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Desarrollo:

Endulzamiento del Gas Natural

El endulzamiento del gas se hace con el fin de eliminar el H2S y el CO2 del gas natural. Como se sabe el H2S y el CO2 son gases que pueden estar presentes en el gas natural y pueden en algunos casos, especialmente el H2S, ocasionar problemas en el manejo y procesamiento del gas; por esto hay que eliminarlos para llevar el contenido de estos gases cidos a los niveles exigidos por los consumidores del gas. El H2S y el CO2 se conocen como gases cidos, porque en presencia de agua forman cidos, y un gas natural que posea estos contaminantes se conoce como gas agrio. Entre los problemas que se pueden tener por la presencia de H2S y CO2 en un gas se pueden mencionar: Toxicidad del H2S. Corrosin por presencia de H2S y CO2. En la combustin se puede formar SO2 que es tambin altamente txico y corrosivo. Disminucin del poder calorfico del gas. Promocin de la formacin de hidratos. Cuando el gas se va a someter a procesos criognicos es necesario eliminar el CO2 porque de lo contrario se solidifica. Los compuestos sulfurados (mercaptanos (RSR), sulfuros de carbonilo (SCO) y disulfuro de carbono (CS2)) tienen olores bastante desagradables y tienden a concentrarse en los lquidos que se obtienen en las plantas de gas; estos compuestos se deben eliminar antes de que los compuestos se puedan usar.

En si el proceso de endulzamiento tiene como finalidad eliminar el H2S y el CO2 del Gas Natural. En lneas generales, consta de cuatro etapas:

I) Endulzamiento: Donde se le remueve por algn mecanismo de contacto el H2S y el CO2 al gas. Esto se realiza en una unidad de endulzamiento y de ella sale el gas libre de estos contaminantes, o al menos con un contenido de estos igual o por debajo de los contenidos aceptables. II) Regeneracin: En esta etapa la sustancia que removi los gases cidos se somete a un proceso de separacin donde se le remueve los gases cidos con el fin de poderla reciclar para una nueva etapa de endulzamiento. Los gases que se deben separar son obviamente en primer lugar el H2S y el CO2 pero tambin es posible que haya otros compuestos sulfurados como mercaptanos (RSR), sulfuros de carbonilo (SCO) y disulfuro de carbono (CS2).

III) Recuperacin del Azufre: Como el H2S es un gas altamente txico y de difcil manejo, es preferible convertirlo a azufre elemental, esto se hace en la unidad recuperadora de azufre. Esta unidad no siempre se tiene en los procesos de endulzamiento pero cuando la cantidad de H2S es alta se hace necesaria. En la unidad recuperadora de azufre se transforma del 90 al 97% del H2S en azufre slido o lquido. El objetivo fundamental de la unidad recuperadora de azufre es la transformacin del H2S, aunque el azufre obtenido es de calidad aceptable, la mayora de las veces, para comercializarlo. IV) Limpieza del gas de cola: El gas que sale de la unidad recuperadora de azufre an posee de un 3 a un 10% del H2S eliminado del gas natural y es necesario eliminarlo, dependiendo de la cantidad de H2S y las reglamentaciones ambientales y de seguridad. La unidad de limpieza del gas de cola continua la remocin del H2S bien sea transformndolo en azufre o envindolo a la unidad recuperadora de azufre. El gas de cola al salir de la unidad de limpieza debe contener solo entre el 1 y 0.3% del H2S removido. La unidad de limpieza del gas de cola solo existir si existe unidad recuperadora. V) Incineracin: Aunque el gas que sale de la unidad de limpieza del gas de cola slo posee entre el 1 y 0.3% del H2S removido, aun as no es recomendable descargarlo a la atmsfera y por eso se enva a una unidad de incineracin donde mediante combustin el H2S es convertido en SO2, un gas que es menos contaminante que el H2S. Esta unidad debe estar en toda planta de endulzamiento.

Tipos de proceso: Los procesos que se aplican para eliminar H2S y CO2 se pueden agrupar en cinco categoras de acuerdo a su tipo y pueden ser desde demasiado sencillos hasta complejos dependiendo de si es necesario recuperar o no los gases removidos y el material usado para eliminarlos. En algunos casos no hay regeneracin con recobro de azufre y en otro s.
Las cinco categoras son:

- Absorcin qumica: (Procesos con aminas y carbonato de potasio). La regeneracin se hace con incremento de temperatura y decremento de presin. - Absorcin Fsica: La regeneracin no requiere calor. - Hbridos: Utiliza una mezcla de solventes qumicos y fsicos. El objetivo es aprovechar las ventajas de los absorbentes qumicos en cuanto a capacidad para remover los gases cidos y de los absorbentes fsicos en cuanto a bajos requerimientos de calor para regeneracin. - Procesos de conversin directa: El H2S es convertido directamente a azufre.

- Procesos de lecho seco: El gas agrio se pone en contacto con un slido que tiene afinidad por los gases cidos. Se conocen tambin como procesos de adsorcin. Tipos de Proceso de Endulzamiento del Gas Natural:

Planta de Aminas:

Planta de Aminas: Uno de los materiales ms comnmente usados para la remocin de los gases cidos es una solucin de monoetanolamina (MEA derivado del amonaco). Otros qumicos usados para remover gases cidos son la dietanolamina (DEA) y el Sulfinol (mezcla de sulfolano, disopropanolamina y agua). Los dos primeros productos qumicos remueven los gases cidos a travs de una reaccin qumica, mientras que el Sulfinol trabaja sobre la base de una reaccin qumica ms una absorcin fsica. Las llamadas aminas selectivas (ej. MDEA), absorben preferentemente SH2 sobre CO2. Las aminas formuladas, son ofrecidas por diferentes firmas de tecnologa de procesos, preparadas en base a MDEA, que mejoran las perfomances en las plantas de tratamiento.

Plantas con Tamices Molectulares o Membranas: Los tamices moleculares operan con los mismos principios ya comentados anteriormente en otros procesos del tipo adsorcin, y son regenerados con calor de la misma manera que se realiza en ellos. Igualmente se utilizan los diferentes grados de permeabilidad, permitiendo el pasaje de ciertos productos selectivamente.

Planta de Recuperacin de Sulfuro: El sulfuro simple es producido a partir del sulfuro de hidrgeno en gas cido a travs del proceso Claus, durante el cual se provoca una reaccin sobre el sulfuro de hidrgeno con el oxgeno del aire. El gas cido y el aire reaccionan no catalticamente por combustin en un horno o hervidor de tubo de fuego. La mayor parte del gas es enfriado para condensar el azufre, el cual es removido. Parte del gas ms caliente es combinado con el primer efluente condensador para obtener la temperatura deseada de entrada del primer reactor. La reaccin del sulfuro de hidrgeno y del dixido de sulfuro acompaados por un aumento de la temperatura tiene lugar catalticamente en el reactor luego de lo cual el efluente es enfriado y el azufre es condensado y removido. El gas del segundo reactor es recalentado por intercambio con el efluente del primer reactor. La reaccin posterior en el segundo reactor produce ms azufre, el cual es condensado y removido en el condensador final. El gas luego se dirige hacia un incinerador donde todo

resto de componente de azufre es incinerado hasta obtener dixido de sulfuro y descargado hacia la atmsfera. La conversin de sulfuro de hidrgeno en azufre puede exceder el 96 por ciento en una planta de estas caractersticas, pero depende del contenido de sulfuro de hidrgeno del gas cido. Un tercer reactor puede alcanzar una recuperacin de 97+ por ciento.

Lechos no Regenerativos: Algunos gases contienen lo que equivale a slo cantidades de rastros de sulfuro de hidrgeno, pero la concentracin puede exceder en varias veces la especificada en el contrato de gas para la venta. La esponja de hierro consiste en xido de hierro depositado sobre trocitos de madera o viruta. El xido de hierro es convertido en sulfuro de hierro al endulzar el gas y posee una vida relativamente corta

Deshidratacin del gas natural El gas natural generalmente contiene agua, en estado lquido y/o vapor procedente de la fuente y/o del endulzamiento con una solucin acuosa. El contenido de agua en el gas debe ser reducido y controlado para asegurar un procesamiento y transporte seguro. Las principales razones para eliminar el agua del gas natural son: 1. El gas natural en las condiciones adecuadas puede combinarse con el agua libre para formar hidratos slidos que pueden taponar vlvulas, accesorios o incluso tuberas. 2. El agua puede condensar en la tubera, causando flujo tapn y posible erosin y corrosin. 3. El vapor de agua aumenta el volumen y disminuye el contenido energtico delgas. 4. Los transportistas y vendedores de gas deben lograr especificaciones con un mximo contenido de agua de 7 lb por milln de pies cbicos (112 kg por milln de m3). Los separadores de agua ubicados cerca de la boca de pozo y en ubicaciones estratgicas eliminan la mayora del agua libre arrastrada por el gas desde el pozo. Sin embargo, la remocin del vapor de agua que existe en solucin en el gas natural requiere un tratamiento ms complejo. Este tratamiento consiste en la deshidratacin del gas natural, la cual se logra reduciendo la temperatura de punto de roco de agua del gas. Existen muchos mtodos para deshidratar el gas natural. Los ms comunes son la deshidratacin por lquidos desecantes (glicoles), la deshidratacin por slidos desecantes y deshidratacin por refrigeracin. Los dos primeros mtodos utilizan la transferencia de masa de las molculas de agua hacia un solvente lquido (solucin de glicol) o hacia la estructura cristalina (desecacin en seco). El tercer mtodo emplea el enfriamiento para condensar las molculas de agua y luego la subsecuente inyeccin de un inhibidor para evitar la formacin del hidrato. Sin embargo, la eleccin del mtodo de deshidratacin generalmente se encuentra entre el glicol (absorcin) y los desecantes slidos (adsorcin).

Tcnicas ms comunes de deshidratacin del gas natural Deshidratacin por glicol (absorcin) La absorcin es la tcnica ms comn de secado de gases. En sta el vapor de aguade la corriente gaseosa se absorbe en una corriente lquida de solvente. Los glicoles son los lquidos absorbedores ms utilizados ya que poseen propiedades que se adaptan a los criterios de aplicacin comercial. Se pueden encontrar muchos glicoles en aplicaciones comerciales .Los ms comunes y sus usos se describen a continuacin: 1. MEG (Monoetilen glicol): alto equilibrio de vapor con el gas por lo que tiende a perderse en la fase gaseosa del contacto. Se utiliza como inhibidor de hidratos donde se pueden recuperar del gas mediante separacin a temperaturas inferiores a 10 C. 2. DEG (Dietilen glicol): su alta presin de vapor lleva a altas prdidas en el contacto. La baja temperatura de descomposicin requiere temperaturas bajas de reconcentracin (160 a 170 C) y por esto no puede obtenerse lo suficientemente puro para la mayora de las aplicaciones. 3. TEG (Trietilen glicol): el ms comn. Se reconcentra entre 170-200 C en alta pureza. Si la temperatura del contacto supera los 50 C, existe una tendencia a altas prdidas de vapor. Pueden lograrse disminuciones en el punto de roco mayores a 80 C con gas de stipping. 4. TREG (Tetraetilen glicol): Ms caro que el TEG pero con menores prdidas a temperaturas de contacto ms altas. Se reconcentra entre 200-220C. El TEG: Es por lejos el lquido desecante ms comn utilizado en la deshidratacin del gas natural. Sus ventajas son: Se regenera ms fcilmente a concentraciones de 98-99% en un stripper atmosfrico debido a su alto punto de ebullicin y a su alta temperatura de descomposicin. Tiene una temperatura inicial de descomposicin terica de 207 C , mientras que el DEG de slo 164 C. Sus prdidas por vaporizacin son menores que las del MEG o DEG. Por lo tanto, el TEG puede ser regenerado fcilmente a altas concentraciones necesarias para alcanzar las especificaciones de punto de roco de agua delos gasoductos. Sus costos de capital y operativos son menores.

Descripcin del proceso El gas natural hmedo entra primero a un separador para removerle los hidrocarburos lquidos. Luego el gas fluye hacia el absorbedor (contactor) donde se contacta mediante contracorriente y se seca con TEG. El TEG tambin absorbe compuestos orgnicos voltiles que vaporizan con el agua en el reboiler. El gas natural seco que sale del absorbedor pasa directo a un intercambiador de calor gas/glicol y luego a la tubera de transporte. El glicol hmero o rico que sale del absorbedor pasa por los tubos del acumulador donde se precaliente con el glicol seco caliente. Luego del intercambio de calor glicol/glicol, el glicol rico entra a la columna de stripping y fluye a travs del lecho empacado hacia el reboiler. El vapor generado en el reboiler despoja el agua absorbida y los compuestos orgnicos voltiles del glicol a media que sube por ellecho. El vapor de agua y el gas natural desorbidos se ventean por la cabeza del stripper. El glicol seco regenerado que est caliente sale del reboiler hacia el acumulador donde se enfra debido al intercambio con el glicol rico que retorna, luego se bombea hacia el intercambiador de calor glicol/gas y se retorna al tope del absorbedor.

Proceso de deshidratacin del gas con Aminas (MDEA):

En un tpico sistema de aminas el gas a tratar ingresa desde una unidad Scrubber cuya funcin es remover agua e hidrocarburos lquidos, a la torre absorbedora donde se contacta en contracorriente con la solucin de aminas. Luego del contacto amina gas, la amina deja el fondo del absorbedor cargada con los gases cidos (solvente rico). El solvente rico es flasheado en un tanque para remover de los gases de hidrocarburos y los condensados disueltos. Luego del tanque flash la amina rica (en CO2 / SH2) pasa por un intercambiador amina rica / pobre y finalmente a la torre de stripping donde el calor proveniente del reboiler rompe las uniones amina CO2 / SH2 separndose los gases cidos por un lado y la amina pobre por otro. Usualmente el calor del reboiler es provisto por vapor de agua saturado a 45 /55 psia (274 / 287 oF) el que produce una temperatura de stripping (regeneracin) mxima de 260 oF (127 oC). La amina pobre caliente procedente del stripper intercambia con la amina rica (solvente rico) hasta una temperatura de no menos de 10 oF (5 oC) por sobre la del gas de entrada para prevenir la condensacin de hidrocarburos gaseosas superiores (condensables) y es bombeada a la torre absorbedora donde comienza un nuevo ciclo. Propsito de la Deshidratacin del gas Natural: El vapor de agua asociado al gas Natural, es uno de los contaminantes ms comunes en el gas dado los inconvenientes que puede ocasionar tanto en procesos posteriores a los que pudiere estar sometido, como para su transporte a reas de tratamiento y consumo. Bajo condiciones normales de produccin, el gas Natural est saturado con agua. Tal como incrementos de presin o reduccin de temperatura el agua en el gas Natural condensa y forma agua lquida. Cuando el agua libre se combina con las molculas de gas (metano, etano, propano, etc), esta forma hidratos slidos el cual puede taponar vlvulas, equipos y algunas lneas de gas. La presencia de agua lquida puede incrementar la corrosividad del gas natural, especialmente cuando el gas contiene H2S y CO2. Sin embargo el contenido de agua en el gas Natural puede ser reducido para evitar la formacin de hidratos y reducir la corrosin en tuberas antes que sea transportado. Por otra parte en el transporte y consumo, el gas Natural, debe cumplir con determinadas especificaciones, y una de ellas es la cantidad mxima de agua presente en la mezcla gaseosa.

Bibliografa
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Guzmn C. (2000). Criterios para el Diseo Conceptual de Procesos de Deshidratacin/desalacin Electrosttica. Martnez, J. (1998). Principios y aplicaciones en la Ingeniera del Gas Natural. Salager J.L. (2001) Revista Tcnica Intevep.
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