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EL ARTE DE LA NAVEGACIN EN LA P ENNSULA IBRICA

EL ARTE DE LA NAVEGACIN EN LA PENNSULA IBRICA

MANUEL A. SELLS UNED, Madrid


Qu cosa tan ardua como dar gua a una nao engolfada, donde slo agua y cielo verse puede? (Martn Corts, Breve compendio de la esphera y del arte de navegar, 1551, f. IIIIv).

El arte de navegar del siglo XVI constituy la mejor de las respuestas posibles a un problema. O, mejor dicho, a un desafo. Exploradas las costas africanas en el siglo anterior, rodeado el cabo de Buena Esperanza hasta alcanzar las Indias Orientales, y decubierto o encontrado el nuevo continente americano, para Portugal y Castilla se abra la posibilidad de erigir dos grandes imperios coloniales. Pero esta posibilidad slo podra concretarse si los viajes de descubrimiento y exploracin daban paso a rutas regulares y seguras que garantizasen, por primera vez a una escala prcticamente mundial, la comunicacin y el comercio. Considrese que un viaje de ida y vuelta entre los dos extremos del imperio espaol, Sevilla y Manila, supona, de media, unos cinco aos. Segn Pedro de Medina en su Regimiento de navegacin (Sevilla, 1563), el arte de navegar estaba constituido por el conjunto de reglas, declaraciones: y verdaderos entendimientos que para bien navegar se deben saber [f. IIIr].
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Se trataba, pues, de lo que hoy denominaramos un conocimiento, o desempeo, tcnico. Pero las tcnicas desarrolladas en y para las navegaciones por el Mediterrneo y el Atlntico norte no bastaban en los nuevos escenarios. Si antes no solan pasar muchos das sin que el marino pudiese avistar una costa conocida, asegurndose as de su posicin, ahora las cosas eran muy distintas. Los nuevos trayectos suponan semanas, aun meses, fuera de la vista de la tierra. En tales intervalos, la estima acumulaba tan graves errores que la tornaban mucho ms que incierta. En estas circunstancias, el nico recurso posible era la consulta del firmamento. Naca as la navegacin astronmica, al recurrirse a las medidas de posicin de los astros para la determinacin de la posicin del barco. En concreto, de su latitud. La culminacin de esta navegacin astronmica llegara dos siglos despus, a mediados del mil setecientos, con la determinacin de la longitud. De este modo, la gran innovacin del arte de navegar fue el recurso a conocimientos procedentes de la astronoma y de la geografa, adaptando stos, junto con los instrumentos necesarios para su aplicacin, a las condiciones especficas de los viajes ocenicos. La navegacin del siglo XVI fue, as, una navegacin a estima corregida por la latitud. Hay que insistir, finalmente, en que no fue el arte de navegar, as configurado, el que posibilit los viajes de descubrimiento. Estos se realizaron, en buena medida, con los mtodos tradicionales si bien, andando el tiempo, se beneficiaron cada vez ms de las nuevas tcnicas. Se puede considerar que la incursin portuguesa por las costas africanas se abri con la conquista de Ceuta en 1415; sin embargo, los primeros testimonios de observaciones del firmamento encaminadas a la determinacin de la latitud datan, ms o menos, del ltimo cuarto del siglo. Y los manuales de navegacin impresos ms antiguos que se conocen datan de los primeros aos del siglo XVI. La culminacin se alcanzara medio siglo ms tarde, con los tratados de Pedro Nunes, Pedro de Medina y Martn Corts. En lo que sigue, tras comentar las caractersticas principales de la navegacin a estima, pasar a exponer los nuevos mtodos e instrumentos adaptados para la determinacin de la latitud, as como los problemas que supuso la introduccin de esta coordenada en unas cartas diseadas para una navegacin basada en el rumbo y la distancia. Unido a un tratado elemental de la esfera, o descripcin de los principales crculos y movimientos celestes, el conjunto representa, ms o menos, los contenidos de cualquier tratado de navegacin de la poca.
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1. LA NAVEGACIN A ESTIMA: RUMBO Y DISTANCIA La navegacin a estima o, ms concretamente, la navegacin con determinacin del rumbo y estimacin de la distancia recorrida por l, surgi en el Mediterrneo tras la introduccin y difusin de la aguja nutica. Los primeros testimonios de su empleo, en una forma primitiva una aguja imantada o un montoncito alargado de polvo de piedra imn dispuestos sobre un flotador en una vasija con agua datan del siglo XII, y apuntan a un empleo ms bien ocasional. En el siglo XIII, o a principios del XIV, la aguja imantada cobr una forma ms moderna. Se peg por debajo de un disco que llevaba grabada una rosa de los vientos. En sta se acabaron por distinguir 32 direcciones equidistantes, o vientos, de modo que el crculo del horizonte se dividi en porciones de 11,25, pudindose, por estimacin, determinar la mitad de este arco. As constituida, la aguja o, como se la denominara ms tarde, comps nutico, de poco serva sin una carta que se correspondiese con las direcciones que marcaba, la cual se debi desarrollar a la par. sta es la llamada carta portulano. La ms antigua que se conserva data del ltimo cuarto del siglo XIII. Se trata de cartas del Mediterrneo en donde se registran los perfiles costeros, y que se hallan entrecruzadas por una urdimbre de lneas que parten de dos o ms puntos nodales, espaciadas como los vientos de la rosa. No se sabe bien cmo surgieron estas cartas portulano del Mediterrneo. Por lo general se admite una gnesis basada en la experiencia, quizs tambin una conjuncin o yuxtaposicin de datos o cartas de regiones parciales. El caso es que estas lneas rectas representaban las lneas de rumbo, y conservaban las distancias, para cuya estimacin las cartas estaban dotadas de escalas cuyas mediciones se podan trasladar con un comps o divisor. Su empleo era sencillo. Se buscaba la lnea recta que uniese los puertos de partida y de arribada y, caso de no coincidir sta con una de las lneas de rumbo trazadas en la carta, se buscaba la lnea paralela ms prxima, o la ms cercana a una paralela. sta marcaba el rumbo a seguir, guindose por la aguja. Naturalmente, los vientos no siempre son favorables para seguir en lnea recta el rumbo deseado. Por ello el barco, en realidad, trazaba una lnea quebrada, cruzando y recruzando el rumbo deseado a distintos intervalos. Para saber lo que el buque se haba separado de l, la distancia y el rumbo a seguir para retomarlo, y el camino realmente avanzado en la direccin deseada, era preciso recurrir a la resolucin de tringulos rectngulos. sta, hoy da trivial gracias a la trigonometra y al lgebra, se facilitaba entonces mediante tablas o
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construcciones grficas. El camino recorrido por cada uno de estos rumbos se estimaba literalmente a ojo, con la ayuda de una ampolleta o reloj de arena que meda el tiempo. Es decir, que la determinacin de la velocidad del barco por un rumbo dado dependa exclusivamente de la experiencia del piloto. Naturalmente esta estimacin era incierta, pero el error acumulado tras los pocos das de navegacin que transcurran fuera de la vista de tierra no constitua un obstculo grave. El verdadero peligro de la estima era topar inesperadamente con la tierra por la noche o en un da sin visibilidad, y para ello se tomaban las debidas precauciones. Pero, qu hacer cuando en los dilatados periplos transatlnticos la estima poda arrojar fcilmente errores de varios centenares de kilmetros? 2. LA VOLTA PELO LONGO Y EL RECURSO A LA LATITUD La expansin portuguesa por las costas africanas llev casi un siglo. Iniciada, como se dijo, con la conquista de Ceuta, prosigui hacia el sur por el litoral. En 1434 Gil Eanes dobl el cabo Bojador, y no fue sino hasta 1488 cuando Bartolom Daz alcanz el de Buena Esperanza. El resto de la ruta a las especias fue ms rpido: Vasco de Gama lleg a las Indias Orientales en 1497, cinco aos despus del primer viaje de Coln. El viaje de ida no supona peligros aparte grandes dificultades tcnicas. La navegacin hacia el sur se haca a pocas millas de la costa y se vea favorecida por vientos y corrientes. El problema estaba en el viaje de retorno, donde esos mismos vientos y corrientes se oponan a la andadura del barco. Para evitarlos y encontrar condiciones ms favorables era preciso engolfarse, es decir, adentrarse en el Atlntico fuera de la vista de la costa, y esto durante bastantes das de navegacin, dependiendo naturalmente del punto de partida. A tal viaje se le denomin la volta. Se trataba de navegar de sur a norte por el meridiano hasta alcanzar la altura de las Azores, para pasar desde all a Lisboa. 2.1. El mtodo de la altura-distancia La observacin de la altura del polo celeste sobre el horizonte que, como es sabido, es igual a la latitud del lugar en que se observa est documentada a mediados del siglo XV. En una primera etapa, se emple un mtodo conocido por los historiadores como el de la altura-distancia. Este mtodo no implicaba una determinacin directa de la latitud en que se encontraba el buque; en su lugar, la diferencia angular entre la altura del polo observada en un lugar
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1. Grabado que representa a Ptolomeo observando con un cuadrante, guiado por la Astronoma. De Jorge Reish, Margarita filosofica, Fribourg, 1503.

dado y su altura en Lisboa se converta en la distancia que las separaba. Para ello se us un instrumento corriente en astronoma y agrimensura, el cuadrante, simplificndolo de todos sus usos excepto del fundamental de la medida de arcos. Consista en un cuarto de crculo, suspendido por su vrtice y provisto de una plomada. A travs de dos pnulas se observaba la Polar o quizs tambin alguna otra estrella conocida, y el hilo de la plomada, proyectado sobre el cuadrante, marcaba su altura sobre el horizonte. sta se comparaba con las marcaciones hechas en el limbo, y correspondientes a las alturas del mismo astro en las latitudes de distintos lugares. Se trataba, pues, de una medida angular, pero no efectuada sobre una escala graduada. sta vendra despus. El mtodo no poda ser muy exacto pues, como es sabido, la posicin de la estrella Polar no coincide exactamente con la del Polo celeste. En 1500 estaba apartada de l en la cantidad de 3,42. Siendo el grado de meridiano de algo ms de 110 km., en las condiciones ms desfavorables se poda llegar a cometer un error de cerca de 400 km., y eso sin contar con los errores propios
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de las marcaciones efectuadas sobre el instrumento y los provocados por las condiciones de la observacin misma. Pues en el mar el observador participaba de los movimientos del barco, mientras que tena que asir el instrumento para girarlo y tender, a travs de las pnulas, la visual a la estrella. De modo que el procedimiento debi ser muy poco preciso y, por otra parte, por decirlo as, tampoco estaba bien informado. Los astrlogos y astrnomos conocan bien la falta de concordancia de la Polar con el polo celeste, y as el procedimiento se corrigi dando lugar al que dentro del arte de navegar se conoci como el Regimiento del norte. 2.2. El Regimiento del Norte y la Cruz del Sur En el Regimiento del Norte se daban reglas para corregir la diferencia angular de la estrella Polar respecto del polo. Debido a esta diferencia, la Polar describe una pequea circunferencia en torno al polo. Si, en el momento de la observacin, se puede determinar cul es su posicin sobre esta circunferencia, entonces se puede recurrir a unas tablas para buscar en ellas la correccin a aplicar. Los marinos portugueses escogieron ocho posiciones igualmente espaciadas, correspondientes a los ocho rumbos o vientos principales de la rosa. El valor de la correccin mxima que se aplicaba era de 330' (aditivos en la culminacin inferior, sustractivos en la superior), y proporcionalmente menores en los otros rumbos. Para determinar su posicin en el momento de la observacin se recurri a la posicin de dos estrellas en la constelacin de la Osa Menor, en donde se halla la Polar, llamadas entonces guardas, y Ursae Minoris. Tambin se imagin una figura humana, conocida como el hombre del polo, de frente o de espaldas. El norte vendra representado por la cabeza, el sur por los pies y, en el caso de hallarse de frente, el nordeste y el este, respectivamente, por el hombro y el brazo izquierdos, etc. De hecho, debido al movimiento del polo celeste, la distancia angular de la Polar al polo ha ido disminuyendo con el tiempo; en 1600 este valor era de 2 54'. En consecuencia, algunos tratados recogieron hacia esta poca valores menores de los 330' con los que inicialmente se aplic la correccin. El Regimiento del Norte se poda aplicar siempre y cuando la Polar estuviese visible a una cierta altura sobre el horizonte. Pero tras cruzar el ecuador pronto quedaba por debajo del mismo. As que al cruzar la lnea hubo de buscarse un procedimiento anlogo, contando con los astros del hemisferio meridional. La constelacin escogida fue la Cruz del Sur. sta no se hallaba prxi172

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ma al polo sur, pero tena la peculiaridad de que estaba compuesta por cuatro estrellas en la posicin de los extremos de los brazos de una cruz, de modo tal que las que se hallaban en los extremos del brazo, digamos, vertical, cruzaban el meridiano aproximadamente a la vez. En tal posicin, que se poda verificar con el hilo de una plomada, la distancia polar de la estrella superior, la ms brillante de la constelacin, era de aproximadamente 30, que era el valor que se sumaba a la altura observada: adoptando este valor se cometa, hacia 1500, un error de alrededor de 1/3 de grado. La regla para obtener la latitud, el Regimiento del Crucero del Sur, se incorpor a los tratados de navegacin a mediados del siglo XVI. 2.3. El Regimiento del Sol Del mismo modo que la latitud se poda determinar por el trnsito meridiano de una estrella, por el da se poda determinar por el trnsito por el meridiano del Sol. Aunque con una complicacin adicional: que, a diferencia de lo que sucede en el caso de las estrellas, la declinacin del Sol, es decir, su distancia angular al ecuador celeste, vara de da en da. La determinacin de la latitud por la altura del Sol era un mtodo ya recogido en los Libros del saber de astronoma de Alfonso X el Sabio, as como en otras obras medievales. Sin embargo, el procedimiento no estaba adaptado para su empleo por los navegantes. En las tablas astronmicas, la longitud celeste del Sol (se cuenta sobre la eclptica, en sentido directo, a partir del punto Aries) se contaba independientemente, de 10 a 30, para cada uno de los sucesivos signos del zodaco que el Sol iba recorriendo a lo largo del ao. La declinacin del Sol se encontraba en otras tablas, en las que se entraba conocida la longitud del Sol. Estas tablas servan para un cuatrienio tres aos y el bisiesto, si bien los valores de la declinacin variaban cada vez ms en cuatrienios sucesivos, pues la revolucin anual del Sol no coincida exactamente con la longitud del ao. Por ello era necesario corregirlas en una cantidad constante. Se empleaba entonces el calendario juliano, el cual adelantaba cada ao en casi 11 minutos respecto del ao trpico, marcado por el movimiento del Sol. El calendario gregoriano, que se ajustaba mejor al ao trpico, se establecera en 1582. En todo caso, convena no dejar transcurrir muchos aos antes de obtener unas nuevas tablas de declinacin. Al igual que en el caso de los procedimientos anteriormente comentados, la autora de la adaptacin de este mtodo al uso nutico es incierta. Se acepta que las primeras tablas de declinacin se adaptaron de los contenidos del
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Almanach perpetuum coelestium motum, traduccin de 1496 de un tratado elaborado en Salamanca en 1478, y que contena tablas para el cuatrienio base 1473-76. Su autor era el judo Abraham Zacuto (Abraham Bar Samuel Bar Abraham Zacut), que pasara a Portugal en 1492 a causa del decreto de expulsin, donde la edicin sera llevada a cabo por su discpulo Joseph Vizinho. Las primeras tablas adaptadas a la navegacin, que daban la declinacin del Sol cada da para el cuatrienio 1517-20, fueron publicadas hacia 1516. A partir de ese momento, tablas ms o menos actualizadas apareceran en todos los tratados de navegacin. Si bien existen testimonios del empleo de tablas de este tipo ya a fines del siglo anterior, particularmente en el viaje de Vasco de Gama (para 1497-1500). Conocida a travs de las tablas la declinacin del Sol el da de la observacin, la frmula a aplicar era una combinacin suma o resta de la declinacin y la distancia cenital (complemento de la altura) del Sol a su paso por el meridiano. En trminos actuales, podramos decir que la latitud resulta de restar la distancia cenital de la declinacin. Ahora bien, hay que tener en cuenta los signos de ambas. La declinacin es positiva al norte del ecuador, negativa al sur; y la distancia cenital se toma como positiva o negativa segn que la observacin se realice cara al norte o cara al sur. Esta cuestin de los signos llev en la poca a componer un Regimiento del Sol formado por un conjunto de reglas que contemplaban los posibles casos, segn las posiciones relativas del Sol y de la sombra del observador.

2. Astrolabio nutico. De Martn Corts, Breve compendio de la sphera y de la arte de navegar, Sevilla, 1551. 174

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3. Empleo del astrolabio para tomar la altura del Sol. De Pedro de Medina, Regimiento de navegacin, Sevilla, 1563.

La altura del Sol se poda tomar con el cuadrante. Pero se consider ms ventajoso emplear otro instrumento adaptado de la astronoma, el astrolabio. El astrolabio astronmico era un instrumento complejo, adaptado a muy diversos usos. En navegacin, el astrolabio nutico consisti simplemente en un disco graduado, por lo general no todo l, dotado de una anilla de suspensin y de una alidada giratoria con pnulas, nicos elementos necesarios para medir alturas. Para observar el Sol se supenda el instrumento cerca del palo mayor (es decir, del centro de gravedad del barco), y se giraba la alidada hasta que el rayo de Sol que pasaba por la pnula superior coincidiese con la inferior. A esta operacin se le denominaba pesar el Sol. De este modo no era necesario tender una visual directamente, con el consiguiente deslumbramiento. Muchos de estos instrumentos llevaban una escala grabada a partir de los 0 desde el punto de suspensin, por lo que la lectura del limbo daba directamente la distancia cenital. Para evitar la resistencia al viento, el cuerpo del astrolabio se vaci en forma de volante o rueda, aadindose peso en la parte inferior para dotarle de estabilidad; y las pnulas se aproximaron al centro de la alidada, lo que facilitaba la medicin de alturas del Sol, aunque iba en detrimento de la observacin de alturas de estrellas.
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4. Empleo de la ballestilla para la obtencin de la latitud por la observacin de la altura de la estrella Polar sobre el horizonte. De Pedro de Medina, Regimiento de navegacin, Sevilla, 1563.

Hacia 1530 existe constancia del uso de otro instrumento que serva tanto para la observacin del Sol como de las estrellas: la ballestilla. Posiblemente derivado de un instrumento conocido como bculo de Jacob o radio astronmico, empleado por topgrafos y astrnomos, la ballestilla constaba bsicamente de una vara de seccin cuadrada, el radio o el virote, sobre la que poda deslizar perpendicularmente a ella otra de menor tamao, llamada sonaja. Para observar la altura de un astro se apoyaba el radio justo debajo del ojo, y se desplazaba la sonaja hasta que las visuales tendidas a travs de sus extremos coincidiesen, respectivamente, con el horizonte y con el astro. La distancia angular se lea entonces directamente sobre la escala grabada en el radio. El instrumento lleg a contar con cuatro sonajas de diversa longitud, correspondiendo cada una de ellas a una escala diferente grabada en cada una de las caras del radio. Se escoga una u otra de ellas en funcin de la amplitud del ngulo a medir. En la prctica, si el Sol se observaba de frente, se tenda la visual a su borde superior, con el fin de que lo cubriese la sonaja y evitar el deslumbramiento. Entonces haba que restar a la medida los 15' de semidimetro
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del Sol. Tambin se poda observar de espaldas, mediante la sombra proyectada por el extremo superior de la sonaja sobre una pequea pieza situada en el extremo del radio destinado al ojo, mientras que la visual al horizonte se tenda desde el otro extremo de la sonaja. 3. USO DE LA CARTA NUTICA PARA FIJAR LA POSICIN La superficie terrestre es, con mucha aproximacin, esfrica, mientras que las cartas son planas. Y la representacin de una porcin apreciable de una esfera sobre un plano conlleva, inevitablemente, deformaciones. Las cartasportulano, originarias del Mediterrneo, estaban trazadas sobre la base de lneas de rumbo rectas y de distancias estimadas a lo largo de las mismas. Pero, como mostr el cosmgrafo portugus Pedro Nunes en 1537, en realidad una lnea de rumbo constante, sobre la esfera, es una espiral que finaliza en el polo, aunque sin alcanzarlo nunca. Las lneas de rumbo slo podan ser rectas en una carta en la que los paralelos se hallasen espaciados crecientemente a partir del ecuador, algo que mostr Gerhard Mercator en una carta publicada en 1569. Sin embargo, la prctica seguida por los navegantes desde principios del siglo XVI, momento en que se introdujo la latitud en las cartas, era representar esta coordenada mediante grados equidistantes trazados sobre un meridiano, superpuesto al esquema tradicional de rumbo y distancia proveniente de las cartas mediterrneas. A esta carta, trazada sobre una urdimbre de paralelos y meridianos equidistantes, se la conoce como carta plana o cuadrada.

5. Empleo de carta nautica. De Martn Corts, Breve compendio de la sphera y del arte de navegar, Sevilla, 1551 177

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La consecuencia era que, al suponerse iguales los grados de latitud, las lneas de rumbo no podan ser rectas; y al considerarse implcitamente los meridianos igualmente espaciados, sin considerarse su convergencia en los polos, a medida que se aumentaba la latitud las distancias este-oeste se vean crecientemente exageradas en la carta. As, por ejemplo, se duplicaban en la latitud de 60. De hecho, ni Nunes ni Mercator propusieron procedimiento efectivo alguno para corregir estos defectos de la carta. En la prctica, parece que los pilotos avisados del problema lo corregan empricamente, aumentando su estimacin de la andadura del barco. Slo en la ltima parte del siglo se sugerira la introduccin de distintos troncos de leguas escalas de distancias para diversas latitudes. El procedimiento para marcar la posicin de la nave en la carta o, como se deca entonces, echar el punto, haca uso de dos divisores o compases. Una punta del primero se pona en el lugar de partida, y la otra en el rumbo por el que se naveg. En cuanto al segundo comps, una punta se pona en la graduacin correspondiente a la escala de latitudes la altura del polo observada en ese momento, y la otra en el paralelo ms prximo trazado en la carta. Se deslizaban con cuidado los dos compases, y all donde coincidiesen las puntas era el lugar donde se hallaba el barco. Es decir, que el punto se echaba por rumbo y altura. A este punto se le conocera como el de escuadra, a diferencia del punto tradicional echado mediante el rumbo y la estimacin de la distancia recorrida por l, que no sin buenas razones se llamaba de fantasa. Este ltimo se adoptaba slo cuando no se poda determinar la latitud. Cuando ambos puntos, el de fantasa y el de escuadra, no coincidan, se pona, naturalmente, toda la confianza en la latitud observada y, aun a sabiendas de que el procedimiento era un tanto expeditivo, se modificaban el rumbo y la distancia estimada, de tal modo que el punto corregido se echaba sobre el mismo meridiano donde se hallaba el de fantasa, pero en la latitud observada. Con todas estas circunstancias, se puede ver cun incierto era el uso de la carta. En la prctica, las navegaciones se solan efectuar siempre que era posible por paralelo o por meridiano. A la partida, el piloto buscaba seguir un meridiano hasta llegar a la latitud del puerto de arribada, y a partir de ah navegaba por el paralelo, mantenindose en una latitud constante. Las precauciones se extremaban cuando el piloto se consideraba prximo a tierra, para lo cual por lo general estimaba al alza la distancia recorrida, con el fin de hallarse prevenido.
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4. LA VARIACIN DE LA AGUJA Y EL PROBLEMA DEL PUNTO FIJO Segn parece, en el mar fue Coln, en su viaje a Amrica, el primero en descubrir que la aguja nutica se desviaba del polo norte no, como se crea, en una cantidad constante, sino en una cantidad que variaba con el lugar. Este efecto, hoy llamado declinacin magntica y conocido generalmente entonces como variacin de la aguja, se debe a que los polos geogrfico y magntico no coinciden. Se trata adems de un efecto variable con el tiempo, como se descubrira ms adelante. Dado que la desviacin poda ser de varios grados (en la poca, en la pennsula de Labrador, lleg a 22,5), el piloto poda cometer graves errores en el rumbo si no aplicaba la oportuna correccin. Estos errores suponan que, al echar el punto en la carta, ste estara errado tanto en latitud como en longitud. A esto se sumaba el hecho de que muchas agujas se construan teniendo en cuenta la desviacin en el lugar de su fabricacin, suponindola constante, de modo que se desviaba la aguja del norte de la rosa en la cantidad necesaria para corregirla. Esta circunstancia no siempre era tenida en cuenta por los pilotos. La solucin prctica que se adopt fue el de tabular las desviaciones en distintos puertos. En 1530, el cosmgrafo Alonso de Santa Cruz anot al margen de una carta las desviaciones correspondientes a distintos meridianos. Tales correcciones ignoraban el hecho de que la desviacin de la aguja tambin poda variar con la latitud. Pero aunque esto todava no se tuviese en cuenta, as como la variacin de la declinacin magntica con el transcurso del tiempo, una solucin definitiva, que pronto se propuso, fue la de comparar cada da la alineacin de la aguja con el meridiano determinado por medios astronmicos. Para ello se idearon los que se llamaran compases de variacin. Estos debieron surgir como perfeccionamiento de mtodos ya propuestos en el primer cuarto del siglo XVI. As, se poda elevar la aguja a la altura de los ojos, alinendola con la visual tendida a alguna estrella (se usara la Polar o la Cruz del Sur) en el momento de su trnsito meridiano. Pero parece que el procedimiento ms usado fue observar la sombra que por el da arrojaba el Sol. Siendo difcil de determinar su direccin precisamente en el momento del medioda, se usaba el punto medio sealado por sombras de igual longitud antes y despus del paso del Sol por el meridiano. Para ello las observaciones se haran cuando el Sol alcanzase, antes y despus del medioda, las mismas alturas sobre el horizonte.
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El fenmeno de la variacin de la aguja, con los distintos valores que presentaba en las navegaciones a lo largo de un paralelo, hizo concebir esperanzas de que este dato pudiese servir para obtener directamente en el mar la coordenada que faltaba: la longitud. El mtodo tradicional de obtencin de la diferencia de longitud en tierra entre dos lugares era mediante la observacin de eclipses: anotada la hora local en que ocurra el fenmeno, la diferencia entre sta en los dos lugares daba directamente, a razn de 360 las 24 horas, su diferencia en longitud. Obviamente, la escasa frecuencia de estos acontecimientos tornaba intil su empleo en la navegacin. Por ello un mtodo basado en la variacin apareca muy atractivo. Sin embargo, no se encontraron las regularidades esperadas. El cosmgrafo Martn Corts fue autor de una influyente teora segn la cual la aguja no apuntara al polo celeste, sino a un punto por debajo de l, situado entre el polo terrestre y las esferas celestes. Cuando dicho punto y el polo estuviesen situados en el mismo meridiano, la variacin sera nula. Por una especie de efecto de paralaje, cuando a partir de ah se navegase a Levante, la aguja nordesteara, y al navegar hacia occidente noroesteara. En todo caso, Corts consideraba que, al igual que suceda con la declinacin del Sol, su variacin no era uniforme, limitndose a recomendar a los pilotos que se basasen en la experiencia para contrastar la declinacin magntica. El que se considerase que el fenmeno se deba a que la aguja era atrada por algn punto o polo magntico distinto del celeste fue lo que motiv la denominacin de problema del punto fijo que se le dio en la poca al de la determinacin de la longitud. De la preocupacin que despert el tema da fe el Libro de las longitudes de Alonso de Santa Cruz, manuscrito que fue redactado hacia mediados del siglo, en donde se revisaban diversos mtodos todos ellos entonces impracticables en el mar para la determinacin de longitudes, as como el importante premio que en 1598 ofrecera Felipe II a quien resolviese el problema, premio al que concurri el mismo Galileo. Ya en el primer cuarto del siglo XVIII, el Parlamento ingls ofreci un sustancioso premio, oferta que culminara finalmente con la solucin del problema por dos mtodos distintos que ya haban sido propuestos en la poca que nos ocupa: la conservacin de la hora del meridiano de partida mediante un cronmetro adaptado a su uso en el mar, y el empleo del movimiento lunar por la determinacin de las distancias angulares del borde de la Luna a estrellas zodiacales seleccionadas. El objetivo, logrado a mediados del mil setecientos, era el que los marinos ibricos ya haban conseguido, en el caso de la latitud, dos siglos antes: determinar esta coordenada con un error de alrededor de medio grado.
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6. Empleo de la ballestilla para la medicin de distancias lunares (en segundo plano, su aplicacin a la topografa). De J. Werner y P. Apianus, Introductio geographica Petri Apiani in Doctissimas Verneri annotationes, Inglostadt, 1533.

5. LA DIMENSIN INSTITUCIONAL DEL ARTE DE NAVEGAR El arte de navegar constituy algo ms que un conjunto de reglas recogidas en los manuales. Para comenzar, junto a dichos manuales habra que considerar tambin los derroteros, libros de instrucciones para navegaciones especficas en donde se recogan todos los datos que pudiesen facilitar la ruta, tales como vientos dominantes, corrientes, distancias, perfiles costeros y accidentes significativos, descripciones de puertos, etc. Por lo general constituyeron, durante la mayor parte del siglo cuanto menos, material reservado, y por consiguiente quedaron manuscritos. Pero, junto a los manuales de navegacin, constituan un elemento imprescindible a la hora de aventurarse por aguas poco conocidas por el piloto. Por otra parte, habra que considerar tambin la dimensin institucional, muy importante en una poca que se abra al nacimiento de la ciencia moderna. Tanto la monarqua portuguesa como la espaola crearon pronto instituciones destinadas a controlar los diversos aspectos del trfico colonial. Y uno de esos aspectos era la recogida de informacin geogrfica, el control profesional de los pilotos y la mejora de los procedimientos de navegacin. En este punto, la documentacin portuguesa que se conserva es poco precisa, pero existe constancia de que, hacia mediados del siglo XVI, el cosmgrafo mayor
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entonces Pedro Nunes daba clase en Lisboa a pilotos, cartgrafos y constructores de instrumentos. Parece que haba que superar un examen para obtener el ttulo. Por parte castellana, en Sevilla se estableci pronto, en 1503, la Casa de Contratacin de Sevilla, y en 1508 se estableci en ella el puesto de Piloto Mayor, con el encargo de dar clase y examinar a los pilotos que hubiesen de navegar a Amrica, as como de examinar y aprobar las cartas e instrumentos de navegacin que stos usaban. En 1512 se instituy el llamado padrn real, una carta en donde se iban consignando los nuevos descubrimientos, rectificada y puesta constantemente al da, y que serva de patrn para el trazado de las cartas de navegacin. En 1523 se cre el cargo de cosmgrafo fabricante de cartas e instrumentos, y en 1552 el de catedrtico de cosmografa, con el encargo de impartir docencia en el ramo de la cosmografa y la navegacin. La creacin de estos puestos propici en buena medida la redaccin de tratados de navegacin, de los cuales bastantes quedaron manuscritos, si bien no todos se deben a quienes ocuparon estos cargos. Los primeros manuales portugueses que se dieron a la imprenta, por lo que se sabe, son los conocidos como Regimientos de Munich (ca. 1509) y de vora (ca. 1517), por los lugares en donde se hallaron los nicos ejemplares que se conservan. Casi con toda probabilidad, fueron compuestos tomando como base anteriores tratados que circularan manuscritos. Otra obra importante fue el Tratado da Agulha de Marear, atribuido a Joo de Lisboa, publicado en 1514. En l se trata de la correccin de la declinacin magntica por la posicin de las guardas de la Polar. Ms tarde, destaca la obra de Pedro Nunes, quien tradujo y coment el tratado de la esfera de Sacrobosco en 1537, adjuntndole un Tratado em defensam da carta de marear. En 1546 public otra importante obra, el De arte atque ratione navegandi. Por parte castellana, la primera obra de navegacin en ser publicada fue la Suma de geographia que trata largamente del arte de navegar (1519) de Fernndez de Enciso, que incorporaba tablas con los valores de la declinacin solar. Vino a continuacin el Tratado del Esphera y del arte de marear (1535) del portugus Francisco Faleiro, al servicio de la corona castellana. En esta obra se ocup de sealar algunos mtodos para medir la declinacin magntica, que la Suma de Enciso no recoga. La culminacin de estas obras de navegacin se alcanz a mediados del siglo, con las de Pedro de Medina y Martn Corts. El primero public un Arte de navegar (1545) y posteriormente un Regimiento de navegacin (1552).
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Martn Corts escribi un Breve compendio de la sphera y de la arte de navegar (1551). El libro de Medina conoci quince ediciones en francs, cuatro en holands, tres en italiano y dos en ingls. El de Corts, nueve ediciones en ingls. Este xito editorial se debe en buena medida al inters de otras naciones europeas por sumarse a la aventura colonial; de modo que, tal como titul Guilln Tato uno de sus trabajos, podra decirse que Europa aprendi a navegar en libros espaoles. Cabe citar tambin un breve compendio escrito por el cosmgrafo Rodrigo Zamorano y publicado en 1581, que fue ampliamente utilizado. Finalmente, hay que sealar que la Instruccin nutica de Diego Garca de Palacio, publicada en Mxico en 1587, fue la primera obra impresa en tratar el tema de la construccin naval. Las obras citadas no agotan, desde luego, la lista de tratados impresos. Y tambin, por otra parte, hay que contar adems con obras importantes que, por una u otra razn, en muchos casos por contener informacin que se consideraba confidencial, quedaron manuscritas. Hay que concluir que, durante el siglo XVI, hubo un verdadero florecimiento de la literatura nutica. 6. ALGUNAS CONSIDERACIONES A MODO DE CONCLUSIN Pese a que las obras de Nunes, Medina y Corts, redactadas ms o menos a mediados del siglo, pudieran reputarse de ms cientficas en comparacin con el carcter de recetario de manuales anteriores, lo cierto es que el regimiento, o conjunto de reglas a aplicar en cada caso, domin el arte de navegar de la poca. Y ste no poda complicarse demasiado. No escasearon los cosmgrafos con una buena formacin terica que hiciesen propuestas para introducir un mayor rigor en los mtodos empleados en la navegacin. Particularmente, Pedro Nunes defendi el empleo de la carta cuadrada, seal mtodos para la obtencin de la latitud por alturas del Sol tomadas fuera del meridiano, y pretendi corregir el Regimiento del Norte tomando en cuenta la pequea diferencia que se introduca cuando la altura de la Polar se tomaba fuera del meridiano. Tambin aconsej la navegacin por crculo mximo, al ser ste el trayecto ms corto entre dos puntos situados sobre una esfera. Pero, en general, estas y otras propuestas resultaban impracticables o bien, como en el caso del Regimiento de la Polar, los errores que pretendan corregir quedaban ampliamente desbordados por los inherentes a la observacin misma. Y tambin porque exigan al colectivo de los pilotos de una capacitacin en matemticas y cosmografa que stos no posean. De este modo, ya hacia mediados del siglo comienzan a ser comunes las quejas de los cosmgrafos
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acerca de la falta de preparacin de los pilotos, y de los pilotos acerca de la falta de experiencia de los cosmgrafos en la prctica de la navegacin. A principios del siglo XVII, comenzaron a orse voces pesimistas sobre el decaimiento de la navegacin, que acompaaba a la situacin desfavorable en la economa, en la poltica, en la cultura, en la que cay el pas durante el siglo XVII. Un siglo despus de escrito, todava se segua usando el breve manual de Rodrigo Zamorano, y hacindose uso de tablas de declinacin caducadas muchos aos atrs. La ausencia de pilotos bien experimentados se haca cada vez ms notoria. Las enseanzas en la Casa de Contratacin decayeron. El arte de navegar se estanc. En 1634, el almirante Pedro Porter y Casanate public un libro titulado Reparo a errores de la navegacin espaola. No deja de ser significativo, sin embargo, que, en 1599, Edward Wright alertara asimismo a los pilotos ingleses en una obra que llevaba por ttulo Certain errors in navigation. Aun sin olvidar que la navegacin particip del decaimiento general del siglo XVII, no hay que cargar demasiado las tintas. Tambin es cierto que la solucin de los problemas a los que se enfrent el arte de navegar, particularmente el empleo de la carta cuadrada, no fue fcil. El empleo de las cartas llamadas esfricas, que hacan uso de la proyeccin de Mercator, requera de nuevas habilidades por parte de los pilotos. Ms grave es la denuncia de que tanto instrumentos como cartas se elaboraban sin control, lo que seala el deterioro de las funciones que en este ramo deban ejercer los cosmgrafos de la Casa de Contratacin. Pero la solucin no pasaba ya por recuperar el rigor perdido. El viejo arte de navegar, que tuvo su momento, deba dar paso a una nueva concepcin de la nutica dentro de la cual los pilotos ya no podran servirse de regimientos, sino que, adiestrados en los procedimientos matemticos, deban apoyarse en ellos para la resolucin de los distintos casos desde sus primeros principios. En definitiva, el arte de navegar precedi o, si se quiere, acompa en cierta medida a la revolucin cientfica. Pero los cambios que sta supuso tornaron a su vez caduco el viejo arte. Como he escrito en alguna otra ocasin, el trnsito a dar era el del arte de navegar al de la ciencia de la navegacin. Es decir, el paso de la aplicacin ms o menos ciega de reglas, digamos, matemticas, a su deduccin a partir de los fundamentos matemticos que eran de aplicacin general. En suma, en esta nueva etapa lo que se iba a requerir, al comps de los tiempos, era la aplicacin de una racionalidad de corte cientfico, hechura de la misma revolucin cientfica que, en muy diversos aspectos, el mismo arte de navegar vino a posibilitar.

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NOTA BIBLIOGRFICA La bibliografa sobre la navegacin del siglo XVI es abundante. Pero creo que los libros que se citan a continuacin constituyen una buena introduccin a sus aspectos ms relevantes. La obra clsica sobre la navegacin portuguesa de la poca es la de A. Fontoura da Costa, A marinharia dos descobrimentos, Lisboa, Edioes Culturais da Marinha, 1983 (4 de.). Ms actualizado, aunque algo menos detenido, es el libro de Luis de Albuquerque Historia de la navegacin portuguesa, Madrid, Mapfre, 1991. Para el caso espaol, la historia clsica de la navegacin es la de S. Garca Franco, Historia del arte y ciencia de navegar. Desenvolvimiento histrico de los cuatro trminos de la navegacin, 2 vols., Madrid, Instituto Histrico de la Marina, 1947. Ms actualizado y con un gran cuidado hacia el contexto, trata precisamente de la navegacin de la poca el libro de J. M. Lpez Piero, El arte de navegar en la Espaa del Renacimiento, Barcelona, Labor, 1979. La relacin entre instrumentos y mtodos de navegacin se aborda en M. A. Sells, Instrumentos de navegacin. Del Mediterrneo al Pacfico, Barcelona, Lunwerg, 1994. El trabajo clsico sobre la dimensin cientfica de la Casa de Contratacin es el de J. Pulido Rubio, El Piloto Mayor de la Casa de Contratacin de Sevilla, Sevilla, Escuela de estudios hispano-americanos, 1950; pero vase tambin la interesante recopilacin de trabajos de U. Lamb, Cosmographers and Pilots of the Spanish Maritime Empire, Aldersot (Gran Bretaa), Variorum, 1995. Finalmente, sobre los desarrollos subsiguientes de la navegacin espaola puede verse M. A. Sells, Navegacin astronmica en la Espaa del siglo XVIII, Madrid, UNED, 2000. Por otro lado, una parte apreciable de los tratados y manuscritos de navegacin de la poca han ido siendo reeditados a lo largo de los aos, con interesantes introducciones. Una buena porcin de ellos se ha editado por el Museo Naval de Madrid, dependiente del Ministerio de Defensa.

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CASA DE CONTRATACIN PILOTOS MAYORES Duracin en el cargo. Amrico Vespucio (1508-12) Juan Daz de Sols (1512-16) Sebastin Caboto (1518-48) Alonso de Chaves (1552-86) Rodrigo Zamorano (1586-96) Andrs Garca de Cspedes (1596-98) Rodrigo Zamorano (1598-1620) CATEDRTICOS DE COSMOGRAFA Duracin en el cargo Jernimo de Chaves (1553-68) Sancho Gutirrez (1569-74) Diego Ruiz (1574) Rodrigo Zamorano (1575-1613) COSMGRAFOS FABRICANTES DE CARTAS E INSTRUMENTOS Fechas de nombramiento Diego Ribeiro (1523) Alonso de Chaves (1528) Diego Gutirrez (1534) Pedro Mexa (1537) Alonso de Santa Cruz (1537) Sancho Gutirrez (1553) Diego Gutirrez (hijo) (1554) Diego Ruiz (1574) Rodrigo Zamorano (1579) Domingo Villarroel (1586) Gernimo Martn de Pradillo (1598)
Fuente: J. Pulido Rubio, El Piloto Mayor de la Casa de Contratacin de Sevilla, Sevilla, 1950. 186