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Anthony Trollope Le chteau du prince de Polignac

Car nets

LHerne

Titre original :The Chteau of Prince Polignac extrait de Tales of All Countries ditions de LHerne, 2011 22, rue Mazarine 75006 Paris lherne@lherne.com www.lherne.com

Anthony Trollope
LE CHTEAU DU PRINCE DE POLIGNAC
Traduit de langlais par Batrice Vierne

LHerne

Rares sont les Anglais et les Anglaises qui connaissent intimement la petite ville du Puy. Cest la capitale de lancienne province du Velay, tout aussi peu familire, ft-ce aux oreilles franaises, car elle porte de nos jours le nom imprial de dpartement de la Haute-Loire. Elle se trouve au sud-est de lAuvergne, presque au centre de la moiti mridionale de la France. En tant que simple ville, peu dendroits mritent davantage que Le Puy dtre visits. En premier lieu, la formation volcanique du sol qui laccueille nest pas seulement singulire lextrme, ce qui en fait un objet dintrt pour le gologue, mais aussi assez pittoresque pour susciter pareillement lattention du touriste ordinaire. lintrieur dune troite valle se dressent plusieurs rochers, surgissant hors de terre avec une soudainet absolue. La ville sest agglomre autour de deux dentre eux et un troisime, loign dun kilomtre et demi tout au plus, forme le centre dun faubourg.
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Ces rochers paraissent tre et sont dailleurs, ce que je crois, les particules plus dures de matire volcanique, qui nont pas t rodes au cours des ges successifs par le travail conjoint de leau et de lair. Lorsque la coule de lave est descendue entre les collines, la surface quelle laissait derrire elle tait sans aucun doute au niveau du sommet de ces rochers ; mais ici et l le dpt est devenu beaucoup plus rsistant quailleurs et ces pointes plus dures ont subsist, levant leurs ttes vertigineuses en enfilade, le long de la valle. On appelle le plus haut des trois le rocher Corneille. La ville est masse tout autour, escaladant ses parois abruptes. Sur son sommet le plus lev se trouvait nagure un vieux chteau ; on y voit prsent, ou on y verra avant mme que ces pages ne soient imprimes, une statue colossale de la Sainte Vierge, fabrique avec le bronze des canons pris Sbastopol. mi-hauteur de la colline, on a construit la cathdrale, un difice dune tristesse singulire romane, dit-on, par son style, mais par son architecture fort semblable ce que nous connaissons des constructions byzantines. Cependant, comme il ny avait
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flanc de rocher aucune surface assez vaste pour y faire reposer lglise entire, on a d la percher en partie sur dnormes piliers de soutnement, qui forment un porche sous sa faade occidentale, en sorte que lon y accde par de nombreuses marches montant le long du mur situ au-dessous de lglise pour constituer un prodigieux escalier. Que tous les hommes qui sarrtent un jour au Puy gravissent ces marches jusquen haut, au soleil couchant, et, par lencadrement du porche, baissent les yeux sur la ville au-dessous deux et le flanc de colline au-del. Derrire lglise se trouve le sminaire des prtres, dont les ravissantes promenades stirent tout autour du rocher Corneille, dominant Le Puy et sa valle. Dans laxe de ce rocher, moins de cinq cents mtres de distance, slve le deuxime -pic, le rocher dAiguilhe. Il jaillit du sol de la valle, troit, pointu, abrupt, ne permettant la construction daucun difice le long de ses flancs. Tout en haut du sommet, cependant, on a rig une chapelle consacre saint Michel, cet amoureux des pointes rocheuses, laquelle on accde par des marches tailles dans le roc. De toutes
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les merveilles que la nature a formes au Puy, cest peut-tre je parle ici du rocher lui-mme la plus merveilleuse. Plus haut dans la valle, un kilomtre et demi de distance, se trouve le rocher dEspailly, form de la mme manire et presque aussi vertigineux, avec au sommet, un chteau qui a sa propre lgende et dont on prtend quil fut la rsidence de Charles VII, du temps o les rois de France ne possdaient gure de leur royaume que le Berry, lAuvergne et le Velay. En remontant la valle sur prs de cinq kilomtres, on trouve encore un rocher volcanique, certes plus large, mais tout aussi soudain dans son jaillissement tout aussi remarquable dans sa manire abrupte de sortir du sol en haut duquel se dresse le chteau des princes de Polignac, qui fut jadis leur demeure. La famille le perdit la rvolution, mais il fut rachet par le ministre de Charles X et il appartient toujours au chef de cette maison. Le Puy proprement dit est une petite ville franaise modeste et plaisante, o la langue que parle le peuple ne fleure pas le pur idiome parisien, de mme que la gloire des boulevards de la capitale nest pas imite dans ses rues. Celles-ci
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sont sinueuses, troites, raides et enchevtres, offrant ici et l dexcellents croquis lamoureux de la beaut pittoresque des rues ; mais elles sont cruelles aux pitons, avec leurs petits pavs arrondis, et pas toujours aussi propres que pourraient le souhaiter les dames se dplaant pied. Et maintenant, jaimerais inviter mes lecteurs me rejoindre la table dhte que proposait chaque matin lHtel des Ambassadeurs. Lon comprendra, bien sr, quil ne sagissait nullement dun petit-djeuner la mode ordinaire dAngleterre, o lon vous servira du th ou du caf, du pain et du beurre et peut-tre un uf la coque. Le repas en question comportait tout ce qui est ncessaire un dner de plusieurs services, hormis le potage ; et mesure que lon savance vers le sud de la France, ce repas prend le nom de dner. Il est, toutefois, consomm sans faire le moindre tort un autre repas analogue, quoique plus long, servi vers les six ou sept heures du soir, qui, dans ces rgions o le nom de dner est usurp par les agapes dont nous venons de parler, sappelle le souper. Le djeuner, ou dner, servi lHtel des Ambassadeurs ce matin-l, tait certes recherch,
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mais ne brillait pas pour autant par sa gaiet. Il y avait la table dhte quatorze convives, dont la moiti, compose de messieurs rsidant en ville, o ils occupaient diverses fonctions officielles, jugeait ce mode de vie le moins coteux, le plus luxueux et, de son point de vue, le plus confortable qui ft. Ils staient regroups en bout de table et, comme ils taient les habitus de ltablissement, ils changeaient entre eux leurs menus propos lesquels taient dailleurs des plus menus et profitaient au mieux des bonnes choses que lon avait places devant eux. Il y avait aussi deux ou trois commis voyageurs, un touriste de passage ou deux, et une dame anglaise avec sa toute jeune fille. Cette dame tait assise ct dun des habitus qui, la diffrence des autres, devisait avec elle plutt quavec ses camarades. Pour lheure, notre rcit ne porte que sur cette dame et sur ce monsieur. Place aux dames1. Nous parlerons donc dabord de cette Anglaise qui sappelait Mrs Thompson. Ctait, si lon peut dire, une jeune femme de quelque trente-six ans. En prcisant la chose,
1. En franais dans le texte. [N.d.T.]

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peut-tre suis-je en train de crer dans lesprit de certains lecteurs un prjug dfavorable, car ils penseront aussitt, ce qui est naturel aprs une telle assertion, quelle avait en ralit pass la quarantaine. Or un tel prjug serait injuste. Je tiens ce que lon sache que trente-six ans tait la limite suprieure plutt quinfrieure que lon pouvait fixer son ge. Elle tait jolie femme, distingue et, si lon songe quil sagissait dune dame anglaise, plutt lgante dans sa mise. Elle montrait dans sa personne une certaine tendance lembonpoint, mais peut-tre pas plus quil nen faut pour tre lavantage dune dame de cet ge. Les bagues quelle avait aux doigts et la broche qui ornait sa poitrine ntaient pas dpourvues de valeur, et sur le sommet du crne elle portait une petite coiffe en dentelle, assez pimpante, qui paraissait proclamer, associe aux autres dtails de sa toilette, quelle jouissait dune certaine fortune. La fillette assise auprs delle, qui semblait avoir dans les treize ans, tait la plus jeune de ses deux filles. Elle sappelait Matilda, mais certaines habitudes remontant sa petite enfance lui avaient laiss le surnom de Mimmy, que sa mre lui donnait en toute occasion. Avec ses deux
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