You are on page 1of 4



Why  the  Good  Die  Young  
    A  Conversation  with  God  about  4  Funerals,  Illness  and  an  Earthquake  (in  Haiti)i      Rabbi  Paul  Kipnes,  Congregation  Or  Ami,  Calabasas,  CAii  *  *  *  Twitter:  @RabbiKip  

What  a  pair  of  months  February  and  March  were  last  year;  so  much  tragedy.  A  13-­‐year-­‐old  was  killed  crossing   the  street.  A  vibrant  teenager  –  a  student  at  our  local  New  Community  Jewish  High  School  –  was  lost  in  a  car   accident.  A  21-­‐year-­‐old  rabbi’s  son  was  struck  down  by  a  car  while  at  college.  A  42-­‐year-­‐old  mother  –  our   congregant  –  died  in  a  snowboarding  accident.  A  49-­‐year-­‐old  “pied  piper”  of  a  man  –  another  congregant  –   dropped  dead  from  a  heart  attack.  Thousands  of  people  came  to  the  funerals.       I  noticed  that  God  attended  each  funeral,  but  amidst  the  many  tear-­‐filled  eulogies,  there  wasn’t  time  for  God   to  speak.  So  God  sat  quietly  at  the  side  –  listening,  crying.  God  left  quietly  after  each  funeral  ended,  and  almost   no  one  realized  that  God  had  been  there.  I  did  take  notice.  Wondering  what  God  might  have  said  had  God  been   invited  to  deliver  a  eulogy,  I  dashed  out  after  the  Holy  One.  Still  reeling  from  these  funerals,  I  wondered  if  God   could  make  sense  of  these  senseless  deaths.  I  asked  if  God  had  time  to  talk,  and  God  was  willing.  We  strolled   through  the  cemetery,  talking  quietly.  iii       ***     Man:  So  God,  what  did  you  think  of  the  funerals?iv     God:  (in  a  still,  small  voice)  Teenagers  died.    A  young  mom,  gone  before  her  time.  A  college  freshman  hit  by  a   drunk  driver.    It  is  all  very,  very  sad.       Man:  Which  was  sad,  God?  The  funerals  or  the  deaths?       God:  Both.  Two  fun-­‐loving  kids;  so  much  potential,  such  bright  futures  ahead.  A  beautiful  mother,  whose   vivaciousness  was  surpassed  only  by  her  charitableness.  But  the  funerals  were  sad,  too.  The  speakers,  caught   up  in  telling  their  own  stories,  understandably  left  out  Mine.  They  missed  awesome  opportunities  to  speak   about  My  love,  My  pain,  and  My  hope  for  your  future.       Man:  You  mean  you  don’t  agree  with  what  the  rabbis  said?       God:  Look,  one  said  Baruch  dayan  ha-­emet,  the  traditional  words  of  “Blessed  be  the  Judge  of  Truth,”   suggesting  that  what  happened  was  all  part  of  a  plan  –  My  plan  –  while  another  suggested  I  took  a  boy's  life   because  he  didn't  celebrate  Shabbat  that  week.v  Some  people,  I  suppose,  find  comfort  in  the  idea  that  I  have  a   master  plan.  Others  find  direction  through  religious  rituals,  which  perhaps  they  believe  help  them  beat  the   odds  of  life.  If  that  brings  them  comfort,  they  can  cherish  those  beliefs.  But  those  ideas  are  built  upon  ancient   words,  misinterpreted  to  suggest  things  I  didn't  say  and  I  never  meant.  It’s  neither  who  I  am  nor  how  I  work.  I   don’t  pre-­‐plan  untimely  deaths  and  I  don’t  punish  those  who  don’t  keep  the  rituals.  I  am  not  responsible  for   those  deaths.           Man:  Wait,  with  all  due  respect,  You  created  everything–  spectacular  sunsets,  shooting  stars  and  beautiful   California  coastline  –  But,  you  also  created  poisonous  snakes  and  ferocious  lions,  as  well  as  earthquakes,   hurricanes  and  deadly  diseases.  And,  forgive  me,  but  You  are  the  One  who  created  the  humans  who  created   the  automobiles  that  led  to  the  deaths  of  three  people.  Just  where  do  you  get  off  abdicating  responsibility  for   any  of  this?      



God:  There  you  go  again!  Blaming  Me  for  what  you  refuse  to  acknowledge,  what  you  fail  to  see.  Yes,  I  created   it  all,  each  with  its  own  purpose.  Some  of  it  blessedly  benevolent;  some  of  it  potentially  dangerous.  So  I   created  lions.  Leave  them  alone  and  they  are  just  gorgeous  creatures.  Bother  them  and  look  out!       Man:  I  don’t  care  about  the  lions?  I’m  talking  about  earthquakes  and  all  those  diseases  –Alzheimer’s,  AIDS,   and  cancerous  tumors  that  ravaged  my  friend’s  body!       God:  I  see  how  you  might  want  to  lay  blame  on  Me  for  the  creation  of  all  of  that  because,  yes,  Creation  was  My   idea  and  My  doing.  Call  them  the  dreadful  consequences  of  an  imperfect  Creation.  Call  it  collateral  damage  of   My  desire  to  create  humanity.  Whatever  you  call  it,  know  that  natural  disasters  and  unnatural  disease  were   all  unintended.         Man:  How  can  you  call  these  awful  things,  existing  in  the  universe  of  Your  creation,  unintended?       God:  Listen,  each  one  pains  Me.  They  weren’t  in  any  plan.  When  I  set  out  to  create,  I  began  with  exactness  and   perfection.  But  when  I  began  creating  the  universe,  I  failed  to  realize  that  I  was  creating  something  that  was   other-­‐than-­‐Me.  And  because  it  was  other-­‐than-­‐Me,  it  was  imperfect.  All  approximations  are  intrinsically   imperfect.  Your  teacher,  Rabbi  Isaac  Luria,  articulated  the  story  of  creation  well.       Man:  You  mean,  the  mystic  from  Tzfat,  who  taught  the  story  of  repairing  the  world,  that  we  call  Tikkun  Olam?       God:  Yes.  First  there  was  only  Me.  Everything  was  God.  Ein  Sof,  Me  without  end.  Then  I  contracted  –  tzimtzum   –  I  pulled  back  to  make  space  for  Creation.  I  created  the  universe,  as  vessels,  which  at  that  moment  were   devoid  of  anything,  including  Me.  Then  I  poured  My  light  back  into  those  vessels.  But  my  light  was  too  pure   and  too  potent  for  the  creation-­‐that-­‐was-­‐not-­‐Me.  So  it  blew  up  –  sh’virat  ha-­keilim  –  the  vessel  broke  apart,   sending  shards  of  creation  and  sparks  of  My  light  all  over  the  universe.              Broken  world;  bad  things  happen.  The  earthquakes  and  tsunamis.  Cancer  and  heart  attacks.  Automobile   accidents  and  incomprehensible  tragedies  on  the  slopes.  All  the  result  of  a  broken  world,  an  imperfect  world.       Man:  So  the  imperfections  were  fundamentally  a  mistake.  And  as  the  Creator  of  All,  they  are  Your  mistake.  But   now  I  see  that  they  were  not  Your  Plan;  rather  they  were  an  unintended  consequence  of  Your  desire  to  create   our  universe  and  us.  Of  Your  aspiration  to  invest  the  universe-­‐that-­‐was-­‐not-­‐You  with  Your  perfect  light.   Hmmm,  it  sounds  like  a  beautiful  experiment  that  sort  of  blew  up.    So  how  do  you  live  with  these  tragedies,   however  unintended  they  may  be?       God:  I  have  tried  to  provide  humanity  with  the  ability  to  lessen  their  effect.  Since  earthquakes  are  unintended   but  inevitable,  I  make  sure  that  everyone  who  buys  a  home  (at  least  in  California)  has  to  sign  a  piece  of  paper   acknowledging  that  they  will  be  living  near  an  earthquake  fault  and  that  they  understand  the  danger.  If  I  were   human,  I  probably  wouldn’t  live  there.  But,  given  the  whole  “free  choice”  component  I  built  into  Creation,   everyone  gets  to  decide  how  to  live  and  where  to  live.  So  with  free  choice,  you  get  the  freedom  to  make  your   own  dangerous  and  foolish  decisions.         Man:  So  if  we  want  free  will,  we  can’t  really  expect  You  to  step  in  to  protect  us.  Then  we’d  just  be  Your   puppets.  We  get  to  make  the  choices  and  we  have  to  live  with  the  consequences.  We  shouldn’t  blame  you  then   for  the  car  crashes  if  we  have  seatbelts  but  don’t  wear  them,  and  know  about  air  bags  but  don’t  insist  they  be   installed  in  all  parts  of  our  cars…       God:  But  even  if  you  use  all  this  safety  equipment,  people  will  still  crash  and  die,  or  be  left  brain-­‐dead.   Because  Creation  is  fundamentally  broken,  imperfect.       Man:  What  about  all  those  diseases,  causing  children  to  die  young  and  my  friend  to  suffer  so  intensely?       God:  Unintended  but  treatable.  In  a  sense,  they’re  similar  to  the  seatbelt  dilemma.  I  give  you  humans  big   brains  and  teach  you  to  understand  science  and  medicine.  Then  you  must  decide  whether  you  will  focus  your   time  and  research  dollars  on  curing  diseases  like  Parkinson’s  and  MS,  or  if  you  will  instead  use  your  God-­‐



given  resources  to  build  sophisticated  smart  bombs  and  laser-­‐guided  missiles.  Collectively,  you  humans  have   the  ability  to  cure  all  these  diseases.  Do  you  also  have  the  inclination  to  make  it  the  priority?         Man:  Are  you  saying  that  although  you  led  us  to  the  secrets  of  building  earthquake-­‐safe  homes,  we  freely   chose  to  allow  thousands  upon  thousands  of  people  in  Haiti  to  continue  to  live  in  sub-­‐par  dangerous  housing   until  it  collapsed  like  a  deck  of  cards  when  the  earthquake  hit?       God:  Mmm.  And  don't  get  Me  started  on  Hurricane  Katrina.  The  knowledge  existed  about  how  to  build  levees,   which  could  withstand  a  Level  5  hurricane;  I  made  sure  of  it.  But  as  a  country,  you  somehow  squandered  the   knowledge  and  resources.  You  want  to  blame  Me?  You  left  the  poor  to  fend  for  themselves!    …It  pains  me  to   watch  you  abdicate  your  responsibility,  as  you  fail  to  live  up  to  your  end  of  our  human-­‐Divine  partnership.    I   cry  for  each  life  lost.  I  cry  that  you  humans  are  suffering,  and  will  suffer.  I  cry  for  the  pain  that  I  let  into  your   life  the  day  I  decided  to  pull  back  and  give  you  free  will.       Man:  Truthfully  God,  when  I  hurt,  I  don’t  always  feel  that  You  are  close.  Where  do  You  go  when  I’m  in  real   pain?       God:  That’s  just  it.  I  am  still  here.    By  your  side.  I’m  holding  you  up  and  making  sure  you  get  through  the  day.   Do  you  ever  wonder  how  you  find  the  strength  to  get  out  of  bed  the  next  morning?  That’s  Me.  Do  you  see  all   those  people  who  came  over  to  your  house,  to  hug  and  hold  your  loved  ones,  to  take  care  of  the  arrangements   so  you  could  fall  apart.  That’s  Me  too.  I’m  making  sure  you  keep  getting  phone  calls  and  e-­‐mails  and  all  those   beautiful  memories  posted  to  Facebook.  My  Friends  are  your  Facebook  Friends  doing  My  sacred  work.  And   when  you  rage  at  Me  in  anger,  or  withdraw  from  Me  in  pain,  I’m  still  here,  waiting  patiently.  Still  loving.  Still   helping.  It’s  the  holy  work  I  do.         Man:  Okay,  but  honestly,  with  the  universe  so  filled  with  imperfection  and  bad  things  that  continue  to  happen,   do  You  regret  that  you  created  us  in  the  first  place?       God:  I  wanted  to  give  you  life.  Like  a  parent,  I  brought  you  into  this  world  so  you  could  love  and  dream  and   bring  joy  to  each  other  and  to  Me.  And  I  gave  you  minds  to  think  and  hands  to  work  and  hearts  to  lead  with   compassion.  Some  of  you  forget  and  think  you  are  invincible.  Or  think  it's  only  about  you.  And  so  you  end  up   hurting  yourself  and  often  hurting  others  in  the  process.  This  pains  Me.       Man:  So  God  what  is  it  that  you  want  from  us?         God:  I  want  you  to  learn  from  each  loss.    Learn  to  buckle  up,  to  visit  the  doctor  more  often,  to  play  safely.  Stop   sweating  the  small  stuff,  and  fighting  and  kvetching.  And  you  should  count  your  blessings  more  regularly.  And   to  get  good  grades  and  do  good  work,  so  you  can  use  your  amazing  minds  to  repair  our  world,  to  create  great   manifestations  of  our  shared  compassion  and  justice.  And  I  want  you  to  speak  truth  to  power.  And  speak  love   to  pain.  Make  sure  everyone  can  be  healthy.  That  everyone  has  enough.    You  should  go  give  tzedakah.  Go   repair  your  broken  relationships  before  it  is  too  late.  And  invite  Me  into  your  lives  by  acting  humbly,  and   living  ethically,  and  caring  for  everyone,  whether  you  know  them  or  not.            And  you  must  remember  the  teenagers,  and  the  mother  and  the  men.  Live  up  to  the  best  that  they  were.     And  comfort  their  mourners,  today,  next  month  and  next  year,  because  their  pain  will  continue.  And  spend   time  with  the  ill  ones,  bringing  them  comfort  amid  their  suffering.  And  remember  and  never  forget,  that  I,  the   Eternal  your  God,  am  always  here.  Caring,  loving,  open  to  listen,  to  holding  you,  and  to  helping  you  through.         Man:  Is  there  anything  else  we  can  do?       God:  You  can  try  to  make  quiet  time  to  meditate  and  pray.  Daily.  I  do.  I  pray  that  the  memory  of  your  loved   ones  –  and  the  teens  and  the  mom  and  the  men  and  unnamed  ones  in  Haiti  and  beyond  –  bring  you  blessing   and  joy.  And  that  those  who  are  ill  have  hope.    May  you  comfort  each  other,  and  feel  My  love,  too,  and  may  you   find  fortitude  and  courage  so  that  you  may  endure  the  inevitable  dark  times.  Remember,  there  also  will  be   plenty  of  joy.  I  love  you.  I  wish  for  you  wholeness  and  shalom.     -­‐-­‐-­‐  



  That  was  my  conversation  with  God.  Open,  honest,  thought-­provoking.  You  might  find  those  answers  comforting,   or  you  might  have  different  questions  or  seek  different  answers.  I  encourage  each  of  you  to  approach  God  with   your  own  questions.  God  always  listens,  and  often  responds  back.  And  of  course,  you  can  always  come  talk  with   me,  your  rabbi.  Although  I  am  not  God,  I  will  gladly  help  you  deepen  your  own  relationship  with  the  Holy  One.  I   hope  you  will.  Now  wouldn’t  that  make  this  New  Year  truly  a  Shana  Tova  u’Metuka!  

i  This  sermon  grew  out  of  my  pain  and  anger  following  a  funeral  of  a  teenager  when  the  old  world  rabbi  

suggested  that  he  died  because  he  did  not  celebrate  Shabbat  and  that  his  family  perhaps  did  not  observe   taharat  hamishpacha  (the  laws  of  family  purity,  including  the  use  of  mikvah  after  menstruation  and  before   husband  and  wife  resume  making  love).    Between  that,  and  the  onslaught  of  other  tragic  deaths  that  shook   the  Jewish  community  in  Los  Angeles  County,  I  felt  the  need  to  reconcile  the  pain  and  the  senselessness  of   these  deaths  with  my  belief  in  a  compassionate,  caring  Divine  Presence.            The  theology  advanced  in  this  sermon  was  influenced  by  the  theologies  of  Mordechai  Kaplan,  Martin  Buber,   Eugene  Borowitz,  Lawrence  Kushner  and  the  faculty  at  the  Institute  of  Jewish  Spirituality  (www.ijs-­‐              I  officiated  at  the  funeral  of  the  42-­‐year-­‐old  mother.    I  received  meaningful  advice  –  incorporated  within   this  sermon  –  about  how  to  help  the  community  mourn.    I  particularly  thank  Counselor  Julie  Brennglass  M.A.,   MFT  and  Head  of  School  Dr.  Bruce  Powell,  both  of  New  Jewish  Community  High  School,  and  Rabbi  Morley   Feinstein  (by  means  of  his  eulogy  at  the  13-­‐year-­‐old’s  funeral).   ii  By  the  time  a  sermon  is  delivered,  it  represents  my  collaboration  with  a  host  of  editors  and  critics.  This   piece  of  writing  passed  under  the  editorial  pens  or  constructive  critique  of  Cantor  Doug  Cotler,  Rabbinic   Intern  Julia  Weisz  MAJE,  Rabbi  Rachel  Bovitz,  Jewish  Journal/Tribe  Editor  Adam  Wills,  and  my  daughter   Rachel  Kipnes.  Congregation  Or  Ami’s  Brunch  with  the  Rabbi  group  studied,  asked  piercing  questions  and   offered  critique  to  an  early  draft.  Finally,  as  always,  my  wife  Michelle  November,  Associate  Director  of   Admissions  at  New  Community  Jewish  High  School,  spent  significant  amounts  of  time  helping  me  edit  the   sermon.     iii  My  wife  Michelle  and  I  delivered  this  sermon  together  as  a  dialogue.  When  delivering  the  sermon,  I  added   the  following  here:  To  share  the  conversation  with  you,  I  have  invited  my  wife  Michelle  to  give  voice  to  my   questions  of  God.  I  will  give  voice  to  God’s  responses  to  me.    Like  many  of  you,  the  two  of  us  struggled  together   through  the  pain  of  these  losses.  So,  remember,  she  is  “me”  and  I  am  “God.”  And  yes,  this  is  probably  the  only  time   in  my  marriage  that  I  have  been  able  to  play  the  Almighty.