

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Sesostris y su consejo restringido acababan de escuchar la proposicin de decretos redactada por Medes, al que no le llegaba la camisa al cuerpo. Haba intentado respetar al pie de la letra el pensamiento del monarca, evitando sin embargo molestar a los jefes de provincia Uakha y Sarenput, servidores declarados, ahora, del faran. Alguien desea hacer observaciones o alguna correccin? Ningn miembro de la Casa del Rey pidi la palabra, Se adoptan, pues, los decretos. Que sean difundidos por todo el pas. De qu modo hacerlo, majestad? Regresa a Menfis y utiliza el servicio del correo. El miedo contrajo las entraas de Medes. Si mi barco es interceptado por los jefes de provincia, yo... Viajars en una embarcacin comercial fletada por Sarenput y llegars sin contratiempos a la capital. Durante la mayor parte del trayecto, Medes slo comi pan y slo bebi agua. Tema, en cualquier instante, la agresin de milicias hostiles o un puntilloso control de mis representantes. Pero el destino se mostr favorable, de acuerdo con la prediccin de Sesostris. Medes se apresur a regresar a su despacho, donde reuni a sus principales colaboradores para ordenarles que actuaran con prontitud. El menor retraso sera sancionado. Ser funcionario del Estado no garantizaba un empleo para toda la vida. Haba que mostrarse digno del privilegio y preocuparse, permanentemente, por los propios deberes. Trabajador empecinado, Medes detectaba muy pronto a los perezosos y los despeda sin tardanza. Aquella noche, como de costumbre, fue el ltimo en salir de los locales de su administracin y lo aprovech para echar una ojeada a las obras en curso. Descubri as un papiro mal enrollado y algunas manchas de tinta en unas tablillas nuevas. A la maana siguiente, los culpables tendran que encontrar otro oficio. En pocos meses, el secretario de la Casa del Rey habra reunido el mejor equipo de escribas de Menfis, demostrando a Sesostris la magnitud de su valor. Cmo iba a desconfiar el faran de un dignatario tan celoso? Medes no regres a su casa. Asegurndose de que no lo siguieran se dirigi hacia el puerto y se sumi en un ddalo de callejas donde era fcil descubrir a un eventual curioso. A causa de su nombramiento y del inventario de los templos exigido por Sesostris, el margen de maniobra de Medes se reduca a casi nada. Privada de aprovisionamientos ilcitos, su fortuna oculta se empantanaba. Gracias a su instinto no haba tardado en detectar otra pista, sin duda ms lucrativa, pero tambin ms - 209 -

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arriesgada puesto que dependa de un astuto y deshonesto intermediario. Medes tendra que hacerle pasar por el aro sin terminar con su buena voluntad. Su rica mansin de un piso se ocultaba en un barrio modesto. Bajo el prtico de entrada haba un centinela. Quiero ver a tu patrn inmediatamente. No est. Para m, s. Ve a ensearle esto. Medes entreg al centinela un pedacito de cedro en el que se haba grabado el jeroglfico del rbol. Su espera fue de corta duracin. Con muchas reverencias, el portero le dio acceso a la morada. Vistiendo una larga tnica abigarrada, perfumado en exceso, parecido a una enorme nfora, el propietario sali al encuentro de su husped. Queridsimo amigo, qu inmensa alegra recibiros en mi modesta casa! Entrad, entrad, os lo ruego! El comerciante libans precedi a Medes hasta un saln sobrecargado de exticos muebles. En unas mesas bajas haba golosinas y bebidas azucaradas. Estaba haciendo una colacin antes de cenar. Deseis uniros a m? Tengo prisa. Bueno, bueno... Queris hablar de negocios? Eso es. Al libans no le gustaba demasiado aquella precipitacin, pero para operar en Egipto deba pasar por ah. Cundo se efectuar la entrega? pregunt Medes. Nuestro barco llegar la semana prxima. Espero que se hayan proporcionado todas las autorizaciones necesarias. Yo me encargo de eso. Y el cargamento? Cedro de primera calidad. Egipto careca de ciertas maderas, que, por lo tanto, deban importarse. Las mejores se negociaban a alto precio. Haca mucho tiempo que Medes estudiaba aquel trfico con la esperanza de obtener el mximo beneficio. Pero era preciso descubrir al comerciante que compartiera su punto de vista y fuese lo bastante hbil para llevar a cabo la empresa. Cmo se organiza tu circuito de venta? Del mejor modo, seor, del mejor modo! Tengo algunos contactos seguros en la regin y ofrezco madera a la mitad de la cotizacin oficial, pagada de antemano. Como nunca ha existido y no existe en ningn albarn, ni el vendedor ni el comprador pueden ser molestados. A vuestros compatriotas les gustan los buenos materiales y no vacilan en obtenerlos, aun a hurtadillas, para utilizarlos en la construccin de sus villas o para confiarlos a un carpintero para que cree muebles refinados. Si este primer negocio es un xito, le seguirn muchos ms. - 210 -

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No lo dudis! Dispongo del mejor equipo de profesionales, tan afectos como discretos. Eres consciente de que, sin m, el xito es imposible? Sois el arquitecto de esta empresa, lo s muy bien. Tenis toda mi gratitud y... Tres cuartas partes del beneficio para m y una cuarta parte para ti. El corazn del libans estuvo a punto de detenerse. Slo sus largos aos de experiencia le permitieron mantener una sonrisa de fachada, aunque tuviera ganas de estrangular al ladrn. Por lo general, seor, yo... Esta situacin es excepcional, y me lo debes todo. Gracias a m se te abre el mercado egipcio y te hars muy rico. Puesto que me eres simptico me muestro ms que razonable. Os lo agradezco declar el libans clidamente. No hables nunca de m con nadie. Si dieras un paso en falso, te hara detener por fraude. Y tu palabra nada valdr comparada con la ma. Contad con mi mutismo. Me gusta tratar con un hombre inteligente. Hasta pronto, cuando festejaremos nuestro primer xito. A Medes no le inspiraba confianza aquel libans, y vigilara cada fase de la operacin, bloquendola al primer incidente. Sin embargo, el comerciante estaba tan devorado por el ansia de beneficio que tal vez fuera un socio serio.

Gergu estaba ebrio. Mientras esperaba a Medes no haba dejado de vaciar copas de cerveza fuerte, exigindoselas a un malcarado copero, obligado, a su pesar, a satisfacer las exigencias de aquel patn, tan apreciado por su patrn. Cuando lleg, Gergu se levant e intent mantenerse muy erguido. Tal vez haya bebido un poco, pero tengo clara la mente. Sintate. Gergu eligi un silln y consigui no fallar. Tengo buenas noticias. Satisfago al gran tesorero Senankh, que no es hombre fcil, sin embargo, pese a las apariencias. Me parece incluso especialmente desconfiado y me mantengo en mi lugar para no despertar sus sospechas. Y de mujeres? Slo recurro a profesionales afirm el inspector principal de los graneros. As, no debo temer denuncia alguna. Sigue as. No quiero ningn escndalo que implique a una dama de la buena sociedad. Cules son, a tu entender, las debilidades de Senankh? La gastronoma. No soporta los platos triviales ni los vinos mediocres. No es suficiente para corromperlo. Te ocupas demasiado de ti mismo y poco de los dems, Gergu. Necesito ms informaciones. Y esas buenas noticias? - 211 -

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Gergu esboz una sonrisa golosa. Senankh me ha llevado a Abydos. El se ha encargado del tesoro del templo y yo de las condiciones de vida de los sacerdotes. Medes se anim. Te han permitido acceder al templo? No, slo a un edificio administrativo. Sin embargo, no he perdido el tiempo. Primero, comprob que el paraje est guardado por el ejrcito. Por qu razn? Ni idea, pero es bastante raro. Hacer preguntas me habra creado, forzosamente, problemas. Medes rabiaba. Penetrar en el territorio sagrado de Abydos y no enterarse de nada esencial! Gergu, a veces me pregunto si eres digno de mi amistad. No he terminado! Luego, conoc a un sacerdote con el que espero seguir en contacto. Un tipo extrao que podra interesaros. De qu modo? Nuestras miradas se encontraron de un modo extrao. Tal vez el tipo sea un gran sabio, pero tuve la impresin de que no se siente satisfecho con su suerte y le gustara mejorarla. No ests hacindote ilusiones? Huelo a los corruptos. Un sacerdote de Abydos... Imposible! Ya veremos. Si puedo hablar de nuevo con l sabr algo ms. Medes comenz a soar: tener un aliado en el interior de Abydos, el centro espiritual de Egipto, poder manipularlo, conocer los secretos del templo cubierto, utilizarlos en su beneficio! No, era un espejismo. Conoces el nombre y la funcin de este sacerdote? Todava no, pero se present como mi interlocutor principal para asegurar el bienestar de sus colegas. Nuestra entrevista hubiera tenido que ser banal. Sin embargo, sent que era otra cosa. Pronunci palabras que confirmasen esta impresin? No, pero... Tu imaginacin te pierde, Gergu. Abydos no es un lugar como los dems. No esperes encontrar all hombres ordinarios. Pocas veces me engaa mi olfato, os lo aseguro. Esta vez te equivocas. Y si tuviera razn? Lo repito: es imposible.

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Sehotep desnud con mucha lentitud a la joven que haba conocido, la vspera por la noche, durante una cena oficial. No haban dejado de mirarse y, al finalizar la comida, se haban prometido verse de nuevo a solas. Puesto que el Portador del sello real y la hermosa morena tenan exactamente las mismas intenciones no se haban dispersado en intiles palabras. Ciertamente, ella estaba prometida, pero cmo resistir el encanto de aquel apuesto dignatario, con los ojos brillantes de inteligencia y deseo? Ninguna costumbre obligaba a las muchachas a casarse vrgenes, y mejor era tener cierta experiencia para satisfacer al futuro esposo. Por lo que a Sehotep se refera no poda prescindir durante mucho tiempo de compaa femenina. Vivir sin su magia, sus perfumes, su sensualidad, aquellos gestos que slo eran suyos, le resultaba insoportable. Nunca se casara, pues haba demasiadas almas hechiceras para descubrir y demasiados cuerpos deliciosos para conquistar. A pesar de los reproches de Sobek el Protector, estricto moralista, segua siendo el hombre de todas las mujeres.

Puesto que la atmsfera se haba relajado claramente en Elefantina desde que el jefe de provincia Sarenput se haba unido a Sesostris, el Portador del sello real pensaba de nuevo en el placer, para darlo y recibirlo a la vez. Como Superior de todos los trabajos del faran acababa de supervisar los planos de ampliacin del templo de Khnum en la isla de Elefantina y, a la maana siguiente, se asegurara del buen estado sanitario de los rebaos de Sarenput, que, como fiel vasallo, aceptaba sin rechistar aquella verificacin. Sehotep tema que algn importuno estropeara su vela da, pero no se manifest oficial alguno. Se ocupaba, pues, con tanta delicadeza como ardor de aquel magnfico paisaje para explorar. Las hondonadas, los valles y las colinas de su nueva conquista eran suficientes para alegrar al ms hastiado aventurero. Su secretario tuvo el buen gusto de aguardar a que terminara su viaje antes de molestarlo. Le entreg una carta redactada en una escritura codificada que slo el faran y l saban descifrar. El contenido justificaba la inmediata reunin de un consejo restringido. Calma chicha, majestad declar Sobek el Protector, pero no he levantado ninguna de las medidas de seguridad. Sin caer en un optimismo bobalicn aadi el general Nesmontu, debo reconocer que el comportamiento de Sarenput no ofrece anomala alguna. Su milicia esta ahora a mis rdenes y no debo deplorar incidente alguno. Esta alianza me parece decisiva. - 213 -

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Desgraciadamente, no lo es respondi Sesostris. El texto de los decretos ha llegado al conjunto de los jefes de provincia, y ahora tenemos su respuesta. Sehotep tom la palabra. Up-uaut, jefe de una de las partes de la provincia del Granado y de la Vbora cornuda, ha pronunciado un discurso agresivo, reafirmando su independencia. Ukh, que reina en la otra parte de la misma provincia, lo ha imitado. Djehuty, a la cabeza de la provincia de la Liebre, anuncia una gran sorpresa que extraar a su majestad. Dicho de otro modo, un ataque imprevisto coment el general Nesmontu. Por lo que se refiere a Khnum-Hotep, el jefe de la provincia del Oryx, afirma en voz muy alta el podero de su familia, que seguir rigiendo su inalienable territorio. Esos cuatro potentados quieren, pues, la guerra concluy el general. Con las milicias de Sarenput y de Uakha tenemos una pequea posibilidad de vencerlos. Es demasiado pronto para lanzar esas tropas a una batalla consider Sesostris. Su fidelidad es demasiado reciente. Y tampoco podemos permanecer inmviles. Nesmontu tema una nueva hazaa que, aquella vez, le fuera fatal al rey. Majestad, os recomiendo la mayor prudencia. Los jefes de provincia que os son hostiles acaban de endurecer su posicin. Afrontarlos con fuerzas inferiores a las suyas desembocara en un desastre. El responsable del marchitamiento de la acacia es uno de los cuatro: Up-uaut, Ukh, Djehuty o Khnum-Hotep record Sehotep. Sea cual sea el mtodo utilizado hay que eliminarlo. Reuniendo las provincias declar Sesostris ensamblamos lo que est disperso y participamos en el misterio osiriaco. Cuando Egipto est dividido, Osiris no reina ya y el proceso de resurreccin se interrumpe y la muerte invade el cielo y la tierra, por eso vamos a abandonar Asun y partir hacia el norte. Con qu ejrcito? se preocup Nesmontu. Con la flotilla que nos permiti conquistar Asun sin derramar sangre. Majestad, la situacin es muy distinta! Sarenput estaba aislado, mientras que nuestros cuatro adversarios cohabitan en la misma regin. Su reaccin, por lo dems, tiende a demostrar que se han unido. Up-uaut es famoso por su carcter agresivo e indomable. No vacilar ni un instante en lanzar contra vos su milicia. Saldremos maana por la maana orden el rey.

En la morada de los cananeos procedentes de la ciudad de Siquem, el Anunciador haba predicado largo tiempo la revuelta contra el faran y la destruccin de Egipto. Fascinados, los discpulos beban las palabras que tanto deseaban or. Los futuros terroristas necesitaban el aliento de su jefe, pues su integracin en la sociedad egipcia no resultaba tan fcil como estaba previsto. Encontraras trabajo no pareca demasiado difcil, pero los contactos con la poblacin, con las mujeres sobre todo, les causaban asco. Detestaban su libertad, su habla franca y su influencia. Aquellas - 214 -

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hembras habran debido encerrarse en sus casas y obedecer a sus maridos. Y, adems, la figura del faran segua siendo muy popular. De l esperaban justicia y prosperidad. En este aspecto, Sesostris acababa de lograr una crecida perfecta que apartaba por mucho tiempo el espectro de la hambruna, y su nueva administracin gozaba de una reputacin de honestidad y rigor. Todo aquello era suficiente para ceder al desaliento un estado de nimo que el Anunciador pareca ignorar No valdra ms regresar a casa propuso uno de los cananeos al finalizar el sermn, levantar nuestro pas y atacar el Delta? El Anunciador le habl dulcemente, como si se dirigiera a un dbil mental. Tambin yo hubiera preferido esta solucin. Pero obtener una victoria militar, rpida y total, es ahora imposible. El ejrcito de ocupacin egipcio aplastara el menor intento de revuelta. Debemos luchar, pues, desde el interior, aprender a vivir aqu, conocer al adversario, sus costumbres y sus puntos dbiles. Ser largo y difcil, pero os ayudar, a ti y a tus compaeros. La morada del libans no estaba muy lejos de la de los cananeos, pero el Anunciador tom un tortuoso itinerario que lo apartaba de all. Separmonos le dijo a Shab el Retorcido. Deja que me adelante, y ocltate. Si nos siguen, no he advertido nada. El que nos sigue es hbil. Debo eliminarlo? Limtate a observarlo y asegrate de que est solo. Shab estaba perplejo. Quin haba podido descubrirlo? Haba tabiques estancos entre las distintas organizaciones del Anunciador, que era el nico que conoca la compleja trama. Por lo que a sus miembros se refera, todos, sin excepcin, se oponan ferozmente a Egipto. Ningn traidor habra podido introducirse entre ellos. El Retorcido se acuclill bajo un tejadillo y fingi dormitar. De una calleja vio aparecer al cananeo que quera regresar a su casa, el mismo a quien el Anunciador haba reconfortado. El hombre corri, volvi sobre sus pasos y, luego, tom por la calleja ms estrecha. Nadie lo acompaaba. Shab sigui sus pasos. Estaba claro, el cananeo haba perdido el rastro del Anunciador. Vacilante, no saba ya qu direccin elegir Despechado, volvi hacia la izquierda. Shab oy un curioso ruido, parecido al que produca el aire al resbalar por el plumaje de un halcn en el momento de abalanzarse sobre su presa. Apareciendo de ninguna parte, el Anunciador acababa de posar su mano en el crneo del cananeo, que lanz un grito de dolor, como si unas zarpas de rapaz se hubieran hundido en su carne Me buscabas a m? No, no, seor... Paseaba! Es intil mentir. Por qu me seguas? - 215 -

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Os aseguro que... Si te niegas a hablar, te reviento un ojo. El sufrimiento es insoportable. Luego, te provocar otro ms atroz an. Aterrorizado, el cananeo confes. Quera saber adonde ibais y con quin os encontrabais Por orden de quin? De nadie, seor, de nadie. No comprendo por que queris formar un ejrcito cananeo. He sospechado, pues que estabais al servicio de Egipto con la intencin de romper nuestro movimiento de resistencia. No sers t el que est al servicio del faran? Os juro que no! Es tu ltima oportunidad de decir la verdad. La garra se hundi en el ojo y el aullido fue desgarrador No, el faran no, fue el jefe de mi clan, en Siquem que quera librarse de vos. Un ltimo grito, breve e intenso, hel la sangre de Shab el Retorcido. El cananeo cay al suelo. No tena ya ojos ni lengua El libans subi lentamente la escalera que llevaba a la terraza de su mansin, donde flotaban en el ambiente embriagadores perfumes. Lo seguan el Anunciador y Shab. Desconfiado, ste haba querido registrar todas las habitaciones. Me gusta subir aqu a la puesta del sol revel el libans . La vista es magnfica, se tiene la impresin de reinar sobre Menfis. De hecho, la visin abarcaba las casas blancas y llegaba hasta los templos, aquellas moradas de los falsos dioses que el Anunciador hara arrasar. No quedara piedra sobre piedra, las estatuas seran destrozadas y quemadas. Ningn sacerdote escapara al castigo. No subsistira rastro alguno de la antigua espiritualidad. No estamos aqu para admirar la capital del enemigo declar el Anunciador. Tienes noticias de Sesostris? Rumores contradictorios: unos dicen que est prisionero del jefe de provincia Sarenput, en Elefantina, y otros, que se ha apoderado del sur de Egipto tras una terrible batalla. Pero nadie conoce los proyectos del rey, suponiendo que siga vivo. Lo est afirm el Anunciador. Por qu no es ms eficaz tu organizacin de informadores? El libans devor una golosina para calmar su miedo. Porque est poco desarrollada an, sobre todo en el sur. Necesitar mucho ms tiempo, y os prometo que... Tmate ese tiempo, pero no me decepciones. Vagamente tranquilizado por el tono conciliador del Anunciador, el libans no le ocult las dificultades que encontraba: le explic el modo cmo reclutaba a los informadores y cmo los integraba entre la poblacin. El principal obstculo era la lentitud, a veces incluso la carencia de medios de comunicacin debida al enmascarado conflicto entre algunos jefes de provincia y el faran Sesostris. No era raro que Khnum-Hotep bloqueara embarcaciones y requisara su contenido. Adems, - 216 -

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y no se trataba de un detalle, los agentes del libans deban familiarizarse con las costumbres locales y hablar perfectamente la lengua antes de acercarse a los militares y a los funcionarios que les procuraran valiosas informaciones. El Anunciador haba escuchado con atencin. Trabajas bien, amigo mo. Sigue as. La paciencia es un arma capital. Tengo negocios con un tipo extrao aadi el libans Slo s que es un alto funcionario influyente que desea ganar mucho dinero. Debo saber ms sobre l, y espero que me permita tener un contacto con algn dignatario del palacio real. Este es uno de los peldaos ms difciles de subir advirti el Anunciador. S extremadamente prudente Cmo se llama este... hombre de negocios? No me lo ha dicho. Y si lo hubiera hecho, me habra mentido. El Anunciador cerr los ojos e intent ver el rostro de aquel extrao comerciante penetrando en la memoria del libans. La pista me parece interesante concluy, Identifcalo sin correr riesgos. En qu consiste vuestro contrato? Trfico de maderas preciosas. Me abre el mercado de Menfis, pero sus condiciones estn al lmite de lo aceptable. No ganar casi nada. De este casi nada no olvides pagar a mi organizacin la parte que necesita. sa es mi intencin, seor! Se lleva a cabo la expedicin hacia Kahun ya prevista? Tambin eso tardar algn tiempo, mucho tiempo El xito exige numerosas complicidades, y ni un eslabn de la cadena debe ceder. Sin embargo, hay una excelente noticia: mi primer agente ha llegado a Kahun, ha encontrado empleo y comienza a observar el modo como funcionan los servicios de seguridad. Es alguien competente? Competente e indetectable, seor! No puede exigirse lo imposible, pero es un buen comienzo.

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Iker asista a la demolicin del granero edificado precipitadamente con materiales no adecuados. El responsable de aquel acto delictivo no lo amenazara ya, pues acababa de ser juzgado y condenado a una larga pena de prisin. La construccin del nuevo silo se iniciara al da siguiente, segn los planos del joven escriba aprobados, por el alcalde. En el mundillo de los dignatarios de Kahun, la reputacin de Iker acababa de dar un salto considerable. Despreciado primero por sus colegas, se converta desde entonces en un competidor peligroso, capaz de presentarse como candidato a un puesto importante. Haber consegu do desentraar tan pronto el oscuro asunto de los graneros implicaba unos excelentes conocimientos tcnicos, y aquel extranjero formado en la ciudad de Tot se mostraba digno de su reputacin. Sin embargo, aquel xito demasiado rpido tena un aspecto sorprendente y corra el riesgo de trastornar la jerarqua. Indiferente a las habladuras y a los concilibulos, Iker no se una a nadie. La amistad de Viento del Norte le bastaba; de hecho, no senta apenas necesidad de perderse en charlas con sus colegas, y mucho menos despus de que Heremsaf le confiara una nueva tarea especialmente delicada: luchar contra los roedores, cuya proliferacin causaba daos insoportables. El joven escriba haba decidido utilizar grandes medios: fumigacin de las casas, obturacin de las galeras e intervencin de gatos expertos, sin olvidar algunas cobras domsticas que se daban banquetes con los ratones. Iker se haba encargado del conjunto de los edificios y de las moradas de Kahun, desde las grandes villas del barrio este hasta las modestas mansiones del barrio oeste. Las ms pequeas tenan tres habitaciones y no superaban los sesenta metros cuadrados, pero eran agradables para vivir. Cuando estaba terminando su inspeccin en el barrio menos acomodado de la ciudad, Iker descubri a una hermosa muchacha morena arrodillada que, con la ayuda de una piedra, mola granos de trigo que sacaba de una bolsa que mantena entre sus rodillas. Los gestos eran tan regulares como eficaces. Pareces cansado le dijo ella. Deseas beber un poco de cerveza fresca? No quiero interrumpir tu labor. Ya he terminado. Sus pechos pequeos y redondos estaban desnudos; slo llevaba un corto taparrabos. Levantndose con gracia, entr en su cocina y sali con una copa colmada. Eres muy amable. Me llamo Bina. Y t? - 218 -

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Soy el escriba Iker. Ella lo mir admirada. Yo no s leer ni escribir. Por qu no aprendes? Debo trabajar para vivir. Y, adems, no me admitiran en una escuela, y menos an teniendo en cuenta que no soy de aqu. De dnde eres originaria? De Asia. Mi madre falleci all, y mi padre estaba empleado en una caravana. Muri el ao pasado, no lejos de esta ciudad. Yo tuve la suerte de obtener un empleo de cocinera. Como s hacer pan y cerveza, e incluso pasteles, me contrataron. No est muy mal pagado y puedo saciar mi hambre. Era espontnea, risuea y saba utilizar sus encantos. Sin duda encontrars un buen marido y fundars un hogar. Oh, desconfo de los chicos! A muchos slo les interesa... En fin, ya me comprendes. T, al menos, pareces serio. Aunque te quedes soltera, debes saber leer y escribir. Es imposible para una muchacha de mi condicin. En absoluto! Lo deseas? No me disgustara, seguro. Hablar con mi patrn. Eres realmente amable... muy amable. Bina bes al escriba en las dos mejillas. Perdname dijo Iker, pero mi jornada est lejos de haber terminado. Hasta pronto murmur ella con una sonrisa zalamera. Excelente trabajo reconoci Heremsaf, Los habitantes de Kahun estn encantados. Para serte franco, no crea que obtuvieses resultados tan rpidos. Las gracias deben darse, sobre todo, a los gatos: son autnticos profesionales. Eres demasiado modesto! Sin un atento estudio del terreno no lo habras logrado. A este respecto, hice una observacin cuyo fundamento me gustara que me confirmarais. El mdulo de construccin de Kahun no es de ocho codos, uno de los nmeros sagrados de Tot? La propia ciudad se ha subdividido en cuadrados de diez codos y su plano, como el de las casas, no se debe al azar32, sino que es la consecuencia, en efecto, de reglas de proporciones basadas en un tringulo issceles donde el producto de la base por la altura es el Ocho dividido por el Cinco. Heremsaf mir con inters al muchacho. En realidad es aproximadamente eso. Quin te puso en ese camino? Nadie. Sencillamente intent comprender lo que vea. Entonces, tienes espritu de investigador. El tiempo de los graneros ha terminado, te confo una nueva misin: el inventario de los antiguos almacenes.
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Kahun, efectivamente, se haba edificado de acuerdo con la Divina Proporcin o Nmero de Oro.

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Establecers la lista de los objetos que hay all, y luego procederemos a una distribucin de los que son todava utilizables antes de rehabilitar los locales. Voy a trabajar solo? No es sta tu costumbre? Trabajar tan rpido como sea posible, pero los edificios son grandes. Necesito a alguien tan meticuloso como t y que sepa tomarse su tiempo sin perderlo. No debe escapar nada a tu vigilancia. Me oyes bien? Nada. Entendido. Puedo pediros un favor? La mirada de Heremsaf se hizo suspicaz. De qu ests descontento? No se trata de m, ni de Viento del Norte. He conocido a una muchacha y... Heremsaf levant los brazos al cielo. Ah, no, eso no! Ests en pleno ascenso, descubres las mltiples facetas del oficio y ya quieres casarte. En absoluto. No me digas... que has cometido una gran tontera. He hablado con una sierva a la que le gustara aprender a leer y escribir. Heremsaf frunci el entrecejo. Dnde est el problema? Es una extranjera bastante tmida que necesitara una recomendacin. Cmo se llama? Bina. Heremsaf estall. Ah, no, sa no! Desconfa de esta mujer a la que nadie conoce realmente. Parece un agua profunda que oculta mil y un peligros. Sobre todo, no te acerques a ella. Trabaja aqu... Por pura humanidad, el alcalde no la ha devuelto a su Asia natal. Te lo ordeno: no te acerques ms a ella. El alma es de la misma naturaleza que el pjaro, el cuerpo se parece al pez33. Se pudre por la cabeza, y la tuya est enferma, muchacho. No es escribir uno de tus objetivos? Has olvidado que la nica literatura digna de estima es la que ayuda a concebir Maat, justicia del universo y rectitud del ser? Decir Maat, hacer Maat es excluir las pasiones estpidas y los inmoderados impulsos. Tus cualidades, tu vida interior, tu oficio y tu comportamiento deben formar una armona. Si crees que puedes ser un buen escriba y un innoble individuo, saldrs del dominio de Maat, pues la coherencia es el camino obligado hacia el conocimiento. Sobre todo, no la confundas con el saber! Puedes aprender durante aos sin conocer nunca, pues el nico conocimiento es luminoso, y su verdadero objetivo es la prctica de los misterios. Pero quin puede aspirar a ellos sin iniciacin? Ahora, djame, tengo que leer ms de diez informes. Iker no comprenda la razn de la clera de Heremsaf. Qu haba de amenazador
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El alma, ba, se escribe simbolizando un pjaro; el cuerpo, khet, un pez.

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en aquella muchacha que slo peda instruirse? No ser rica ni de buena familia, ser hurfana y extranjera eran ya bastantes inconvenientes! Por qu agravarlos negndole cualquier posibilidad de mejorar su condicin? Aunque Heremsaf se equivocaba con respecto a Bina, haba pronunciado, sin embargo, palabras esenciales. Iker se tendi en su estera y puso sobre su vientre el marfil mgico que protega sus sueos. El hermoso rostro de la asitica desapareci para dar paso al de la joven sacerdotisa. Iker olvid la fatiga, a Bina, a Heremsaf. Aquella a la que amaba era tan hermosa que lograba que se desvanecieran las pruebas y los sufrimientos. A su lado, la seductora asitica no tena encanto alguno. Iker saba que era la felicidad, aunque inaccesible. Inaccesible como los asesinos a sueldo del faran cuyo rastro no haba encontrado an. Pero all, lo senta, se ocultaba una clave esencial. Abandonndose al sueo, el muchacho so que ella le daba tiernamente la mano y caminaban por una campia soleada. De momento era imposible acercarse a los archivos. Iker hubiera tenido que solicitar una autorizacin especial a Heremsaf, que sin duda hubiera exigido conocer los motivos de aquella curiosidad. El escriba se limit, pues, a cumplir su nueva misin, pero sin perder de vista su objetivo. Si sus adversarios contaban con el tiempo para mellar su determinacin, se equivocaban. Iker quera pruebas indiscutibles. Y cuando las hubiera obtenido actuara. En el camino de los antiguos almacenes encontr a Bina, que llevaba en la cabeza un cesto lleno de tortas. Interviniste en mi favor? Habl con mi superior. Se mostr decididamente hostil a mi propuesta. Debe de ser un hombre muy duro. Al parecer, eres el escriba ms trabajador de Kahun. Iker sonri. Sencillamente intento aprender bien mi oficio. Entonces advirti ella con una mueca desolada, nunca sabr leer y escribir. No lo creas! Heremsaf no ser siempre mi superior, encontrar a alguien ms conciliador. Dame tiempo. Ella dej el cesto y gir lentamente alrededor de Iker. Y si me ensearas t, a escondidas? He recibido orden de no tratarte. En un momento u otro seramos descubiertos y denunciados. Corramos el riesgo! Para ti, las consecuencias seran catastrficas. El alcalde te expulsara de Kahun, tal vez fueras obligada, incluso, a abandonar Egipto. Me gustara mucho volver a verte. A ti no? - 221 -

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S, claro, pero... De hecho, tienes derecho a pasar ante la casa donde trabajo! Encontrar un lugar tranquilo donde nadie nos moleste y me las arreglar para hacrtelo saber. Hasta pronto, Iker. Traviesa, se alej tras haberse puesto de nuevo en la cabeza el cesto con las tortas. Hacer el inventario de aquella multitud de objetos almacenados en vastos edificios abandonados no pareca una tarea fcil. Iker haba empezado haciendo que se abrieran las ventanas para disponer de luz suficiente. Luego, una prolongada fumigacin haba desinfectado los locales y, provisto de su material que llevaba Viento del Norte, el escriba haba comenzado a seleccionar, a anotar y a describir. Herramientas agrcolas, azadones, rastrillos, hoces o palas, instrumentos de albailera, moldes para ladrillos, hachas de carpintero, vajilla de bronce, de piedra y de cermica, cuchillos, cinceles, cestos, jarras e, incluso, juguetes de madera... Gran parte de la vida cotidiana de Kahun estaba all representada. Un buen nmero de objetos merecan ser reparados y seran utilizables de nuevo. Mientras proceda a la ltima seleccin del da, Iker descubri un cuchillo con la hoja quebrada que llevaba profundamente grabados en la madera unos signos toscos pero legibles an. Formaban una palabra: Rpido. Durante unos segundos, el joven escriba se qued atnito. Hubiera pertenecido o no a Cuchillo-afilado, aquel vestigio slo poda proceder del barco que haba llevado a Iker hacia el pas de Punt.

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Majestad, estamos llegando a Asiut anunci con gravedad el general Nesmontu Es tiempo an de batirse en retirada. La decimotercera provincia del Alto Egipto, cuyo emblema era un granado coronado por una vbora cornuda, se encontraba bajo la proteccin del chacal que guiaba al viajero por las peligrosas extensiones del desierto que se desbordaba hacia las tierras cultivadas. All, el valle se estrechaba, formando un verdadero cuello de botella. Quien quisiera reinar sobre Egipto deba controlar aquella posicin estratgica, dominada por las tumbas de los nobles excavadas en el acantilado. Asiut era tambin un centro comercial, el punto donde desembocaban las pistas caravaneras procedentes de los oasis de Dakleh y de Khargeh. Up-uaut poda pagar a sus milicianos porque los comerciantes pagaban unas tasas muy superiores a lo razonable. La persona del faran debe ser puesta en lugar seguro estim el Portador del sello, Sehotep Solicito, pues, su autorizacin para iniciar solo la negociacin. Numerosos barcos flanqueaban la flotilla real. Unos le cerraron el paso, otros le impidieron retroceder, y el resto, por fin, lo obligaron a acostar. A proa de su bajel, Sesostris llevaba el nemes, el antiqusimo tocado que permita al pensamiento del faran cruzar los espacios. En su pecho luca un pectoral con extraas figuras. Sobek el Protector se aproxim. Eso parece un arresto, majestad! Si el rebelde de Up-uaut pone la mano sobre el rey prometi Nesmontu, le destrozar el crneo. Ir solo a tierra decidi Sesostris, Si no regreso y si os atacan, intentad salir de esta ratonera. Los milicianos que estaban en el muelle observaron con asombro al coloso que bajaba por la pasarela. Instintivamente, algunos se inclinaron. Las hileras se abrieron para dejarle paso. Ninguno de los oficiales que haban recibido la orden de detener a Sesostris y de llevarlo al palacio del jefe de provincia se atrevi a intervenir. Up-uaut haba desplegado el conjunto de sus fuerzas. El rey advirti que un poderoso y decidido ejrcito no habra bastado para obtener la victoria. Curiosamente, se tena la impresin de que Sesostris se haba puesto a la cabeza de aquella bien alimentada y equipada milicia, cuyos miembros lo seguan con cierta confusin. La poblacin de la provincia contemplaba el extrao espectculo y no perda de vista al indeseable husped cuya cabeza emerga de un ocano de soldados. - 223 -

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De pronto, Sesostris se detuvo. T, el de all, ven a mi lado. El rey sealaba a un boyero esqueltico, tan flaco que se le vean las costillas. Con los cabellos hirsutos y un gastado taparrabos, se apoyaba en un nudoso garrote. El infeliz mir tras l. Un soldado le golpe el hombro. Te llama a ti, muchacho! Ve, pues. Vacilante, el boyero se adelant. Adapta tu paso al mo le orden el rey. El boyero haba vivido tantos momentos difciles en las marismas que aquella prueba no le pareci insuperable. Sin duda, el gigante era un gran personaje. Pero qu importancia tena aquello cuando no poda saciar su hambre y cada maana era un sufrimiento ms? En el umbral de palacio, un hombre de nariz puntiaguda, muy rgido, sujetaba un cetro en la mano diestra y un largo bastn en la siniestra. Tras l, un sacerdote levantaba una ensea en la que se vea una estatua en madera de bano del chacal Up-uaut, el Abridor de los caminos, cuyo nombre haba adoptado el jefe de provincia. No me satisface veros dijo a Sesostris Ya me he enterado de la sumisin de dos cobardes, pero ni por un momento creis que eso acarrear la ma. El dios que me protege conoce los secretos de las rutas del cielo y de la tierra. Gracias a l mi regin es poderosa. Quien la ataque sufrir una dolorosa derrota. Reinad sobre el Norte, pero no me molestis en mi territorio. No eres digno de mandar declar el faran. Cmo os atrevis...? El rey puso ante s al boyero esqueltico. Cmo te atreves t a tolerar que un solo habitante de tu provincia sufra semejante miseria? Tus milicianos no carecen de nada, pero tus campesinos se mueren de hambre. T, que tan fuerte te crees, hasta el punto de desafiar al faran, traicionas a Maat y desprecias a la poblacin, cuya prosperidad debieras asegurar. Quin va a aceptar combatir y morir por tan deplorable jefe? Slo te queda una solucin: reparar el mal que has cometido con el acuerdo del seor de las Dos Tierras. Que mi chacal protector destruya al agresor! clam el jefe de provincia. La ensea se dirigi a Sesostris. Todos vieron cmo se abran las fauces del depredador. El monarca toc su pectoral, en el que haba representado un grifo derribando las fuerzas del caos y a los enemigos de Egipto. Llevando la doble corona simbolizaba la soberana del faran sobre los dos pases, el del Norte y el del Sur. Ante la general estupefaccin, la cabeza del chacal se inclin. Up-uaut, el Abridor de los caminos, acababa de reconocer a Sesostris como su seor. Los milicianos dejaron caer sus armas al suelo. - 224 -

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Comprendiendo que ni uno solo de sus soldados lo obedecera ya, el jefe de provincia solt su cetro y su bastn de mano. Cierto es que he utilizado las riquezas de mi provincia para equipar mi milicia, pero tema una invasin. Cmo el faran va a invadir su propia tierra? Soy a la vez la unidad y la multiplicidad. La primera no impide la segunda, la segunda no puede existir sin la primera. Cuando esta comunin se establece, ningn boyero se sume en el desamparo. Ahorradme la vergenza de un juicio y matadme de inmediato. Por qu voy a suprimir a un fiel servidor del reino? Up-uaut se arrodill ante el rey, luego levant las manos en seal de veneracin. Ante los habitantes de tu provincia advirti Sesostris me has jurado fidelidad, y la palabra dada no se recupera. Te mantengo a la cabeza de esta regin, y la hars prosperar de acuerdo con las directrices del gran tesorero Senankh. Por lo que a tus milicianos se refiere, sern puestos bajo el mando del general Nesmontu. En adelante, tu nica preocupacin ser el bienestar de tus administrados. Levntate y recupera los smbolos de tu dignidad. Larga vida a Sesostris! grit un miliciano, que fue imitado por sus colegas. Y entre un concierto de aclamaciones, el rey y el jefe de provincia entraron en el palacio. Nunca, majestad, habra pensado que ejercieseis vuestro poder sobre el chacal Up-uaut. Ignoras que forma parte de las potencias que participan de los misterios de Osiris que el faran celebra. T, que estabas colocado bajo su proteccin sin conocer su verdadera naturaleza, eres el criminal que intenta destruir la acacia del gran dios? El jefe de provincia se sinti tan desamparado que Sesostris no dud de su sinceridad. Majestad, quien cometiese semejante fechora vera aniquilado su nombre. Ahora bien, deseo que el mo perdure en mi morada de eternidad, donde, gracias a los ritos, me convertir en un Osiris. S que su acacia simboliza la resurreccin a la que aspiran los justos. Por vuestro nombre y por el de mis antepasados, que me maldeciran en caso de mentira, juro que no soy culpable. Durante el banquete organizado para festejar el regreso de la provincia de Upuaut al regazo del Egipto de Sesostris, la atmsfera fue raramente distendida, si se tena en cuenta que se tema un sangriento conflicto. Invitado, junto con varios campesinos pobres, el esqueltico boyero probaba platos con los que ni siquiera se hubiera atrevido a soar. Cules son tus relaciones con tu vecino, el jefe de provincia Ukh? pregunt el faran a su nuevo servidor. Execrables, majestad. Nos repartimos un territorio que lleva el mismo nombre, el del Granado y de la Vbora cornuda, pero no hemos conseguido ponernos de acuerdo para reunir nuestras administraciones y nuestras milicias. Cada cual vela - 225 -

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celosamente sobre su dominio, y muchas veces hemos estado a punto de enfrentarnos. Es capaz de comprender lo que t has comprendido? Sin duda no, majestad! Ukh es orgulloso y tozudo. Para ser sincero, no me gustara que mis milicianos se vieran metidos en un conflicto contra los suyos. Habra muertos, muchos muertos! Intentar evitarlo, pero debo seguir reunificando el pas. Nuestra desunin ha permitido que una fuerza malfica ataque la acacia de Osiris. Cuando las provincias vivan de nuevo en armona, nuestras posibilidades de rechazar las tinieblas aumentarn notablemente. Up-uaut agach la cabeza. Ningn discurso habra podido convencerme de lo fundado de vuestra actuacin, majestad. Lo habis conseguido porque conocis los caminos misteriosos que el chacal desvela. Como yo, Ukh se cree el ms fuerte, y est muy aferrado a lo adquirido. Uno de los nombres del faran es El de la abeja record Sesostris, Debe recordar que cada individuo cuenta y desempea su papel en la fabricacin del oro vegetal, pero tambin que la colmena es ms importante que la abeja. Sin ella, sin la Gran Morada34 donde cada egipcio encuentra su lugar, ni el cuerpo ni el espritu podran vivir.

El general Nesmontu estaba pasmado. Los milicianos de Up-uaut lo obedecan al pie de la letra, como si siempre hubiera sido su jefe. Ni un gesto de indisciplina, ni una protesta. Eran buenos profesionales deseosos de estar bien mandados y dar satisfaccin. Al unirse al consejo restringido que se celebraba en el barco del rey, el viejo soldado se pregunt si la insensata peregrinacin deseada por el soberano llegara hasta el final. No sera preciso propagar la noticia de la sumisin de Up-uaut? sugiri Sehotep. Soy consciente de que es la tarea de Medes y de que ya ha regresado a Menfis, pero podemos enviarle algunos mensajeros esperando que uno de ellos, por lo menos, llegue a buen puerto. Es intil consider Sesostris. Ninguno de los tres jefes de provincia con los que debemos enfrentarnos an tendr en cuenta el acontecimiento. Comparto la opinin del rey aprob Nesmontu. Ukh es un animal, Djehuty es de granito y Khnum-Hotep un pretencioso que no renunciar a ninguna de sus prerrogativas. Es imposible discutir con esos tres. Sin duda, se sienten trastornados, de todos modos, por los xitos del rey objet Sehotep, La negociacin no est forzosamente condenada al fracaso.
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De la expresin egipcia per-aa, la Gran Morada, el Gran Templo, procede la palabra faran.

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Nuestra prxima etapa est muy cerca record Sesostris, puesto que se trata de la otra mitad de la provincia del Granado y de la Vbora cornuda. No perdamos tiempo en vanas discusiones. Deseis un ataque masivo? pregunt Nesmontu. Seguiremos utilizando mi mtodo decidi el faran.

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Con la cabeza coronada por una estrella de siete puntas y vistiendo una tnica que imitaba una piel de pantera constelada de estrellas de cinco puntas inscritas en un crculo, la joven sacerdotisa escriba las palabras de poder pronunciadas por la reina de Egipto, que haba ido a presidir la cofrada de las siete Hator. Su escritura era fina y precisa y su texto fue considerado digno de entrar en el tesoro de la comunidad femenina. Aquel otro modo de decir, de acuerdo con la expresin ya consagrada, sera transmitido a las generaciones futuras para enriquecer su reflexin. As, la tradicin esotrica permaneca viva ms all de aquellas que la haban formulado en un momento de gracia. Cuando las iniciadas abandonaron el templo siguiendo a la reina, confusos pensamientos se agitaron en el espritu de la joven sacerdotisa. Por qu le haba predicho la soberana que debera abandonar el santuario para librar una peligrosa batalla? Por qu el difunto superior de la cofrada masculina haba hablado, tambin l, de terrorficos enemigos a los que debera enfrentarse? Desde su adolescencia slo la fascinaba el universo del templo. Comparado con los misterios que albergaba, el mundo exterior le pareca muy inspido. Y durante el aprendizaje de los jeroglficos que le haba enseado una erudita sacerdotisa, se haba sumergido, maravillada, en el juego de las fuerzas creadoras que revelaban las letras madre. Al escribir el nombre de las divinidades haba descubierto su naturaleza secreta, como el de la diosa Hator, que significaba el templo de Horus, el lugar sagrado donde brillaba la fulgurante luz de la iniciacin. Adems, en la primera parte del nombre, Hat, estaba incluida la nocin de Verbo creador y nutricio. Las siete Hator alimentaban, precisamente, la luz por medio del Verbo en todas sus frmulas, de la palabra ritual a la msica. Cada ascenso en grado haba sido una dura prueba, tanto fsica como espiritual, pero la joven sacerdotisa no tema los esfuerzos ni el intenso trabajo necesario para seguir por aquel camino. No eran, acaso, inagotables fuentes de alegra? Por primera vez se senta turbada. Y aquella turbacin no se disipaba en su sueo ni en sus actividades cotidianas. Cada maana y cada noche, la cofrada femenina tocaba msica para alimentar la savia de la acacia de Osiris, cuyo estado no haba evolucionado. A veces, la muchacha tena dificultades en concentrarse, dado aquel desconocido sentimiento que no consegua ahogar. Se dirigi a las obras de la morada de eternidad de Sesostris, donde un cantero acababa de herirse por culpa de una herramienta defectuosa. Incidente menor, era cierto, pero que haca ms pesado an el clima, pues el artesano era un experto y se senta humillado. - 228 -

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Desinfect la herida con la tintura madre de calndula, aplic luego un emplaste de miel y lo sujet con un vendaje de fino lino. Los accidentes se multiplican deplor el maestro de obras. Cada vez tomo ms precauciones, pero sin xito. El trabajo se retrasa y algunos afirman que las obras estn hechizadas. No podrais intervenir para tranquilizarlos? Hablar hoy mismo con el superior. Puesto que la muchacha deba entregar una copia de su texto al Calvo, que la clasificara en los archivos de la Casa de Vida, solicit su ayuda. Las obras me preocupan tambin a m reconoci l. La mejor solucin consiste en repetir el rito de la venda roja que aprisiona las fuerzas nocivas. Y si no es suficiente? Tenemos otras armas en reserva y lucharemos hasta el final. Acompame hasta la acacia. l llev la jarra de agua; ella, la jarra de leche. Uno tras otro derramaron lentamente los lquidos al pie del rbol enfermo. La nica rama que haba reverdecido pareca tener buena salud, pero una profunda tristeza emanaba de aquel lugar donde antao reinaba la serenidad. Intensifiquemos nuestras investigaciones preconiz el Calvo. Maana mismo renete conmigo en la biblioteca. Tal vez explorando los antiguos textos descubramos indicaciones tiles. La sacerdotisa se alegr por una misin que iba a ocuparle el nimo. Pero al regresar a las viviendas de la cofrada femenina la oprimieron de nuevo las mismas inquietudes. La reina desea verte avis una de sus hermanas.

La soberana y la joven sacerdotisa caminaban por la avenida flanqueada de capillas y estelas dedicadas a Osiris. Qu te ocurre? No estoy enferma, majestad. Slo un poco cansada y... A m no puedes ocultarme nada. Qu es lo que te obsesiona? Me pregunto si ser lo bastante fuerte para seguir por este camino. No es tu ms caro deseo? Es cierto, majestad, pero mis debilidades son tales que podran convertirse en trabas. Estas debilidades forman parte de los obstculos que deben vencerse, y en ningn caso pueden servirte de coartada. No constituye un peligro todo lo que me aleja del templo? Nuestra Regla no te obliga a vivir como una reclusa. La mayora de sacerdotes y sacerdotisas estn casados, otros eligen el celibato. No sera un error una boda con alguien alejado del templo? - 229 -

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No existe una ley rgida. T debes elegir lo que alimenta el fuego del conocimiento y evitar lo que lo debilita. Sobre todo, no te hagas trampas a ti misma y no intentes mentirte. De lo contrario, te perderas en un desierto sin fin y la puerta del templo volvera a cerrarse. Cuando la reina abandon Abydos, la joven sacerdotisa pens de nuevo en el muchacho al que tan brevemente haba visto y al que, sin duda, nunca volvera a ver. Lejos de resultarle indiferente, haba hecho nacer en ella un sentimiento extrao que, lentamente, iba creciendo. No hubiera debido pensar en l, pero no consegua ya expulsarlo de su espritu. Tal vez, con el tiempo, el rostro de aquel muchacho se desvaneciese. Al llegar a Abydos, Gergu advirti que la vigilancia no se haba reducido. Varios soldados subieron a bordo del barco, exigieron la orden en la que figuraba su misin y comprobaron el cargamento con extremo cuidado. Ungentos, piezas de lino, sandalias: todo est destinado al colegio de los sacerdotes permanentes precis Gergu. He aqu una lista detallada que lleva el sello del gran tesorero Senankh. Debemos comprobar que los productos corresponden a esta lista declar secamente un oficial. No confiis en el gran tesorero y en su representante oficial? Las consignas son las consignas. Pasando por este embarcadero no podra introducir fraudulentamente producto alguno, pens Gergu. Y haba demasiados soldados y policas para poder comprarlos a todos. Tuvo que aguardar pacientemente a que finalizara la inspeccin y, como en su primera visita, sufri un registro personal. Os marchis de inmediato? pregunt el oficial. No, debo volver a ver a un sacerdote para mostrarle esta lista, saber si le satisface y anotar el encargo de sus nuevas exigencias. Aguardad en el puesto de guardia. Vendrn a buscaros. Tampoco aquella vez Gergu descubrira Abydos. Vigilado por dos cmitres, con los que ni siquiera intent entablar conversacin, dormit. Si no encontraba al mismo sacerdote, aquel viaje habra sido intil. Puesto que Gergu lo ignoraba todo sobre el funcionamiento de la cofrada, tema que le mandaran a otro responsable muy distinto del primero, en cuyo caso ya solamente podra esperar y la decepcin sera amarga. En plenas divagaciones le asalt la idea de que, para que un paraje estuviese tan bien guardado, era porque albergaba prodigiosos tesoros. Gergu se reproch no haber cado antes en ello: no era Abydos, acaso, el centro espiritual de Egipto, el lugar sagrado entre todos donde el faran obtena lo esencial de su poder? Sesostris no habra exigido semejante despliegue de fuerzas sin una importante razn. Pasaba all algo fundamental, y el testaferro de Medes pensaba descubrirlo, siempre que la suerte siguiera de su lado. - 230 -

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Seguidnos orden otro oficial, acompaado por cuatro arqueros. Llevaron a Gergu al mismo despacho al que fue a parar en su anterior visita. Nervioso, fue de un lado a otro. Finalmente, la puerta se abri. Era el mismo sacerdote! Me satisface volver a veros dijo Gergu sonriendo. Tambin a m. He aqu la lista de los productos que me pedisteis. Estis de acuerdo? El sacerdote la ley con atencin. Sois un hombre preciso con el que puede contarse. De acuerdo con las rdenes, Abydos no debe carecer de nada. Qu necesitaris en las prximas semanas? Tengo que daros una nueva lista. El sacerdote entreg una tablilla a su interlocutor. En su mirada haba aquel brillo que tanto complaca a Gergu. Podemos hablar tranquilamente en esta estancia? pregunt en voz baja. Queris decir... al abrigo de odos indiscretos? Creo que s. A qu viene esta pregunta? Crispado, Gergu tena que evitar un paso en falso que hiciera huir a su presa. Junto a nuestras relaciones oficiales podra haber otras. De qu naturaleza? Primera victoria. El sacerdote pareca interesado. Mi cargo de inspector principal de los graneros me permite sobrepasar un poco mis atribuciones legales y completar mi salario. Es preciso ser prudente y discreto, claro est, pero sera una lstima carecer de ambicin. Abydos no es slo un centro espiritual, es tambin una ciudad pequea que debe seguir siendo prspera para que las cofradas continen actuando con total tranquilidad. Por qu excluir de ello la nocin de beneficio? Por qu un sacerdote, por devoto que sea del culto de Osiris, no va a tener derecho a enriquecerse? Un largo silencio acogi aquellas declaraciones y aquellas preguntas. El sacerdote examin a Gergu con extremada atencin. Por lo que a los temporales se refiere declar por fin no hay prohibicin alguna. La situacin de los permanentes, como yo, es distinta puesto que no abandonamos Abydos. Yo, en cambio, puedo ir y venir. Si furamos amigos, vuestras perspectivas de futuro se modificaran radicalmente. Qu proponis con exactitud? Estoy convencido de que Abydos alberga tesoros. Todos lo saben. Es cierto, pero cules son? Vos los conocis. Estoy sometido al secreto. Un secreto se compra. Y tambin estoy convencido de que tenis mucho que vender. - 231 -

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Cmo habis podido imaginar que voy a traicionar a mi jerarqua? Quin os habla de traicin? Abydos me interesa en grado sumo y vos deseis enriqueceros. Se trata, pues, de una buena conjuncin de intereses. Ayudadme y os ayudar. Hay algo ms sencillo? Hay algo ms complicado y peligroso? En primer lugar, para quin y con quin trabajis? Dudo de que vuestro verdadero patrn sea el gran tesorero Senankh, uno de los fieles del faran Sesostris. Vuestras dudas estn justificadas. Quin, entonces? Es demasiado pronto para revelroslo. Debemos aprender a conocernos, a ponernos a prueba uno y otro, a llegar a una mutua confianza. Volver a veros oficialmente y proseguiremos el jueguecito de las entregas de gnero. Pensad en los medios de enriqueceros sin salir de Abydos y veremos si nuestros proyectos son realizables.

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Iker estaba limpiando su alcoba cuando tuvo una visin. Ella. Le hablaba, pero l no oa las palabras que pronunciaba. Luego, desapareci tan bruscamente como haba aparecido. Aquel fulgor dej al joven pasmado durante largos minutos. Qu significaba, salvo que ella recordaba su existencia y que sus pensamientos eran capaces de reunirse? Sin embargo, sin duda se trataba slo de un sueo, y la voz autoritaria de Heremsaf se encarg de devolver a Iker a la realidad. Cuando hayas terminado tus trabajos domsticos ven a verme a mi despacho. El muchacho termin escrupulosamente su limpieza. Como no haba sufrido reproche alguno desde su llegada, era preciso creer que satisfaca al dueo de la casa. Iker tom un inmaculado corredor blanco y llam a la puerta de madera de sicmoro. Entra y cierra la puerta. La estancia era espaciosa, las ventanas dejaban pasar slo la luz suficiente para trabajar y en los anaqueles reinaba un orden impecable. El rostro de Heremsaf permaneca tan hurao como de costumbre. Preprate para trasladarte, muchacho. No... no os parezco lo bastante cuidadoso? Muy al contrario, eres una especie de modelo. Tu madurez y tu seriedad no dejan de sorprenderme. En ese caso... Se trata de un ascenso. El alcalde est especialmente satisfecho de tu trabajo y te concede un lugar en la lite de los escribas. Por eso gozars de un alojamiento oficial y de un criado. Como contrapartida, tus responsabilidades y tu trabajo van a aumentar. A qu cargo me destinan? De momento, terminars el inventario que tan brillantemente has comenzado. Luego, t mismo proceders a la redistribucin de los objetos utilizables. Ms tarde, te encargars de la rehabilitacin de los locales. Se pondr un equipo de obreros a tu disposicin y organizars a tu guisa los trabajos. Naturalmente, el alcalde exige resultados rpidos. Sin embargo, te concedo una jornada de descanso. Iker y Viento del Norte pasearon por Kahun para descubrir cada aspecto de aquella ciudad construida de acuerdo con las proporciones divinas. La muralla daba una impresin de seguridad, confirmada ms an por las rondas regulares de la polica municipal. Gracias a los eficaces servicios de limpieza, la arteria principal y las calles estaban ejemplarmente inmaculadas. Desde la ms grande de las villas, la del alcalde, hasta la ms modesta de las doscientas casas del barrio oeste, Kahun - 233 -

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poda presumir de su coquetera: no haba fachadas sin revocar, ni contraventanas con la pintura desportillada, ni puerta degradada, los jardines estaban bien cuidados y las canalizaciones en perfecto estado. Nadie careca de agua y el respeto por las normas de higiene era estricto. La ciudad se enorgulleca de su nombre sagrado, Sesostris est satisfecho. La organizacin del trabajo no era menos notable. El personal de los templos se mostraba puntual en el cumplimiento de sus tareas rituales; los panaderos y los cerveceros reciban la cantidad de cereal necesaria para fabricar pan y cerveza; los carniceros, carne que el veterinario haba reconocido como pura; el peluquero ambulante trabajaba al aire libre; los fabricantes de sandalias y de cestos los exponan en el mercado, junto a los vendedores de frutas y verduras. En Kahun, nadie careca de nada. Iker se detuvo ante el puesto de un fabricante de juguetes de madera. Muecas con peluca y miembros articulados, hipoptamos, cocodrilos, monos, cerdos, todos muy bien hechos! Un objeto llam su atencin, un barco de notable calidad. Pareca una maqueta de El rpido! Vuestros juguetes son soberbios le dijo al artesano. Les gustan tanto a los padres como a los hijos. Eres ya padre de familia? Todava no, pero me gustara regalar este barco. Es el nico que no he fabricado yo mismo, y es el ms caro tambin. Una pequea obra maestra! Quin es el autor? Un carpintero jubilado. El mejor de Kahun, segn sus colegas. Lo apodan Cepillo de tanto como se identifica con la herramienta. Si todava vive aqu, me gustara felicitarlo. Es fcil, se aloja en una casita del barrio oeste. El vendedor dio a Iker las indicaciones necesarias. Cmo deseas que te pague? En especies o en horas de trabajo. Soy escriba y puedo redactar cualquier tipo de documento! Me viene al pelo: precisamente necesito escribir a los miembros de mi familia que viven en el Delta. Te parecen bien diez cartas? El barco es tan perfecto que te concedo doce.

Una sierva barra el umbral de la casa con ardor. Podra ver a Cepillo? pregunt Iker. Cepillo est enfermo. Es muy importante para m. No querrs causarle problemas? Soy escriba y quisiera felicitarlo por su talento como artesano. La sierva se encogi de hombros. Bueno, qutate las sandalias, lvate los pies, scatelos y no ensucies nada. No - 234 -

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voy a hacer la limpieza dos veces al da. Iker sigui las instrucciones y entr en la vivienda, cuya primera estancia estaba reservada al culto de los antepasados. Cepillo estaba en la segunda, que se pareca mucho a un taller, con pedazos de madera, herramientas y una mesa de carpintero. Pero el anciano no trabajaba ya. Con el pelo hirsuto, la espalda encorvada, el vientre hinchado, estaba sentado en una silla de alto respaldo y mantena un bastn sobre cuyo pomo apoyaba el mentn. Miraba fijamente una sierra y una azuela de corto mango, indispensable para cepillar las tablas. Soy el escriba Iker y deseo hablar con vos. Mejor es olvidar el pasado, muchacho. Yo era el ms gil e infatigable en el trabajo, y mira en qu me he convertido! Ni siquiera me atrevo ya a salir. La vejez es una gran desgracia. Todava fabricis maquetas como la de este barco. Cepillo le ech una distrada mirada. Una diversin de impotente. Casi una vergenza. Os equivocis. Es magnfica. Dnde la encontrasteis? En el puesto del vendedor de juguetes. Me veo reducido a eso. Mi jubilacin basta para alimentarme, pero ni mi cabeza ni mis manos aceptan esta decadencia. Trabajasteis en unos astilleros? La pregunta de Iker enoj al anciano. Cmo te atreves a dudarlo? Es un paso obligado para cualquier carpintero que se precie de serlo. Entonces, participasteis en la construccin de muchos barcos. Grandes, pequeos, cargueros... Cuando apareca una dificultad insuperable recurran a m. Iker le mostr la maqueta. Este modelo reducido se inspira en algn barco que vierais nacer? Cepillo palp el objeto. Claro est! Un soberbio navo destinado al mar y no slo al Nilo. Era tan fuerte que poda resistir varas tempestades. Recordis su nombre? El rpido. El joven escriba contuvo su alegra. Por fin una pista seria! El rpido repiti Cepillo, fue mi ltimo trabajo importante. Conocisteis al capitn y a la tripulacin? El anciano movi negativamente la cabeza. O sus nombres, al menos? En absoluto, y no me interesaban. Lo que yo quera era un casco de una robustez a toda prueba. - 235 -

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Sabis lo que ha sido de este barco? Lo ignoro. No os hablaron de su destino, el pas de Punt? Slo existe en la imaginacin de los narradores, muchacho. Incluso El rpido hubiera sido incapaz de alcanzarlo. Quin era su propietario? El anciano se extra. El faran, claro est! A quin quieres que pertenezca semejante barco? Ojo-de-Tortuga y Cuchillo-afilado: os son familiares estos nombres? Nunca conoc a esa gente. No viven en Kahun ni en sus alrededores. Dime, muchacho, a qu vienen esas preguntas? Conoc a los marineros de El rpido y me gustara saber qu ha sido de ellos. Te bastar con consultar los archivos. Pero me viene a la memoria un detalle: no hice mi ltimo trabajo en los astilleros, sino aqu mismo. Se trataba de un cofre de acacia tan hermoso como robusto. El comprador haba hecho un encargo muy concreto y procur respetar sus exigencias. Un objeto de aquella calidad slo poda estar destinado a un templo! Sin embargo, cuando el hombre vino a buscarlo, me revel que necesitaba ese cofre para un largo viaje. Pens en El rpido, pero sin duda me equivoqu. Quin era ese hombre? Un desconocido que estaba de paso y, puesto que haba pagado generosamente y de antemano, no intent informarme. Lo reconocerais? No, mi vista disminuye da tras da. Era alto, creo. Mejor sera que no hablarais de nuestra conversacin con nadie sugiri Iker. Por qu? Suponed que El rpido se haya visto mezclado... No quiero suponer nada de nada, y no quiero or nada ya. Ya sospechaba que tus preguntas no eran inocentes. Soy viejo y deseo morir tranquilo. Sal de mi casa y no vuelvas. En adelante encontrars la puerta cerrada. Iker no insisti, pero se prometi interrogar de nuevo al carpintero. Tena que comunicarle muchas cosas an. El agente del libans haba espiado a Iker para saber si intentaba ponerse en contacto con un anciano artesano demasiado charlatn. A priori, no haba peligro alguno, pues quin iba a poner en la pista al joven escriba? Pero fue necesario rendirse a la evidencia. Iker no iba a casa de Cepillo por una simple visita de cortesa. Aunque muy improbable, aquella eventualidad se haba contemplado. De modo que el agente del libans saba cmo reaccionar.

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El Nilo est vaco advirti el general Nesmontu, incrdulo. Al acercarse a Kis35, la capital de la decimocuarta provincia del Alto Egipto, la flotilla de Sesostris aguardaba un recibimiento guerrero. Pero los navos de combate del jefe local, Ukh, haban permanecido en el puerto, y el faran desembarc sin encontrar la menor oposicin. Es forzosamente una trampa estim Sehotep Dejadme que vaya a explorar, majestad. En el muelle no haba ni un solo miliciano. El lugar pareca abandonado. La idea del Portador del sello es excelente aprob Sobek el Protector, Le facilitar una escolta. Quin respetara a un rey cobarde? Seguidme. Sesostris march en cabeza. Sobek no dejaba de escudriar los alrededores, intentando adivinar de dnde provendra el ataque. Hasta la entrada de la ciudad hubo tranquilidad. En las calles no haba ni una alma viviente. Puertas y ventanas estaban cerradas. Qu desgracia ha cado sobre esta ciudad? pregunt Sehotep angustiado. Finalmente, el rey divis a los primeros habitantes. Postrados, con la cabeza en la rodilla, parecan abrumados por la desesperacin, incapaces de reaccionar. Al acercarse a palacio, el suelo apareca cubierto de armas. Los milicianos haban abandonado arcos, flechas, lanzas y espadas. Sentado ante la puerta principal haba un oficial postrado. Qu ocurre aqu? interrog Sobek. El militar levant unos ojos enrojecidos a fuerza de llanto. Nuestro jefe acaba de morir. Una revuelta? No, claro que no. Quin se habra atrevido a rebelarse contra el seor Ukh? Ha muerto porque la serpiente sagrada de su provincia ha muerto, porque su jarra sagrada se ha roto, porque los campos estn secos, porque los rebaos estn enfermos... Y todo ello porque nuestro smbolo protector no cumple ya su funcin. Sesostris se dirigi hacia el templo, dedicado a Hator. Civiles y militares se haban reunido en el exterior, acechando un signo de esperanza. Venerad al faran! clam Nesmontu, Slo l pondr fin a vuestras desgracias. Todos se volvieron hacia el coloso. Acudi un sacerdote y se inclin.
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Cusae.

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Majestad, nuestra rebelin acaba de ser severamente castigada. Respetad nuestras vidas, os lo suplico. Nadie tiene nada que temer. La sonrisa regres a los labios de algunos habitantes de Kis. Si el faran aceptara protegerlos, el mal se habra alejado. Debo mostraros el desastre, majestad. Sesostris sigui al sacerdote hasta el interior del templo. En una capilla se conservaba el objeto ms sagrado de la provincia, un papiro del que emergan dos plumas que enmarcaban un disco solar flanqueado por dos uraeus. Una sola mirada bastaba para percibir la magnitud de la catstrofe. El papiro se haba ajado, el disco haba perdido su fulgor y los ojos de las cobras no brillaban ya. En aquel smbolo, que llevaba el nombre de ukh, el mismo que el del jefe de provincia, la energa casi se haba extinguido. Vamos a perecer todos profetiz el sacerdote. Este lugar est maldito! Clmate orden el rey. Slo las dos plumas conservaban an un poco de vigor. Encarnacin del aire luminoso que circulaba por el universo y fecundaba los grmenes de vida, ofrecan una postrera posibilidad de supervivencia. El cncer corroe la acacia, y he aqu una de sus metstasis advirti el rey. Concentrad vuestros pensamientos en el disco solar, vivid cada una de las palabras que voy a pronunciar, haced que reviva la potencia comulgando con el Verbo. Sehotep, Nesmontu y Sobek se unieron a la palabra real para formar un ser de conocimiento. La voz de Sesostris se elev al recitar un himno al sol naciente. Aparece en la regin de luz, ilumina de turquesa las Dos Tierras. Aleja las tinieblas, renace cada da, ven a la voz de quien pronuncia tu nombre. nico que permanece nico, nete a tu smbolo, revela tu naturaleza sin traicionarla. Crea lo que es abajo como lo que es arriba. Llama viva en el interior de su ojo, s el constructor, penetra en tu santuario. Poco a poco, el papiro fue recuperndose. Luego, los ojos de las cobras enrojecieron como las brasas. Finalmente, el disco recuper su brillo e ilumin la capilla. Ve a buscar a los sacerdotes orden el monarca al general Nesmontu. Cuando vieron la resurreccin de su smbolo, los ritualistas se inclinaron ante el rey y comenzaron a cantar sus alabanzas. Nada de palabreo interrumpi Sesostris. Los ritos no se han celebrado correctamente, y vais a pagarlo muy caro. En vez de compadeceros a vosotros mismos, cumplid con rigor los servicios del alba, del medioda y del ocaso. A la menor alerta, avisadme. En adelante, esta provincia pertenece al ser del faran. Al salir del templo, Sesostris fue aclamado por la poblacin. De pronto, el regocijo se interrumpi y los curiosos se apartaron. Al momento aparecieron unos treinta policas que llevaban por la correa unos enormes perros. Formaban el cuerpo de lite - 238 -

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de la milicia del difunto Ukh, y su comandante no pareca animado por las mejores intenciones. Nosotros no estamos dispuestos a inclinar la cabeza! Esta provincia era independiente y seguir sindolo. Deja de soltar estupideces intervino Nesmontu, Su majestad acaba de salvarla de la destruccin. En adelante, lo obedecer. No necesitamos de ninguna autoridad exterior se empecin el comandante. Me proclamo nuevo jefe de provincia y expulso a cualquier intruso de mi territorio. Rebelarse contra el faran lleva a la muerte record Sesostris. Olvidar tu locura pasajera, pero somtete ahora. Si dais un solo paso soltar a los perros. No corris riesgo alguno le recomend Sehotep al monarca. No somos lo bastante numerosos para resistir. Entremos en el templo. Sesostris se adelant. El comandante y sus milicianos soltaron a los perros, que se abalanzaron hacia el rey. Sobek quiso colocarse ante el soberano pero, con un gesto seco, ste se lo impidi. A menos de un metro de su presa, los perros se apretujaron, dieron vueltas en redondo, mostraron los colmillos, lanzaron furiosos ladridos, pero se calmaron. Ya slo formaban una apacible jaura cuyo macho dominante fue a mendigar una caricia antes de tenderse a los pies del rey. Estos animales saben quin soy. T, comandante indigno, no mereces darles rdenes. Aterrado, el oficial intent huir, pero dos de sus subordinados le partieron el crneo de un garrotazo. Mientras resonaban de nuevo las aclamaciones, Sesostris pensaba en la continuacin de su combate. De la suerte de la acacia dependa la de todo Egipto, y era preciso esperar nuevas catstrofes. Una certidumbre: quien haba echado un maleficio sobre el rbol de Osiris no era Ukh. Ya slo quedaban dos sospechosos: Djehuty, el jefe de la provincia de la Liebre, y Khnum-Hotep, el jefe de la provincia del Oryx. La morada oficial atribuida a Iker, que constaba de una pequea estancia para el culto a los antepasados, una modesta sala de recepcin, una alcoba, aseos, un cuarto de bao, una cocina, un stano y una terraza, no era precisamente un palacio, pero sera agradable vivir en ella. Encalada recientemente, su mobiliario era escaso. Por fortuna, un establo cercano slo albergaba a una vieja burra con la que Viento del Norte se puso rpidamente de acuerdo. Dados los pocos bienes que posea, el escriba no tard mucho en trasladarse. Cuando terminaba de arreglarlo todo, un pobre tipo se present ante su puerta. Con el pelo largo, mal afeitado, algo encorvado y flacucho, daba pena verlo. Soy el criado que os ha sido destinado oficialmente, dos horas dos veces por semana. De momento, Iker sinti deseos de despedirlo y de arreglrselas solo. Pero el - 239 -

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personaje no le resultaba desconocido. No, es increble... Eres t, Sekari? Hum... S, soy yo. No me reconoces? Aquel miserable se atrevi a mirar a su patrn. Iker... Vas tan bien vestido! Qu te ha sucedido? Los problemas habituales. Ahora, las cosas van mejor. Aceptas emplearme? Para serte franco, me molesta un poco. Paga el ayuntamiento. Con una decena de casas para limpiar, algunas compras y chapuzas aqu y all voy tirando. Dnde habitas? En una choza de un huerto. Lo cuido y tengo derecho a cosechar legumbres. Entra y tomemos una copa. Los dos antiguos compaeros hablaron de sus aventuras en las minas del Sina, pero Iker no dio detalles sobre lo que le haba ocurrido despus de su separacin. Hete aqu pues en la lite de los escribas advirti Sekari, y con una hermosa carrera en perspectiva. No te fes de las apariencias. Tienes problemas, acaso? Ms tarde hablaremos de eso. Organzate a tu guisa, esta casa es tambin la tuya. Perdname, me aguardan numerosas tareas. Trabajando encarnizadamente, Iker consigui calmarse. Tena la prueba de que su pesadilla era real, de que El rpido haba sido construido por un equipo de artesanos de Kahun y de que la embarcacin slo poda pertenecer al faran Sesostris. Nadie quera creer en la existencia del misterioso pas de Punt, pero el joven saba muy bien, por su parte, que aqul era el destino del navo a bordo del cual haba estado a punto de perecer. Iker se dirigi de nuevo a casa de Cepillo. Aquella vez iba a decrselo todo. La puerta de su casa estaba cerrada. El escriba llam, pero nadie respondi. Una vecina se dirigi a l. Qu quieres? Me gustara ver a Cepillo. No tienes suerte, pobre muchacho. Muri la noche pasada. Eres de la familia? No, pero nos conocamos y tena que preguntarle algunas cosas. El viejo rooso no charlar ya con nadie. En los ltimos tiempos contaba cualquier cosa. De qu muri? De vejez, caramba! Sufra del corazn, de los pulmones, de los riones... Todo estaba ya gastado. En eso tuvo suerte, no sufri. Le tratabais? Lo menos posible, como los dems vecinos. Nos cansaba con sus historias de - 240 -

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carpintero, y perda ya la cabeza. Cuando no lo escuchbamos con atencin, se volva irascible, incluso. No le habr visitado la polica justo antes de morir? La polica! Pero qu haba hecho? Nada, nada... Slo era una pregunta. La vecina le dirigi una mirada cmplice. De modo que el viejo estaba metido en algn lo! No sers t de la polica? No, slo era un amigo. Demasiado joven para ser amigo de Cepillo! Iker se bati en retirada. Le habra gustado entrar en la casa y registrarla, pero para qu? El escriba no crea en una muerte natural. Y los asesinos del anciano habran hecho desaparecer, sin duda, cualquier indicio comprometedor. Y quin poda actuar con toda impunidad sino unos policas que obedecieran rdenes superiores y seguros de no ser molestados? El alcalde deba de estar al corriente. Y por encima del alcalde, un ministro. Y por encima del ministro, el protector de Kahun, el rey Sesostris. Iker quera la verdad y la justicia. Gracias al mango del cuchillo tena la prueba de la existencia del Rpido. Ahora bien, su principal testigo haba desaparecido, y las autoridades le responderan que aquel modesto objeto no bastaba para abrir una investigacin. Los archivos de Kahun: all y slo all estaban los documentos decisivos. A la entrada del edificio haba apostados dos centinelas pertenecientes a la polica municipal. Nombre y funcin? Iker, escriba. Autorizacin escrita para entrar en los locales? Slo quiero ver al Conservador. Un momento. El alto personaje acept recibir a Iker, cuya reputacin no dejaba de aumentar. Reservado y puntilloso, el Conservador se mostr, sin embargo, afable. Qu deseas, Iker? Es bastante delicado. Se trata de una misin... digamos que discreta. Puedo comprenderlo, pero necesito mayores precisiones. Mi superior, Heremsaf, me ha enviado a consultar los archivos referentes a los astilleros. Le gustara mucho verificar un detalle. Por qu no viene l mismo? Precisamente por discrecin. Mi presencia aqu no extraar a nadie, mientras que la suya... El Conservador pareci convencido. Sin duda, no era la primera vez que se vea enfrentado con un caso como aqul, donde era importante no dejar rastro alguno. Comprendo, comprendo... Pero preferira tener una nota firmada por Heremsaf. Tal vez no sea indispensable y... - 241 -

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Para mis archivos personales, s. Vuelve con la nota y te facilitar la tarea. A quin le ests tomando el pelo, Iker, y qu oculta todo eso? pregunt Heremsaf, presa de una fra clera. El Conservador de los archivos de Estado acaba de avisarme de que te has atrevido a utilizar mi nombre para una consulta ilegal. T, en quien tena toda la confianza! Me hubierais concedido una autorizacin como es debido? La mirada de Heremsaf se hizo penetrante. No crees que es hora ya de decirme la verdad? Os devuelvo la pregunta. Vas demasiado lejos, Iker! Yo no he intentado introducirme en los archivos! Vos me ordenasteis seleccionar los objetos amontonados en los antiguos almacenes, insistiendo en que ninguno escapara a mi atencin. Es cierto, y qu? No estarais pensando en un mango de cuchillo en el que se grab el nombre de un barco? Heremsaf pareci sorprendido. El principal astillero de la regin no est colocado bajo vuestra responsabilidad? prosigui Iker. En eso te equivocas! Se encarga el maestro de obras del Fayum. Y en lo del mango del cuchillo no me equivoco? Qu buscas exactamente? Maat, claro est. No vas a encontrarla mintiendo al Conservador. Si no tenis nada que reprocharos, autorizadme a consultar los archivos. No es tan sencillo, y no tengo todos los poderes. Existen varios departamentos, y slo el alcalde da el permiso para acceder al conjunto. Escchame, Iker, ests en pleno ascenso, pero no tienes muchos amigos. Tu rigor y tu competencia hablan en tu favor; sin embargo, la excelencia del trabajo no basta, por s sola, para garantizar una brillante carrera. Te es indispensable mi apoyo, y te lo concedo porque creo en tu porvenir. Aceptar olvidar este momento de extravo siempre que no se repita. Queda entendido? No, no queda entendido. No deseo una brillante carrera sino slo la verdad y la justicia. Cueste lo que cueste, no renunciar a esta bsqueda. Me niego a pensar que todo est podrido en este pas. De lo contrario, significara que Maat lo ha abandonado. Y en ese caso, por qu seguir viviendo? Sin que lo invitaran a ello, Iker sali del despacho de Heremsaf. Envindolo hacia el alcalde, forzosamente cmplice de los asesinos del carpintero, su superior demostraba su propia culpabilidad. Pero por qu Heremsaf lo haba puesto tras la pista del mango de cuchillo? Comportndose as lo haba ayudado. Negndole la autorizacin para consultar los archivos le impeda avanzar. Cmo explicar unas actitudes tan contradictorias? Sin duda, Heremsaf, fiel aliado del alcalde, ignoraba la existencia del modesto objeto que revelaba el nombre de El rpido. - 242 -

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Iker sera destituido de cualquier cargo y expulsado de Kahun. Sin embargo, regresara y conseguira obtener los documentos que necesitaba. Consciente de que su tarea resultaba imposible, camin al azar. Pareces contrariado murmur la voz afrutada de Bina. Dificultades en mi oficio. Ni siquiera me habas visto! No debieras distraerte un poco? No tengo ganas de divertirme. Ven, hablemos! He encontrado un lugar tranquilo, una casa vaca justo detrs de donde trabajo. Renete conmigo esta tarde, cuando se ponga el sol. Charlar te har bien.

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Al acercarse a la capital de la provincia de la Liebre, los paisajes se volvan suaves y encantadores. Todo all hablaba de paz, de reposo y meditacin. A bordo del navo del rey slo se pensaba en el enfrentamiento con el terrible Djehuty. Las noticias que acababa de recibir el general Nesmontu nada tenan de satisfactorias. El jefe de provincia dispone de un pequeo ejrcito bien pagado y formado por profesionales aguerridos le revel al faran. Adems, Djehuty tiene fama de fino estratega. En ese caso afirm Sehotep no ser hostil a la negociacin. Cuando Djehuty conozca que se nos han unido provincias consideradas intransigentes comprender que la lucha armada es intil. Me ofrezco, pues, como embajador. Seguiremos utilizando mi mtodo decidi Sesostris. Los tres miembros presentes de la Casa del Rey, el general Nesmontu, el Portador del sello Sehotep y Sobek el Protector, compartieron el mismo pensamiento: el monarca no evaluaba el peligro. Djehuty no era un mediocre, y no rendira sus armas sin librar un combate devastador. Sin embargo, la seguridad del faran pareca inquebrantable. No se pareca, acaso, a uno de aquellos artesanos geniales capaces de ejecutar el gesto adecuado en el momento adecuado? Cmo no sentir confianza hacia aquel gigante que, desde su subida al trono de los vivos, no haba dado ni un solo paso en falso? Khemenu, la ciudad de la Ogdada la cofrada de ocho poderes creadores, era a la vez la capital de la provincia de la Liebre y el lugar preferido por el dios Tot. Maestro de los jeroglficos, las palabras de Dios, Tot ofreca a los iniciados la posibilidad de alcanzar el conocimiento. Revelndose en la forma de hoz de la luna, el smbolo ms visible de la muerte y de la resurreccin, insista en la necesidad del acto cortante, al margen de la tibieza y del compromiso. El pico del ibis, el pjaro de Tot, no buscaba: encontraba. Ejercer un justo gobierno del pas sin el control de aquella provincia resultara ilusorio. Aquel da Sesostris estaba a pie de obra. Majestad intervino Sobek el Protector, permitid que os acompae. No ser necesario. En el ro no haba ningn navo de guerra, y en el muelle no se vea a soldado alguno. Increble murmur Sehotep Nos habr hecho tambin el jefe de provincia Djehuty el favor de morirse? Las maniobras de atraque se realizaron con tranquilidad, como si los recin llegados gozaran de toda la confianza de los responsables del puerto de Khemenu. - 244 -

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Al pie de la pasarela, un hombre flaco de rostro grave desenroll un papiro cubierto de jeroglficos en columnas en el que apareca una sola figura raramente representada: un Osiris sentado, tocado con su corona de resurreccin, que mantena el cetro de Poder36 y la llave de vida37; en su trono apareca el smbolo de los millones de aos, y a su alrededor haba crculos gneos que impedan acercarse a los profanos38. General Sepi... Por fortuna, regresaste de Asia sano y salvo. La tarea no fue fcil, majestad, pero me aprovech de la desorganizacin crnica de las tribus y los clanes. Justo tras tu entrada en el Crculo de oro de Abydos hubiera sido lamentable perderte. Gracias a esta iniciacin la vida y la muerte son tan distintas que ya no se afrontan las pruebas del mismo modo. Bajo la mirada estupefacta de los marineros de la flotilla real, el faran y su hermano de espritu se dieron un abrazo. Tus conclusiones, Sepi? Asia est bajo control. Nuestras tropas instaladas en Siquem han asfixiado el deseo de revuelta de los cananeos. Son tratados con justicia y comen hasta saciar su hambre. Algunos mantienen la nostalgia de un personaje extrao, el Anunciador, pero su desaparicin parece haber arrastrado la de sus fieles. Sin embargo, no seamos ingenuos y no bajemos la guardia. Toda esta zona debe permanecer bajo estricta vigilancia. Sobre todo, que nuestra presencia militar se mantenga e incluso se refuerce. Temo la proliferacin de una resistencia urbana capaz de fomentar disturbios espordicos. Tu opinin me resulta muy valiosa, Sepi. Qu ocurre con esta provincia? No lo s. Regres anteayer. Djehuty me pareci muy cambiado! Est alegre, relajado, feliz de vivir. Dio la orden de atacarme? No concretamente. Me revel que os reservaba una sorpresa y me pidi que os acogiera, solo, sin armas y sin soldados. Acaso has conseguido convencerlo y evitar un sangriento conflicto? No estoy convencido de ello, majestad. Desde que Djehuty me contrat no he dejado de intentar, con ligeras insinuaciones, que percibiera lo absurdo de su posicin. Creer que lo he conseguido sera pura vanidad. A quin obedecern los milicianos? A l; a m, no. Pues bien, veamos esa sorpresa. Por el camino que llevaba al palacio de Djehuty, los milicianos y los jvenes de la
El uas. El ankh. 38 sta es la figura que se representa en su sarcfago de madera, que comparte el texto del Libro de los Dos Caminos.
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provincia formaban una guardia de honor, agitando palmas. Tan asombrado como Sesostris, el general Sepi condujo al monarca hasta la sala de audiencias. Lujosamente vestidas y maquilladas con habilidad, las tres hijas de Djehuty mostraron su ms hermosa sonrisa mientras se inclinaban ante el faran. Envuelto en un manto que le llegaba a los tobillos, su padre se levant trabajosamente. Que vuestra majestad me perdone, soy vctima de dolorosos reumatismos y tengo siempre fro. No obstante, me queda an suficiente salud para presentar el homenaje de mi provincia al rey del Alto y del Bajo Egipto. Tres sillas de mano llevaron al faran, al jefe de provincia y al general Sepi hasta el gran templo de Tot. En la fachada se ergua el coloso. He aqu la encarnacin de vuestro ka, majestad declar Djehuty. Os corresponde concederle la ltima luz que le dar vida para siempre. Sepi ofreci a Sesostris una maza procedente de Abydos y consagrada durante la celebracin de los misterios de Osiris. El rey la levant, apuntando a los ojos, a la nariz, a las orejas y a la boca del coloso. A cada uno de sus gestos, un rayo luminoso brot del extremo de la maza. La piedra fue recorrida por las vibraciones y todos advirtieron que una parte del ka real se hallaba presente desde aquel instante en la ciudad de Tot. Aquel banquete se poda calificar de fastuoso: platos de excepcional refinamiento, un servicio sin fallos, una orquesta digna de la corte de Menfis, jvenes bailarinas capaces de ejecutar las ms acrobticas figuras. De entre stas, la ms hermosa intercambiaba miradas cmplices con el Portador del sello Sehotep, muy sensible a sus encantos. Por toda vestimenta, la artista slo llevaba un cinturn de cuentas. Pero Djehuty advirti que el faran segua frunciendo el entrecejo. Me gusta vivir bien, majestad, y estoy orgulloso de la prosperidad de esta provincia, lo que no me impide ser lcido. Al concedernos una perfecta crecida habis demostrado que erais el nico digno de reinar sobre un Egipto reunificado. Habis obtenido mi fidelidad, soy vuestro servidor. Ordenad y obedecer. Ests informado de la desgracia que nos afecta? No, majestad. Una mirada del general Sepi confirm que Djehuty no menta. El rbol sagrado de Osiris est gravemente enfermo revel el rey. El rbol de vida? Eso es, Djehuty. El jefe de provincia apart su plato de alabastro, en un gesto que denotaba que haba perdido el apetito. Qu ocurre? Un maleficio. Sabris conjurarlo? Libro ese combate a cada instante. En el momento en que hablamos, la - 246 -

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degradacin se ha detenido. Pero por cunto tiempo? La edificacin de un templo y una morada de eternidad provocarn energa, y estoy convencido de que un Egipto de nuevo coherente nos ayudar a luchar. Puedes jurarme que eres inocente y que no has participado en ninguna conspiracin para destruir la acacia? Puesto que se mora de fro, Djehuty se ci los faldones de su manto. Si soy culpable, que mi nombre sea destruido, mi familia aniquilada, mi tumba demolida, mi cadver quemado. Estas palabras se pronuncian en presencia del faran, el garante de Maat. La voz de Djehuty temblaba de emocin. S que no mientes dijo Sesostris. Esta provincia os pertenece, al igual que sus riquezas y su milicia. Salvad Egipto, majestad, salvad a su pueblo, preservad el misterio de la resurreccin. Por la actitud del soberano, Djehuty supo que haba depositado en buenas manos su confianza. Si exista un hombre, uno solo, capaz de gestionar el rbol de vida, era l. Un comensal solicit tomar la palabra. Soy el ritualista que ayud a un joven escriba mientras se transportaba el coloso, y no fue tarea fcil! Se llama Iker y ha abandonado la provincia. No es razn para olvidar su valor y propongo que bebamos a su salud. Sin l no habramos conseguido trasladar esa estatua gigantesca hasta el gran templo. Djehuty asinti y la concurrencia brind por Iker. Entre la alegra general, aquel brindis fue seguido por muchos otros.

Sesostris haba invitado a Djehuty y al general Sepi a su consejo restringido. Vuestra presencia no tiene nada de honorfica precis el rey. Aqu decidimos y actuamos. Desde Elefantina he averiguado qu provincias me eran hostiles sin derramar una sola gota de sangre. Ya slo queda una, y debo sacar de ello una conclusin: Khnum-Hotep, el jefe de la provincia del Oryx, es el criminal que ataca el rbol de vida. El oryx es un animal de Set, el asesino de Osiris record Sehotep, Por lo que sabemos de Khnum-Hotep no retroceder ante nada para conservar su territorio. Pertenece a una antiqusima familia precis Djehuty, y se aferra ferozmente a su independencia. Por principio, est cerrado a cualquier negociacin. Adems, su milicia es, sin duda, la mejor del pas: sigue un entrenamiento intensivo y regular, dispone de un armamento de primera calidad y es absolutamente fiel a su seor, sobre el que nadie ejerce influencia alguna. Debo ser franco: ni siquiera los xitos que su majestad acaba de obtener lo impresionarn. Sentirse solo contra todos fortalecer, ms bien, su determinacin. Y como es un conductor de hombres, los suyos lucharn por l con multiplicada energa. En estas condiciones consider el general Nesmontu preconizo un ataque masivo. - 247 -

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Celebrar la unidad sobre fragmentos de cadveres egipcios no es la mejor solucin objet Djehuty. Mucho me temo que no exista otra insisti Nesmontu. El faran no puede dejar que Khnum-Hotep se burle y comprometa la solidez del edificio que est construyendo. Con el corazn en un puo, todos comprendieron que era preciso prepararse para un conflicto cuya violencia dejara huellas imborrables. Como no se trata de un enfrentamiento con un pas extranjero analiz Nesmontu, no debemos enviar a Khnum-Hotep una declaracin de guerra. Desde mi punto de vista es una operacin de polica destinada a restablecer el orden sobre el territorio egipcio. Sera, pues, lgico atacar por sorpresa. Ni el general Sepi ni los dems participantes en el consejo emitieron objecin alguna. Que se tomen las necesarias disposiciones orden el soberano. Durante el banquete se ha citado el nombre de un escriba, Iker. Fue formado aqu? Fue, efectivamente, mi alumno reconoci Sepi, El mejor de la clase, y con mucho. Por eso le di al momento algunas responsabilidades aadi Djehuty, Organiz de modo notable el transporte del coloso y hubiera ocupado la direccin de la administracin regional en poco tiempo. Por qu se march? pregunt Sesostris. Djehuty se levant. Tal vez no sea digno de asistir a este consejo, majestad, pues he cometido contra vos una grave falta. Explcate y djame que te juzgue. Envejecido, el jefe de provincia se sobrepuso. Iker es un muchacho atormentado que no deja de hacerse preguntas a consecuencia de duras pruebas de las que su espritu no sali indemne. Buscaba a unos marineros, Ojo-de-Tortuga y Cuchillo-afilado, que haban hecho escala en Khemenu. Un episodio borrado de mis archivos, pues su barco reivindicaba el sello real que yo me negaba a reconocer. Para m, majestad, esos hombres slo podan pertenecer a vuestra marina, y no le he ocultado a Iker mis pensamientos. Por vuestra causa advirti Sehotep, ese escriba considera, pues, un enemigo a su majestad. Es cierto. Y est animado por un deseo de venganza? Tambin es cierto. Intent convencerlo de que olvidara el pasado y permaneciera bajo mi servicio. Pero su determinacin era inquebrantable! El muchacho es tan inteligente como valeroso, y podra resultar un extrao adversario, ya que est convencido, por mi culpa, de que el faran es responsable de sus desgracias. Qu le sucedi anteriormente? - 248 -

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Lo ignoro. Sin duda, han atentado contra su vida. Adonde pensaba ir Iker? A Kahun, para encontrar indicios y pruebas que le permitieran lograr que brillara la verdad. Se interesa tambin por el Crculo de oro de Abydos precis el general Sepi, y comprob su eficacia, sin comprender su naturaleza, en un rito de regeneracin practicado sobre la persona de Djehuty. Este muchacho es probablemente cmplice del criminal que se ensaa con la acacia de Osiris sugiri Sobek Tena vnculos con Khnum-Hotep? Proceda de su provincia, donde haba trabajado para l revel Djehuty.

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El escaso equipaje de Iker estaba listo. Tras su violento altercado con Heremsaf esperaba ser despedido de un momento a otro. No lo sorprendi, pues, ver que apareca un escriba melenudo, con fama de ser portador de malas noticias. Lo seguiran, despus, unos policas que llevaran a Iker fuera de Kahun, con la prohibicin de regresar. Estoy listo dijo el Melenudo. Tambin yo. Ests solo? Hoy s, porque hay sobrecarga de trabajo en el ayuntamiento. Maana me echar una mano otro colega. Me indultan hasta maana. El Melenudo frunci el entrecejo. Ni siendo diez lograramos terminar antes de una semana! No han podido imponerte un plazo tan breve, forzosamente se trata de un error. Vista la labor impuesta necesitaremos por lo menos un mes, y sin distraernos. De qu labor hablas? Pues... de la que te han confiado: el inventario del mobiliario destinado a los almacenes y la descripcin de cada objeto. No has venido... a expulsarme? Expulsarte a ti, Iker? Pero de dnde lo has sacado? Ah, ya veo! Uno de los adjuntos del alcalde te ha gastado una broma pesada. Es preciso reconocer que el entorno del gran patrn te teme un poco; mucho, incluso. Desconfa de esta pandilla, sabe mostrarse terrible. Por fortuna, gozas del apoyo de Heremsaf. Iker se sinti perdido. De modo que ni el alcalde ni Heremsaf haban decidido expulsarlo. Qu juego se traan entre manos el uno y el otro o el uno contra el otro? Incapaz de responder a aquella pregunta, Iker se concentr en la tarea, con la ayuda del Melenudo, poco acostumbrado a un ritmo sostenido. ste se detena para beber agua, comer cebolla fresca, secarse la frente o satisfacer alguna necesidad natural. No dejaba de charlar. Iker escuchaba con poca atencin sus historias de familia, de espantosa trivialidad, as como la retahla de chismes sobre los empleados municipales, a partir de inciertas noticias y de vagos rumores. Cuando el sol se pona ya, el Melenudo guard su material. Ya est, la jornada ha terminado por fin! Te dar un buen consejo, Iker: trabaja mucho menos, de lo contrario nuestra corporacin se te echar encima. Y algunos, y no pequeos precisamente, se sentirn vejados, humillados incluso. S ms lento y ascenders de prisa por la jerarqua. - 250 -

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Iker regres a su casa. Sekari no estaba all, pero haba hecho la limpieza. El joven escriba aliment a Viento del Norte, y luego se dirigi a la cita que haba concertado con Bina. Aunque no esperaba nada en concreto, en su actual situacin le convena no rechazar a su nica aliada. No haba nadie por aquellos parajes. Entr sin ruido en la casa abandonada. Bina, ests aqu? En la habitacin del fondo respondi la voz afrutada de la joven asitica. Iker camin sobre restos de yeso. La vislumbr en la oscuridad y se sent a su lado. Y tus problemas? Divergencia de puntos de vista con mi superior. Estoy segura de que es mucho ms grave. Por qu lo crees? Porque has cambiado. Tu turbacin es tan profunda que el ser ms insensible la percibira. Un simple problema profesional no te habra conmovido hasta ese punto. No te equivocas, Bina. T tambin eres vctima de una injusticia, no es cierto? En este pas, la tirana no respeta a nadie, ni siquiera a quienes se creen protegidos. La tirana! A quin acusas? Yo soy slo una sierva llegada de Asia. Me desprecian, me niegan el acceso a la lectura y a la escritura. T eres instruido y ocupas ya un cargo importante, pero ambos somos desgraciados, porque el porvenir est cerrado a causa de ese Sesostris que asfixia al pas en su puo. Ese rey es un mal hombre. Respondi a mi pueblo, que solicitaba un poco de libertad y de justicia, envindole su ejrcito. Muertos, heridos, mujeres violadas, nios maltratados, pueblos enteros reducidos a la miseria mientras los soldados del faran se divertan y se embriagaban. Sesostris desprecia a los humanos, slo conoce la fuerza y la violencia. Segn el rumor, libra actualmente una atroz guerra civil contra las provincias que se han atrevido a discutir su omnipotencia. Esta bestia salvaje no vacila en derramar la sangre de los egipcios. Iker pens en Khnum-Hotep y en Djehuty, dos jefes de provincia que lo haban ayudado. La guerra civil y la reconquista de todo Egipto por un monarca capaz de cualquier cosa para imponer su supremaca, no era sa la clave del misterio? Sin embargo, el muchacho no representaba un obstculo en el camino de Sesostris. Si ese rey es tu enemigo, tambin es el mo confi a Bina. Orden mi muerte. Por qu razn? Lo ignoro an, y la descubrir. Quiero las pruebas de su culpabilidad y exigir justicia. Sueas despierto, mi pobre Iker! El nico modo de actuar es reunir a los oprimidos y luchar contra ese dspota. Olvidas su ejrcito y su polica? - 251 -

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De ningn modo, pero existen tambin otros medios de combatirlo distintos al choque frontal. En qu ests pensando? En ti, Iker. Explcate, Bina! Eres un escriba brillante, apreciado por el alcalde de Kahun, la ciudad preferida del tirano. Deja de comportarte como un adolescente rebelde que persigue una quimera. Disclpate, pasa por el aro y asciende en la jerarqua. Una hermosa carrera no sustituir la verdad! Ya conoces esa verdad: Sesostris desea tu muerte. Es un destructor y un asesino que pisotear miles de vidas. Slo hay una solucin: convirtete en un escriba de alto rango para que te presenten a l. Con qu objeto? Matarlo murmur Bina. Escandalizado, Iker imagin la escena. Imposible! Estar protegido, no tendr tiempo de actuar. Una hazaa de esta magnitud se prepara minuciosamente. No se trata de correr riesgos irreflexivos y de fracasar. Ser preciso suprimir las protecciones de las que goza el monstruo para que puedas golpear con seguridad. Nos imaginas, a ti y a m, reunidos en esa insensata empresa? T ests solo, yo tengo aliados. Cules? Oprimidos, como nosotros, amantes de la libertad y dispuestos a sacrificar su vida para librarse del tirano y devolver la felicidad al pueblo. No hay destino ms hermoso, Iker, y t sers el instrumento elegido. Se acerc a l y, luego, sintiendo que era presa de una tormenta interior, no esboz ni un solo gesto. Es una locura, Bina! Sin duda, pero cmo se comporta la gente razonable? Agacha la cabeza, cierra los ojos, la boca y los odos, con la esperanza de que slo sus vecinos se vean afectados. Sesostris lo ha comprendido muy bien: qu fcil es dominar a los cobardes! Si perteneces a esta ralea, Iker, es intil que volvamos a vernos.

De regreso a su casa, Iker tena la garganta tan seca que bebi, por lo menos, un litro de agua. Incapaz de recuperar la tranquilidad, empu el mango del cuchillo que llevaba el nombre de El rpido. Si estuviera provisto de una hoja larga y cortante, sera un arma temible. Vengarse era legtimo, liberar a Egipto de un implacable opresor se converta en el ms noble de los ideales. Iker olvidaba su propio destino para preocuparse por el de su pas y por los infelices que sufran el yugo de Sesostris. Si conseguan suprimirlo, se iniciara una nueva era. Sin embargo, no era su - 252 -

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propsito matar a nadie. Al hacerse escriba, el muchacho quera escapar de la violencia y de lo arbitrario. Matar lo horrorizaba. Abandonar Egipto era la mejor solucin. Al exiliarse, Iker olvidara los demonios que lo atormentaban. Gracias a sus conocimientos obtendra un empleo de regidor en alguna explotacin agrcola y construira una nueva existencia. El joven prepar su equipaje para marcharse de madrugada. Cuando estaba metiendo sus pinceles en un estuche se le apareci ella. Su rostro era tan luminoso como severo. En sus ojos, Iker ley su mensaje: No huyas. Permanece en Egipto y lucha para que Maat se cumpla. La hermosa sacerdotisa se desvaneci en la vacilante claridad del candil de aceite. Con los nervios de punta, el escriba fue a acostarse. Antes de tenderse en la cama busc su talismn para depositarlo sobre su vientre y as poder gozar de un sueo apacible. No pudo encontrar el marfil mgico. Iker revolvi su casa de la terraza al stano sin xito. Le haban robado el valioso objeto.

Torturado por una ltima pesadilla, el escriba despert sobresaltado, sin saber ya dnde estaba. Recuper poco a poco su espacio e inici una nueva bsqueda, sin ms xito. Unos ronquidos lo intrigaron. En el umbral, con las piernas encogidas y los brazos sirvindole de almohada, Sekari dorma como un tronco. Iker lo sacudi. Qu pasa?... Ah, eres t! Hace tiempo que ests aqu? No mucho... Mi velada y mi noche han estado muy ocupadas, ya sabes lo que quiero decir. Una verdadera arpa que no quera soltarme! Puesto que conoca el emplazamiento de mi choza, resultaba imposible refugiarme all. Mi nica posibilidad de escapar era sta. Si exiges que me vaya... No, entra. Dormirs mejor en el interior. Sekari bostez y se desperez. Caramba, tampoco tienes un aspecto muy fresco! He sido vctima de un robo. Qu te han quitado? Un marfil protector por el que senta mucho apego. Muchos son aficionados a esas cosas, y por eso se venden caras. Perdname, Sekari, he dormido mal y... Dudas en preguntarme si he sido el ladrn? No, no me habra atrevido a ponerme de nuevo ante ti. Pero haces bien desconfiando de todo el mundo. A mi - 253 -

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entender, esta casa debera estar mejor protegida. Un buen cerrojo no vendr mal. Y, adems, intentar informarme para saber si ofrecen este marfil en el mercado. Qu forma tiene? Iker hizo una descripcin precisa. Ninguna sospecha? pregunt Sekari. Ninguna. Esperemos que mis grandes orejas capten alguna informacin. Ests seguro de que nadie intenta perjudicarte? Y si tomramos un copioso desayuno? Temo que tu cocina est vaca. Voy a buscar lo necesario. Mientras Sekari se alejaba, Iker pensaba en su consejo: no confiar en nadie.

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La tranquilidad y la relajacin del libans eran slo apariencia. Para preservarlas, devoraba dos veces ms pasteles que de ordinario. Algn da tendra que preocuparse de adelgazar un poco. Una buena noticia de Kahun: como estaba previsto, en caso de necesidad, su agente haba eliminado a un viejo carpintero demasiado charlatn. En cambio, la operacin comercial que deba proporcionarle una posicin clave en la alta sociedad de Menfis se retrasaba mucho por culpa de intermediarios mediocres a los que sustituira sin tardanza. Un soberbio cargamento de madera de cedro, procedente del Lbano, haba llegado al puerto de Menfis. Quedaba por saber si los aduaneros se ocuparan o no de l. El libans se perfum por tercera vez aquella maana. Dentro de poco tiempo sabra si su interlocutor egipcio era un aliado o un enemigo. Si se trataba de una celada, su suerte estaba echada: trabajos forzados a perpetuidad. La perspectiva lo aterroriz. Se habran acabado el lujo, la hermosa villa y la buena carne! No soportara semejante prueba. El libans se tranquiliz pensando en que su olfato nunca lo haba engaado. Aquel egipcio estaba corrompido hasta el tutano y slo pensaba en enriquecerse. Se inquiet de nuevo al comprobar que sus investigaciones para descubrir su identidad tardaban en dar fruto. Su portero le anunci una visita. El libans trag un pastel de dtiles, que chorreaba miel, y baj de su terraza. El hombre era uno de sus mejores sabuesos. Como aguador, se desplazaba sin cesar por los buenos barrios de Menfis. Afable, trababa amistad fcilmente y saba hacer hablar a la gente. Excelente fisonomista, haba observado, por orden del libans, al egipcio que haba salido de su morada tras su entrevista comercial. Has conseguido identificarlo? Creo que s, seor. Por el aire abrumado de su agente, el libans temi una catstrofe. Es un pez gordo, un pez muy gordo. Ests seguro? Del todo seguro. Conozco un cartero que trabaja para palacio y al que le lleno a menudo la cantimplora. Y l se encarg de llevar un decreto real a los barrios de las afueras. Cuando yo acababa de llenar su cantimplora, tres hombres salieron de un edificio oficial. Mira, me dijo, el de en medio es mi patrn. l redacta los decretos y los textos administrativos por orden del rey. Reconoc en seguida al personaje. Era el que vos me pedisteis que siguiera. - 255 -

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El libans se sinti mal. Un pez demasiado gordo, en efecto. l, el pescador, haba cado en las redes de un ntimo de Sesostris. Slo le quedaba ya huir antes de que llegara la polica. Sabes... su nombre? Se llama Medes. Dicen que es trabajador, ambicioso, que no tiene corazn y que se muestra implacable con su personal. Est casado y tiene dos hijos. Hizo carrera en las finanzas antes de ser nombrado para ese cargo de primera lnea. Voy a seguir buscando, aunque con prudencia. Uno no se acerca a la ligera a un dignatario de esa talla. El portero intervino de nuevo. Otro visitante, seor. Urgente e importante, segn dice. Un polica? De ningn modo! Un hombre atezado, con el pelo revuelto, al que le cuesta expresarse. El libans se sinti aliviado. Aquel mocetn slo poda ser el capitn del barco que transportaba el cargamento de madera preciosa. Que entre. T orden al aguador, sal por detrs. Era necesario para su supervivencia que los miembros de su organizacin no se conocieran. Una copa de zumo de algarrobo, azucarado y suave, se impona. Dentro de unos instantes lo sabra. El capitn pareca lo que era: un marino experto, incmodo en tierra firme y de palabra difcil. Ya est. Qu significa eso, capitn? Bueno... que ya est. El cargamento ha sido descargado o decomisado por la aduana? Bueno... s y no. El libans estuvo a punto de estrangular al marino. S qu y no qu? No, no hemos visto la aduana. S, el cargamento ha sido descargado y depositado en el lugar previsto.

Medes mostr al portero el pequeo pedazo de cedro en el que estaba grabado el jeroglfico del rbol. El criado se inclin e introdujo al visitante en el saln sobrecargado de muebles exticos. En las mesas bajas haba una verdadera exposicin de pasteles y nforas de vino. En el aire flotaba un perfume embriagador. Con las mejillas enrojecidas y el pelo brillante, el libans se mostr entusiasta. Querido amigo, queridsimo amigo! Tengo una fabulosa noticia! Era nuestra ltima cita prevista repuso Medes. Si el negocio no se lleva a cabo, no volveremos a vernos. - 256 -

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Precisamente, ya est. A medias o por completo? Por completo. Vos habis cumplido vuestra parte del contrato y yo la ma. El cargamento est seguro. En qu lugar? Y si probis una de las obras maestras que ha preparado mi pastelero? Apenas me atrevo a mostraros los vinos que me complace ofreceros: son los mejores caldos del Delta. Estoy aqu para hablar de negocios. Os equivocis, os lo aseguro. No me hagis perder el tiempo. Dnde est este almacn? El libans se sent y se sirvi una copa de vino blanco de Imau, cuyo sabor encantaba las papilas. Hace mucho tiempo ya que dejamos de ser nios. La primera etapa de nuestra colaboracin ha terminado. Me felicito de que hayamos jugado limpio, tanto el uno como el otro. Vos tenis la lista de los compradores, yo la situacin del almacn. Lo uno por lo otro, no creis? No ests en una posicin de fuerza. No tardar en descubrirlo! Es cierto. Pero, sin m, nunca dispondris de los contactos que llevan del Lbano a Menfis. Y en ese caso, por qu enfrentarnos en vez de proseguir una colaboracin que tan bien ha comenzado? Adems, tengo una nueva proposicin que haceros. Soy un comerciante, vos no. Ignoro a qu os dedicis exactamente, pero por fuerza pertenecis a la alta administracin puesto que me habis evitado un control aduanero. Vender esta madera a particulares acomodados, negociar partida a partida, obtener los mejores precios... Esa tarea no debe de apasionaros mucho. Podra comprometeros incluso. Yo estoy acostumbrado a ese tipo de gestiones. De modo que vos permaneceris en la sombra. La idea no me disgusta. Supongo que no es gratuita. El libans levant los ojos al cielo. Lamentablemente, nada lo es en este bajo mundo. Exige una nueva distribucin de los beneficios, no es cierto? La solicito. A saber? Mitad y mitad. Para m las preocupaciones, para vos la tranquilidad. Olvidas mis intervenciones ante las autoridades! Ni por un instante! Sin vos, yo no existo. Medes reflexion. Dos tercios para m, un tercio para ti. No desdeis mis gastos. Ni siquiera podis imaginar el nmero de intermediarios que me son indispensables. Con toda sinceridad, mis beneficios no son extraordinarios. Pero me complace mucho tratar con vos y estoy convencido de que no nos limitaremos a eso. - 257 -

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Otros proyectos? No es imposible. Segn sus observadores, Medes saba que los equipos del libans se haban comportado de un modo notable. Tena, pues, la oportunidad de trabajar con un gran profesional, y una suerte como aqulla se pagaba. De acuerdo: mitad y mitad. No os decepcionar. Un poco de vino? Sellemos nuestro acuerdo. Aficionado a los grandes caldos, Medes debi reconocer que su anfitrin no presuma. Segus queriendo mantener el anonimato? pregunt, untuoso, el libans. Es preferible, tanto para ti como para m. Cunto tiempo necesitars para dar salida al cargamento? En cuanto me hayis entregado la lista de los compradores, mis vendedores se pondrn manos a la obra. Tienes lo necesario para tomar nota? El libans supo apreciarlo: Medes no dejaba ningn documento redactado por su propia mano. Al dictado, el comerciante anot los nombres y las direcciones de quince notables de Menfis. Dentro de un mes, aproximadamente anunci el libans, podremos pensar en otra entrega. Quedamos para dentro de cinco semanas, durante la luna llena. Te traer una nueva lista. El libans se dej caer sobre unos mullidos almohadones. Acababa de cerrar uno de los negocios ms rentables de su carrera, y era slo el principio! Vivir como los egipcios comenzaba a gustarle. No te relajes recomend una voz grave. El libans se levant de un brinco. Vos! Pero... cmo habis entrado? Crees acaso que una simple puerta puede detenerme? pregunt el Anunciador, cuya fina sonrisa daba estremecimientos. Has obtenido los resultados que esperbamos? Ms de lo que esperbamos, maestro, mucho ms! No presumas, amigo mo. El hombre que acaba de salir de mi casa se llama Medes. El faran Sesostris le encarga la redaccin de los decretos oficiales. Es, pues, uno de los personajes ms importantes de la corte, y lo tengo en mis manos! Sin embargo, su posicin eminente no le basta. Quiere tambin enriquecerse. Y es mi socio en el trfico de cedro y de pino. Excelente trabajo reconoci el Anunciador. Medes no sabe que lo he identificado prosigui el libans Naturalmente, ha efectuado sobre m una investigacin profunda y, forzosamente, ha decidido que mis - 258 -

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organizaciones comerciales no tenan equivalente alguno. As pues, me ha proporcionado una primera lista de clientes que me he comprometido a satisfacer. No has debido de olvidar, de paso, un aumento de tu remuneracin. No es eso normal, maestro? No podra condenarte por ello. Tu contribucin a nuestra causa aumentar al mismo ritmo. No lo dudis! Debes ganarte la confianza del tal Medes aconsej el Anunciador. Lograrlo supone varios buenos negocios que le satisfagan. Contad conmigo, conozco mi oficio. Medes se enriquecer, y pronto. Y el incidente de Kahun? El charlatn no seguir hablando. Te ha interrogado la polica? No, maestro. Pero el carpintero Cepillo comenzaba a chismear con el vecindario y con sus visitantes. Nuestro agente consider que sus historias se hacan peligrosas y aplic las consignas de seguridad. Perfecto, amigo mo. Sigue implantando tu organizacin y prosigue con tus esfuerzos. No lo dudis, maestro! Cuida tu lnea. Comer demasiado impide la reflexin; beber demasiado, la prudencia.

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El inventario ha terminado declar Iker. En una semana? Has trabajado da y noche! se asombr Heremsaf. Al examinar el rollo de papiro cubierto por una escritura rpida pero muy legible no tard en comprobar la excepcional calidad del trabajo realizado. El Melenudo se queja de que ha cado enfermo por exceso de horas extra solt Heremsaf. Lo lamento. Por eso le aconsej que guardara cama mientras yo resolva los ltimos detalles. No tena prisa el alcalde? Claro, claro, pero ni l ni yo habamos fijado un plazo tan corto. Cre entender que... Felicidades, muchacho. Acabas de hacer un gran favor a la municipalidad. Ahora debemos pensar en una nueva tarea. Cules son tus preferencias? Heremsaf conoca la respuesta: Los archivos. Muy tranquilo, Iker fingi pensarlo. Me gustara ser destinado al templo de Anubis. Del que yo soy intendente? Dadas vuestras mltiples obligaciones podra ser til. Por unos instantes, Heremsaf se pregunt si el muchacho le tomaba el pelo. Pero el tono era humilde, la palabra pausada y el comportamiento respetuoso. Acaso te has vuelto razonable por fin, Iker? Lo repito: siempre que olvides el pasado y sus espejismos tienes por delante una brillante carrera. Por mi lado, ya no recuerdo nuestro reciente altercado. Os lo agradezco. Heremsaf segua dudando de la sinceridad de Iker; sin embargo, su subordinado le pareca ms bien convincente. El templo de Anubis no es una mala idea... tanto menos cuanto la biblioteca exige una seria reorganizacin. El bibliotecario muri el mes pasado y el aprendiz que ocupa ahora su cargo no tiene los conocimientos necesarios para seleccionar y ordenar los antiguos manuscritos. Mi amor por los libros se ver colmado afirm el escriba.

Construido al sur de Kahun, cerca de la muralla, el templo de Anubis era de modesto tamao. Otra cosa ocurra con su biblioteca, venerable institucin frecuentada por los eruditos de la ciudad. Al aprendiz no lo ofendi el nombramiento de Iker, muy al contrario: aliviado al ver que designaban por fin a un escriba de alto rango se adapt a las tareas que le confi su nuevo patrn. - 260 -

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Iker qued maravillado ante la calidad y la cantidad de los papiros: textos literarios, libros de derecho, tratados de medicina y matemticas, prontuarios de veterinaria. La mayora de aquellos escritos se remontaban al tiempo de las pirmides. Muy pocos haban sido copiados en varios ejemplares, y sa fue la primera decisin de Iker. Pasar horas y horas haciendo revivir aquellos jeroglficos para transmitirlos a las generaciones futuras le proporcion una verdadera felicidad. Atenta y precisa, su mano corra por el papiro de primera calidad, del cual le haban proporcionado varios rollos. Sin duda, el alcalde y Heremsaf, suponiendo que fuesen cmplices, estaban encantados vindolo tan ocupado. Cerca de la biblioteca haba un alfarero, con su torno y su horno. No se limitaba, como la mayora de sus colegas, a producir vajilla ordinaria, sino que fabricaba jarras y copas de gran belleza. A quin estn destinadas? le pregunt Iker. A los templos de Kahun y de la regin. Por qu te instalaste aqu? Porque Anubis es el seor del horno de alfarero. El, que preside los kas de todos los seres vivos, detenta el verdadero poder, encarnado en el cetro de Abydos. Por la noche amasa la luna llena para que el iniciado no deje de renovarse, como ella. Con su disco de plata ilumina a los justos. Y tambin es Anubis quien moldea el sol, esa piedra de oro cuyos rayos hacen circular la energa. Sus secretos se preservan en un cofre de acacia que ningn profano puede abrir. Y se encuentra tambin en Abydos? Abydos es la tierra sagrada por excelencia. Has ido ya all? Anubis me revel lo que deba conocer. Slo l es el gua, y su decisin es inapelable. De modo que lo has visto! Veo el sol y la luna, la obra de sus manos, y la prolongo. sta es mi funcin. A cada cual le toca descubrir la suya. El alfarero volvi la espalda a Iker y se atare en la limpieza de su horno antes de encenderlo de nuevo. Pensativo, el joven escriba fue a almorzar a su casa, donde Sekari asaba codornices. He puesto un slido cerrojo de sicmoro y he reforzado la puerta de entrada anunci. En el mercado he comenzado a hablar de tu marfil y no he odo rumor alguno. El ladrn es prudente, esperar antes de venderlo. Y si se lo queda? Acabar presumiendo de poseer semejante tesoro. Comemos? Iker mordisque. No est bueno? Excelente, pero no tengo hambre. - 261 -

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Por qu te atormentas as? De acuerdo con lo que oigo sobre ti, aqu y all tienes ya una gran reputacin. Una hermosa carrera de escriba en Kahun lleva muy lejos. No estoy yo tan seguro. Todos tenemos ms o menos cuentas que pagar, pero no hay que tachar los das malos para mejor saborear los buenos? Hay un punto de no retorno, Sekari, y lo he cruzado. Si puedo ayudarte... No lo creo. En todo caso tendr que mejorar mi modo de preparar las codornices. Estn algo secas. En cocina no soy todava un experto. Y si realmente quieres enfrentarte con la adversidad, mejor ser estar bien alimentado.

De regreso a la biblioteca del templo de Anubis para copiar un tratado de oftalmologa, Iker pensaba en las palabras pronunciadas por el alfarero, que le abran otra puerta a la realidad que tantos seres se limitaban a sufrir sin buscar su significado oculto. Descifrar los jeroglficos no bastaba, el sentido literal era slo una primera etapa. En aquellos signos, preados de poder, se ocultaban las funciones de la creacin. Seguir aquel camino hasta su origen no implicaba un viaje a Abydos? Sin embargo, el papel otorgado a Iker pareca muy distinto. De qu serva Abydos si el pas estaba dirigido por un tirano? Siendo consciente de ello, el joven escriba no poda ocultar la cabeza en la arena y seguir viviendo como un hipcrita. De pronto vio cmo un hombre discuta con el alfarero. Primero, Iker lo mir sin demasiada atencin, y estuvo a punto de continuar su camino. Luego, la memoria actu. Escptico, Iker volvi sobre sus pasos y, aquella vez, contempl al individuo. Resultaba imposible equivocarse: era el falso polica que lo haba interrogado, cerca de Coptos, y lo haba dado por muerto en una espesura de papiros en la provincia de la Cobra tras haberlo molido a golpes. Eh, t! Quin eres? El asesino se volvi. En sus ojos se percibi una total incredulidad que muy pronto se mezcl con un pnico que le hizo poner pies en polvorosa. Iker se lanz tras l, contando con su resistencia. No haba previsto que el fugitivo escalara la fachada de una casa como si fuera un gato. Desde la terraza intent derribarlo arrojndole ladrillos. Cuando, a su vez, trep, el malhechor haba desaparecido.

La casa estaba vaca. Probablemente, Sekari pasara la noche con una de sus - 262 -

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conquistas, pero haba dejado pan tierno, una ensalada de pepinos y pur de habas. Impresionado an, Iker comi sin hambre. La presencia de aquel asesino en Kahun significaba que lo estaba siguiendo desde haca meses? No, puesto que se haba quedado pasmado al verlo. Sin duda alguna le crea muerto. Pero qu tramaba en aquella ciudad? Tal vez el alfarero supiera muchas cosas. Iker regres al barrio del templo de Anubis. Como el artesano haba abandonado su taller, el escriba pregunt a los vecinos para saber dnde viva. El hombre tena su casa fuera de Kahun, en el campo. Gracias a unas precisas indicaciones, Iker no se perdi. El alfarero estaba asando una costilla de cerdo. Conoces al hombre con el que conversabas y al que he perseguido? Era la primera vez que lo vea. Qu te ha preguntado? Quera que le hablase de la ciudad, de sus costumbres, de las personas influyentes. Qu le has respondido? Que no nos gustaban mucho los curiosos por estos parajes. Entonces se ha perdido en fangosas explicaciones, momento en el que has llegado. Ahora, me gustara comer en paz. Iker regres a la ciudad tomando un sendero que flanqueaba un canal bordeado de sauces. El aire era suave y la campia estaba tranquila. El ataque del falso polica lo tom desprevenido. El agresor le puso un lazo de cuero al cuello y apret ferozmente. Era imposible introducir los dedos entre la piel y el lazo. Iker intent desequilibrar al asesino de una patada, pero el otro la esquiv. Acostumbrado al cuerpo a cuerpo desbarat la ltima presa de su vctima, que intentaba agarrarlo del pelo. Sin aliento, con el cuello ardiendo, Iker se mora. Su ltimo pensamiento fue para la joven sacerdotisa. De pronto, el dolor fue decreciendo. Crey respirar de nuevo y cay de rodillas. Lentamente, se llev las manos al cuello tumefacto. Oy un ruido, el ruido provocado por una zambullida o un objeto pesado cayendo en el agua. Con la vista nublada an, a Iker le costaba comprender que estaba vivo. Fueron necesarios largos minutos antes de que se pusiera en pie y distinguiera los alrededores. El sendero... S, era el sendero que haba recorrido. A sus pies descansaba el lazo de cuero. No haba ni rastro del falso polica a quien el salvador del escriba haba debido de suprimir y, luego, arrojado al canal. Pero quin lo protega as? Sin aquella intervencin, Iker no habra sobrevivido. Vacilando, regres a su casa. - 263 -

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Sekari dorma en el umbral. A su lado haba una jarra de cerveza vaca. Cuando quiso pasar por encima de l, Iker le golpe el hombro. Ah, eres t! Tienes una expresin extraa. Pero, caramba, tu cuello... Parece sangre! Te han puesto bueno. Un accidente. El propio Iker se aplic una compresa impregnada en aceite y miel. Cmo ha ocurrido este accidente? Como cualquier otro accidente. Perdname, tengo sueo.

A Iker no le caba duda alguna: el asesino haba sido enviado por el faran para librarse de l con discrecin y absoluta impunidad. Informado de la presencia del joven escriba en Kahun por el alcalde o por Heremsaf, el monarca no poda tolerar la existencia de aquel acusador decidido a demostrar su infamia. Sekari le ofreci leche fresca y una torta caliente rellena de habas. Antes de que despertaras he tenido tiempo de pasear por el barrio. Al parecer, han encontrado el cadver de un desconocido, fuera de las murallas, en un canal donde las bestezuelas haban comenzado a darse un banquete. Iker no reaccion. Sera preferible ocultar tu herida con un chal no crees? Podrs alegar que padeces anginas. El escriba sigui el consejo de Sekari y se fue a la biblioteca. El alfarero no trabajaba en su torno; el horno estaba apagado. Iker pregunt al vecindario. Un panadero le comunic que el artesano haba regresado a su casa, al norte, y que un nuevo alfarero ocupara pronto su lugar. Aquel incidente suplementario reforz a Iker en sus convicciones.

Ests segura de que no te han seguido? He tomado mis precauciones afirm Bina, Y t, Iker? Ya s que no debo confiar en nadie. Ni siquiera en m? T eres distinta, eres mi aliada. A la joven asitica le entraron ganas de dar brincos de alegra. Aceptas ayudarme, entonces? El tirano no me da otra opcin. Uno de sus esbirros acaba de intentar asesinarme. Y me habr salvado uno de tus amigos, no es cierto? S, claro respondi Bina presurosa. Ya ves, velamos por ti. La asitica se senta turbada. No saba quin haba agredido a Iker, ni tampoco quin lo haba defendido. - 264 -

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He tomado mi decisin declar el muchacho, y tengo una sorpresa para ti. Le mostr el mango del pual que llevaba el nombre de El rpido. Aquella vez estaba provisto de una larga hoja de doble filo. He aqu el arma con la que matar al faran Sesostris, el monstruo sanguinario que oprime mi pas.

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61 Estoy listo anunci al rey el general Nesmontu, En cuanto me deis la orden atacaremos por el ro y por el desierto. Los milicianos de Khnum-Hotep quedarn atrapados en una tenaza, y el efecto sorpresa nos asegurar una rpida victoria. No seamos demasiado optimistas recomend Sehotep Por lo que sabemos lucharn como fieras. Si se produce el menor desliz, sabrn recibirnos. En caso de elevadas prdidas deberemos batirnos en retirada. Por eso hay que lanzar el asalto sin ms tardanza insisti Nesmontu, Cada da que pasa pone en peligro la operacin. Soy consciente de ello reconoci Sesostris, pero sin embargo debo aguardar la llegada del gran tesorero Senankh. Las informaciones que traiga pueden cambiar el curso de los acontecimientos. El monarca se levant, dando a entender as que haba finalizado el consejo restringido. Nadie habra tenido la impertinencia de tomar la palabra tras l, y el viejo general regres a sus cuarteles mascullando. A la primera ocasin intentara convencer a Sesostris de que revocara su decisin e interviniera cuanto antes. De acuerdo con su costumbre, Nesmontu haba instalado su domicilio en una habitacin del cuartel, para estar en contacto con sus hombres. Con los odos siempre alerta, le gustaba escuchar crticas y protestas ms o menos discretas, para remediar as las insuficiencias. A su entender, la vida militar no poda admitir fallo alguno que pudiera alterar la moral de las tropas. Un soldado bien alimentado, bien alojado, bien pagado y que respetara su jerarqua era un vencedor en potencia. Al entrar en el comedor de oficiales, Nesmontu sinti de inmediato que el clima estaba tenso. Su ayudante de campo se dirigi a l. Mi general, falta cerveza y el pescado seco no ha sido entregado. Has convocado al intendente? Ese es el problema: ha desaparecido. Se trata de un responsable nombrado por el jefe de provincia Djehuty? Afirmativo. Avisa de inmediato a Djehuty y que lo busque. Pdele tambin que nos haga llegar de inmediato los vveres que nos faltan. Ah... una ltima orden: que los oficiales no coman los alimentos suministrados por ese intendente. Temis que... De un desertor se puede temer cualquier cosa.

Tras una comida durante la que degust una perca asada, una costilla de buey, berenjenas con aceite de oliva, queso de cabra y algunas golosinas, todo regado con - 266 -

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un vino tinto del ao uno de Sesostris III, Khnum-Hotep se dirigi a su grandiosa morada de eternidad, cada uno de cuyos detalles verificaba. Un pintor de talento estaba terminando un pjaro multicolor encaramado a una acacia. Ante la obra maestra, el corpulento jefe de provincia se conmovi hasta las lgrimas. La elegancia del dibujo, la calidez fulgurante de los colores, la alegra que brotaba de aquella visin paradisaca lo fascinaba. Tan admirados como l, sus tres perros se haban sentado sobre sus cuartos traseros para contemplar la ltima maravilla creada por el pintor. Khnum-Hotep habra pasado, de buena gana, la tarde mirando cmo trabajaba el genio; sin embargo, el jefe de su milicia, tras una larga vacilacin, se atrevi a molestarlo. Seor, creo que debierais escuchar a un viajero a quien acabamos de detener. No me importunes, interrgalo t mismo. Lo he hecho ya, pero sus declaraciones os afectan directamente. Intrigado, Khnum-Hotep sigui al militar hasta el puesto de guardia donde haban detenido al sospechoso. Quin eres y de dnde vienes? Era el intendente del cuartel principal de la provincia de la Liebre y he venido a avisaros. Los ojos de Khnum-Hotep brillaron de clera. Me tomas por idiota? Debis creerme, seor! El faran Sesostris ha reconquistado todas las provincias que le eran hostiles, a excepcin de la vuestra. Incluso Djehuty se ha doblegado. Djehuty? Ests bromeando! Os juro que no. Khnum-Hotep se sent en un taburete que estuvo a punto de ceder bajo su peso y mir al intendente directamente a los ojos. Sobre todo no me cuentes bobadas o te aplastar la cabeza entre mis manos. No os miento, seor! Sesostris est en Khemenu con su estado mayor y Djehuty se ha convertido en su vasallo. Quin es el general en jefe? Nesmontu. Ese viejo cretino... Temible como una cobra! Y la milicia de Djehuty? Lo obedece, como las de las otras provincias afectas ahora al faran. Lo ms importante es que Sesostris ha decidido atacaros. Atacarme a m? Es la verdad, os lo aseguro. Khnum-Hotep se levant, agarr el taburete y lo rompi en varios pedazos. Los soldados se pegaron a las paredes, temiendo servir de chivos expiatorios. Soltando espuma como un toro furioso, el jefe de provincia regres a pie hasta su palacio, desdeando la silla de mano. Al ver que su patrn era presa de un gran acceso de furor, Dama Techat dej para - 267 -

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ms tarde la presentacin de los expedientes administrativos que deseaba que revisara. Hacerme eso a m! Querer invadir mi territorio! Ese rey ha perdido la cabeza y har que entre en razn. A mi entender, Sesostris sigue un plan preciso con una inquebrantable decisin. Slo Dama Techat se atreva a hablar as a Khnum-Hotep, que fingi ignorar aquella observacin y se dirigi a una sala de recepcin donde haba un ambiente agradablemente fresco. Su copero le sirvi cerveza y desapareci sin hacer ruido. Dama Techat permaneci de pie, en una esquina de la estancia. Arrellanado en un silln hecho a medida, el jefe de provincia acariciaba a sus dos perras, sentadas en sus rodillas, mientras el macho, tendido a sus pies, estaba expectante. Un plan preciso, decs. Y adonde lo lleva eso? A reinar sobre todo Egipto, suprimiendo al ltimo rebelde que, hoy da, no tiene ya aliado alguno. Sesostris ha eliminado uno a uno a sus adversarios, sabiendo que seran incapaces de unirse. Si cree que voy a prosternarme ante l, se equivoca por completo. Sin embargo, tal vez fuera la mejor solucin estim Dama Techat. El rey est en una posicin de fuerza. Lo habra estado si hubiera atacado por sorpresa! Estar informado me pone en igualdad de condiciones, y mi combate no est perdido de antemano. Pensis en el nmero de muertos? Esta provincia pertenece a mi familia desde hace muchas generaciones, y nunca la ceder a nadie! Basta ya de charla, Dama Techat. Voy a preparar una hermosa recepcin al invasor. Habr muchos muertos, sobre todo por su lado. Y este faran reaccionar como todos los que intentaron apoderarse de mis bienes: retrocediendo.

Aunque haba escuchado con atencin los argumentos de Nesmontu, el faran permaneca inflexible. Despechado, el general segua entrenando, sin embargo, a su regimiento de asalto. Cuando le lleg la mala noticia la coment de inmediato con Sesostris. El desertor ha sido visto cruzando la frontera de esta provincia para entrar en la del Oryx. La situacin est clara: ha avisado a Khnum-Hotep de nuestras intenciones. No podemos contar ya, por lo tanto, con el efecto sorpresa. Cuanto ms tardemos en atacar, ms reforzar el enemigo sus defensas y ms dura e incierta ser la batalla. En caso de derrota, vuestro prestigio quedar aniquilado y los jefes de provincia volveran a ser independientes. Perdonad la franqueza, majestad, pero no puedo soportar la idea de un desastre. Qu tipo de trampa prepara Khnum-Hotep? Clsica y retorcida. Entonces, general, adptate y desactiva sus artimaas. - 268 -

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Aquella misin entusiasm a Nesmontu. En lugar de un ataque brutal sera un enfrentamiento tctico. En tales circunstancias, su experiencia sera decisiva.

Un Senankh agotado hizo su aparicin en Khemenu con su escolta. El gran tesorero haba adelgazado, pero slo comera tras haber comunicado al rey los resultados de su periplo. Por su sombro aspecto, tan extrao en aquel enorme trabajador de apariencia jovial, Sesostris comprendi que eran desastrosos. He hecho llegar al Calvo las muestras de oro tomadas de los tesoros de los templos, majestad. Ninguno ha curado la acacia. Sesostris saba ya que el oro utilizado en la ltima y lejana celebracin de los misterios de Osiris, en Abydos, tambin se haba revelado ineficaz. Desmagnetizado, vaco de su energa, afectado por el maleficio, ya slo era un metal inerte. El ser diablico que haba atacado el corazn espiritual de Egipto iniciaba la ms temible de las ofensivas. El rey tena la esperanza de que Senankh encontrara el oro salvador, y de que podra anunciar a sus nuevos vasallos la curacin de la acacia. A raz de ello se pondran de su lado sin dobles intenciones y, ante un ejrcito tan poderoso, KhnumHotep tal vez cedera. Aadir prosigui el gran tesorero que las reservas de oro de nuestros templos estn en su nivel ms bajo. Algunos ni siquiera tienen ya una onza. A causa de los jefes de provincia, las minas de oro no son explotadas ya. Es posible que alguno de ellos haya acumulado considerables reservas para su uso personal. Khnum-Hotep? El nombre aparece frecuentemente en las acusaciones, pero no tengo prueba alguna. El faran reuni a su consejo, al que fueron de nuevo invitados Djehuty y el general Sepi. Nesmontu aguardaba una declaracin de guerra, segn el proceso normal, al rebelde Khnum-Hotep. Nuestro futuro inmediato descansa en la calidad de tu palabra, Djehuty. Slo tengo una, majestad. Os he reconocido como rey del Alto y del Bajo Egipto, la provincia de la Liebre est ahora bajo vuestra autoridad. El enfrentamiento con Khnum-Hotep parece inevitable. Antes de que comience tengo una tarea sagrada que cumplir, y los generales Sepi y Nesmontu deben acompaarme. Por eso te encargo el mando de las tropas acuarteladas en Khemenu. Nesmontu se contuvo a duras penas. Confiar sus hombres a un antiguo oponente? Era una verdadera locura! Cules son vuestras rdenes? pregunt Djehuty. Mientras esperas mi regreso dispondrs las tropas en la frontera de la provincia para rechazar un eventual ataque, en el que no creo. En caso de agresin limtate a rechazar a Khnum-Hotep. - 269 -

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Se har de acuerdo con vuestra voluntad. La mirada del monarca se pos en los dems miembros del consejo. Salimos inmediatamente hacia Abydos.

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El Calvo y el faran se dirigieron hacia la acacia. Vuestras instrucciones se han seguido al pie de la letra, majestad. Qu han propuesto tus colegas? Se sienten tan desamparados que se limitan a sus obligaciones. Ya slo hablamos de trivialidades, todos nos encerramos en el silencio. Reuniendo en su misterio el cielo, la tierra y el mundo subterrneo, el gran rbol segua luchando contra el deterioro. En l, Osiris segua presente, pero durante cunto tiempo an podra la acacia hundir sus races en el ocano primordial para obtener la energa necesaria para su supervivencia? Has descubierto remedios en los antiguos textos? Por desgracia no, majestad. Hoy me ayudan en mi bsqueda y no pierdo la esperanza. Un viento fresco soplaba en el bosque sagrado. Poco a poco, la puerta del ms all se cerraba. Acompaado por Sobek el Protector, Sesostris visit la obra, que, a pesar de numerosos imprevistos, segua avanzando. Gracias a la intervencin de las sacerdotisas de Hator apenas se producan accidentes y las herramientas no se rompan ya. El maestro de obras reconoci que estaba viviendo jornadas difciles, pero su determinacin y la de los artesanos seguan intactas. Eran conscientes de participar en una verdadera guerra contra fuerzas oscuras, y cada piedra colocada les pareca una victoria. La presencia del faran fortaleci la energa de su trabajo. Seguros de su indefectible apoyo, los constructores se juraron no ceder ante la adversidad. Prepara el Crculo de oro de Abydos le orden Sesostris al Calvo.

En una de las salas del templo de Osiris se haban dispuesto cuatro mesas de ofrendas en funcin de los puntos cardinales. El signo jeroglfico de la mesa de ofrendas rezaba Hotep, y significaba paz, plenitud, serenidad, nociones que caracterizaban la misin del Crculo de oro de Abydos, cuyos miembros, en aquellos angustiosos tiempos, se preguntaban por su capacidad para cumplirla. El faran y la reina se colocaban a oriente. Ante ellos, a occidente, el Calvo y el general Sepi. En el septentrin, el Portador del sello, Sehotep, y el general Nesmontu. A medioda, el gran tesorero Senankh. Dada la tarea que le ha sido confiada, uno de nosotros est ausente declar el monarca. Naturalmente, ser informado de nuestras decisiones. Todos los miembros del Crculo de oro haban sido iniciados en los grandes - 271 -

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misterios de Osiris. Entre ellos se haban establecido vnculos indestructibles. Mantenidos en absoluto secreto, como sus predecesores, consagraban su vida a la grandeza y a la felicidad de Egipto, que descansaban precisamente en la justa transmisin de la iniciacin osiriaca. All, la muerte se afrontaba de frente. All, como afirmaba un texto grabado en las pirmides reales del Imperio Antiguo, se haca morir a la muerte. El Crculo de oro de Abydos mantena la dimensin sobrenatural de las Dos Tierras donde viva el pueblo del Conocimiento39. Si la acacia se extingue record Sesostris, los misterios no se celebrarn ya. La savia que circula por el gran cuerpo de Egipto dejar de manar, el matrimonio entre el cielo y la tierra se romper. Por eso debemos buscar sin descanso la causa del maleficio, cuyo autor es, probablemente, el jefe de provincia Khnum-Hotep. Lo dudis an, majestad? pregunt el general Nesmontu. Puesto que se ha establecido la inocencia de los dems, slo queda l! Quiero or de su boca los motivos por los que ha cometido esa abominable fechora. Habr que librar una batalla y agarrarlo vivo. En este perodo tan trgico y peligroso, la unidad del pas es ms necesaria que nunca. Nuestra divisin nos ha debilitado mucho y es una de las razones que han permitido a una fuerza malfica alcanzar el rbol de Osiris, cuyo cuerpo csmico se compone del conjunto de las provincias celestes y terrenales unidas. Las palabras de poder pronunciadas en Abydos obtienen an un eco favorable por parte de las divinidades afirm el Calvo y el colegio de los sacerdotes permanentes asume sus funciones con el indispensable rigor. Y si uno de esos sacerdotes fuera cmplice? sugiri Senankh. Es una hiptesis que no puede excluirse deplor el Calvo, pero ningn indicio lo confirma. Perdonad la pregunta, majestad dijo Sehotep con gravedad, pero debe hacerse: si mors durante el enfrentamiento con Khnum-Hotep, quin va a sucederos? La reina asumir la regencia, y aquellos de nosotros que sobrevivan designarn un nuevo monarca. Lo esencial es encontrar el medio de curar la acacia. Hasta ahora, la bsqueda del oro ha fracasado. Intensificaremos, pues, nuestras investigaciones. Explorar el desierto, llegar a las canteras y traer el metal salvador requerir mucho tiempo consider el general Sepi, Y no hablo ya de los peligros del viaje. Cada uno de nosotros tendr una tarea inhumana que realizar advirti Sesostris. Sean cuales sean los riesgos, sean cuales sean las dificultades, juremos que no vamos a renunciar. Todos lo juraron. Ha llegado la hora de hacer que nuestra discpula avance por el camino de los
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Debo esta notable expresin a una de mis lectoras, la seora Ingrid A. Por este motivo le expreso mi agradecimiento.

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misterios decret la reina. Ciertamente, no est dispuesta an para cruzar la ltima puerta, y sera tan peligroso como intil precipitar su formacin. Sin embargo, debe intentar superar una nueva etapa hacia el Crculo de oro.

La joven sacerdotisa se inclin ante el faran. Sgueme. En plena noche penetraron en una capilla iluminada por las antorchas. En el centro haba un relicario formado por cuatro leones que se daban la espalda y, plantado en el pequeo monumento vaco, un astil con un escondrijo en la parte superior. He aqu el venerable pilar que apareci en los orgenes de la vida revel el monarca. En l se levant Osiris, vencedor de la nada. l, Verbo y espritu, fue agredido, asesinado y despedazado. Pero al transmitir la iniciacin a algunos seres les permiti reunir las partes dispersas de la realidad y resucitar al ser csmico de donde cada maana renace Egipto. No hay ciencia ms importante que sta, y tendrs que dominar sus mltiples aspectos. Sers capaz de ver lo que est oculto? La sacerdotisa contempl el relicario, sabiendo que no poda permanecer pasiva. Por un instante pens en sacar el velo para descubrir la parte de arriba del astil; sin embargo, su instinto le impidi llevar a cabo semejante profanacin. Deba dirigirse a los leones, a aquellos cuatro centinelas de mirada ardiente. Se enfrent con las fieras, una tras otra. Ellas le abrieron las puertas del espacio y del tiempo y la hicieron viajar por parajes inmensos, poblados de capillas, colinas, dorados trigales, canales y frondosos jardines. Aparecieron luego dos caminos, uno de agua y otro de tierra. En su extremo haba un crculo de fuego en cuyo centro se vea un jarrn sellado. Los paisajes se desvanecieron, y la muchacha divis de nuevo el relicario. Has visto el secreto advirti el rey. Deseas seguir por este camino? Lo deseo, majestad. Si los dioses te permiten algn da alcanzar el jarrn sellado y descubrir su contenido, conocers un jbilo que no es de este mundo. No obstante, antes te acecharn temibles pruebas. Sern ms exigentes y crueles que las impuestas a las iniciadas que te han precedido, pues nunca habamos conocido un peligro semejante. Ests a tiempo an, puedes renunciar. S muy consciente de tu decisin. A pesar de tu juventud, comprtate con madurez y no presumas de tus fuerzas. El camino de agua aniquila el ser, el camino de tierra lo devora, el crculo de fuego es infranqueable. Si te sumes en esta aventura, estars sola en los peores momentos, corroda por la angustia y la duda. No son efmeras las felicidades humanas, majestad? Habis hablado de un jbilo que no es de este mundo. Eso es lo que busco. Si mis defectos me impiden vivirlo, ser la nica responsable de ello. He aqu el arma con la que conseguirs desviar algunas etapas de la mala - 273 -

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suerte. Sesostris entreg a la joven sacerdotisa un pequeo cetro de marfil. Se llama heka, la magia nacida de la luz. En l est inscrito el Verbo que produce la energa. Por s solo es una palabra fulgurante que debers emplear con buen tino. Este cetro perteneca a un faran de la primera dinasta, el Escorpin. Descansa aqu tras haber vinculado su destino a Osiris. Desde que Egipto es la tierra amada por los dioses, el Crculo de oro de Abydos ha demostrado que la muerte no era irreversible. Pero hoy, la acacia se marchita y la puerta del ms all se cierra. Si no conseguimos mantenerla abierta, la propia vida nos abandonar. Posando el cetro sobre su corazn, la sacerdotisa supo que no retrocedera nunca. Sorprendentemente, su pensamiento la llev hacia el joven escriba que, cada vez con ms frecuencia, llenaba sus noches. En un momento tan solemne se reproch aquella debilidad. Acaso no era aquello un signo que le mostraba hasta qu punto sera peligrosa su andadura? Poco importaban sus imperfecciones y sus enemigos interiores, ms vala identificarlos y combatirlos sin descanso. Sin embargo, lo que senta por Iker no pareca debilitarla ni apartarla de su objetivo. Pero no enseaban los sabios que las pasiones humanas concluan en andar vagando de una parte a otra y en la desesperacin, muy lejos del jbilo celestial? La sacerdotisa estaba trastornada por las emociones, que le impedan pensar con plena lucidez. Asiendo el cetro como un gobernalle acompa al faran, que sala de la capilla del relicario. Voy a celebrar los ritos del alba anunci y ofrecer Maat a Maat. Que la rectitud sea tu gua. La muchacha, sola en el atrio del templo de Osiris, asisti al nacimiento del nuevo sol. Una vez ms el faran haba vencido a las tinieblas. Si la acacia se extingua, el astro del da slo sera un disco abrasador que quemara toda la naturaleza. Degust, sin embargo, el final de aquella noche que haba visto cmo su existencia cambiaba de dimensin, y sabore las luces de un alba de la que no estaba ausente la esperanza. Muy pronto, con el Calvo, derramara el agua y la leche al pie del rbol de vida, mientras la tierra sagrada de Abydos se cubrira de luz.

FIN

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*** Los misterios de Osiris. El rbol de la vida (I) Christian Jacq Ttulo original: Les mystres dOsiris. Larbre de vie Traduccin: Manuel Serrat Crespo Booket, Bestseller internacional, Barcelona, 2006 ISBN: 978-84-08-06987-4

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