CIENCIA AL DESNUDO

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EDICIO ESPECIAL
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Primeras colisiones en el LHC
Los científicos del CERN (Organización Europea de Física Nuclear) han logrado las primeras colisiones de hadrones en el LHC (Large Hadrons Collisionator), el acelerador de partículas más grande del mundo. Las colisiones han alcanzado una energía de 7 TeV, lo que constituye un récord para este tipo de ensayos.

Descripción de los experimentos: En el colisionador, dos haces de protones son acelerados en sentidos opuestos hasta casi alcanzar la velocidad de la luz y se los hace chocar entre sí produciendo altísimas energías, para intentar simular algunos procesos sucedidos tras el Big Bang.

Expectativas:

Mediante estos experimentos se espera hallar la partícula conocida como el bosón de Higgs, lo cual, de lograrse, podría confirmar las predicciones del Modelo Estándar de la física de partículas. Otras cuestiones importantes a las que se intenta dar respuesta son el significado de la masa, la naturaleza de la materia oscura, si existen dimensiones extra, etc. Eventualmente, si se obtuviera el bosón de Higgs, se podría avanzar en la búsqueda de una teoría (teoría de la gran unificación) que relacionara tres de las cuatro fuerzas fundamentales conocidas (salvo la gravedad).

2

Identifican un gen que previene contra el cáncer
En la edición más reciente de la revista Nature Genetic, los expertos dijeron que habían estudiado el ADN de casi 10.000 chinos durante seis años y medio y descubrieron que la variante del gen CASP8 aparece con mucha mayor frecuencia en aquellas personas que no presentan cáncer. "Hemos identificado una variante del gen CASP8 que parece estar asociada con un menor riesgo de cáncer pulmonar, de esófago, del colon, gástrico, cervical y de seno en personas chinas," escribió Dongxin Lin (Academia China de Ciencias Médicas). Es bien sabido que el gen caspase-8 (CASP8) regula las células muertas. La programación de células muertas es importante porque evita que estas se dividan y propaguen de manera incontrolable, esto prevendría la formación de un cáncer. Sin embargo, los científicos saben muy poco sobre las variantes de este gen y la trascendencia que tienen a la hora de la aparición del cáncer. Entre enero del 1997 y julio 2003, investigadores en varios institutos del cáncer de Pekín examinaron el ADN de 5.000 pacientes que presentaban cáncer pulmonar, del esófago, colorrectal, cervical, estomacal y de seno y a otras 4.972 personas que no sufrían de la enfermedad. La variante del gen apareció en más del 25 por ciento de las personas que no tenían cáncer, y en el 20 por ciento de aquellos que sí presentaban la enfermedad. "El estatus de inmunidad es muy importante en el desarrollo del cáncer y la variante genética en el sistema El hallazgo podría ayudar a identificar a los individuos con mayor propensión al cáncer.

"La variante genética que hemos descubierto podría servir como un marcador genético para identificar a individuos de alto riesgo, lo que es un paso importante en la prevención y detección temprana del cáncer humano," agregó. El cáncer es la primera causa de muerte en el mundo. Ha provocado un 13 por ciento de defunciones contabilizadas en 2005 según la Organización Mundial de la Salud.

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Importancia biológica de Tawa

El Tawa aporta información sobre otro dinosaurio, el Herrerasaurus (en la imagen). Éste posee algunos rasgos en común con los terópodos, incluyendo garras largas, dientes propios de los carnívoros y ciertas características pélvicas, pero carece de otros rasgos típicos de este suborden. Algunos paleontólogos afirmaron que era tan inusual que estaba fuera del árbol evolutivo de los terópodos o incluso del de los dinosaurios. Otros lo situaron entre los primeros terópodos. Se debatía si esos rasgos de tipo carnívoro aparecieron en el Herrerasaurus y en los terópodos de forma independiente, o si por el contrario eran rasgos que heredaron de su ancestro común más reciente. Había tan pocos especímenes de los primeros terópodos que resultaba muy complicado responder la pregunta. Pero ahora, el hallazgo del Tawa puede ofrecer una respuesta. El Tawa tiene una mezcla de características parecidas a las del Herrerasaurus y rasgos propios de los terópodos. Por lo que se confirma que las características que el Herrerasaurus comparte únicamente con los terópodos tales como Tawa no aparecieron de manera independiente y que el Herrerasaurus es verdaderamente un terópodo.

Descripción de Tawa
Se trata de un esqueleto casi completo de un dinosaurio joven con cerca de 70 centímetros de alto hasta las caderas estando de pie, y de alrededor de 2 metros de largo desde el hocico hasta la cola. Su cuerpo era aproximadamente del tamaño de un perro grande, pero con una cola mucho más larga. Vivió hace 214 millones de años, más o menos. Los restos desenterrados muestran pocas señales de haber sido aplastados durante la fosilización.

El Tawa se incluye en el suborden de dinosaurios conocidos como terópodos, que incluye al T. rex y al Velocirraptor. Se alimentaban de carne, caminaban a dos patas y tenían plumas. La mayoría se extinguió hace cerca de 65 millones de años, pero algunos linajes sobrevivieron para dar origen a las aves actuales.

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Se halla una nueva especie de dinosaurio carnívoro

Un equipo de paleontólogos, ayudado por voluntarios aficionados, ha desenterrado un dinosaurio carnívoro anteriormente desconocido en un yacimiento de huesos fósiles del norte de Nuevo México. La investigación corrió a cargo deSterling Nesbitt, de la Universidad de Texas (Austin), ayudado por sus colegas del Observatorio Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia y del Museo Americano de Historia Natural. Es él quien, además, ha realizado la descripción de la nueva especie, que s e h a d e n o m i n a d o T a w a . (Sterling Nesbitt, autor de la investigación)

El hallazgo será útil para aportar datos sobre la evolución y diversificación de los dinosaurios y su propagación por el antiguo continente Pangea.

Proceso de formación del océano
El Gran Valle del Rift se formó por la separación de dos placas tectónicas. Al ocurrir esto se forma un borde divergente, donde emergen materiales de las capas internas de la Tierra creando nueva corteza y litosfera. Al expandirse la corteza se produce una quiebra de rocas, formándose una gran zanja donde ocurren sismos recurrentes y actividad volcánica. Conforme continúa el separamiento de las placas, esta zanja se rellena con agua y va apareciendo un nuevo océano.

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Un nuevo océano se está formando en África

Los científicos han indagado y localizado en elvalle del Rift la formación de un mar: una nueva masa de agua está originándose bajo tierra etíope. Según expertos geólogos, bajo ese valle existen importantes grietas que podrían superar los 5 metros de ancho y los 50 kilómetros de largo, lo suficiente como para que dentro de unos 4 millones de años (según cálculos de Cynthia Ebinger, de la Universidad Rochester de Nueva York) el continente africano deje de ser una unidad. El desierto de Etiopía dejaría de serlo para convertirse en una gran masa de agua. En 2005, ciertos geólogos anunciaron que había una fisura lo suficientemente importante en el valle del Rift como para que diera lugar a un nuevo océano. Pero la comunidad científica se tomó la noticia con mucha cautela. Ahora la revista Geophysical Research Letters afirma que los geólogos tenían razón y las fracturas descritas son las mismas que suceden bajo la inmensidad del agua.

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