You are on page 1of 248

A m eredeti cme Dos Vermachtnis der Wanderhure

2006 Droemersche Verlagsanstak Th. Knaur Nachf. GmbH & Co. KG, Mnchen Hungarian translation dr. Rti Emese General Press Kiad Fordtotta DR. RTI EMESE Szerkesztette VOTISKY ANNA

Lianne-nak, Ingeborgnak, Tatjnnak s Isabelnek

Els rsz

Az emberrabls

I.

Katonk kiltsa s lovak nyertse visszhangzott Marie flben, aztn felhangzott a csatazajt tlharsog huszita gyk drrense, ami hallt s pusztulst hozott a nmet lovagoknak. Ltta amint a kk zubbonyos, tollas sapkt visel cseh gyalogosok viharknt rrontanak a kv dermedt csszri seregre. Br a tmadkat csupn brpncl s kis kerek pajzs vdte, gy tnt, hogy tengernyien vannak, amikor fejk felett megcsillantak a szigonyok s a szges buzognyok. Meghallotta Michel hangjt, aki kitartsra buzdtotta az embereit. Msutt azonban a nmetek harci alakzata felbomlott, s a csatasor gy sztmorzsoldott, mint a gazda kezben a disznk el vetett szraz kenyr. Marie ebben a pillanatban rjtt, hogy Zsigmond csszr megsemmist veresgbe vezette a csapatait. Felshajtott s maghoz szortotta Trudit. Egy menekl lovag egyenesen feljk rohant. A sisakrostlya nyitva volt, gy az asszony lthatta, hogy Falko von Hettenheim az. Megllt eltte s Michelre mutatott, akit cseh lzadk gyrje vett krl. - Ezttal meghal a frjed a csszrrt. Ha megdgltt, semmi sem ment meg a bosszmtl. Marie megkvltn tapogatzott a ruhjba rejtett tr utn, ami a lovag kardjhoz kpest apr tnek tnt. Falko von Hettenheim felemelte a pengt, hogy lesjtson, majd megllt s felnevetett. - A gyors hall tl enyhe bntets lenne, te szajha. lj, s halj ezer hallt! Pnclba burkolt jobbjval megragadta Trudit, s gnyos nevetssel elvgtatott. Marie ktsgbeesett sikollyal kvetni akarta, hogy megmentse a lnyt, m ebben a pillanatban valaki megmarkolta a vllt, s hevesen megrzta. - bredjen fel, rnm! Marie felriadt, s kinyitotta a szemt. Nem volt ott sem Falko von Hettenheim, sem csehek, sem nmet lovagok, csupn egy bks, zldell part s egy lustn hmplyg foly. Egy kecses, kt frge pej vontatta hajn volt, Annit s Michit ltta maga eltt, akik lthat aggodalommal mregettk. - Mi van kegyeddel, Marie asszony? Beteg taln? krdezte a fi. - Nem, semmi baj. Csak elaludtam egy kicsit, s rosszat lmodtam. Marie felkelt, de meg kellett fognia szolglja kezt, hogy biztosan lljon a lbn. - A rossz lmok baljs eljelek. - Anni mostanra megtanult folykonyn beszlni, de ha felizgatta magt, visszatrt a korbbi dadogsa. Marie megnyugtatan rmosolygott, s a brka szlhez lpett. Mialatt az rtri erdt nzte, ami ezen a terleten egszen belenylt a folyba, arra knyszertve a lovakat, hogy vzben gzoljanak, gondolatai visszatrtek az lmhoz. Annyira erteljesen lte t, hogy rezni vlte a kiltt puskapor szagt. Csodlkozott, mert Michellel szinte srtetlenl vszeltk t a cseh esemnyeket, s nem fenyegetett az a veszly, hogy jra belekeverednek. Az rul Falko von Hettenheimet utolrte Isten bntetse, frje pedig Kibitzsteinben tartzkodott, amit Zsigmond csszr adomnyozott neki hbrbirtokknt. maga tra kelt, hogy megltogassa bartnjt, Hiltrudot a parasztbirtokn, a kzelben fekv Rheinsobernben. Szvesen elhalasztotta volna az utazst tavaszra, hogy ne a hideg, viharos szben kelljen hazatrnie, de idkzben rjtt, hogy legnagyobb rmkre ismt ldott llapotban van. Mindenkppen szemlyesen szerette volna hazaksrni Michel keresztfit, Michit, hiszen Hiltrud mr tbb mint kt esztendeje nem ltta legidsebb gyermekt, s a fi nlkl Csehorszgban Michellel egytt szrny hallt haltak volna. Marie hls volt bart-

njnek, mert annak idejn, amikor elmeneklt Pfalzbl, elengedte vele a fit, pedig nem volt meggyzdve terve helyessgrl. Hiltrudnak el kellett ismernie, hogy Marie-nak igaza volt. Erre mr msok is rjttek, mindenekeltt Lajos palotagrf, aki frje lltlagos halla utn jra frjhez akarta t adni. Amikor Falko von Hettenheim azt lltotta, hogy Michelt megltk a huszitk, Marie biztos volt abban, hogy hazudik. Tudta, hogy a lovag kezdettl fogva irigyelte a frjt, ezrt azt gyantotta, hogy sebeslten htrahagyta Michelt a cseh erdben, hogy a huszitk fogsgban knhallt haljon. Ez a sejtelem vezrelte keletre, s igaza volt. Michel bks csehek segtsgnek ksznheten letben maradt, s vgl sikerlt egytt zenetet vinnik a csszrnak a hozz h cseh nemessgtl. - Ma nagyon elkalandoznak a gondolataid. - Anni csodlkozva pillantott Marie-ra, mert rnje s bartnje ltalban higgadt s figyelmes volt. Azt gondolta, hogy Marie a vrandssga miatt tpreng ennyit. A lny tudta, hogy Marie asszony s frje egy fi szletsben remnykedik, akire Michel rkl hagyhatn hbrbirtokt. Lenyuk mr volt, Trudi, frjhez mehet majd egy lovaghoz, gy vrnak rnje lesz. Br a csszr megengedte, hogy rklje a hbrbirtokot, m az Adlerek eltnnnek, mert Kibitzstein egy msik nemzetsg nevt viseln. - Bagoly mondja verbnek, hogy nagyfej - trflkozott Marie Annival, aki szintn elkalandozva bmult maga el, aztn megkrte, hogy hozzon neki egy kevs, vzzel kevert bort. Mg szolglja a kupt kereste, ami az asztalnak hasznlt ldrl leesett, s elgurult a fedlzeten, Marie megprblta balsejtelmeit elhessegetni. Rossz eljelnek tartotta, hogy ppen a becstelen gyilkos s rul Falko von Hettenheimmel lmodott. Hogy elzze az lomkpeket, gondolatait a Rheinsobernbe rkezsre terelte. Alig vrta, hogy viszontlssa rgi bartnjt, akitl tizenht ves kora ta egszen a csehorszgi kalandig sohasem vlt el hossz idre. Tbb mint tizent esztendeje Hiltrud mentette meg az lett, azutn egytt vndoroltak kitasztott szajhaknt vsrrl vsrra, ruba bocstva testket, hogy meglhessenek. Amikor t v elteltvel a sorsuk jra fordult, Hiltrudbl tiszteletre mlt szabad parasztasszony vlt, belle pedig egy vrnagy felesge lett, akinek urt egy vres csata utn a csszr birodalmi lovagg ttte. Az ilyen pillanatokban Marie gy rezte, hogy Michellel val felemelkedsk tl meredeken vel, s mr a gondolatba is beleszdlt, hogy j rangjuk milyen ktelezettsgekkel s jogokkal jr. Egyszeriben azt krdezte magtl, vajon mit szlna mindehhez az apja. Amikor betlttte a tizenhetet, atyja a legnagyobb szerencsnek tartotta, hogy frjhez adhatja egy birodalmi grf trvnytelen s vagyontalan fihoz. A frfi azonban ugyanolyan lelkiismeretlen gazember volt, mint Falko von Hettenheim, s a cselszvseivel gondoskodott rla, hogy ne fekhessen be a dszes nszgyba, hanem szajhasg vdjval letartztassk. Slyos srlsekkel ztk ki a vrosbl, kzben a vlegnye megfosztotta desapjt a vagyontl. Tllte, mert szilrdan hitt abban, hogy egyszer bosszt llhat megrontjn. Meg is tette, amikor a konstanzi zsinatra rkez szajhk haragjt, akik a vrosban uralkod llapotok miatt tiltakoztak, a maga javra fordtotta, s magtl Zsigmond csszrtl knyszertette ki, hogy segtsen helyrelltani becslett. De mivel senki sem tudta, mit kezdjen egy becslett visszanyert szajhval, gyorsan sszehzastottk ifjkori bartjval, Michellel, akivel vrakozsai ellenre nagyon boldog letet lt. - Nem tudom, kettnk kzl ki a nagyfej, Marie. Tl sokat tprengsz. Nem tesz jt a csppsgnek, akit a szved alatt hordasz. - A Csehorszgban, a huszitk rabszolgjaknt kzsen tlt borzalmak utn Anni nem tudta megszokni, hogy bartnjt, egy vrrnt s egy lovag hitvest megillet tisztelettel szltsa meg, de Marie ezt nem is vrta el tle. Az asszony csendesen felnevetett. - gy beszlsz, mintha mr egy tucat gyereket vilgra hoztl volna. Anni ppen tizent ves volt, s mg mindig nagyon vkony teremts. Ennek ellenre mr szerzett tapasztalatot a frfiakkal kapcsolatban, mg ha nem is nszntbl. - Nem szltem ugyan, de azt tudom, hogy nem tesz jt, ha ennyit rgdsz, magunkkal kellett volna hozni Trudit. Mr rg elzte volna a rosszkedvedet. Marie rezte, hogy a knnyek elntik a szemt egy pillanatra. Hinyzott neki a kislnya, akivel bejrta fl Csehorszgot. Mivel Michelnek oly hossz ideig le kellett mondania a gyermekrl, most otthon maradt vele. Kiss elgytrt arckifejezssel nzett Annira. - Ne aggdj rtem! A legtbb vrands asszony szeszlyes. Alig egy ra mlva jra versenyt kacagok veled. - Remlem is! A fiatal cseh lny nem igazn hitt rnje gyors hangulatvltozsban, mert Marie olyan gondterheltnek ltszott, mintha valami gonosszal tallkozott volna. Abban bzott, hogy bartnje rlni fog a tj ltvnynak,

ahol oly sokig lt. m ahogy kzeledtek Rheinsobern fel, Marie egyre bskomorabb lett. Amikor Anni rnje res kupjval htrament, hogy jbl megtltse, odaszlt Michinek: - Remlem, desanydnak sikerl felvidtani Marie asszonyt, gy egyltaln nem tetszik nekem. Michi blintott, anlkl hogy odafigyelt volna. A hangja mr nem mutlt, s hirtelen olyan vgyak bredtek benne, amelyek egy ve mg teljesen ismeretlenek voltak szmra. lmban ltta, amint Annirl leveszi a szemrmes, szrke szolgllnyruht, s a meztelen teremtssel olyasmit tesz, amirl mg gynskor sem mer beszlni. - Anym mindig tudott bnni Marie asszony szeszlyeivel. Ne gondold, hogy korbban nem ilyen volt. Az rn olyan csknys tud lenni, akr egy szvr, s ha a fejbe vesz valamit, nem nyugszik, amg el nem ri a cljt. A helyedben nem aggdnk miatta. - Igenis aggdom! - mondta Anni nyomatkosan, s csaldottan morgott, amirt Michi nem vette komolyan. Amikor visszaindult, a fi kinyjtotta a karjt, s megrintette a htsjt. A lny sarkon fordult, s lekevert neki egy akkora nyaklevest, amit a tls parton is hallani lehetett. Michi elvesztette az egyenslyt, a fldre huppant, s elkpedten bmult Annira, aki dhtl szikrz szemmel nzett le r. - Ezt ne merszeld mg egyszer! - Csattant fel a lny. - Ugyan mr, ne tegyl gy, mintha rtatlan szzlny lennl. Tudom, hogy mr volt dolgod frfiakkal. Michi szembe knnyek szktek a szgyentl s a dhtl. Egy pillanattal ksbb fjdalom vegylt az rzsbe, mert a lny jra felpofozta, ami ezttal nyomot hagyott az arcn. - Nem nknt adtam oda magam, s egy hozzd hasonlval biztosan nem kezdenk. Ha mg egyszer prblkozol, szlok Marie asszonynak. Michi behzta a nyakt, mert ebben a krdsben Marie nem ismert trft. Mivel t magt is megerszakoltk, gyllte azokat a frfiakat, akik ervel tesznek magukv egy nt. De a fi nem erszakoskodott Annival, csak incselkedni akart vele. Termszetesen azt remlte, hogy egyszer a lny jjel bemegy hozz, pedig bizonythatja frfi voltt. - Muszj volt ekkort tnd? Nem akartam semmit tled! Felllt, htat fordtott a lnynak, s csatlakozott a hajsokhoz. Hrom frfi a vontatktllel foglalatoskodott, azzal segtve a hajzst, hogy a trzset hossz rudakkal tvol tartottk a ztonyoktl. A negyedik az eveznl llt, s gy kormnyozta a hajt a part mentn, hogy a lovak knnyen tarthassk az irnyt. Mind a ngyen hallottk az sszezrdlst, s nevetve tancsoltk Michinek, hogy ne is trdjn a dologgal. Egyikk vigasztalan megveregette a vllt. - Tudod, fiam, a sttben minden macska fekete. Mindegy, hogy a fehrnp, akiben a kedved leled, ifj vagy vnecske. A lnyeg, hogy meleg fszekre tallj. A legkzelebbi kiktben van egy tiszta szajha, aki biztosan szvesen megmutatja egy ilyen derk ficknak, hogy mit kell tennie. Akarod, hogy elvigynk hozz? - Nem, ksznm - rzta a fejt Michi a hajslegnyek nevetse kzepette. Szvesen elment volna velk, de a hely tlsgosan kzel volt Rheinsobernhez, s attl flt, hogy a kirndulsnak otthon hre megy. Az apja taln elnzn a dolgot, de az anyjnak j ideig nem kerlhetne a szeme el. A flelemhez, hogy a csaldjt ostoba szbeszdnek teszi ki, trsult a flnksg, hogy felsl a szajhnl. Marie volt az egyetlen, aki nem vette szre Anni talpraesettsgt, s nem hallotta a hajsok megjegyzseit, mert ismt emlkeibe merlt. Falko von Hettenheimre gondolt, s gy rezte, hogy mg holtban is fenyegetst jelent szmra. II.

Annak idejn, a vrnagy felesgeknt, Marie beutazta a krnyk lovagvrait, gy ismert minden talpalatnyi fldet, ami egynapi lovagltra volt Rheinsoberntl. Most mgis gy rezte, mintha egy idegen, st fenyeget vidken jrna. Kezt enyhn domborod hasra tette, s magba fordulva figyelt, hogy rzkelje a testben hordott j letet. Valban a vrandssga miatt reaglt ilyen furcsn mindenre? Trudival sosem rzett hasonlt, pedig akkor sokkal tbb terhet kellett cipelnie, mint amit egymaga elbr az ember. A frjt akkor nyilvntottk holtt, s Rheinsobern j vrnagya meg akarta fosztani a vagyontl. Most viszont csupa napfny vette krl. gy gondolta, hogy taln Sobernburg s az ott trtntek rossz emlke keltette benne ezeket a kellemetlen rzseket.

- Okosabb lett volna, ha vrok az utazssal, amg a gyermekem megszletik. Michi egyedl is elutazhatott volna Rheinsobernbe - mondta magnak, de Anni is buzgn blogatott. Mgis tudta, hogy nem tehetett msknt. Ki kell brnia az utazst, s meg kell prblnia a meleg ks nyri napot szebb gondolatokkal befejezni. Hirtelen valaki megrntotta a ruhaujjt. Felnzett, s megltta Michit, amint izgatottan elremutogat. - Nzze, Marie asszony! Mr ltom a tvolban a rheinsoberni templomtornyokat. Ott van Sobernburg regtornya! Marie felllt, most mr is ltta a vrost. Ha mg kt rn t vilgos maradna, elrnk a kiktt, s naplemente eltt Hiltrud tanyjt is. Megknnyebblten blintott Michinek, s a haj tulajdonoshoz fordult. Hajs uram, nem mehetnnk gyorsabban? Mg ma Rheinsobernbe akarok rni. A rajnai hajsok durva viseletbe ltztt zmk frfi elhzta a szjt s a vzbe kptt. A legkzelebbi kiktben akart jszakzni, de csinos borraval fejben tovbbhajzna Rheinsobernig. - Megnzem, mit tehetek, rnm. A vontats legny biztosan kromkodni fog, hogy ostoroznia kell a gebit. Mieltt Marie felelhetett volna, a frfi intett a vontats legnynek, - H, Steffen, az rn mg ma Rheinsobernbe akar rni. - Az rn knnyen parancsolgat, de nekem holnapra kt kimerlt llatom lesz, azokkal pedig semmire se megyek. Ezt a sznjtkot a hajs s a vontats legny mindig eladta, de errl persze Marie mit sem tudhatott. - Nem ingyen krem. Mondd meg, mennyi a holnapi vesztesged, s kifizetem neked. - Hallod? Az rn bussan megfizet. A hajs lekicsinyln vgigmrte Marie-t, mert a siet utasok gyakran grtek magas jutalmat, de amikor clhoz rtek, nem fizettk ki a begrt pnzt. Marie megrtette, hogy jkedvre kell derteni az embereket, ezrt odadobott nekik nmi pnzt. Egyetlen fillr sem esett a vzbe, br a vontats legny jcskn a brka eltt lovagolt. Elkapta a neki sznt rmket, vizsgldva megharapta a szlt, aztn elvigyorodott. - Gyernk, hzzatok! Az rn ma jjel a rheinsoberni vrban akar aludni! A kt llat nekifeszlt a kteleknek, s a haj rezheten gyorsulni kezdett. Mivel a hajsokon, valamint a szolgkon kvl csak Marie, Anni, Michi s kt fegyveres tartzkodott a fedlzeten, utbbiakat Michel adta Mari mell vdeleml, a haj magasan siklott a vzen. Hamarosan utolrtek egy mlyen a vzbe sllyed dereglyt, melynek lovai nehezen boldogultak. A msik haj embereinek eszben sem volt elengedni a gyorsabb jrmvet, m a nagyvonal borraval s a tovbbi fizetsg remnye sztnzte Marie hajsgazdjt. Tovbbra is kifel kormnyozta a brkt a Rajnn, hogy tvol maradjanak a dereglytl, aztn a szolgi felemeltk botjaikkal a vontatktelet, ezalatt a vontats legny kihasznlta a parton azt a helyet, ahol nem nttek fzek s gerfk, hogy elhaladjon a msik vontat lovai mellett. A megelztt teherhaj kormnyosa szaporn kromkodott, mert le kellett hajolnia, nehogy a hajja felett libben vontatktl letasztsa a fedlzetrl. - Ezrt ma este elltom a bajodat! - fenyegette meg Marie hajsgazdjt. A hajs kromkodssal felelt, Marie azonban egy kevs aprpnzt dobott a megelztt haj embereinek. - Inkbb igyatok az egszsgemre egy kupa bort! Ezutn maguk mgtt hagytk a nehzkes dereglyt. A brka tulajdonosa lthat elgedettsggel fordult Marie-hoz. - Most mr idben Rheinsobernbe rnk. Vrakozzunk ott kegyedre? Marie nem akart tl sokig Hiltrudnl maradni, de sejtette, hogy a hajsgazdnak s embereinek nem igazn tetszene, ha kt-hrom htig haszontalanul Rheinsobernben kellene lebzselnik. - Vegyl fel nyugodtan j utasokat vagy rakomnyt, de ha egy hnapon bell jra Rheinsobernbe jssz, tudasd velem. Akkor a Rajnn lefel akarok utazni. - J, j. A hajsgazda azon tprengett, hogyan intzze gy a dolgot, hogy idejben itt legyen. Az elkel hlgy bartsgos s nagyvonal volt, inkbb szlltott ilyen utasokat, mint hogy nehz ldkkal s hordkkal bajldjon. thaladtak az utols kiktn, aztn Rheinsobern tornyai dvzltk ket a magas part tloldaln elterl

hegyvonulat fell. Mg Mari vegyes rzelmekkel nzte a vrost, amelyben letnek csaknem tz vt tlttte, Michi alig vrta, hogy a partra lphessen. gett a vgytl, hogy lssa a szleit s a testvreit, no s hogy megmutassa azokat a finom ruhkat, amiket most hordott. Zld nadrgja szorosan simult a lbra, piros zekjt j anyagbl varrtk, s szp hmzs dsztette. Leginkbb puha, hegyes orr cipjre s piros, valdi kcsagtollal kestett barettjre volt bszke, ami akr egy nemesember fejn is dszeleghetett volna. Anni ugratta is a sznes holmik miatt, hisz szigor viseletben szrke verbnek tnt. Ms nemesaszszonyoktl eltren Marie megengedte volna, hogy tetszetsebb szn ruhkat hordjon, de a lny minden cifrasgnl jobban kedvelte a magasabb rang szolglk szerny ltzett. Ez valsznleg az tlt borzalmak hatsa volt, hisz Anni volt az egyedli tllje a falujt rt huszita tmadsnak, s kizrlag Marie gondos polsnak ksznhette, hogy egyltaln letben maradt. Marie az utazsra a lehet legknyelmesebben ltztt fel, b, kk szoknyt, borvrs pruszlikot, s az jszakai hideg ellen gyapjkabtkt viselt, amit cseh kulcsrnje, Zdenka kttt neki. A fejt szalmakalap fedte, amit j hazjnak asszonyai hordtak, amikor a szlhegyen dolgoztak. Ez a fejfed sokkal jobban vdett a nap ellen, mint egy birodalmi lovag felesghez ill, ftyollal dsztett fkt. Nem sokkal alkonyat eltt elrtk Rheinsobern kis kiktjt. A vontats legny gy irnytotta lovait, hogy a haj sajt lendlettl sodorva csak a fa kikthd eltt lassult le, vgl a lelg ktelet egy vastag clphz kttte. Mikzben a hajsok kiktttk a brkt, leugrott a lovrl, s meghajolt Marie eltt. - A lovaim jl hztak. Nem gondolja, rnm? Marie pontosan rtette, mire cloz a frfi. Ideje volt kinyitnia az ersznyt. Meg is tette, s leszmolt a frfi kezbe nhny rmt. - Vegyl belle a lovaidnak egy tisztes adag zabot. A vontats legny szemgyre vette a pnzt, s gy tallta, hogy az apr is elegend nemcsak a zabra, hanem mg egy j vacsorra is egy kupa borral. A nagyobb rmt flre akarta tenni. Mg nhny ilyen buss borraval, s vehet egy sajt vontatlovat. Akkor nem kellene csekly fizetsgrt msoknak dolgoznia. Mg mlyebben meghajolt a nemes hlgy eltt. - rnm nagyon kegyes. A lovacskim rlni fognak. Marie mosolyogva blintott, s a partra lpett. Michi Annira hagyta a csomagokat, s kvette rnjt. - Mit gondol, Marie asszony, induljunk el azonnal a szleimhez, vagy jszakzzunk itt a fogadban? Marie bizalmatlan pillantst vetett a kikti fogadra. - Nem igazn szeretnk itt aludni, s alig vrom, hogy viszontlssam a szlidet. Nem csak a hajsok fogadbl kiszrd lrmja ijesztette meg. A vidk ingovnyos volt, s hemzsegett a vrszv rovaroktl. Radsul az pleten mr kvlrl ltszott, hogy nem felel meg magasabb rang utazk ignyeinek. Marie tudta, hogy a nemesek s a gazdag kereskedk inkbb vllaltk a flrs gyalogutat, hogy Rheinsobern knyelmes fogadiban jszakzhassanak, ezrt a kzelben mindig vrakozott nhny gyaloghint az utasokra. Ezttal is odasiettek a frfiak, hogy felajnljk szolglataikat. Miutn vetett egy pillantst a dombok mgtt lebuk napra, Marie elkldte ket. - Mg stteds eltt elrjk a kecsketanyt. Anni, te velnk jssz. Gereon s Dieter, ti hozztok a csomagokat. Htat fordtott a kt katonnak s elsietett, nem adva nekik lehetsget, hogy a szemkben mltatlan feladat miatt panaszkodjanak. Michi elreszaladt, Anni kzben kinyitotta az egyik ldt, s kivette belle azokat a holmikat, amikre felttlenl szksgk volt. Dieterrl, errl a szgletes ll, magas, tenyeres-talpas frfirl Anni tudta, hogy a jindulat s hiszkeny emberek kz tartozik. A frfi intett kt fogads legnynek. - H, ti ott, vigytek ezeket a ldkat a fogadba, s gondoskodjatok rla, hogy reggelre legyen itt valaki, aki elvisz minket az ti clunkig! A szolgk meglttk a kvn ll bbiccel dsztett cmert, amit a katonk a mellkn viseltek, s odasiettek. Az ilyen utazktl ugyan nem vrhattak sok borravalt, de ha az ember nem engedelmeskedett nekik, legtbbszr hatalmas nyakleves volt a jutalom.

III.

Marie annyira meggyorstotta a lpteit, hogy utolrte Michit, akinek vgl igyekeznie kellett, hogy ne maradjon le. Egy ideig kvettk a Rheinsobernbe vezet utat, aztn bekanyarodtak jobbra egy keskeny svnyen, ami learatott gabonafldek kztt vezetett keresztl. Alig fl ra elteltvel elrtk az els tanykat, amelyek elg kzel fekdtek egymshoz, hogy falunak szmtsanak. A legnagyobb s legszebb Hiltrud volt. Marie ppen azon tndtt, mit fog szlni bartnje a meglepetsszer ltogatshoz, amikor a gazdasszony egy telmaradkkal telt favdrrel a kezben kilpett a hzbl, s elindult a disznl fel. Amint megltta Marie-t s Michit, olyan hirtelen llt meg, mintha falnak tkztt volna. A vdr kicsszott a kezbl, s tartalma a tisztra sprt udvarra mltt. Alig hitt a szemnek, nhnyszor kinyitotta a szjt, vgl lesen felsikoltott, s a jvevnyek el rohant. - Marie, tnyleg te vagy az? lsz? Hiltrud tlelte bartnjt, s nem is prblta meglltani az arct elbort, zporoz knnyeit. Marie is elsrta magt. - Olyan j, hogy viszontltlak. Hiltrud most mr zokogott. - Sosem adtl hrt magadrl. Biztos voltam benne, hogy meghaltl. Istenem, mennyit srtam miattad s Michi miatt. A fira nzett, aki kisfiknt ment el, s serken bajsz ifjknt jtt haza. Egyik karjval elengedte bartnjt, s tkarolta Michit. Az ajka annyira remegett, hogy egyetlen szt sem tudott szlni. A lrma elcsalogatta az istllbl Hiltrud frjt, Thomast. A frfi a felesgre meredt, s a kt alakra, akiket tlelt, majd keresztet vetett. - Szzanym! Nem kprzik a szemem? A csoporthoz rohant, kinyjtotta a kezt s megrintette Marie vllt, mintha meg akarna bizonyosodni arrl, hogy nem lmodik. Aztn rnzett Michire, s is zokogsban trt ki. Michi gyengden kibontakozott anyja karjaibl, s hagyta, hogy desapja a mellre szortsa. - Ne srj, apm! - suttogta, de maga sem tudta visszatartani a knnyeit. Ekzben Hiltrud s Thomas tbbi gyermeke is kiszaladt a hzbl, s krlfogta a ltogatkat. - Marie nni! Ez Marie nni! - kiablta Mariele, a legidsebb. A hgt, Mechthildet sokkal jobban rdekelte a nyalka ifj, aki egyszerre tnt neki idegennek s ismersnek. Vgl cspre tette a kezt, s hitetlenkedve csvlta a fejt. - Ez tnyleg Michi! Szz Mrim! Hogy megnttl, s milyen ers lettl! - .. .s milyen pomps ruhja van! - Mariele hangjba j adag irigysg vegylt, mert neki a tbbi parasztlnyhoz hasonlan csupn kt, a dereknl vvel sszefogott, durva anyagbl kszlt ruhja volt, ezrt gyakran elmerlt azoknak a napoknak az emlkben, amikor keresztanyjval a palotagrf udvarban, Heidelbergben jrt. Annak idejn ugyanolyan cifra ruhkat hordott, mint most a btyja. Remnyked pillantst vetett Marie-ra, arra gondolvn, hogy az asszony ajndkkal megrakodva rkezett. Marie meglelte a gyerekeket, s csodlkozott, mennyire megnttek az utbbi vekben. Mariele majdnem tizenegy ves volt, s ltszott, hogy hamarosan lenszke szpsgg vlik. Nem rklte anyja magas alkatt, ellenttben Mechthilddel, aki mr most fl fejjel magasabb volt nvrnl. Neki is vilgosszke haja volt, de arcvonsai nem voltak annyira szpek, mint Mariel. Dietmar s Giso, a legkisebbek mg tlsgosan gyermekiek voltak ahhoz, hogy ltni lehessen, milyen felnttek lesznek. Mivel Michi nem akarta a keresztapjnl betlttt szolglatot elhagyni, ksbb az egyikk fogja rklni a tanyt. Hiltrud letrlte ruhaujjval a knnyeit, s az ajt fel mutatott. - Gyertek be! Mg bizonyra nem vacsorztatok. Marie e szavak hallatn rezte elszr, hogy mennyire meghezett, s blintott. - Erre nem pazaroltuk az idt, mert minl elbb ide akartunk rni. Szeretnm bemutatni a komornmat, Annit. Szrny sorsa volt, a trtnete biztosan rdekelni fog. Anni felnzett a mesebeli risnak tn parasztasszonyra, flnken viszonozta mosolyt, s tisztelettel nzett utna, amikor elment mellette a hz fel. Mg Mariele belekarolt keresztanyjba, s hozzsimult, Mechthild megllt Anni eltt, s a batyuja utn nylt. - Add csak ide, beviszem a Marie asszonynak elksztett hlszobba. Bizonyra a nnm mellett akarsz lenni.

Anni vgigmrte a tzves lnyt, s gy gondolta, hogy megbzhat benne. tadta neki a batyut, de nem tvesztette szem ell, amg nem ltta, hogy Mechthild melyik szobba viszi. Aztn kvette a lnyt a konyhba, ahol Marie s Michi mr knyelembe helyezte magt. Az rm, hogy viszontltja bartnjt s fit, nem feledtette el Hiltruddal hziasszonyi ktelessgeit, s olyan vacsort varzsolt az asztalra, ami egy hadseregnek is elg lett volna. Marie rmmel harapott bele a vajjal s sonkval gazdagon megrakott kenyrbe, vrva az elmaradhatatlan krdseket. Amikor az asztalt szinte teljesen elbortottk a tnyrok, tlak, tlkk, s a poharaknak mr alig maradt hely, Hiltrud lelt bartnje mell, s megfogta a kezt. - Mi van Trudival? - Otthon van Michellel. Marie hangosan felkacagott, amikor megltta bartnje dbbent arct. - Szval tnyleg megtalltad? Hogyan is ktelkedhettem benne! Hiltrud szuszogva csvlta a fejt. Nha gy tnt, mintha egy gonosz boszorkny tka sjtan a bartnjt, mskor meg mintha Marie burokban szletett volna s a legnagyobb szerencstlensget is kpes lenne a javra fordtani. - Azt hiszem, bven van mit elmeslned. De most egyl, egszen kihezettnek ltszol. Marie hevesen tiltakozott. - n kihezett? Ez hallatlan! Mindenesetre, ha hozzd hasonltom magam... Gnyoldsa azonban nem tallta szven bartnjt. - Mgiscsak j ideje elmltam mr negyven, br nem tudom pontosan, mikor. Nincs olyan egyhzi anyaknyv, amibe bejegyeztk a szletsemet. Hiltrud alaposan megnzte magnak Marie-t, s csodlkozva szttrta a karjt. gy tnt, hogy az asszony egy napot sem regedett azta, hogy elhagyta Rheinsobernt, s elindult megkeresni Michelt. Tulajdonkppen mg fiatalabbnak s frissebbnek ltszott. Ez nem is csoda, hisz szrny dolgokon ment keresztl, amikor a vrandssga idejn a Banzenburg csald fogva tartotta, aztn a szls s a frje miatti rettegs nyomasztotta. Most azonban Marie olyan kortalanul szp volt, hogy Hiltrud kzelebb hajolt, hogy jobban szemgyre vegye bartnje arct a tzhely s a gyertyk fnyben. Leszmtva a szeme krli apr rncokat s a szja sarkban alig szrevehet finom redket, semmi sem utalt arra, hogy Marie elmlt harminchat ves. - Emlkszel mg Kunigunde Wanzenburgra? - folytatta a gazdasszony a beszlgetst. - Banzenburgot akartl mondani, ugye? - javtotta ki Marie. - Azt mondom, amit gondolok. A palotagrf egy nagyon tetves bandt kldtt Rheinsobernbe. Biztosan rmmel hallod, hogy az az alval nszemly a sajt cselszvsnek lett az ldozata. Egy ve Lajos palotagrf elmozdtotta a frjt a hivatalbl, s a bohmiai hatrra kldte. Remlem, a huszitk vgeznek velk, ha mr meg nem tettk. Hiltrud ltalban nem volt ilyen gyllkd, de a Banzenburgok, ahogy azt bbeszden ecsetelte Marienak, vrnagysguk idejn minden trvnyt megszegve sanyargattk Rheinsobern parasztjait. Hiltrudnak s a frjnek is be kellett szolgltatni rendkvli adknt kt tehenet, emiatt az ta is orrolt Michel utdjra s felesgre. - Ez a kvetkez vrnaggyal mr nem fordulhat el. Wilmar segtsgvel ugyanis Thomasszal a vrosban vettnk egy hzat, gy megszereztk a polgrjogot. A tanynk most mr a vroshoz tartozik, a trvny megvdi attl, hogy a nemesek rtegyk a kezket. Hiltrud szavai emlkeztettk Marie-t vrosi rokonaira, akiket mindenkppen meg kell ltogatnia. Az elmlt vekben alig jutott eszbe Hedwig s Wilmar, most teht gondolatban megkvette ket. Ezutn teljestette Hiltrud kvnsgt, s elmeslte az sszes kalandot, amit elutazsa ta tlt. Nhny klnsen kellemetlen dolgot elhallgatott, hogy ne terhelje meg tlsgosan bartnje lelkt. - Kunigunde asszony s pereputtya sorsrl mr hallottam a Falkenhainbl Nrnbergbe vezet ton - fzte hozz elgedett mosollyal. - tkzben tallkoztunk Konrd von Weilburggal s a felesgvel, akiket a palotagrf ugyancsak Pfalz bohmiai hatrra kldtt. Jl beilleszkedtek, s remlik, hogy sikerl szereznik ott egy hbrbirtokot. A Banzenburgok rosszabbul jrtak, Kunigunde asszony s rokonsga sirathatja a rheinsoberni hsos fazekat. Hiltrud merengve blintott. - Ezt el tudom kpzelni, mert itt j dolgukban azt sem tudtk, mit csinljanak. Ha nem lettek volna olyan kapzsik, ma is a vrban lhetnnek, rajnai bort kortyolgatva. Elhallgatott, majd elsimtott a homlokbl egy lenszke tincset, ami kibjt a fkt all, kzben szigor

pillantst vetett Marie-ra. - Meg kell ltogatnod az j vrnagy felesgt. Igaz, hogy nem sok dolgunk van velk, mgis rossz nven vennk, ha egy nemes hlgyet elszllsolnnk, aki felrgva az illemet, nem dvzli ket. Marie elhzta a szjt, akr egy durcs gyerek. - Muszj? Megeskdtem, hogy sosem lpek be tbbet a vrba. A szve mlyn tudta, hogy Hiltrudnak igaza van. Nem volt szksge korhol tekintetre, hogy jobb beltsra trjen. - Rendben! Holnap reggel elmegyek Sobernburgba, aztn megltogatom Hedwiget s Wilmart. - Remlem is! Nem llnnak soha tbbet szba velem, ha megtudnk, hogy itt szllsz meg nlam, s nem keresed fel ket. Tudod, mennyire szeretnek tged, s az utbbi vekben elg sok tcskt kellett elkergetnem. - Tcskt kellett elkergetned? Marie rtetlenl meredt bartnjre, amirt az asszony az orrra koppintott. - Nem azokat, amiknek a koncertjt az ablakon t hallod, ha nem azokat, amik Hedwig fejben ciripeltek. Annyira aggdott rted, Trudirt s Michirt, hogy szinte belebetegedett, s bs komorr vlt. - Rgtn jobban lesz, ha meglt pen s egszsgesen. Most adj, krlek, mg egyet a finom kenyeredbl egy kupa vzzel kevert borral. lvezni akarom, hogy jra nlad vagyok. Marie mosolyogva htradlt, s bartnjre kacsintott. Br sok id telt el, amita elindult Csehorszgba, mgis olyan jl rezte magt a kecsketanyn, mint els nap. A flelmei, amelyek az t sorn az lmaiban ldztk, most annyira tvolinak tntek, hogy alig emlkezett rjuk.

IV.

Rheinsobern vra rgi volt, vastag falakkal, szk bels udvarokkal s egy szp fplettel brt, ami kvlrl nem tnt tl laklyosnak. Vrnagyok genercii ltek itt a csaldjukkal, akik vagy elfogadtk a krlmnyeket, vagy megprbltk szerny eszkzeikkel a szksgleteikhez alaktani, m nem sok sikerrel jrtak. Isberga von Ellershausen, az j vrnagy hitvese is megvvta ezt a harcot, s legalbbis az asszonyhzban megnyerte. A fonott karosszkekre tett puha prnkon remekl lehetett ldglni s fecsegni. Isberga aszszony szerette a csevegst, gy szolglit s kulcsrnjt j hallgatsgg nevelte. Ezen a napon azonban neki kellett eljtszani a hallgatsg szerept. Nem telt tle tbbre, mint hogy nha szrnylkdtt. - Ez borzaszt! Micsoda balszerencse! Szegnykm! - Sajnlkozott a szemben l hlgy nehz sorsn, mgis feltette magnak a krdst, mirt hangslyozza Hulda von Hettenheim kvr, nehzkes alkatt egy ilyen elnytelen ruhval. A barna s az okker sehogy sem illik a foltos archoz s az egrszrke hajsznhez, gondolta, de nem tette szv, mert elg rg ismerte mr bartnjt ahhoz, hogy tudja, az asszony a jindulat tancsot is kritiknak tekinti. Szokstl eltren teht visszafogta magt, br az les szavak a nyelve hegyn voltak. Falko von Hettenheim halla ta Hulda lthatan mg kevsb adott magra, s gy tnt, hogy teljesen elmerl gyllettel kevert gyszban. Sok ismtlssel tarktott keser szradatban meslte el, hogyan srgette a csszr a frjt, hogy lljon a szolglatba, aztn hogyan dobta el, akr egy cska holmit. - Ha van igazsg az gben, akkor ez az ruls visszat Zsigmondra. Hulda klbe szortotta a kezt, s olyan arcot vgott, mintha sajt kezleg akarn megfojtani a Nmetrmai Birodalom urt. Isberga von Ellershausen ltalban sem magnak, sem msnak nem engedte meg, hogy egy felkent szemlyt, aki majdnem olyan kzel llt Istenhez, mint a ppa, szidalmazzon. Huldval szemben azonban elnz volt, egyrszt, mert az apja, Rumold von Lauenstein a palotagrf nagy tekintly udvaronca volt, s knynyen elejthetett brkirl nhny rossz szt, msrszt rgtn ltszott, hogy az asszony ldott llapotban van. lltsa szerint alig hrom hnap mlva megszli a Hettenheim-rkst. Isberga nem akarta les szavakkal felizgatni, nem vette volna a lelkre, ha Hulda miatta koraszlttet vagy halott gyermeket hoz vilgra. Megfogta teht bartnje kezt, s rmosolygott. - Ne izgasd fel magad, kedveskm. Tartogasd az erdet a gyermeknek, akit a szved alatt hordasz. Bizo-

nyra egszsges finak akarsz letet adni, aki egyszer atyja rkbe lphet. Hulda von Hettenheim kvrks arcn magabiztos mosoly futott t. - Biztosan fi lesz! Ezt jvendlte a tiszteletre mlt remete, Heimeran, s egy blcs asszony. Isberga elfojtotta a kuncogst. Az asszonynak mr hat lnya volt, s a palotagrf udvarban senki sem fogadott volna arra, hogy Falko von Hettenheimnek rkse szletik. Hulda azonban biztos volt a dolgban, s repesett az rmtl, hogy fia szletse frje gyllt unokatestvrt, Heinrich von Hettenheimet - Az az alak abban remnykedik, hogy engem s szegny lnyaimat kitehet a birtokunkrl s bekltzhet oda a sajt pereputtyval. Elbb adnm el a lelkem, mintsem ezt megengedjem. A vrrn sszerezzent s keresztet vetett. - Ne vtkezz Isten ellen, Hulda! Az g megbntet egy jabb lnygyermekkel, vagy ami mg rosszabb, egy gyenge fival, aki nem li tl az els hetet. Hulda von Hettenheim gonosz nevetssel intette le. - Nem szlk gyenge gyermeket. Minden lnyom szokatlanul ers volt mr a szletsekor, a fiam is az lesz. - Imdkozzunk Istenhez, hogy meghallgassa a krsedet! Isberga asszony megemlthette volna, hogy bartnje legalbb hrom gyermeket vesztett el nem sokkal a szletsk utn, de a tma kezdett lassanknt knoss vlni szmra. Korbban Hulda mindig elmeslte a palotagrf udvarnak legjabb pletykit, most azonban minden gondolata szletend fia krl forgott, s azt latolgatta, hogyan ll majd bosszt apja ellensgein. A vrrn remlte, hogy bartnje nem idzik nla sokig, klnben ks lesz a tovbbutazsra, s nem akarta, hogy Hulda nla szljn s tavaszig a nyakn maradjon. A kulcsrn belpse alkalmat adott arra, hogy flbeszaktsa Hulda monolgjt. - Mi trtnt, Trine? - Ltogatja rkezett, rnm. - Senkit sem vrok. Ki az? - Rheinsobern egykori vrnagynak hitvese - hangzott a vratlan s kellemetlen vlasz. - Kunigunde von Banzenburg? Mr csak hinyzott nekem. Isberga asszony mg a gondolatra is sszerezzent, hogy eldje ll Sobernburg kapuja eltt. Ezt a nt semmikppen nem akarta fogadni. Trine azonban a fejt rzta. - Nem Banzenburg asszony, hanem Marie Adler asszony, akinek a frje, a jelenlegi kibitzsteini birodalmi lovag, Michel Adler tz vn t volt a vr ura. Isberga nem tudta leplezni meglepetst. - Marie Adler? Az rnt mr rg meg akartam ismerni. Vezesd be gyorsan! Hulda asszony felsikoltott, mintha trt dftek volna a szvbe. - Nem! Nem! Ezzel a boszorknnyal nem akarok tallkozni. Az lelkn szrad a frjem halla. Eddig mg senkivel sem beszlt, aki jelen volt annl a prbajnl, amelyben a frje a hallt lelte. Az apja rta neki, hogy Palk lovagot Michel Adler kardja lte meg. Hulda biztos volt benne, hogy Marie mreggel, vagy valamilyen titkos ervel segtett Michelnek. Hogyan gyzhette volna le msknt egy konstanzi kocsmros fia a hs Falko von Hettenheimet? Hulda elszr meg akarta krni bartnjt, hogy ne fogadja Marie-t, de aztn gyztt a kvncsisga. Viszont akarta ltni az asszonyt, akit minden baja okozjnak tartott, igaz, nem szemtl szemben. Mly shajjal felllt. - Kedves Isbergm, engedd meg, hogy visszavonuljak. Nem szeretnk idegenekkel beszlni. A vrrnnek uralkodnia kellett magn, hogy ne vessen keresztet a megknnyebblstl. Ha Hulda bvalblelt arccal itt lne, nem elegyedhetne lnk trsalgsba j vendgvel. Pedig izgatottan vrta, mit meslhet neki Marie Adler. Taln kiszedhet belle nhny rdekes trtnetet, abbl az idbl, amikor mocskos szajhaknt vndorolt. Isberga nmi bntudattal, de kellemes emlkknt gondolt arra az jszakra, amikor a frje rszegen befekdt mell a hitvesi gyba, s azt krte, hogy viselkedjen gy, ahogy egy kanca. Termszetesen megtette, s msnap reggel elment a vrkplnhoz, hogy meggynja az esetet. Igaz, a neki s a frjnek elrt bnbn imt egyedl mondta el, mert a vrr elltta volna a bajt, ha felszltja erre. Az eset megmaradt az emlkezetben, s mg most is j rzs fogta el, ha erre gondolt. Hulda megragadta Isberga vllt, mintha meg akarn rzni, hisz vendgltja ads maradt a vlasszal.

Isberga zavartan mosolygott. - Megrtelek, kedveskm. Menj a szobdba, s dlj le egy kicsit. Megvrta, amg Hulda eltnik az oldalszobba vezet ajt mgtt, kisimtotta a ruhjt, aztn intett a cseldnek, hogy vezesse be a vendget. Hulda megllt az ajt mgtt, s belesett egy alig ujjnyi rsen t a vrrn szobjba. Amikor Marie belpett, sszeszortotta a fogt, hogy elfojtsa a kitrni kszl szitkot. Michel Adler felesge szebb volt, mint valaha, radsul minden mozdulata magabiztossgot s elgedettsget sugrzott.. A leginkbb az dhtette, hogy milyen bartsgosan fogadta Isberga von Ellershausen az egykori szajht. A bartnjnek tartott aszszony olyan tisztelettel dvzlte Marie-t, mintha az egy birodalmi lovag lnyaknt jtt volna vilgra. Pedig ez a nszemly ugyanolyan csatornatltelk volt, mint a frje. Hulda von Hettenheim rezte, amint elnti a gyllet, s komor felhknt rborul. Ha lett volna nla egy tr vagy egy nagyks, amit az vn lg dsztartban hordott volna, azonnal beront s megli ezt a szajht. Erre a gondolatra mogorvn megcsvlta a fejt, mert rjtt, hogy nem j tlet itt helyben vgezni ellensgvel. Sokkal nagyobb elgttel lenne, ha sszekaszaboln az arct, hogy az rdgre hasonltson, aztn folytatn a melleivel. Gyllettel telt kpzelgseibe merlve kezdetben nem figyelt a beszlgetsre, csak akkor kapta fel a fejt, amikor Isberga Marie lnyrl rdekldtt. - Ha jl tudom, mg itt Sobernburgban lett desanya. Remlem, jl van a gyermeke? Marie mosolyogva blintott, br Trudit nem a vrban, hanem Hiltrud tanyjn hozta vilgra. - Az n kincsem makkegszsges. A frjemmel hagytam, aki bohmiai hbor miatt sokig nem lthatta Trudit. - gy hallottam, hogy kegyed frje Bohmiban nagyon btran harcolt, s megmentette a csszr lett is. Igaz, hogy ezrt a tettrt tttk birodalmi lovagg? Isberga krdse voltakppen felesleges volt, mert elg szbeszdet hallott az egykori kocsmros firl, m az irigysg, amit mindig rzett, ha Kibitzstein szba kerlt, kimondatta vele e szavakat. Mg frje ki volt szolgltatva hbrura nagyon is ingatag jindulatnak, addig Michel Adler birodalmi lovagknt gondtalanul lt a vrban, anlkl hogy tartania kellett volna egy magasabb rang szemly kvetelseitl, hiszen kizrlag a csszr alrendeltje volt. Isberga egyik bartnje abban a szerencsben rszeslt, hogy frjhez mehetett egy birodalmi lovaghoz, s leveleiben repesve rt arrl, milyen boldog lete van. Marie szrevette, hogy vendgltja elmerlt a sajt gondolataiban, gy vrt a vlasszal, amg ismt r figyelt. - Igen, igaz. Michel megmentette Zsigmond urunk lett, radsul elvitt hozz olyan magas rang cseh urakat, akik hajlandk ismt hsget eskdni a bohmiai koront is visel csszrnak. Mialatt Marie rviden beszmolt vendgltjnak a trtntekrl, Hulda von Hettenheim, aki a szomszdos szobban hallgatzott, sszeszortotta a fogait, hogy a dhtl nehogy felsikoltson. Falko, a frje gyakran beszlt arrl, milyen reg s tehetetlen a csszr. Retteg aggastynnak rta le, aki egy senkihzi kocsmros fit ttte birodalmi lovagg csak azrt, mert levgta egy tolakod cseh fejt, aki tlsgosan kzel ment Zsigmondhoz. viszont csupn alamizsnt kapott, pedig szmtalan csatban s hadjratban ontotta vrt a csszrrt s a birodalomrt. Hulda is tkozta magban Zsigmondot, mert ha a csszr a frjt birodalmi lovagg ttte volna, most nem kellene attl rettegnie, hogy szletend gyermeke ismt lny lesz. A birodalmi hbrt rklhetn a legidsebb gyermeke, de a csaldi trvny szerint a Pfalzhoz tartoz Hettenheim-javak csak fira szllhatnak. - Az az tkozott Heinrich lovag soha nem fog belni a vramba! Sajt hangja bresztette r Huldt, hogy kimondta e gondolatokat. sszerezzent s kikmlelt az ajtrsen, hogy lssa, vajon meghallotta-e Isberga s Marie. Bartnje azonban ppen Marie egyik megjegyzsn nevetett, s ez elnyomta gyllkd szavait. Hulda ppen felllegzett a megknnyebblstl, amikor Marie megszlalt. - Ha Isten is gy akarja, Trudinak alig t hnap mlva testvrkje szletik. Elszr villmcsapsknt rte a hr. Marie megint vrands, s rdgi gonoszsg rvn ez a nszemly fit fog vilgra hozni, mg jra lnyt szl. Tudta, hogyan segtsen magn, mr megtette a szksges lpseket erre az esetre, most azonban megijedt, hogy terve kudarcba fulladhat amiatt, hogy tudomsa szerint frje a birtokukon egyetlen fi fattyt sem nemzett. Hirtelen biztos volt benne, hogy ez a fehrnp t s elhalt frjt is szemmel verte. Gyorsan keresztet vetett a gonosz pillants ellen, aztn csendben kiosont a szobbl. A folyos egy stt sarkban megllt, s felhevlt arct a hvs falhoz szortotta.

Hossz id elteltvel kinylt Isberga szobjnak ajtaja. Marie udvariasan elbcszott, majd olyan gyors lptekkel ment vgig a folyosn, hogy a cseldlny a lmpval alig tudta kvetni. Hulda megvrta, mg annyira eltvolodott, hogy ne lthassa meg, aztn kvette ellensgt.

V.

Marie rlt, hogy letudta az udvariassgi ltogatst az j vrr hitvesnl. Isberga von Ellershausen volt a legszsztyrabb s legkvncsibb teremts, akivel valaha tallkozott, mg hlszobatitkokrl is faggatta, amik Marie szerint senkire sem tartoznak. A vrrn lthatan hajlamos volt mindent eltlozni, mert Bberhardrl, a jelenlegi wrttembergi herceg apjrl azt lltotta, hogy valsgos csdr volt, s azt akarta tudni, hogy Lajos palotagrfnak tnyleg van-e anyajegye egy meglehetsen knyes helyen. Marie nem akarta megsrteni az asszonyt, ezrt amennyire lehetett, kitr vlaszokat adott. Mialatt Marie fejben mg a meglehetsen egyoldal beszlgets jrt, belpett az elcsarnokba, ahol Gereon s Hiltrud egyik szolgja vrt r. Amikor nhny kszn szval elbocstotta a cseldlnyt, majdnem belebotlott egy idsebb szolglba, aki a flhomlyban trdelve srolta a padlt. A piszkos, szakadt ruht visel vnasszony alig ttt el a kvektl, s olyan koszosnak tnt, mintha a feltakartott mocsokban aludna. Amint kiss undorodva elment mellette, az asszony nyszrgve felemelkedett, s belekapaszkodott kpenye szlbe. - Marie asszony! Istenem, ht tnyleg kegyed az! Marie most ismerte fel az regasszonyt. Nem ms volt, mint Marga, az egykori sobernburgi kulcsrn. A valaha oly ggs teremts nyilvnvalan nagyot zuhant a szolglk rangltrjn, klnben nem kellene az egyik legalantasabb munkt vgeznie. Marie nmi elgttelt rzett, hiszen jl emlkezett minden gonoszsgra, amit Marga elkvetett ellene. Amikor rtestettk Michel lltlagos hallrl, ez a nszemly szgyentelenl becsapta, Kunigunde von Banzenburg oldalra llt, s segtett neki, hogy megalzza s gytrje. Nem mltatta vlaszra az asszonyt, hanem kitpte a kezbl kpenye szlt, s tovbb akart menni. Alig tett meg kt lpst, Marga felugrott s a karjba csimpaszkodott. - Marie asszony, legyen irgalmas hozzm, vigyen magval. Lthatja, milyen rosszul bnnak velem. Az j vrrn dlyfs s igazsgtalan, a kulcsrnje egy szrnyeteg, aki mindig j gonoszsgot tall ki ellenem. Kegyed most egy gazdag birodalmi lovag zvegye, s bizonyra mr a kezt nyjtotta valakinek, ezrt szksge van a vrban egy hsges kulcsrnre. Mg odaadbban fogom kegyedet szolglni, mint rgen. Eskszm! Marie nem akart hinni a flnek. Az asszony, aki most knyrgtt neki, korbban vilgosan tudtra adta, hogy mennyire megveti a szrmazsa miatt. Ez a fehrnp volt az oka annak, hogy a Banzenburgok mindenrs vrandsknt a tl kzepn bezrtk egy toronyszobba, ahov a szl behordta a havat. Hiltrud s akkori szolglja, Ischi nlkl nem lte volna tl a szlst, s Trudival egytt ott halt volna meg. Ezt az rulst soha nem bocstja meg egykori kulcsrnjnek. Elrntotta a karjt, s egy lpst htralpett. - Kunigunde von Banzenburggal kellett volna menned. Tlem hiba krsz segtsget. Marie megrzkdott az undortl, amit ez a n vltott ki belle, s elfordult. Ebben a pillanatban dhdt hang hallatszott mgtte. - Te nyomorult szajha! Az asszony semmit sem vltozott. Marie felttelezte, hogy Marga az j vrnagy megjelensekor ugyangy cserbenhagyta Kunigunde von Banzenburgot, mint t, hogy behzelegje magt a kvetkez vrrnnl. A Banzenburgokkal ellenttben azonban Isaberga von Ellershausen nagyobb hznppel rkezett, s nem kvnt lemondani a sajt kulcsrnjrl. Marie-t rmmel tlttte el, hogy a sors bosszt llt, s sok koszos padlt kvnt Margnak, hogy letrdelve kelljen srolnia. Mialatt ksrivel krrvendve s a legjobb hangulatban elhagyta Sobernburgot, Hulda von Hettenheim elsomfordlt a folyos rnykbl, s megllt Marga eltt. - Rgta ismered Marie asszonyt? Marga buzgn blintott, kzben flsen mregette Hulda asszonyt. A nemes hlgy hangja nem gy csengett, mintha Marie Adlerrel j bartnk lennnek. - Igen, rnm, jl ismerem, mert tz ven t voltam itt Sobernburgban a kulcsrnje.

Hulda a lovagterem ajtaja mgl kihallgatta a Marie s Marga kztti beszlgetst, s mr be is illesztette a cseldet a terveibe. Most mr csak szra kellett brnia az asszonysgot. - Vletlenl hallottam, hogy itt akarod hagyni a mostani rndet, s j szolglatot keresel. Taln magammal viszlek. Az egyik vramban szksg lenne egy megbzhat kulcsrnre. Marga szeme mohn felcsillant, s megcskolta Hulda kezt. - Minden ermmel szolglni fogom kegyedet, rnm. - Merem remlni. Hulda mosolygott magban, mert tervhez hsges s mindenekeltt hallgatag segtre volt szksge, aki nem ismeri a lelkiismeret-furdalst. Kezt Marga vllra tette, s ujjait olyan mlyen belevjta a durva ruhaanyagba, hogy a cseld felnygtt. - Jl figyeljen rm! tban vagyok Otternburgba, hogy ott vilgra hozzam a gyermekemet. Mindenkppen fit kell szlnm, rted? Marga krlnzett, hogy kihallgathatja-e valaki, aztn kiss meglepetten blintott. - rtem. Ha mgis lny lesz, kegyed a frjnek akkor is egy ficsecsemt akar adni. - frjem meghalt, a halla annak a boszorknynak a lelkn szrad, aki ppen az imnt megsrtett. Boszszt llok ezrt rajta. Ha segtesz nekem, nem bnod meg. Hulda rmmel ltta, hogy Marga arca gylletet sugrz maszkk torzult. - Bzhat bennem, rnm. - Hagyd itt a padlt, s gyere velem. Ksbb beszlek Isbergval, s megmondom neki, hogy a szolglatomba akarlak fogadni. Elbb azonban el kell meslned mindent, amit Marie Adlerrl tudsz. Hulda asszony olyan ervel hzta maga utn Margt, amit senki sem nzett volna ki petyhdt testbl.

VI.

Amikor Hedwig megltta Marie-t az ajtban, felsikoltott s zokogva a karjba vetette magt. Olyan szorosan lelte maghoz unokatestvrt, hogy az alig kapott levegt, aztn a fnybe tolta, ami a tnyr nagysg, srga veggel fedett ablakon szrdtt be. Az ujjaival megtapogatta az arct, mintha meg akarna bizonyosodni rla, hogy hs-vr embert lt maga eltt, s hangosan hvta a frjt. A kdrmester, Wilmar Hfftli eljtt a mhelybl, s hrmasval vve a lpcsket felrohant. - Mi trtn! Hedwig? Tz van?' Olyan ijedtnek ltszott, mintha attl flne, hogy az emelet lngokban ll. - Nzd, Wilmar, kijtt el hozznk! Hedwig oldalra lpett, s Marie-ra mutatott. Wilmar tgra nylt szemmel meredt nemesi rokonra, s egy pillanatra gy festett, mint egy kisfi, akinek a leghbb vgya teljeslt. - Jzusom, Szz Mria, Szent Jzsefi Hiszen kegyed l! Isten tudja, mennyire aggdtunk kegyedrt! - Felesleges volt, hisz tudod, hogy csalnba nem t a mennyk - trflkozott Marie. Wilmar fel nyjtotta a kezt, s hagyta, hogy Hedwiggel bevezesse a szobba. A legjobb hellyel knltk vratlan vendgket, s mg Hedwig a konyhba sietett, hogy cseldjvel valami harapnivalt tlaljon fel, Wilmar a pincbe futott, s egy klnleges hordbl olyan gyorsan hozott egy kancs bort, mintha szrnyai lettek volna. - Tessk, lovagn asszony, kstolja meg ezt a nedt! Kegyed legjobb szljbl van - mondta, mikzben megtlttte az ezstkupt, ami a kdrok rheinsoberni chmestereknt megillette, s amit alkalmasnak tallt arra, hogy magas rang rokona igyon belle. - Ksznm, Wilmar! Marie inkbb vzzel itta volna a bort, de megrtette a frfi bszkesgt, s gy gondolta, hogy ez az egykupnyi nem rthat meg. A bor tnyleg kitn volt, ezrt gy dnttt, hogy j nhny hordval kld belle Kibitzsteinbe. Michel biztosan rlne neki. Ekzben Hedwig s a cseld egy finomsgokkal dsan megrakott tlct hozott be.

- Ha nincs ellenedre, idehvom Ischit. Majd belehalt is az aggodalomba. Hedwig nem vrt Marie vlaszra, hanem kirohant, s hamarosan visszatrt Marie egykori szolgljval. Az asszonyka otthagyott csapot-papot, a jobb orcja lisztes volt, s a ktnyn, ahol megtrlte a kezt, tsztamaradk virtott. Valsznleg nem igazn hitt Hedwignek, mert amint megpillantotta Marie-t, sszecsapta a kezt s elsrta magt. Aztn flnken kzelebb ment, letrdelt Marie el, s nedves arct jtevje kezhez szortotta. - Istenem, ht jra itt van, rnm! Mieltt meglelhette volna Marie-t, sszekenve tsztval a ruhjt, rnje nevetve felemelte az llat. - Hadd nzzelek meg, Ischi! gy ltom, az eszterglyosoddal kttt hzassg jt tett neked. - Az n Ludolfom nagyszer ember - felelte ragyog arccal Ischi, aztn feltette a krdst, ami Hedwignek s Wilmarnak is a nyelve hegyn volt. - Mi van Michel rral? Sikerlt bizonyossgot szereznie a sorsrl? Marie mosolyogva blintott. - Igen, sikerlt. Mghozz gy, hogy megtalltam. Kpzeljtek, elvesztette az emlkezett, mg a sajt nevt sem tudta. Bohmiban egy magas rang r befogadta a vrba s katoni parancsnokv tette. A szerelem s Isten kegyelme elvezetett hozz, aztn sikerlt elmeneklnnk a huszita gyilkosok ell. E nhny szval azonban nem rte be a hrom jelenlv, gy rszletesen be kellett szmolnia sszes kalandjukrl. Sokkal szvesebben tette, mint Isberga asszonynl, ezrt mire feleszmlt, a ks dlutn mr estbe fordult. Wilmar egyik segdje jtt, hogy megkeresse a mestert s utastsokat krjen tle. Hedwig frje legszvesebben azt mondta volna a frfinak, hogy tnjn el, de aztn a ktelessgre gondolt, s elnzst krt Marie-tl. Miutn elhagyta a szobt, az asszonyok beszlgetse a gyermekeikre tereldtt. Hedwig s Ischi egymst tllicitlva dicsekedtek a csemetiket, de a lerst, legalbbis Hedwig esetben, kiss bernykolta a valsg. A kt gyermeke, egy tz vesforma fi s egy ht v krli lnyka ugyanis koszosn s vizesen, zott verbknt rohant be a szobba, hogy megnzze, kivel beszlget az anyjuk. Hedwig sszecsapta a kezt. - Te j g! Teljesen megbolondultatok? Gyernk azonnal a moskonyhba! Sikljtok le magatokat, s ltzzetek t! Riechen ne felejtsd el utna feltakartani a padlt! A kislny durcsan elhzta a szjt. - Mirt mindig n? Mombert sokkal tbb koszt hozott be! - Mert te lny vagy - felelte a testvre frfiassga teljes nteltsgvel. -A fik nem vgeznek ilyen buta munkt. Az anyja szigoran nzett r. - Nagyon tvedsz, kicsikm! Ha legkzelebb bepiszkolsz valamit, te is megfogod a felmosrongyot. Megrtettk egymst? Mombert megszeppenve blintott, s gyorsan eltnt az ajt mgtt, mieltt az anyjnak eszbe jutna ms csnytevsekrt azonnal takartsra tlni. A hga, akit Marie-nak kereszteltek, de mindenki Riechennek hvta, valamivel lassabban kvette, ezrt a hrom asszony a szobban hallotta, amint bszkn mondta btyjnak, hogy felismerte a nnjt s keresztanyjt. - Ugyan, ksrtetet ltsz! Marie asszony a bohmiai rdgkhz ment, s onnan senki sem jn vissza, ezt az reg segd meslte - mondta Mombert kioktatan, aki anyja fedd szavai miatt nem igazn tudta megnzni a vendget. Hedwig mrgesen csvlta a fejt. - ltalban olyan aranyosak, de nha az idegeimre mennek. Nem is tudom, Hiltrud hogy br annyi csppsggel. Nekem t tl sok lenne. - Elg fiatal vagy mg, hogy legalbb annyi gyereked legyen - mondta Ischi nevetve. Wilmar visszatrsekor Hedwig gyorsan tmt vltott. - Nem kellene megmutatnod az elszmolsokat Marie-nak a birtokairl? Klnben mg azt gondolhatja, hogy becsapjuk. A frfi kiszaladt az ajtn, majd hamarosan visszatrt egy dszes dobozzal s egy vastag knyvvel. - Kegyed rlni fog, mert a pnze s a birtokai szpen fialtak. Marie szvesebben beszlgetett volna az unokatestvrvel s egykori szolgljval ahelyett, hogy szmlaknyveket ellenriz, de Ischinek eszbe jutott, hogy a tszta mg a konyhaasztalon van, s engedlyt krt a

tvozsra. Hedwig is gy gondolta, hogy tl sokig elhanyagolta a ktelessgeit. Marie teht elksznt tlk, s a paprokra figyelt, amiket Wilmar lthat izgalommal rakott el. A flelme azonban alaptalan volt, mert Marie els pillantsra ltta, hogy a frfi krltekinten s jl kezelte a vagyont. Elhatrozta, hogy gazdagon megjutalmazza ezrt, s a csaldjnak szp ajndkokat hoz.

VII.

Rheinsobernben az id sokkal gyorsabban telt, mint Marie szerette volna. Amikor egyik reggel kinyitotta a szoba ablakt, amiben Annival aludtak, a levelek mr szi sznekben pompztak. A Fekete-erd magaslatairl fj szl is jelezte a hideg s a h kzeledtt. gy tnt, hogy a szletend gyermek is rezte az szt, mert megfordult a hasban, mintha flne a huzattl. Marie bezrta az ablakot, s megsimogatta domborod hast. A zajra felbredt Anni. - Mr reggel van? A takart magra hzta, abban bzva, hogy a vlasz nemleges lesz. Marie nevetve nzett r. - A reggel mr rg eljtt, te kis lomszuszk. Nem hallod, hogy Thomas s a szolgk mr az istllban dolgoznak, s a tehenek bgnek? Nemsokra ksz a reggeli, s ha addig nem kelsz fel, dlig hen maradsz. - Azt nem hiszem - felelte a lny hetykn. - Ha Hiltrud asszony nem ad nekem semmit, majd kapok valamit Mechthildtl. Anni sszebartkozott Hiltrud kisebbik lnyval, s segtett neki a munkban. Marielvel azonban nem jtt ki olyan jl. Marie sajnlta ezt, mert szerette volna Hiltrud legidsebb gyermekt Kibitzstein vrban jraval hajadonn nevelni, aki ksbb frjhez mehet egy kereskedhz vagy kzmves mesterhez. Azon tprengett, nem lenne-e jobb, ha Mechthildet vinn magval. Hiltrud kisebbik lnya nem volt annyira bszke s magabiztos, mint a nvre, morgs s ellentmonds nlkl engedelmeskedett. A csinos Marielvel ellenttben nla nem fenyegetett az a veszly, hogy pr v mlva szemezni kezd a krnyez vrak valamelyik lovagjval. Az idsebbik lny idkzben kidertette, hogy keresztanyja egykor a wrttembergi herceg szeretje volt, s rszben ennek tudta be Marie felemelkedst. gy vlte, hogy egyszer mg magasabb rangot rhet el, mint keresztanyja, Egyszeren nem akarta megrteni, hogy a trsadalmi korltok olyan ersek, mintha vasbl kovcsoltk volna ket, s hogy a nagy, nemessgkre bszke csaldok nem trnek semmilyen szgyenfoltot a csaldfjukon. - Beszlnem kell Hiltruddal - bkte ki Marie. Inkbb magnak sznta a szavakat, mint Anninak, a lny azonban rgvest felkapta a fejt, s tnzett a flig felvett blzn. Marie nagy shajjal blintott. - Igen, de az elutazsunkrl is. Ha sokig halogatjuk, a tl t kzben fog utolrni bennnket, vagy itt ragadunk. - Mennyi idbe telik a visszat? - rdekldtt Anni. Marie hunyortott, s gyorsan utnaszmolt. - Egy ht a Majna torkolatig, aztn hrom-ngyszer annyi id Kibitzsteinig. - Teht ngy-t ht. Akkor tnyleg el kell indulnunk hamarosan. Valsznleg belefutunk az szi viharokba. Aggdom a gyermekrt. Csak nehogy az utazs alatt szlessen meg! Marie megfricskzta komornja orrt. - A kicsi csak februrban jn, addigra mr a j meleg szobmban fogunk lni Kibitzsteinben. Remlem, ez a szls nem lesz olyan nehz, mint az els. Akkoriban fltem, hogy nem lem tl. Ha Hiltrud nem lett volna... - Ezttal nem lesz veled Hiltrud, de sok ms bartnd igen, akik segtenek neked. va, Theres, Helen, Zdenka s taln Sokolna grfn is, na meg n - sorolta fel Anni azokat a nket, akik kvettk Kibitzstein vrba. A szavaiban nmi irigysg csengett Hiltrud fel. Anni nem tudta, mi a Marie s a parasztasszony kzti szoros ktelk oka, ezrt az rnjvel egytt tlt sok kaland utn gy rezte, hogy kiss httrbe szorul. Marie vidman maghoz vonta, s kedvesen megcsavargatta a flt. - Butuskm! Ki zsmbeskedik, ha Hiltrudot dicsrem? Megmentette az letemet, ahogy n a tidet. Anni elvrsdtt, s lehajtotta a fejt. - Bocsss meg, ezt nem tudtam.

- Nem tehetsz rla, hisz soha nem mesltem errl. Vannak dolgok a mltamban, amelyekre szvesebben bortom a hallgats leplt. Anni megrtn blintott, mert j fle volt, s a rheinsobern piacon hallott nhny megjegyzst, ami furcsa fnyben tntette fel Marie-t. Br az rnjrl beszl asszonyok a jelenltben elhallgattak, mgis vilgoss vlt szmra, hogy Marie letben a csehorszgi kzs kalandok eltt is trtntek szrny dolgok. Gyorsan felltztt, bekttte a pruszlikot, s a konyhba sietett, hogy meleg vizet hozzon Marie-nak. Amikor visszajtt, szoks szerint segtett rnjnek a reggeli mosakodsban. Ekzben hozzrt a htn lv sakktblaszer halvny vonalakhoz. Anni tudta, hogy ezek korbcsnyomok, s azt krdezte magtl, ki bnhatott el ennyire kegyetlenl egy ilyen szp s nemes hlggyel.

VIII.

Hiltrud egyszerre volt szomor s rzett megknnyebblst, amikor Marie ezen a reggelen az elutazsrl beszlt, mert bartnje mr gy is tovbb maradt a tervezettnl, s aggdott, hogy a hossz utat meg tudja-e mg tenni gond nlkl. Termszetesen felajnlotta volna, hogy a hzban hozza vilgra a gyermeket, s tavasszal utazzanak el, de egy birodalmi lovag felesgnek ktelez volt magas rang szemlyek jelenltben szlni. Radsul a sok szrnysg utn, amit Michellel t kellett lnik, nem hagyhatta sokig magra a frjt. Hiltrud ezrt megfontoltan blintott, mikzben Marie el tett egy aranybarnra sttt palacsintt, aztn odanyjtotta neki mzet. - Nehz a szvem, ha arra gondolok, hogy ismt ilyen gyorsan el kell vlnunk. Ezttal azonban nem veszedelmes tra indulsz, hanem a szeret frjedhez s kislnyodhoz trsz haza. Ha legkzelebb megltogatsz, Trudit is magaddal kell hoznod. Szeretnm ltni, milyen a keresztlnyom. - Persze hogy elhozom, s remlem, hogy Michel is elksr bennnket. Marie csak nehezen tudta visszatartani a knnyeit, amelyek a bcs gondolatra szktek a szembe. Michelt s Trudit leszmtva senki sem llt olyan kzel a szvhez ezen a vilgon, mint Hiltrud, s nem elszr sajnlkozott amiatt, hogy a sors ilyen messzire vetette ket egymstl. - Ostoba fehrnp vagyunk - szipogott Marie, s letrlte az arct. - gy tesznk, mintha rkre elbcsznnk, pedig legksbb kt v mlva jra eljvk. Beszljnk inkbb msrl. Tudod, hogy szeretnm az egyik lnyodat magammal vinni s ksbb egy megfelel hzassghoz segteni. Hiltrud shajtott s a fejt csvlta. Eddig csak Marielrl volt sz, most viszont Marie az egyik lnyrl beszlt. Br teljes szvbl szerette mindkt lnyt, bizonyos volt benne, hogy Mechthild knnyebben beilleszkedne egy parasztasszony vagy egy egyszer kzmves felesgnek az letbe, mint Mariele, akin mr most ltszott, hogy igazi szpsg lesz. Anyai bszkesgben egy kiss megsrtve tette Marie el a kvetkez palacsintt. - Beszlek mindkettjkkel, s megmondom nekik, hogy az egyikk elksr. Ebben a pillanatban inkbb azon trm a fejem, mi a szndkod Michivel. Sokig volt tvol tlnk, ezrt szeretnlek megkrni, hogy legalbb tlre hagyd itt. Remlem, hogy ebbl nem szrmazik kra, hiszen bszke arra, hogy egy birodalmi lovag szolglatban llhat. Maga is rezte, hogy a szavai falat emeltek kettjk kz, de mr nem vonhatta vissza ket. Marie olyan mozdulatot tett, mintha el akarn zni a konyhra telepl rnykot, s mosolyt erltetett az arcra. - Mirt ne maradhatna Michi egy ideig nlatok? rlni fog, hogy tlen elmeslheti a bohmiai kalandjait, s a frjednek is biztosan szksge van r a tavaszi vetsnl. Valamikor nyr elejn visszatr Kibitzsteinbe, s magval hozza az egyik hgt. Nem kell azonnal magammal vinni a lenyzt. Ez a javaslat megbktette Hiltrudot. A parasztasszony megknnyebblten shajtott, aztn felnevetett. - Te vagy a legjobb ember, akit ismerek, Marie! Hol lennk ma, ha nem tallkozom veled? Valsznleg fillres szajhaknt vndorolnk vsrrl vsrra, aki szraz kenyrrt vagy kopott ruhkrt rulja magt, s a sprolt pnze arra is alig elg, hogy tllje a telet. Maghoz vonta Marie-t, s knnyek kztt tlelte. Hamarosan sszeszedte magt s jra nevetett, br

mg mindig pityergett egy kicsit. - Te dntsd el, melyik lnyomat akarod a szrnyaid al venni, s rgtn vidd magaddal. Michi tavasszal utnamehet Nyulacskval. Vagy mr megfeledkeztl a lovadrl? - krdezte Hiltrud sznlelt haraggal, hiszen mr tbb mint kt ve etette a paraszti munkra alkalmatlan llatot. - Termszetesen vissza akarom kapni a lovamat. Legszvesebben azonnal magammal vinnm, de azt hiszem, jobb, ha itt marad, amg Michi felnyergelheti az utazshoz. Biztosan tetszene neki, ha lhton tehetn meg az utat, akr egy nemesember. Marie bartnjre mosolygott, s olyasmit mondott, amivel rmet szerzett neki. - Marielt viszem magammal, de ha nem viselkedik jl, elltom a bajt. A szavai szigorbban hangzottak, mint az szndkban llt, gy rgtn meg is bnta azokat. Hiltrud azonban elgedetten mosolygott. - Semmi kifogsom ellene. Szedd csak rncba, ha butasgokat forgat a fejben. Vgl is egy parasztlny s nem nemes kisasszony, mg ha azt kpzeli is, hogy azz vlhat. Mg ennl is kevesebb lenne, ha nem ajndkozod nekem ezt a szp tanyt. Msok nem lettek volna olyan bkezek, mint te s Michel. A kt bartn meglelte egymst, ezzel jra szent volt a bke kzttk. Hiltrud mg egy ideig a szvhez szortotta volna, de belpett Anni, remlve, hogy kaphat valami reggelit. Mivel Hiltrud annyi palacsintt sttt, hogy azzal egy ris is jllakott volna, az asszony egyiket a msik utn rakta a lny tnyrjra. Mialatt Anni jzen evett, vastagon csurgatva a mzet a palacsintra, addig Hiltrud terveket kovcsolt, hogyan teljen Marie utols napja a kecsketanyn. - Mieltt elutazol, levgunk egy disznt, hogy friss slt kolbszt ehess. - Ez nincs ellenemre. Marie mr azokban az idkben is sok, nehezen megkeresett pnzt klttt slt kolbszra, amikor Hiltruddal vndorolt, s tudta, hogy bartnje kln recepteket tallt ki neki, hogy mg finomabb legyen a kolbsztltelk, gy beszlgettek vidman, amg Hiltrud egyik cseldje be nem jtt, hogy a ktelessgeire emlkeztesse. Amikor az asszony kiment a konyhbl, Marie gy dnttt, hogy bemegy a vrosba elbcszni Hedwigtl s Ischitl. Nem sokkal ksbb egy knny kocsi indult knyelmes tempban Rheinsobern fel. A vrosba vezet tra kanyarodva Marie s Anni a lbra tertette a birkabr takart, amit Hiltrud gondosan odaksztett nekik. A hidegben a llegzetk fehr fel-hcskeknt lebegett az arcuk flott. Marie felshajtott. - Tnyleg itt az ideje elksznni. Mindennl jobban utlok bcszkodni, mert van benne valami vgleges. Olyan szomoran csengett a hangja, hogy Anni azt rezte, meg kell vigasztalnia rnjt. Marie inkbb csendben a gondolataiba szeretett volna merlni, ezrt a csacsog lny vllra tette a kezt. - Nincs semmi baj! Nha-nha rtrnek ilyen rzsek egy asszonyra, ha vrands. Az ember gy rzi, srnia kell, habr nincs is oka r. - Meggred, hogy holnapra nem leszel szomor? - Anni krlel tekintettel nzett r. - Meggrem - Marie htradlt, s behunyta a szemt. A vroskapunl Marie szolgjnak vrnia kellett, amg az ellenttes irnybl elhaladt egy nagy utazkocsi. Azok a nemesek hasznltak ilyet, akik nem tudtak, vagy nem akartak lovagolni. A cmert mr nem lehetett kivenni, mert a szl s az elemek kifaktottk. Egy Szempillantsra egy ids asszony arca tnt fel az ablaknylsban, aztn a brfggnyt gyorsan behztk. Marie dbbenten vakargatta a fejt, mert a kocsiban egykori kulcsrnjt, Margt vlte felismerni. Mivel azonban egyetlen nemes hlgy sem utaztatott volna a kocsijban egy alacsony rang cseldet, elhessegette ezt a furcsa gondolatot. A Hedwignl tett ltogats, akinl ott volt Ischi is, csaknem estig tartott, s azzal a knnyes bcsval rt vget, amit Marie annyira utlt. Unokatestvre s egykori szolglja gy tettek, mintha utols tjra ksrnk, s nem lehetett meggyzni ket arrl, hogy a Rajnn s a Majnn val utazs teljesen biztonsgos. Hedwig szmra, akinek a leghosszabb utazst sok vvel ezeltt a Konstanzbl j otthonba, Rheinsobernbe kltzs jelentette, Frankfld s Kibitzstein vra vilgvginek tnt, gy nem akarta elhinni, hogy egy ilyen hossz utat srtetlenl t lehet vszelni. - Most mr nyugodjatok meg vgre! Kt, legfeljebb hrom v mlva jra eljvk hozztok - prblta Marie vigasztalni a kt srdogl asszonyt. Hedwig s Ischi komoran blintott, s gy kapaszkodtak bele, mintha sosem akarnk elengedni. Marie ezrt rlt, amikor megjelent Ludolf, Ischi frje, kiss flnken kezet nyjtva neki, s hazaksrte a felesgt.

Ez alkalmat adott arra, hogy is elinduljon. Hedwig elksrte a kocsit a vroskapuig, aztn srva lldoglt ott. Marie addig integetett neki, amg lthatta, azutn megknnyebblten felshajtott, s gondolatait a jvre terelte. Nhny ht mlva jbl Michellel s Trudival lesz, s alig kt hnappal ksbb a benne nvekv let minden erejt s figyelmt lekti majd. IX.

Mivel Marie rheinsoberni tartzkodsa tovbb tartott az eredetileg tervezettnl, a hajsok, akikkel idefel utazott, mr rg elmentek, ezrt msik hajt kellett keresnie. Beletelt pr napba, amg Dieter s Gereon, akiknek a szolglata arra korltozdott, hogy Marie-t vltva elksrtk a vrosba, klnben a kecsketanyn vagy a kikti kocsmban lebzseltek ttlenl, tallt egy olyan hajt, amin elfrtek. Minthogy a hajtulajdonos nem akart mg egy jszakt a rheinsoberni kiktben tlteni, Marie bcsja Hiltrudtl s Thomastl szvlyes volt ugyan, de nagyon rvid. A haj zsfolsig tele volt rakomnnyal, az utazknak ezrt kevs hely jutott. A kapitny a legklnbzbb megbzk ruit szlltotta, gy gyakran az egsz napot, st mg a rkvetkez egy rszt is a ki- s berakodssal tlttte. Germersheimben emiatt kt napot vesztett Marie. Amikor Speyerben megtudta, hogy legalbb hromszor kell a vrosban jszakznia, msik hajt akart keresni a tovbbutazshoz. A hajs azonban szmos hordt s blt halmozott a ldikra, s nem volt hajland kiszabadtani utasai poggyszt. Mialatt Marie visszatrt a fogadba, ahol megszlltak, gondolatban nhny fillrre cskkentette a hajsnak sznt borravalt, hiszen a bartsgtalan fick miatt ksbb lelheti maghoz a szeretteit. Az t tovbbi rsztl azrt is tartott, mert az sz a legbartsgtalanabb arct mutatta. Folyton szitit az es, a ruhk mg a viaszos brkpenyek alatt is tnedvesedtek. A fasark brcipk belesppedtek a srba, vagy cssztak a macskakves ton, ezrt Marie-nak minden lps knszenveds volt az utcn. Amikor a fogad fel vezet ton megcsszott s elesett, megijedt, hogy a gyermeknek baja eshet, s megrtette, hogy a vrakozsi idt a szllsn kell eltltenie. A hangulata, akrcsak az idjrs, egyre jobban elkomorult. - Meg kellett volna fogadnunk Michel tancst, s az egsz tra kibrelni egy hajt. De ht mindig a magam feje utn kell mennem! - szidta sajt magt. Anni rnje trdre tette a kezt. - Nem olyan borzaszt. Legksbb hrom nap mlva tovbb mehetnk, s hamarosan elrjk a Majnt. Te magad mondtad, hogy ott leszllunk errl a hajrl, s keresnk egy msikat. - gy van! Remlem, nem tart mr tl sokig, klnben megparancsolom Gereonnak s Dieternek, hogy frdessk meg a hideg Rajnban a hajsgazdnkat. Marie elkpzelte magban a jelenetet, s felkacagott. Arca felderlt, maghoz vonta Annit. - Egy igazi kincs vagy, tudod? Valamilyen varzslattal elhessegetted a rosszkedvemet. - Akkor vigyznunk kell, nehogy visszajjjn. Anni az ablakhoz szaladt, s gy tett, mintha tnyleg be kellene zrnia. Marie a fejt csvlva nzett a lnyra, s arra gondolt, milyen szerencse, hogy rtallt erre a kis koboldra s a komornjv tette. Anni nem hagyta, hogy brmi a kedvt szegje, habr a sors szrnyen elbnt vele. Tizenngy vesen a nv vls kszbn llt, s bja elrulta, hogy krkben nem lesz hinya. Hszves korban t is frjhez kell adnom, futott t Marie agyn, s a gondolatra, hogy egy napon elhagyja t a lnyka, jra elszomorodott. Anni az utbbi idben annyiszor tanja volt Marie hangulatvltozsainak, hogy nem aggdott miatta. Gondoskodott rla, hogy rnje eleget egyen vacsorra, s segtett neki a lefekvs elkszleteiben, majd elindult a szoba fel, amin Marielvel osztozott. Hiltrud lnya a vacsornl fejfjsra panaszkodott, s rgtn utna visszavonult. Anninak az volt az rzse, hogy a lnyt bosszantja, hogy Marie nem tnteti ki nagyobb figyelemmel a keresztlnyt, mint t. A kszb eltt Anni visszafordult, s frksz pillantst vetett rnjre. - J jt! Szp lmokat! - Neked is j jt! - Marie kinyjtzott s becsukta a szemt. A kecsketanyn mindig gyorsan elaludt, az utazs alatt viszont ltalban elkerlte az lom, s kavarogtak a gondolatai. Br Rheinsobernben sosem rezte magt igazn otthon, mgis mr most hinyzott neki Hiltrud, s sajnlta, hogy vele egytt sem Ischit, sem Hedwiget nem ltja viszont egyhamar. Arra gondolt, hogy a legboldogabb pillanatokban is rez az ember nmi

kesersget. Bizonyra mgiscsak elaludt, mert valami zajra felriadt. Valsznleg j vendgek rkeztek. Elszr azt hallotta, hogy valaki hangosan hvja a szolgkat, aztn tbben is belptek a fogadba, olyan lrmval, hogy zengett az egsz hz. Marie mrgeldtt a pimasz banda miatt, kzben rezte, hogy szltja a szksg. Amikor az gy al nylt, hogy elhzza az jjeliednyt, nem tallta a megszokott helyn. gy ltszik, a fogad cseldje kivitte, de elfelejtette visszahozni. Marie mrgesen vette fel a ruhjt a sttben, s kiment a szobbl. A lefel vezet ton szltani akarta a cseldet, hogy kiossza. A sntsbe vezet ajtnl tallkozott egy jl felszerelt fegyveressel, aki azonban nem viselte ura cmert. Az ilyen emberekben nem lehetett megbzni. Amikor a frfi olyan mozdulatot unt, mint aki el akarja llni elle az utat, Marie gyorsan elsuhant mellette, megclozva a vendgek szmra fenntartott rnykszket. tkzben megltta az udvaron rt ll szolgt, s odakiltott neki. - Mondd meg a cseldnek, hogy hozzon a szobmba egy jjeliednyt! Nem akarok mg egyszer a hidegben szaladglni. Ltta, amint a frfi blintott, s az ajthoz sietett. Belpett a fahzikba, amiben kzepn kivgott lke volt. A szagbl tlve az rnykszket mr j ideje nem rtettk ki, ezrt sietett, ahogy tudott. Dideregve indult vissza a fogadba, de alig tett meg pr lpst, amikor a pajta ajtajban zihl nt vett szre. gondolkods nlkl odament hozz. - Rosszul vagy? Segthetek? A krdsre heves zokogs volt a vlasz, aztn az asszony lecsszott a pajta fala mellett, sszegrnyedve, mint akinek ers fjdalmai vannak. Lehajolt hozz, s ebben a pillanatban erteljes tst rzett, amitl elvesztette az eszmlett. A keservesen sr n felpattant, s a tenyeres-talpas frfihoz, aki egy husnggal lettte Marie-t. - Na, hogy csinltam, Xander? - Maradj csendben, Beate! Tartsd a lmpst, s figyelj, hogy nem jn-e valaki! - parancsolta halkan a frfi, akin szintn cmer nlkli ruha volt. Az rkds helyett a fiatalasszony nzte, amint Xander Marie-t egy zskba tuszkolja, s olyan knnyedn a vllra dobja, akr egy kteg sznt. Aztn megvilgtotta a fogad kapujhoz vezet utat. A hzbl jv, minden ms zajt elnyom lrma mgis idegestette, mert folyvst krlnzett. Senki sem lpett azonban az udvarra, mivel a ltszlag gazda nlkli katona, akivel Marie bent tallkozott az ajtnl, elllta az utat. Amikor az egyik vendg gorombn rszlt, hogy eressze ki, vigyorogva a kardja utn nylt. - Jobban teszed, ha egy ideig keresztbe rakod a lbad. Egy bartom van odakint, s nem akarja, hogy megzavarjk az zlett. Ezalatt Beate kinyitotta a kaput, s rnykknt kvette tvoz ksrjt. Amikor elrtk a kikt fel vezet utat, Xander lesen fttyentett. A fogadnl ll katona erre a jelre vrt, mert elgedetten blintott, kilpett az udvarra, majd eltnt az jszaka sttjben.

X.

Hulda von Hettenheim hasa szinte a torknak csapdott, amikor ti kocsijnak jobb els kereke egy klnsen mly gdrbe futott bele. Aggdva tette domborod hasra a kezt, mintha megvdhetn magzatt a lkstl. Szemrehnyst tett magnak, amirt olyan sokig maradt Rheinsobernben, hisz a szlsig alig volt htra ngy ht. Ha az t szln, vagy egy fogadban hozza vilgra a gyermeket, s az lny lesz, lehet, hogy hiba tette meg az elkszleteket erre az esetre. - Ennek is az az tkozott szajha az oka! - csszott ki a szjn. - Nem rzi jl magt, rnm? - Alke, a szolglja a kocsi rzkdsa ellenre mell csszott, s mg egy prnt tolt a hta mg. - Hagyj bkn! - Hulda arrbb tolta a szolglt, s letrlte a homlokt. Alke elg jl ismerte rnje arckifejezst ahhoz, hogy tudja, mit kell tennie. Egy zacskbl vegcst vett el, amiben ers menta- s kamillaszag folyadk volt, nhny cseppet egy tiszta kendre csepegtetett, aztn masszrozni kezdte vele Hulda asz-

szony halntkt s nyakt. Kzben szinte varzsigeknt mormolta: - Megltja, mindjrt jobban lesz. Nem szabad felizgatnia magt. Minden rendben lesz. Hulda mlyet llegzett, aztn blintott. - Te tudod a legjobban, mi segt nekem, ezrt vagy a szolglm. A rvid, les nevets felbresztette Margt nyugtalan szendergsbl. Felriadt a Hulda asszonnyal szemben l kt fiatal cseld is, akiken ltszott, hogy legszvesebben a vilg msik vgn lennnek. Minnek s Trinnek hvtk ket, testvrek voltak. Kerek arcukat keretez aranyszke hajuk s nagy kk szemk, ha szpp nem is, bjoss tette ket. Mine is mindenrs llapotos volt, s lthatan szenvedett a rossz utakon. Trine egyik karjval tlelte testvrt, hogy megprblja megvdeni az ers rzkdstl, a msikkal kapaszkodott, hogy le ne cssszon az llapotos asszonyokkal egytt az lsrl. - Meddig tart mg, mg Otternburgba rnk, rnm? - krdezte aggdva. Hulda gy meredt a lnyra, mintha egy ocsmny rovar mszna a helyn. Alke szrevette rnje undort, s gyorsan vlaszolt. - Hrom nap mlva. Ma jjel nyugodtabb lmotok lesz, mert Rumold r egyik vrban jszakzunk. - Nem maradhatnnk ott? Mine nincs jl. Marga nem akarta teljesen tengedni a terepet Alknak, gy rfrmedt a cseldre. - A testvred ne knyeskedjen! Hulda asszony is vrands, mgis mltsggal viseli az llapott. Mg Mine a durva szavaktl sszerezzent s remegni kezdett, Trine sszeszortotta a fogt, hogy ne mondjon valami illetlent. Az rn rlhet, mert a gyermeke becsletben fogant. Mint s t azonban az aszszony rszeg frje egy res kamrba rngatta, ahol megverte s megerszakolta ket. A fiatal cseld mg holtban is irtzott Falko von Hettenheimtl, s rk szenvedst kvnt neki a pokolban. Nem annyira a fjdalom gytrte, mint az a tny, hogy testvre a frfi magjt hordja magban. Ha Hulda asszonynak lnya szletik, s a testvrnek fia, a gyermekt arra fogjk hasznlni, hogy a nemes lovagnak rkst adjanak. Hulda asszony rezte Trine ellensgessgt, s a fogt vicsorgatta. Br a kt cseldet nem nevezhette kifejezetten szpnek, mgis tlsgosan emlkeztettk arra a nre, akit mindenkinl jobban gyllt a vilgon. Nem a vletlen mve volt, hogy a frje ppen ezt a kt testvrt hozta a vrba, hanem a hasonlsg. Nhny, nem az flnek sznt sz elrulta, hogy Falko megszllottja volt Marie Adlernek. Vele csak abban a remnyben hlt, hogy kilenc hnappal ksbb karjban tarthatja a fit. Amikor a frjtl elszenvedett sok megalztatsra gondolt, Hulda arcra kilt a gyllet s a kesersg. Nhnyszor figyelte, mit mvel Falko a kt cselddel, ahogy olyan dolgokra knyszerti Mint s Trint, amelyek a katolikus egyhz tantsainak ppgy ellentmondtak, mint egy ernyes felesg illendsgnek. Ha Marie Adler lett volna n kt fehrnp helyben, tetszett volna neki, st mg arra biztatta volna, hogy mg jobban alzza meg a szajht. Ezutn sajt kezvel fojtotta volna meg az asszonyt. Ezek a gondolatok eszbe juttattk a bosszt, amit Marie ellen forralt. - Ltszik mr Tautacher? - krdezte Margtl, aki rgvest kidugta a fejt s htrapillantott. Marie egykori kulcsrnje ppen nemet akart felelni, de aztn elhallgatott, s az izgalomtl remegni kezdett. - Egy kocsi kvet minket, lassan utolrnek. A lovasok kegyed emberei lehetnek, rnm. - Ezt a sajt szememmel akarom ltni! - Hulda megfordult, flretolta Margt, s kidugta a fejt a nylson. Valban kvette egy kicsi, kt gyors l vontatta kocsi, amin egybknt a csomagokat szlltottk. A bakon l frfit mg ilyen tvolsgbl is felismerte az alkatrl. Xander volt az, az egyik legmegbzhatbb lovagja, mellette pedig nem lhetett ms, mint Alke legkisebb hga, Beate. A ksr hrom lovas egyike megsarkantyzta a lovt, s felzrkzott az ti kocsi mell. Hulda gondolatban nnepelt, mert Erwin Tautacher, a testrparancsnoka olyan ntelten jkedv volt, akr egy aprd, aki elcsent egy korty bort. Teht elvgezte a feladatt. Mgis izgatottan faggatta, amikor a kocsi mell rt. - Mi hr? Sikerlt? Tautacher nevetve blintott. - Ktelkedett benne, rnm? Knnyebben ment, mint hittk. Csak a fogad cseldjt kellett megvesztegetnnk, hogy vigye el az jjeliednyt a szobbl. Ahogy vrtuk, Marie Adler ks este kiment az rnykszkre. Beate magra vonta a figyelmt, a tbbit Xander elintzte.

A frfi olyan elgedettnek tnt, mintha egy ersen vdett vr bevtelt jelentette volna. Ezrt a fogsrt az rnje bizonyra megjutalmazza, gondolta, s azt remlte, hogy ms mdon is jl jr. Marie Adler ugyanis igazi szpsg volt, akin nhnyszor a kedvt akarta tlteni. Marga mohn hallgatta Tautacher jelentst, majd gnyosan felnevetett. - Erre rszolglt az a szajha. Mirt tasztott el magtl, akr egy kutyt? Most gy bnnak majd vele, ahogy megrdemli. Az egykori kulcsrn a kezt drzslte, de nem akart Hulda asszonnyal tiszteletlen lenni, ezrt a szolgljra, Alkra kacsintott, aki egyetrtn blogatott. Trine s Mine azonban ktsgbeesetten nztek egymsra, s mg szorosabban sszebjtak. Az llapotos lny elsrta magt, testvre pedig tbbszr keresztet vetett. A kt cseldet Falko von Hettenheim halla utn egy eldugott tanyra vittk, ami Hulda apj volt. Nhny nappal korbban Hulda von Hettenheim, aki nyilvnvalan tudomst szerzett Mine llapotrl, elhozta ket onnan. Mivel rnjk s szolglja nem halktotta le hangjt, amikor beszltek, a nvrek hamarosan rjttek, menynyire gylli Hulda von Hettenheim Marie Adlert. Tudtk azt is, hogy rnjk pr hete tallkozott ezzel az asszonnyal, s szrny tervet kovcsolt ellene. Trine elborzadt, hogy Hulda von Hettenheim gonosz szavait mg szrnybb tettek kvetik, s nem brt uralkodni magn. - Ezt nem kellett volna, rnm! Szerencstlensget hoz, ha ldott llapotban egy msik asszonnyal erszakosan bnik. Isten... - Isten semmit sem fog tenni, te nyomorult teremts! - frmedt r Hulda Trinre. - A kezembe adta Marie Adlert, hogy bosszt llhassak, mieltt mg a gyermekgyba fekszem. rnje fenyeget tekintetnek kereszttzben Trine azt kvnta, brcsak lthatatlann vlna. Pontosan tudta, hogy kotnyeles szavairt este verst fog kapni, s mr bnta, hogy szemrehnyst tett az asszonynak. A mg mindig a kocsi mellett halad Tautacher elrehajolt s benzett az ablakon. - Ha kegyed a frje gyilkost igazn meg akarja sebezni, gondoskodnia kell arrl, hogy a felesge hulljt hamarosan kifogjk a Rajnbl. A frfi gnyosan felnevetett, s a menet lre akart llni. rnje azonban intett, hogy hajoljon kzelebb s olyan mozdulatot tett, amibl kiderlt, nem akarja, hogy a kocsiban halljk, amit mond. - Felttlenl az hulljnak kell lenni? Van elg fehrnp, aki hasonlt Marie Adlerre. Ha pr htig a vzben marad, az eltntnek fogjk tartani. Trinre gondolt, aki nem elszr haragtotta magra, s a testvrvel ellenttben csak kolonc volt a nyakn. Tautacher zavartan nzett az asszonyra. - Mirt akarja Marie Adlert letben hagyni? - Meg kell tudnia, hogy fiam szletett, vagy Falko s a cseldfia foglalja el azt a helyet, amit bartja, Heinrich von Hettenheim reml. Ott akarok lenni, amikor a vilgra hozza gyermekt, hogy a szeme lttra fojthassam meg. Hulda stni kacaja egy pillanatra elbizonytalantotta Tautachert, aki attl flt, hogy rnje elvesztette az eszt. Azonnal elhessegette ezeket a gondolatokat, hiszen hsge Rumold von Lauensteinhez s a lnyhoz tretlen volt, szksg esetn a pokolba is ksz lett volna elmenni rtk. Azt sem bnta, hogy Marie Adler vilgra hozhatja a gyermekt, mert arra gondolt, hogy kellemesebb egy szntatlan terletet megmvelni, mint egy arats eltt llt. Hulda asszony elg jl ismerte vazallust ahhoz, hogy tudja, mire gondol, s alig hallhatan kuncogott. Mivel szerette volna a lovagot mg inkbb elktelezni maga mellett, a kvnsga jl jtt neki. nelglt pillantst vetett Trinre, mert vele akarta kezdeni a lektelezst. A fiatal cseld az utazs alatt tbbszr durvn elutastotta Tautachert, akit ezzel csak jobban felingerelt. Elhatrozta, hogy gondoskodni fog rla, hogy a lovag elrje a cljt. Egyszer mr rmt lelte abban, hogy vgignzte, amint frje megalzza a cseldlnyt, s gy bnt vele, akr egy llattal. Remlte, hogy Tautacher mg jobb eladssal szolgl neki. Hulda asszony gondolatai nem sokig forogtak a cseldlnynak sznt sors krl, hanem jra Marie Adlerre tereldtek. Az jutott eszbe, hogy vajon melyik dmonnak kell ksznetet mondania, hogy ez a nmber ppen akkor jtt Sobernburgba, amikor is ott jrt ltogatban. Csupn azrt kereste fel Isberga von Ellershausent, hogy elmeslje, jsnk s szent emberek azt jvendltk neki, hogy fia szletik. Tudta, hogy az a fehrnp milyen szsztyr, ezrt biztos lehetett benne, hogy minden levlben s minden ltogatnak megemlti.

XI.

A vr intzje, ahol Hulda von Hettenheim s ksrete meg akart szllni, egy idsebb, hossz szolglat utn vrnaggy tett lovag volt, aki tudta, okosabban teszi, ha se nem lt, se nem hall, hanem a httrbe vonul, amikor ura lnya megrkezik. ppen ezrt Hulda asszonyt olyan alzatosan fogadta, mintha csak egy szolga lenne, s szemlyesen vezette be a magas rang vendgeknek fenntartott szobkba. Amikor Hulda aszszonyt megfelelen elhelyezte, jbl meghajolt, s visszavonult. Lauenstein lnya jindulatan vette tudomsul tapintatossgt, s kikldte a krltte rajz cseldeket is, akiket az intz a szolglatra rendelt. - Gondoskodjatok rla, hogy az embereim kapjanak rendes telt s nhny kupa bort. Engem a sajt cseldeim szolglnak ki - jelentette ki. Alig tnt el a cseldhad, Hulda mris hvta a szolgljt. - Alke, vidd a vemhes tehenet egy eldugott szobba, s gondoskodj rla, hogy senki ne lssa meg. A vgn mg azt fogjk pletykim az emberek, hogy a fiam elcserlt gyerek. A komorna blintott, s kirngatta Mint a kamrbl, ahol elrejtette. - Gyere! A vrands lny elszr halk sikollyal prblt szabadulni a szortsbl, aztn felllt s lehajtott fejjel kvette a szolglt. Anlkl, hogy rnjtl engedlyt krt volna, Trine a nvre utn szaladt. Hulda r akart frmedni, de aztn eszbe jutott, milyen sorsot szn neki, s gonoszul mosolygott. Mieltt megbnteti ezt a lzad teremtst, mg el akart intzni valamit. Megfordult s intett Beatnek. - Remlem, hogy a szajht biztonsgosan elhelyezttek. A cseld buzgn blintott. - Igen, rnm. - Ltni akarom. Te s Marga velem jttk! Hulda megvrta, amg Beate beleteszi az g gyertyt az elksztett lmpsba, aztn elretolta, hogy mutassa az utat. Tbb stt s huzatos folyosn kellett tmennik, mg elrkeztek egy ajthoz, ami eltt kt pnclos vitz llt rt a fklyafnyben. Az egyik kinyitotta az ajtt s beengedte Huldt. A kamra krlbell hrom-ngylpsnyi volt, kt lrsszer szellznylssal. Az alkonyi fnyben Hulda csupn egy rnykot ltott a falnl. - Hozd ide a lmpst! kiltott Beatnek. Amikor a cseld be akarta vilgtani a helyisget, Hulda elvette tle a lmpt, s foglya arca el tartotta. Gonoszul elvigyorodott, ahogy a tehetetlenl fekv lnyra pillantott, de bosszantotta, hogy Marie most mg szebbnek tnt, mint ahogy az emlkezetben lt. Legszvesebben dhdten belergott volna. Ha is olyan arccal s alakkal lenne megldva, ami megbolondtja a frfiakat, valsznleg a frje szvesebben s gyakrabban kzeledett volna hozz. Gyllett nemcsak a Marie szpsge miatti irigysg tpllta, hanem a tle kapott ital is, amitl figyermekek szletst remlte, mgis csak lnyokat hozott vilgra. Mivel foglya meg sem mozdult, a lbval tasztott rajta egyet. - Nyisd ki a szemed, te szajha! Azt akarom, hogy rm nzz! Beate csittan felemelte a kezt. - Bocssson meg, rnm, de mkonyt itattunk vele, klnben tkzben felhvhatta volna magra az emberek figyelmt. Ezt bizonyra asszonyom sem akarn. Hulda nkntelenl blintott. - gy van. Azt kell hinnie mindenkinek, hogy meghalt. Majd beszlek vele mskor. Marga, te itt maradsz, s a fejeddel felelsz rte. Senki sem tudhatja meg, hogy a szajha Marie a foglyom. Marga nem tudta elrejteni rncos arcra kil rmt. - Vigyzok r, rnm. Kzben olyan ersen belergott, hogy az asszony a kbulat ellenre is felnygtt a fjdalomtl. Meg akarta ismtelni a rgst, de Hulda, akr egy ragadoz madr a karmait, ujjait a vllba vjta. - Bnj vele jl, s gondoskodj rla rendesen! Azt akarom, hogy egszsgesen hozza, vilgra a gyermekt. Ha ez nem gy lesz, elveszed a bosszm legdesebb rszt, mert a fattynak a szeme lttra kell meghalnia. Marga csaldottan csikorgatta a fogt. mert ezer meg ezer megalztatst s gytrelmet eszelt ki Marie

szmra. Ezeket el kell teht halasztania, mivel Hulda asszonyon ltszott, hogy hallra korbcsoltatn, ha a fogolynak a szls eltt baja esne. Hulda Marie ltzkre mutatott. - Egy szajhhoz kpest tlsgosan jl ltztt. Vetkztesstek le s adjatok r valami rgi gnct, a ruhit pedig hozztok a szobmba! Ezzel sarkon fordult s otthagyta a kt cseldet. Beate hozzszokott rnje furcsa parancsaihoz, lehajolt teht Marie-hoz, hogy kioldja a ruhja pntjait. Marga viszont csodlkozva rzta a fejt. - Mit akar Hulda asszony a ruhval? Hiszen nem j r. - Soha ne prbld megrteni az rn szndkt, csak tedd, amit mond. J helyet akarsz a hzban, igaz? s most segts! Mg Marie-t levetkztettk, Hulda elfelejtette a dht, s elmerlt a kpzeletben eltn lomkpekben. Kegyes mosollyal lpett a lovagterembe, s nem hagyta, hogy a kutyk, akik a szoksos rongysznyeget ptl poros szalmn verekedtek, vagy a parasztoknak val vacsora kedvt szegjk. Mg trflkozott is a vrnaggyal, aki emlkeztette arra, hogy kislnyknt a trdn lovagolt. Amikor Hulda vgl felllt s j jt kvnt neki, a frfi azzal az rzssel hajolt meg, hogy ura lnyt megfelelen elltta s jl elszrakoztatta. Huldnak azonban ms volt a vlemnye, mert amikor belpett az asszonyhzba, ahol Alke s Beate vrt r, elhzta a szjt. - Az tel elkesert, az elcsarnok egy istll, amit csak egy olyan bolond, mint a vrnagy nevezhet lovagteremnek. Apmnak a jobbgycseldek kz kellene kldenie ezt az alakot, s egy rtermettebb intzt felfogadni. A kvetkez pillanatban azonban mr el is felejtette a vrnagy miatti mrtt, s bizalmasan a cseldjeire kacsintott. - Elhozttok a szajha ruhjt? Akkor lpjnk tovbb. Hozztok ide Trint, aztn hvjtok Tautachert s Xandert. Vrjanak az ajt eltt, szltom ket, ha szksgem lesz rjuk. Alke s a testvre szinte hangtalanul surrant ki, majd pr pillanattal ksbb a komorna visszatrt Trinvel. A lnynak nem voltak j tapasztalatai az rnjvel, ezrt gy bmult r, mintha azt vrn, hogy egy vadllat el veti. Hulda az ajtra mutatott. - Alke mehetsz a konyhba vacsorzni. Vidd magaddal Beatt is, aztn menjetek a szobtokba, amit kijelltem nektek. Ma mr nincs szksgem rtok. A szolgl csodlkozott Hulda parancsn, de nem mert ellenkezni. Trinre pillantott, s elhatrozta, hogy reggel kifaggatja arrl, hogy mi trtnt. Hulda megvrta, amg Alke mgtt becsukdik az ajt, s miutn tettl talpig vgigmrte Trint, az asztalra mutatott. - Ltod azt a ruht? A cseldlny csodlkozva blintott. - Neked adom - folytatta Hulda. Trine rtetlenl meredt r. Az enym? De ht mirt? - Mert gy akarom. Gyernk, vedd le a rongyaidat! Meg akarlak nzni az j ruhdban. A cseldlnyt kellemetlen rzssel tlttte el, hogy rnje eltt meztelenre kell vetkznie, de nem merte engedetlensggel felingerelni Hulda asszonyt. Levetette teht szegnyes ruhjt s alsingt, aztn Marie holmija utn akart nylni. Ebben a pillanatban Hulda elvette a ruhit, s tekintett a meztelen lnyra szegezte, akinek arnyos alakja s feszes, szp formj melle nagyon elttt sajt, petyhdt testtl. Nagyon is jl emlkezett arra. hogy jl emlkezett arra, hogyan nygtt ez a szuka, amikor a frje a magv tette, s nem elszr gyllt minden nt, akit Falko valaha megszerzett. Most ez a fehrcseld fog megfizetni az sszes elszenvedett megalztatsrt. - Tautacher, Xander, bejhettek. Hulda hangja gy hastott vgig a cseld idegein, akr egy ks. Egy szempillantssal ksbb kivgdott az ajt, s a testrparancsnok a helyettesvel egytt belpett. A meztelen lny lttn mohn felcsillant a szemk. Hulda sajt testn rezte vazallusai svrgst, s olyan izgalom fogta el, ami a frjvel val rvid, durva

kzslskor soha. - Kedves Tautacher, a j Trine ma nem fog elutastani - mondta remeg hangon. Mg a frfi kioldotta a nadrgjt s a szjt nyaldosta, Trine trdre vetette magt Hulda eltt. - rnm, knyrgk, ne engedd ezt. A lny akkora pofont kapott, hogy a htra esett. - Csak elkel szrmazs urakkal henteregsz, igaz? Majd n leszoktatlak errl. Gyernk, Tautacher, hajtsd az gyra a szukt, s add meg neki, ami jr! A lovag a cseld utn nylt, kzben krdn nzett rnjre. Hulda gnyosan cscsrtett. - Ltni akarom, ahogy bizonytod a frfiassgodat. Tautacher elvigyorodott. Ha az rnjnek az a kvnsga, hogy a cseldjt a szeme lttra gyalzza meg, nem fog neki nemet mondani. Felemelte Trint, az gyhoz vonszolta, s olyan erszakosan rntotta szt a lny lbt, hogy az lesen felsikoltott. Aztn durvn megerszakolta. Hulda a pr minden mozdulatt s arckifejezst kvette a tekintetvel, s nkntelenl drzslgette a tenyert. Most legalbb megbosszulta a srtst, amit a frjtl a cseld miatt kellett elszenvednie. Hallotta, amint mgtte Xander zihl. Amikor megfordult, ltta, hogy a frfi a jobb kezvel a nadrgjban matat. A pillantsa elrulta, hogy csupn a kvetkezmnyektl val flelem tartja vissza attl, hogy vrands rnjre vesse magt. Hulda intett neki. - Ha Tautacher vgzett a ringyval, te is megkaphatod. Xander az gyhoz lpett, s gy bmulta ket, mintha el akarn rngatni parancsnokt Trintl, hogy maga vehesse t a helyt. Mieltt azonban olyat tett volna, amibl ksbb baja szrmazik, Tautacher hangos nygssel vgzett, aztn felszltotta bartjt s helyettest, hogy kvesse a pldjt. Trine elfojtotta a torkbl kitrni kszl sikolyt, hogy ne adja meg rnjnek mg ezt az elgttelt is, s amikor Xander a htba s a mellbe karmolt, imdkozott Istenhez, hogy minl elbb vge legyen a szenvedsnek. A frfi gy bnt vele, mintha egy lettelen zsk lenne, s olyan sokig brta ervel, hogy parancsnokt elfogta az irigysg. Amikor vgre elengedte Trint, a krmei vres nyomot hagytak a lny brn. Ezek utn egyetlen pillantsra sem mltattk a fjdalomtl sszegrnyed cseldet, hanem egyszeren rendbe hoztk a ruhzatukat, s kiss zavartan vigyorogtak rnjkre. Hulda odalpett Tautacherhez, s a fejvel Trine fel intett. - Mr meg is van a hullnk - suttogta. Mialatt testrparancsnoka megrtve a parancsot blintott, Hulda a cseldlnyhoz fordult. - Kelj fel vgre, s vedd fel a ruht, amit neked ajndkoztam. Trine nem engedelmeskedett azonnal, ezrt rnje megragadta a hajnl fogva, s teljes erbl megpofozta. - Nem hallottad a parancsomat? Trine nagy nehezen felllt, s felvette Marie ruhjt. A dhe egy pillanatra legyzte a flelmt, megveten rnjre nzett. - Tl magas r volt ezrt a ruhrt. - Az r hamarosan mg magasabb lesz - felelte Hulda mosolyogva, s intett Tautachernek. A frfi Trine mg lpett, kezt a nyakra fonta, aztn teljes ervel megszortotta. Trine szemei tgra nyltak a rmlettl, a karjaival tehetetlenl kaplzott, mikzben megprblt elgytrt tdejbe levegt prselni. Tautacher szortsa azonban csak akkor engedett, mkor a lny holtan rogyott ssze. Undorodva engedte le a teremtmnyt, s megtrlte kezt a nadrgjban. - Ha eltorztjuk az arct, s elg ideig fekszik a vzben, Marie Adlernek fogjk tartani. - Pontosan ez a tervem - Hulda tekintetvel Xandert kereste. Reggel elviszed Trint a Rajnhoz, s beledobod. Ne feledd, azt akarom, hogy valamikor megtalljk, s Marie Adlernek tartsk. Az a kvnsgom, hogy azt a szajht, aki egy birodalmi lovag felesgv emelkedett, halottnak higgyk. - Bzhat bennem, rnm. - Xander meghajolt, s a vllra akarta dobni Trint. Hulda asszony mrgesen kzbelpett. - Hozz egy zskot, s tedd bele! Azt akarod, hogy a fl vrnp lssa?

XII.

Az breds rettenetes volt. Marie hossz ideig csak a fejt rezte, ami minden szvdobbansakor elviselhetetlen fjdalommal kitrult, majd sszehzdott. Hamarosan mr rzkelte, hogy van nyelve, ami kiszradt, repedezett brknt lgott a szjban. Mg hosszabb idbe telt, mg a vgtagjaiba visszatrt az let. Csak amikor a fejhez akart nylni, vette szre a ktelet, ami a karjt valami hideg, nyers dologhoz rgzitte. ami bizonyra egy vaskarika volt. - Mirt vagyok megktzve? - krdezte nkntelenl a sttben. A hangja hollkrogsnak tnt, mgis meghallotta valaki. - Mert a foglyunk vagy, te undort szajha! A hang ismers volt Marie-nak, de sanyar llapotban nem tudta hova tenni. Hiba kutatott az emlkezetben, nem igazn volt kpes felidzni, mi trtnt. Bizonyra letttk, ksbb pedig mkonnyal elkbtottk. De ki s mirt? Taln az egyik Rajna menti lovag kezbe kerlt, aki magas vltsgdjat akart kvetelni rte? Attl flt, hogy ugyangy elvesztette az emlkezett, mint annak idejn Michel Csehorszgban. Lassacskn azonban rbredt, hogy ha gy lenne, nem tudna semmit a frjrl, Trudirl s a kibitzsteini bartnirl. Kis id mlva kpek villantak el egy brkrl s egy fogadrl, ahol a haj tovbbindulsra vrt. Az jszaka kzepn kiment az rnykszkre, s egy srdogl nre lett figyelmes. Odament hozz s fl hajolt. Ebben a pillanatban valaki a hta mg lphetett, s lettte. rzje lthatan tl hossznak tallta a hallgatst. Rgst rzett a combjn, amire kinyitotta a szemt. Valaki lmpst tartott el. - Ez a jutalma az ostoba bszkesgednek, te szajha! Most megkapod, ami jr. - Marga? - krdezte Marie megrknydve. Semmi ktsg, rzje nem ms volt, mint egykori sobernburgi kulcsrnje, akit egyszer cseldknt ltott viszont. - Igen, n vagyok. - Az asszony szinte dorombolt az elgedettsgtl. - Mirt tetted ezt? - Mr a krds feltevse kzben tudta Marie, hogy nem jl krdezett. Margnak egyedl soha nem lett volna lehetsge t tkzben becserkszni s elrabolni. Sokkal hatalmasabb szemlynek kell a httrben llnia. - Mindig meg akartam mutatni neked, hogy mit gondolok az olyan frgekrl, mint te. Annyi ven t fejet kellett hajtanom eltted, holott az apm lovag volt s Rheinsobern korbbi vrnagya, az anym pedig az eldjnek s a kulcsrnjnek a lnya. Az n ereimben hromnegyed rszben nemesi vr folyik. Te viszont csak egy nyomorult szajha vagy, a frjed meg egy kocsmrosfatty. Olyan cscselket kellett szolglnom, mint ti, gy, mintha a palotagrf pr lenntek. Marga minden mondatt rgssal ksrte. gyelt azonban r, nehogy eltallja a hast, nehogy a gyermeknek baja essen. Marga egy pillanatig azon tprengett, vajon az orra al drglje-e Marie-nak, kinek a kezbe kerlt. m nem ronthatta el Hulda meglepetst. Marga felemelt egy kancst, s Marie szjhoz tartotta. - Ha rajtam mlna, hen s szomjn vesznl, de azt a parancsot kaptam, hogy tartsalak letben. Igyl! A vznek kellemetlen utze volt, mintha a ciszternt mr j ideje nem tiszttottk volna ki. Marie szomjsga azonban legyzte az undort, amit rzett. Olyan gyorsan ivott, ahogy csak brt, s csaldottan felnygtt, amikor Marga elvette a kancst. Ehelyett az asszony egy darab kenyeret tmtt a szjba. Marie gondosan megrgta a durvra rlt rpbl kszlt hjat, s falatrl falatra lenyelte. Ismt felbredt az letsztne, s pontosan tudta, hogy minden erejre szksge lesz, hogy megragadhassa a meneklsre knlkoz alkalmat.

XIII. Az utazk msnap rviddel napfelkelte eltt hagytk el az erdt, de nem a legrvidebb ton haladtak cljuk fel, mert Hulda nem akart idegeneknl vagy tvoli ismersknl megszllni. A sajt vagy az apja vraiban s tanyin jobban megrizhette a titkt, mint idegen emberek hzban. Kerl utakon vitt teht az tjuk, amg vgre megpillantottk a Pfalz egyik eldugott erdejben fekv Otternburgot. Kvlrl az ptmny keveset mutatott, hisz nem egy hatalmas vdmrl volt sz, hanem egy rgimdi, tbbszintes, fallal krlvett laktoronyrl, amihez bellrl istllk s fszerek tmaszkodtak. Nem az a hely volt, ahol egy Hulda rang aszszony vilgra szokta hozni a remlt rkst. Biztos akart azonban lenni abban, hogy kizrlag olyan emberek veszik krl, akikben felttlenl megbzhat. Az apjval kzsen nagy gonddal kivlogatott titrsak s vrsze-

mlyzet mr csak a sajt jl felfogott rdekben is hallgatni fog a vrban trtntekrl. Hulda apja, Rumold von Lauenstein tbb lektelezett nemest rvett arra, hogy tanstsk a trvnyes rks megszletst, gy ebbl az irnybl sem fenyegetett veszly. Hulda vgigmrte Mint, akinek gyermeke majdnem ugyanakkor fog vilgra jnni, mint az v. Mg mindig remlte, hogy maga fit szl, mert mr a gondolattl is irtzott, hogy egy cseld fattyt sajtjaknt nevelje fel. Egy pillanatra elfogta a flelem, hogy ez a kis szuka ugyancsak egy rtktelen lnyt hord a szve alatt, de hamar elhessegette a balsejtelmeit. Az egyik gyermek bizonyra fi lesz, a cseld fattyt szoptatni pedig mg mindig jobb, mint hogy a vagyona frje unokatestvrre szlljon. Miutn Mine megszlt, gyorsan megszabadul tle, hiszen nem kockztathatja meg, hogy egyszer Falko rkse eltt trdre boruljon s a finak nevezze. Trine eltnse ta a lny gy jrt-kelt, akr egy alvajr, s alig beszlt. Alke azt mondta neki, hogy a testvrt visszakldtk Hettenheim vrba, mivel Otternburg-ban nincs r szksg, de Mine nem hitt neki. Amikor a kocsik a ptfogatok segtsgvel felrtek az Otternburgba vezet meredek ton, Hulda hallhatan felllegzett. Beate s Alke, akik rnjk oldaln lve tmogattk t, megknnyebblten mosolyogtak egymsra. - Ezzel megvolnnk - mondta Alke. - Amikor legkzelebb elhagyjuk a vrat, magunkkal vihetjk a Hettenheim-rkst. - Ha Isten igazsgos, akkor az rn s n is lnyt hozunk vilgra - sikoltott fel Mine. A cseld vratlan dacossga felbresztette Hulda haragjt. - Vigyzz, nehogy te is a testvred sorsra juss! Mine arcn bnat futott t, aztn gyllet lt ki r. - Engem is meggyalztat a sajt gyban az embereivel? Azt hiszem, a nagy hasam miatt kevesebb rmk lenne benne. Csak rajta, tegye meg! Remlem, gy megszabadulok a fattytl, akit az urasgnak vilgra kell hoznom. Hulda megrknydve nzett Minre, hiszen eddig a kt testvr kzl mindig volt a csendesebb s flnkebb. Egyszeriben gy tnt, mintha valami dmon, vagy a halott testvrnek lelke szllta volna meg. Erre a gondolatra megrzkdott, s meglkte a szolgljt. - Te buta liba! Mirt kellett elmeslned ennek a tramplinak, mi trtnt a testvrvel? Alke vdekezn felemelte a kezt. - Nem n voltam, rnm. Tautacher krtlte szt a dolgot. A bolondnak tegnap este nem volt jobb dolga, mint eldicsekedett a vitzeknek a trtntekkel. - Jobb, ha vigyz! Nincs szksgem olyan vazallusokra, akik kifecsegik, mi trtnik a hzamban. Br Hulda alig hallhatan beszlt, a hanglejtstl s az arckifejezstl mindkt szolglja sszerezzent. Tautacher eljtszotta az rn jindulatt, s bizonyra ennek lesznek majd kvetkezmnyei. Alke s Beate ebben a pillanatban szvesen cserlt volna Margval, aki a kocsis mellett lt, annak a kocsinak a bakjn amibe Marie Adlert zrtk. Nha ugyanis kifejezetten elnytelen volt folyvst az rn szeme eltt lenni. A kt lny ezrt nagyon rlt, amikor a batr elhagyva az utols kanyart kirt a stt erdbl a napfnyre. ltalban lveztk az arnyl szi napot, most azonban a lelkk mlyn remegtek. Mg Alke hamar sszeszedte magt, Beate gy rezte, mintha egy ksrteties rny tartan fogva. Alighogy a kocsi megllt a vrudvaron, kiszllt s magval hzta a nvrt is. - Nha azt krdezem magamtl, p esznl van-e mg az rn - suttogta. Alke felemelte a kezt, mintha meg akarn tni Beatt, de aztn meggondolta magt, hiszen egy pofont kellemetlen krdsek kvettek volna. - Az rn tudja, mit csinl! Alke nem hagyta, hogy Hulda asszonyrl brki rosszat mondjon, fleg a testvrnek nem, aki maga sem volt makultlan. Tavaly tlen ugyanis Beate nknt felajnlkozott Falko lovagnak, s meg is kapta a figyelmet. Alke akkor dhs volt r, mert hga viselkedst az rn megsrtsnek tartotta, mg akkor is, ha az asszonya semmirl sem tudott. Alke ugyanakkor sajnlta, hogy a testvre nem esett teherbe, mert maga is ktelkedett abban, hogy rnje ezttal fit szl, s szvesebben ltta volna az unokaccst Hettenheim-rksknt, mint Mine gyermekt. - Mi van veled, Alke? Mita szoksod, hogy csak lldoglsz s lmodozol? Segts vgre! Hulda les hangja emlkeztette a szolglt ktelessgeire. A kocsihoz sietett, s megfogta rnje kezt, hogy az asszony r tmaszkodva knnyebben kiszllhasson. A szabadban szippantott nhnyat, aztn a hatalmas kockakvekbl plt laktoronyhoz kacszott, ami apr lrseivel s a msodik emeleten lv bejratval inkbb erdre ha-

sonltott. Mg korbban egy igencsak trkeny falpcs vezetett a kapuhoz, most egy szles fokokbl ll klpcsn lehetett feljutni. Br a lpcs knyelmesen jrhat volt, Hulda mgis nehezen kzdtt meg vele. Tautacher utna sietett. - Ne vigyem fel a karomban, rnm? - Hogy elessnk s megsrljek? Hulda e nyers szavakkal htat fordtott a frfinak, s leveg utn kapkodva tette meg az utols nhny lpst. Fent vrt r az apja, aki megknnyebblten zrta a karjba. - Mr aggdtam rted. Nagyon sok jttl meg - mondta. Feltartottak. Alkalmam addott arra, hogy a legnagyobb ellensgemen bosszt lljak. Ezt semmikpp nem akartam elszalasztani. Hulda arca gy ragyogott az rmtl, mintha a hat leny utn vgre megszlte volna az htott fit. Rumold von Lauenstein kiss zavartan nzett r. - Mirl beszlsz? - Elraboltattam Marie Adlert - vgta r a lnya. - Az a szajha megfizet mindenrt, amit a frjvel egytt Falko ellen s ellenem elkvetett. - Istenem, Hulda! Hogy kpzeled ezt? A szved alatt hordott gyermek fontosabb a bosszdnl. Maga a palotagrf is elvrja tled, hogy vgre vilgra hozd a Hettenheim-rkst. Lauenstein nem rejtette vka al a haragjt, mert minden kvet megmozgatott, hogy veje gyllt unokatestvrt tvol tarthassa az rksgtl. Nem akarta veszlyeztetni a lnya szeszlye miatt a megtett elkszleteket. Mrges pillantst vetett arra a batrra, amiben Marie-t sejtette. - Fojtasd meg ma jjel a szajht, vagy ttesd le a fejt! Ameddig l, veszlyt jelent szmodra. Ha elkapartk, soha tbbet nem kell aggdnod miatta. Lnya a fogt csikorgatta. - Sz sem lehet rla! Ltnia kell, hogy elhalt frjemnek rkst ajndkozok. - Ostoba liba! - Lauenstein shajtott, mert nem elszr tapasztalta, hogy a lnya semmit sem rtett meg abbl, amit mondott neki. Hulda sarkon fordult s megparancsolta Tautachernek, hogy zrja be Marie-t a legsttebb toronybrtnbe. Aztn Minre nzett, aki elveszetten llt a vrudvaron. - Gyere fel vgre! Szgyen, hogy egy olyan mocskos teremts, mint te, egy szp szobban fog lakni, de nem mehetsz vissza a mocsokba, ahonnan jttl, a szls eltt. A vrands cseld sszefonta a karjt, mint aki fzik. Beate ebben a pillanatban megttte. - Nem hallottad, mit parancsolt az rn, te buta tehn? Mine engedelmesen elindult, gondolatai azonban mg mindig vad tncot jrtak. A fejben visszhangzit Tautacher hencegse, miszerint s Xander meghgta Trint, akr a csdr egy kanct. Az ez utn trtntekrl ugyan a frfi nem beszlt, Mine azonban jl emlkezett a parancsnok szemben megjelen furcsa kifejezsre, s a mozdulataira, amelyek jobban megrmtettk, mint az rnje tkzben elejtett szavai. Tautacher gy nzett ki, mint akinek vrt kell lemosni a kezrl, ezrt a lny biztos volt benne, hogy Trine mr halott. - Mozogj mr, te trampli! Hulda asszony goromba szavai ms irnyba tereltk a cseld gondolatait. Nemcsak az jutott eszbe, hogy Hulda s kedvenc szolgli minden cseklysgrt s lltlagos vtsgrt megttte, hanem az is, hogy az rn Trinvel egytt megkorbcsoltatta a katonkkal csak azrt, mert Falko von Hettenheim kedvt lelte bennk. Ez termszetesen az utn trtnt, miutn a lovag elhagyta a vrat, hogy Nrnbergben csatlakozzon a csszr vazallusaihoz. Mine az ajkba harapott, s rezte a vr zt a szjban. Nem elszr kvnta, hogy brcsak elvesztette volna a gyermeket a korbcsolskor. Akkor vgignzhetn s nevethetne, amikor az asszonya vilgra hozza a hetedik lnyt, s a testvre is letben lenne. Majdnem annyira gyllte meggyalzsnak gymlcst, akit a szve alatt hordott, mint a nemzjt, de mindenkinl jobban utlta otromba, hervatag rnjt. Ebben a pillanatban a cseldlny rjtt, mit kell tennie. Ha az rn az gyermekt a sajtjaknt akarja felnevelni, t biztosan nem fogjk letben hagyni. Akkor mr jobb, ha maga teszi meg rkkvalsgba veze-

t lpst. Azt sem bnta, hogy gy a lelkt rk krhozatra tli. Ezzel az elhatrozssal olyan gyorsan futott fel a lpcsn, ahogy csak brt. Odafent megllt Hulda eltt, s gnyosan a szembe nzett. - Egyszer a sajt gonoszsga fogja meglni. De engem mr nem bnthat. Ezekkel a szavakkal a lpcs szlre lpett, s a mlybe vetette magt. Mieltt rnje felfoghatta volna, mi zajlik le a szeme eltt, Mine szrny puffanssal a fldbe csapdott. - Nem! Ne! Hulda gy sikoltozott, mint aki megrlt, aztn dermedten kimlt lefel a meggrblt alakra. Az apjnak ersen meg kellett fognia, klnben is lezuhant volna. Lent Beate Mine fl hajolt s megrzta, de a cseld meghalt. Huldnak sznt utols srtsknt Mine ajkn mosoly bujklt, mintha az utols pillanatban megltta volna a mennyorszgot. Beate arca el tve a kezt elborzadva htrlt a tetemtl. Helyette Tautacher kzlte rnjvel, hogy a cseldje meghalt - Elvitte az rdg a kis ringyt. Mi van a gyermekvel? Gyernk, vgjtok fel a hast! Meg szereznem! - mondta Hulda rjngve. Tautacher az embereihez fordult, s a halottra mutatott. - Vigytek az egyik pajtba, s szedjtek ki belle lve a gyereket. A legkzelebb ll katona visszahklt. - Belezzk ki Mint, akr egy dgltt disznt? Nem, ezt akkor sem teszem meg, ha agyontsz. A bajtrsai is a fejket rztk. Kemny emberek voltak, akiknek nem sokat szmtott egy let, de erre egyikk sem volt hajland. Tautacher rbredt, hogy neki kell megtenni, amit Hulda asszony parancsolt, s remlte, hogy a jutalom elg magas lesz a lelkiismerete elhallgattatsra. - Vigytek ki! A tbbit majd n elintzem. - Elvette a trt, s hvelykujjval megvizsglta az lt. Amikor a penge vletlenl mlyebbre hatolt, sszerndult, majd lenyalta a vrt az ujjrl. Ekzben ngy katona a keznl s lbnl fogva a legkzelebbi pajtba vonszolta a halottat. Mieltt Tautacher kvethette volna ket, kijttek a szabadba, s gyorsan eltntek az pletek kztt. Alke odahvta a testvrt, aztn egytt beksrtk rnjket a hzba. A kt szolgl Hulda asszonyt prnzott szkre ltette, bort s ennivalt adtak neki, a kzelben maradva, hogy teljesthessek minden, mgoly esztelen parancst is. Lauenstein kvette lnyt, s ersen fogta boros kupjt, amg Tautacher visszatrt. A parancsnok komor arckifejezse elrulta, hogy nem jrt sikerrel. - A gyerek is meghalt. - Legalbb lny volt? Tautacher a fejt rzta. Fi volt. Iszonyodva gondolt az imnt elvgzett munkra. Meglni egy embert nem esett nehezre, de egy halott asszony testt felvgni s a bensjben vjklni, mg neki is sok volt. Ez a kp valsznleg lete vgig ldzni fogja. Rumold von Lauenstein dhdten rfrmedt a lnyra. - Merem remlni, hogy fit szlsz, mert tkozottul sokat fizettem nhny derk lovagnak s polgrnak, hogy ltatlanban igazoljk a Hettenheim-rks rmteli szletst. Hulda vgigsimtott nagyra ntt hasn, s rezte, ahogy elnti a fjdalom els hullma. Arra gondolt, hogy Mine gyermeke utn a sajtjt is elvesztheti. Elborzadt a gondolatitl, de hamarosan felledt benne a remny. Elg sokig hordta a magzatot a szve alatt ahhoz, hogy lve vilgra hozhassa. - Alke, Beate, segtsetek! Azt hiszem, itt az id. - De ht ez mg tl korai! - kiltotta Lauenstein ijedten. Tbbet azonban nem tudott mondani, mert Beate odament hozz, s az ajtra mutatott. - Uram, jobb, ha Tautacherrel egytt elhagyjk a szobt. Ez mr az asszonyok dolga. Lauenstein a parancsnokra nzett, aztn olyan gyorsan tvoztak, mintha egy falka vadkutya lenne a nyomukban. Csak a lovagteremben lltak meg, s parancsot adtak egy szolgnak, hogy hozzon bort. Nem lltak meg egy kupnl, m mire a szolga visszatrt a fklykkal, hogy megvilgtsa a termet, a vr ura mr viszszanyerte az nuralmt. Igaz, hogy a szls vratlanul indult meg, de a lnya vgl is nem az els gyermeknek ad letet, s soha nem knldott velk sokat. Amikor Tautacher ks jjel rszegen lecsszott a szkrl s elaludt az asztal alatt, Lauensteinen ismt

rr lett a jeges flelem. gy bmulta a mennyezetet, mintha elltna addig a szobig, amelyben a lnya vajdott, figyelte a leszrd zajokat. Sokig csak sikolyokat hallott, amelyek rettenetes knokrl rulkodtak, s amint szrevette, hogy a szlsnl nem segdkez cseldek imdkoznak, mr a legrosszabbtl tartott. Hajnalban Alke lejtt a lovagterembe. Az arckifejezse olyan komor volt, hogy Lauenstein azt gondolta, Hulda nem lte tl a szlst. - Mi van a lnyommal? - Az asszonyom tllte - felelte a szolgl olyan hangon, ami az ellenkezjt sejtette. Gyorsan sszeszedve magt intett az urnak, hogy kvesse. - Jjjn velem, uram, nzze meg a sajt szemvel. Lauenstein felrohant a lpcsn, s elbb rt az asszonyhzba, mint a cseld. Amikor belpett, lnya spadtan s elcsigzottan fekdt az gyban, de eszmletnl volt. Br a plya mozgott a kezben, arckifejezse arrl rulkodott, hogy legszvesebben kihajtan az jszlttet a legkzelebbi lrsen. Sz nlkl kitakarta a babt. Egy apr, piros foltos csecsem pihent a kendben. Lauenstein tekintete azt a helyet frkszte a lba kztt, ami eldnttte a Hettenheimek sorst. Amint megpillantotta az rulkod testrszt, gy kromkodott, hogy abba egy zsoldos is belevrsdtt volna. Hulda odaadta hetedik lnyt Beatnek, s felknyklt. - Uralkodj magadon, apm! Mg nincs minden veszve. Van mg egy vrands asszony Otternburgban, Marie Adler. Lauenstein rmlten meredt a lnyra. - Egy szajha fit akarod a sajtodknt felnevelni? Ezt nem gondolhatod komolyan! Ez a nem nemesi vr... - Ez a nem nemesi vr, ahogy nevezted, segt abban, hogy teljestsem a frjem vgakaratt, s tvol tartsam Falko rksgtl Heinrich von Hettenheimet. n maradok a vrak s a tbbi birtok rnje, gy ill hozomnyt biztosthatok a lnyaimnak. Hulda asszony gyilkos pillantst vetett az jszlttre. Aztn hirtelen elhallgatott, visszavette a gyermeket Beattl, s felfedte elnehezlt, lg melleit. Jobb kezvel megnyomta egyik spadt mellbimbjt, hogy lssa, van-e mr teje. Amikor pr csepp kifojt, apja legnagyobb meglepetsre megprblta megszoptatni a kisdedet. Hulda szrevette apja rtetlen pillantst, s gnyosan felnevetett. - Ha nhny ht mlva tpllni akarom a Hettenheim-rkst, szksgem van a tejemre. A mi helyzetnkben nem engedhetjk meg magunknak, hogy dadt fogadjunk. Lauenstein megrzkdott a gondolattl, hogy a lnya egy kocsmros finak s egy egykori szajhnak a gyermekt sajtjaknt akarja felnevelni, ezrt a lelke mlyn imdkozott, hogy Marie is lnyt szljn. Aztn eszbe jutott a vagyon, amit Hulda s az unoki ebben az esetben elvesztennek, gy beltta, lnya nem tehet msknt. - Remljk, hogy az ellensged megadja neked az ajndkot, amit vrsz tle. Sarkon fordult s kiment a szobbl.

Msodik rsz

A gyalzatos terv

I. Anni s Mariele csak msnap vettk szre, hogy Marie eltnt. Elszr azt gondoltk, rnjk a kiktbe ment, hogy megkrdezze a hajsgazdt, mikor indulnak tovbb. De amikor mr rk teltek el, s Marie mg mindig nem trt vissza, nyugtalanok lettek. Anni meghagyta Marielnek, hogy maradjon a fogadban, pedig leszaladt a Rajnhoz, ahol kiderlt, hogy sem a hajsgazda, sem a szolgi nem lttk Marie-t. A szolgl zavarodottan trt vissza, majd megkereste Gereont s Dietert. A kt vitz a sntsben kockzott nhny katonval s a vrosi rkkel. - Ltttok az rnt? - krdezte. Gereon ppen ekkor bortotta az asztalra a kockavet poharat - Nzztek! Hrom ts! Nyertem! Csak ekkor fordult Annihoz. - Mi van? - Tudod, hol van Marie asszony? Gereon Dieterre nzett, aki a vllt vonogatta, majd nemet intett. - Fogalmam sincs, hol van az rn. Te vagy a komornja, neked kellene tudnod. - Egsz nap nem lttam. Amikor reggel bementem a szobjba, hogy segtsek neki felltzni, nem volt ott. A ruha, amit tegnap viselt s a cipje szintn eltnt - felelte Anni aggdva. - Majd elkerl. Bizonyra bement a vrosba, s tallt egy ruval megrakott boltot. Akart mg vsrolni nhny holmit, hogy jl berendezkedhessen Kibitzsteinben. Gereonnak akr igaza is lehelt volna, de Anni most nem rtett vele egyet. Marie soha nem hagyta volna el a fogadt hosszabb idre anlkl, hogy ne szlt volna neki, arrl nem is beszlve, hogy nem mosakodott, s nem is reggelizett. Megprblta rvenni a katonkat, hogy keressk meg az rnt. Dieternek s Gereonnak azonban eszben sem volt otthagyni a kellemes helyet, ahol egy kupa finom bort kortyoltak, s radsul mg rg nem ltott szerencsjk volt a kockzsban is. Nem akartk Anni eltlzott flelme miatt felldozni a mulatsgukat. A lny azonban nem hagyta annyiban a dolgot, s amikor azzal fenyegetztt, hogy ksbb elmondja az rnnek, milyen kelletlenl viselkedtek, Dieter felllt. - Jl van, te zsmbes fehrnp! Megnzem, hol lehet Marie asszony. - Ksznm - mondta Anni, aztn visszament a szobba, hogy megnzze, nem jtt-e meg id5kzben az rnje. Ott azonban csak Marielt tallta, aki lthatan a knnyeivel kszkdtt. - Marie nni mg mindig nincs itt. - Ne flj, majd elkerl - nyugtatgatta Anni a lnyt s sajt magt is. Amikor beksznttt az este, s Marie mg mindig nem volt sehol, Anni maradk bizakodsa is elszllt. A kt katona szintn ideges lett, s komolyan keresni kezdtk rnjket. Az egyik szolga beszmolt arrl, hogy elz jjel ltta Marie-t az rnykszkre menni, de tbbet nem tudott mondani. A bajokat tetzte, hogy a legtbb vendg, aki a fogadban jszakzott, mr tovbbutazott, gy nem lehetett kikrdezni ket. Anni vgl elkldte Gereont a vrnagyhoz, m a frfi hamarosan olyan brzattal trt vissza, mint akit felpofoztak. - Sem a vrnagy, sem a helyettese nem r r. Az egyik tancsrnl vendgeskednek. Habr Anni az utbbi hnapokban tbbszr sszeklnbztt Michivel, most sajnlta, hogy Marie a szleinl, Rheinsobern-ben hagyta az ifjt. Mariele btyja ugyan fiatal volt, de biztosan nem rzhattk volna le olyan knnyen, mint Gereont. Anninak mg le kellett kzdenie a lelkbe kltz flelmet is. Mi trtnhetett az rnjvel? Mivel nem brt ttlenl ldglni s vrni, jbl tkutatta az egsz fogadt. Aztn j gyertyt tetetett a lmpsba, s oda-vissza rohanglt a Rajna-part s a szllsuk kztt. Dieter, aki knytelen volt elksr-

ni a lnyt, egyfolytban morgott, kromkodott, mert az jszakai hideg a csontjig hatolt, s sokkal szvesebben maradt volna a sntsben egy kupa j bor trsasgban. - Vigyen el az rdg minden fehrnpet! Marie-t is belertette, mert biztos volt benne, hogy az asszony valahol egy j meleg szobban ldgl, ismerskkel trsalog, s megfeledkezett a ksretrl. Anni szvt azonban elnttte a flelem, hiszen pontosan tudta, hogy Marie soha nem menne el sz nlkl. Msnap szemlyesen ment el a vrnagyhoz, akit emlkeztetett Marie magas rangjra, gy rvette a frfit, hogy alapos keressbe kezdjenek, s szinte mindenkit kikrdezzenek a vrosban. m senki nem tudott felvilgostst adni Marie holltrl. Miutn a krnyken semmilyen nyomot sem talltak, hat nap elteltvel a vrnagy megoldhatatlan rejtlyknt lezrta az gyet, majd azt tancsolta Anninak s Dieternek, hogy utazzanak haza jelentst tenni az uruknak. II.

Anninak esze gban sem volt megfogadni a vrnagy tancst, inkbb keresztl-kasul jrta a vrost, s kereste Marie-t. Gereont s Dietert pedig rbeszlte, hogy krdezskdjenek a krnyez falvakban. Kt ht elteltvel a katonk semmi rtelmt sem lttk, hogy tovbbra is Speyerben maradjanak, s vadszkutyaknt keressk eltnt rnjk nyomt. Radsul az idjrs is egyre rosszabbra fordult, s alig akadt hajs, aki a viharos utat vllalta volna. Este Gereon odalpett Annihoz, s a vllra tette a kezt. - Nem maradhatunk tovbb, jelentennk kell Michel lovagnak, mi trtnt. Brhogy is nzzk, az rn eltnt. Ha meghalt, Isten legyen irgalmas a lelkhez. Itt mr semmit sem tehetsz rte. - gy dntttnk teht, hogy holnap tra kelnk - sietett Dieter bajtrsa segtsgre. - Az r mr bizonyra nagyon aggdik, hiszen sokkal korbbra vrta asszonyunk hazatrst. Anni megrtette, hogy nem trtheti el a kt frfit a szndktl, radsul az rveik is meggyzek voltak. Birodalmi lovagknt Michel Adler bizonyra tbbet tehet, mint k. Mgis rulsnak rezte, hogy feladjk a kutatst. Lehajtotta a fejt, hogy leplezze knnyeit. - Legyen ht! De biztos vagyok benne, hogy Marie asszony mg l, s meg is tallnm, ha valamilyen nyomra bukkannnk. A katonk a fejket csvlva nztek egymsra. Anni mr Kibitzsteinben is hbortosnak szmtott, st nhnyan egyenesen bolondnak tartjk, mert gyakran furcsn viselkedik. Sokkal tovbb kutatott az rnje utn, mint az brki ms szerint sszer lett volna. Gereon s Dieter mr rgen beltta, hogy rtelmetlen a tovbbi keress, hiszen tudni vltk, mi trtnt: Marie asszony hajnalban a kiktbe ment, hogy mg egyszer beszljen a hajsgazdval, megcsszott a skos Rajna-parton, s szrevtlenl a folyba esett. Vagy a folyam mlyn fekszik, vagy pedig a tengerbe sodrdott a teteme. Anni viszont ezt egyszeren nem akarta elfogadni. A kt katona, miutn kedvk szerinti dnts szletett, bejelentette a fogadsnak a tervezett elutazst. Br tlen kevesebb vendget szllsolt el, mint a meleg vszakokban, a jember valsznleg megknnyebblt, hogy tvoznak, mivel a nemes hlgy eltnse rossz fnyt vetett r. Az els napokban az asszony eltnsnek hre sok embert vonzott a sntsbe, de az izgalom mr elcsitult, s a vendgek rmtelibb dologrl akartak hallani, mint egy nrl, aki bizonyra vzbe fulladt. Ezt a tnyt jelentette be ugyanis hivatalosan a vrnagy is, s nem olyan ember volt, aki knnyedn napirendre trne egy nemes hlgy halla fltt. Klnben is, az asszony ldott llapotban volt, s a vrands nk nha furcsn viselkednek. A fogads ezt elgszer tapasztalta hites felesgnl, aki szinte sajnlatra nem zuhant a Rajnba, hanem mindennap pokoll tette az lett. Amikor a katonkkal folytatott beszlgets utn bement a konyhba, ahol a cseldek a gazdasszony szigor felgyelete alatt fztek, a felesge komor arccal fogadta. - Mit akartak mr megint tled? - Az eltnt nemes hlgy ksrete holnap elutazik kzlte rmmel a hrt a felesgvel, akinek az arca rgvest megenyhlt. - ppen itt az ideje! A vgn mg rossz hrt keltik a fogadnknak. Pedig nem tehetnk rla, hogy az a n a folyba zuhant.

A fogadsn kezdeti rszvte idkzben elprolgott, s legalbb annyira megknnyebblt, mint a frje, hogy nemsokra vge ennek a knos helyzetnek. A gazda hamarosan visszatrt Gereonhoz a szmlval. A katona megnzte az sszeget, ami szmra csillagszatinak tnt, gy fejcsvlva Annihoz sietett. Kopogs nlkl berontott a szobba, ahol Anni s Mariele lakott. - Pnzre van szksgem, hogy kifizessem a fogadst. - Mennyi kell? - krdezte Anni, mikzben maghoz vette Marie ersznyt. Gereon ijeszt sszeget mondott. - De ht ez lehetetlen! - A fogads ennyit kr, s nem tudom, hogyan tagadhatnnk meg a kifizetst. Add ide vgre! Az rnnl elg pnz volt. Gereon kveteln kinyjtotta a kezt, Anni pedig nmi vvds utn tadta neki az ersznyt. A katona sz nlkl kiment a szobbl, s lesietett. Amikor leszmolta az rmket a gazda kezbe, a fogads rmmel nyalta meg a szjt. Nemcsak Marie embereinek szllst szmolta fel, hanem annak a szp szobnak az rt is, amiben Marie csupn kt jszakt tlttt, s amit azta mr msnak kiadott. Utbbit ktszeresen szmolta, hogy krptolja magt a sok bosszsgrt. Marie a fogads fejhez vgta volna a szmokkal telert palatblt, aztn hvatta volna a vros brjt, hogy leckztesse meg a jembert. Gereonnak azonban sem annyi tapasztalata, sem olyan hatrozott fellpse nem volt, mint eltnt rnjnek, ezrt fillrre kifizette a szmlt. Az erszny jval knnyebb, de mg mindig sokkal tbb pnz volt benne, mint amennyit valaha egy kupacban ltott. gy gondolta, bven elg a hazatra, st mg nhny finomsgra is, mint pldul j borra, amit ppen el raktak. Amikor ksbb Anni lement a sntsbe, a kt katona j hangulatban, rszegen mulatott. - Csak nem elissztok az rn pnzt? Azonnal adjtok vissza az ersznyt! - Hallod? Kotkodcsol a tyk - mondta. - Adok n nektek kotkodcsolst! Ide a pnzzel, mieltt mind lemegy a torkotokon! - Anni kihzta magt, s szikrz szemekkel nzett a frfiakra. Az rn eltnse utn Anni igencsak szken osztogatta az itkra val pnzt, ezrt morogtak is eleget. Most, hogy megkaparintottk az ersznyt, eszk gban sem volt megvlni tle. Gereon ntelt brzattal a lnyhoz fordult. - A pnz felntt frfiak kezbe val. Egy magadfajta nem rt hozz. Anni a felntt vls kszbn llt, s gy gondolta, sokkal jobban kezeli a pnzt, mint ez a kt alak. Sajnos csak erszakkal vehette volna vissza az ersznyt, de ehhez nem volt elg ereje. Most ismt sajnlta, hogy Michi nem ksrte el ket. Mit volt mit tenni, dhtl gve visszatrt a szobjba. Amint kicsit megnyugodott, abban kezdett remnykedni, a kt katonnak lesz annyi esze, hogy az ti pnzzel okosabban bnjon. Msnap reggel jabb rs tmadt a pnzes zacskjukon. A hajsgazda ugyanis, akit Marie felfogadott, rg elment, m a Majna torkolatig tart t ellegt megtartotta, radsul mg borravali is kvetelt Marie holmijnak kiraksrt. Keresnik kellett ht egy msik brkt, ami elviszi ket. Mivel az sz mr tlbe fordult, a legtbb hajs a kiktben maradt javtottk a hajkat, s a csaldtagjaikkal trdtek, akiket hnapokig nem lttak. Gereonnak rment a dlelttje, amg tallt egy hajsgazdt, aki hajland volt elvinni a trsasgot Mainzba. A frfi olyan sokat krt a fuvarrt, hogy a kt vitz nagyokat nyelt, de vgl sz nlkl kifizettk az sszeget. A pnzkrt nyitott brkn utazhattak, amin gy svtett a szl, hogy mg a vzpermettl ragadss vlt takark is csalogatnak tntek. Nemsokra mindnyjuknak vacogott a foga, radsul a hajsgazda folyvst azt ordtotta, mennyire bolond volt, hogy hagyta magt belerngatni ebbe a kalandba. A mr bezsebelt hatalmas sszeg ellenre azzal fenyegetztt, hogy a legkzelebbi kiktben kirakja az utasokat, s hazahajzik, ha nem kap jkora borravalt. III. Kezdett vette a hossz s knyelmetlen utazs. Amikor megrkeztek Mainzba, rgtn felmelegtettk magukat a tznl. A kt vitz felhajtott nhny kupa kitn bort. Olyan vatlanul bntak Marie pnzvel, hogy magukhoz vonzottak egy tolvajt is, gyhogy a pnz eltnt, s az urak torka a tovbbiakban szraz maradt. Anni szitkozdott, s tkozta a kt katont, de nem tehetett mst, elzlogostotta Marie ruhatrt a ldkkal egytt egy zsid zloghzban, hogy fedezni tudjk a tovbbutazs kltsgt. Mivel ebben az vszakban

mr alig vontattak hajt a Majnn felfel, a Kibitzsteinbe vezet t nagy rszt knytelenek voltak gyalogszerrel megtenni. Anni Gereonra s Dieterre zdul dht lassanknt felvltotta a Marielrt val aggodalom, aki egyre nehezebben brta a megerltet utazs fradalmait, s hamarosan csnyn khgni kezdett. Gereonnak sikerlt az egyik gazdtl egy rgi brnybrt vennie, amibe beburkolhattk a lnyt, s nha akadt valamilyen jrm, aminek a hajtja hajland volt Marielt felvenni, mg a tbbiek gyalogoltak. Vgl elfogyott az utols fillrjk is, gyhogy mg kenyeret sem tudtak venni. Napokig a kondsok tlen resen ll kunyhiban aludtak, hacsak el nem foglaltk ket a hontalanok, akik az j jvevnyeket szitkokkal s kvekkel kergettk el. Ha talltak valamilyen szllst, a tzt fenytobozzal tplltk, fakrget, gombt s azt a kt nyulat ettk, amit Dieter hurokkal lgott. Csakhamar annyira legyengltek, hogy ktelkedtek benne, eljutnak-e lve Kibitzsteinbe. Valsgos csodnak tnt, amikor egyik dlutn megpillantottk az erd vastag falait s a hatalmas fpletet. Mgsem reztek sem rmet, sem megknnyebblst, hiszen eljtt a pillanat, amitl jobban fltek, mint a hazavezet t nehzsgeitl. Alighogy a kapur bejelentette az rkezsket, mris kinylt a kiskapu, s Marie frje rohant eljk. - Vgre itt vagytok! - kiltotta, mikzben tekintete vgigsiklott a csoporton. Tgra nylt a szeme, amint megltta siralmas kinzetket s azt, hogy a felesge nincs kztk. - Mi trtnt? Marie megbetegedett? Anni nagyot nyelt, mintha csak egy gombc akadt volna meg a torkban, aztn lehajtotta a fejt. - Uram, Marie asszony... Elvesztettk. - Elvesztetttek? - Igen, uram - sietett Gereon Anni segtsgre. - A visszafel ton trtnt. A hajsgazda tovbb maradt Speyerben, mint azt neknk mondta. Marie asszony bizonyra lement a kiktbe, hogy krdre vonja. A kdben rosszul lphetett, s belezuhanhatott a folyba. Nem talltk meg. Michel arca falfehrr vlt, s klt az g fel emelte. - Istenem, mirt tetted ezt velem? Hiszen csak most talltam meg! Hogy lehetsz ennyire kegyetlen? Gereon s Dieter gy llt ott, mint akiket leforrztak. Egymst tllicitlva tettk meg fantziads s elgg hamis jelentsket Marie eltnsrl, mert nem akartk, hogy uruk a szemkre vesse, hogy nem vdtk megfelelen a hitvest. Anni Ugyan megprblta elmondani az igazat, de a kt kesszl, Kibitzsteinben szletett frank katonval szemben alulmaradt. Michel vadul tkozdott, s megmarkolta a kardjt. - Elmegyek Speyerbe, s addig fogok krdezskdni, amg meg nem tudom, hogyan halt meg a felesgem. Ha brki vtkes a hallban, keservesen megbnhdik. Mi van a hajsgazdval? Lehet, hogy meglte Marie-t, s a folyba lkte, hogy elvehesse a pnzt. Amilyen siralmasan nztek ki, bizonyra nyomorogtatok hazafel jvet. Gereon agyn tfutott, milyen nagyszer lehetsg lenne ezzel magyarzni a pnz elvesztst, ugyanakkor tudta, hogy Anni nem fedezn ket, hanem megmondan a lovagnak az igazat. Nagyot fjva teht belekezdett. - Nem, uram, a pnzt rnnk blcsen a fogadban hagyta, s vannak tank, akik eskvel lltjk, hogy nem rt le a kiktbe. Mivel senki nem ltott semmit, Speyer vrnagya gy vlte, hogy Marie asszony bizonyosan tkzben esett a folyba. - Ezt a sajt flemmel akarom hallani. Lthatan Michel szent ktelessgnek tekintette, hogy megnzze a helyet, ahol a felesge odaveszett. Mr nagyon aggdott rte, s legszvesebben el ment volna, de a kibitzsteini hbr-birtok tvtelvel rzdul ktelessgek, s a tudat, hogy Hiltrudnl tlen is j helye lesz Marie-nak, visszatartottk. Gondolatban emiatt most ezer szemrehnyst tett magnak. Lehajtott fejjel megfordult, s visszalpdelt a vrba. Amikor az udvarba rt, Trudi szaladt el. A vilgosszke haj s kk szem kislnyon mr most ltszott, hogy egykoron ugyanolyan szpsgg vlik, mint az desanyja. Michel szemt elntttk a knnyek, s azon tprengett, hogyan fogja elviselni, hogy a gyermek mindennap lete szerelmre emlkezteti majd. Aztn megrtette, hogy Trudi a legszentebb rksg, amit Marie rhagyhatott, s megeskdtt, mindent megtesz, hogy a gyermeket anyja szellemben nevelje fel. - Mama? Hol van a mama? Trudi meghallotta, hogy megrkeztek az utazk, s kereste az desanyjt. Michel letrdelt, s srva tlelte Trudit. - Most ersnek kell lenned, kicsikm. A mama nem jn haza tbb. Fent van a mennyben, s onnan nz

le rd. Trudi meglep ervel szabadtotta ki magt a karjaibl, s felhborodottan nzett az apjra. Michel szmra vilgoss vlt, hogy a lnya nemcsak Marie klsejt, hanem makacssgt is rklte. A gyermekkel nem lesz knny megrtetni, hogy az desanyja, aki ellenllt a pnzsvr krknek, a Pnelop nev grg nnek (akirl mg egy vndordik meslt neki), s kiszabadult a huszitk fogsgbl, egy mindennapi balesetben meghalt. Hiszen maga sem tudta megrteni a dolgot. Ebben a pillanatban hideg kz rintette meg. Amikor megfordult, megpillantotta a sugrz szemekkel rnz Marielt. - Gondoskodom Trudirl, mint Marie asszony rlam, amikor magval vitt a palotagrf udvarba. Vigyzok r. Eskszm. Michel hlsan nzett r. - Derk teremts vagy, Mariele. Biztosan a felesgem is gy akarn. A frfi felemelte Trudit, odaadta Marielnek, aki rmmel lelte maghoz. Michelt jra elnttte a bnat, ezrt lehajtott fejjel visszament a vrkastlyba. Nem vette szre azt a pillantst, amivel Mariele ksrte. Nem gy Anni, aki vgignzte a jelenetet, s rlt, hogy Hiltrud lnya csak kt-hrom v mlva kerl eladsorba. A lny arckifejezse ugyanis egyrtelmen elrulta, hogy keresztanyjt nem csak Trudi gondozsa tern akarja ptolni. IV.

Amikor megkezddtek a fjsai, Marie legkevsb Margt szerette volna bbaknt maga mellett tudni, de amita ebbe a vrba hoztk, egykori kulcsrnjn kvl senki mssal nem tallkozott. A hangokbl tlve ktkt r llt vltva az ajt eltt, s nha egy harmadik szemly is megjelent kint. Az rsgvlts utn a fba vgott rs mindig elsttlt, s Margnak fel kellett emelni a fklyt, hogy lssanak. Marie azon tprengett, vajon az a szemly raboltatta-e el, aki naponta benzett a lyukon, s akinek az egyik szemt lthatta csak. Amikor a lptek elhaltak, rkon t az a krds kavargit benne, mirt tartjk fogva. De nem tallt vlaszt, s Marga, aki bizonyosan ismerte az illett, lthatan lvezte, hogy bizonytalansgban rldik. Egykori kulcsrnje azt sem rulta el, mirt ktztette elrablja elszr egy nyirkos, hideg odban a falhoz. Nhny nappal ksbb az ismeretlen meggondolhatta magt, mert Marga mkonnyal itatta meg, s amikor felbredt, egy toronyszobban tallta magt, ahol mg kandall is volt. A falban itt is lrsszer kis lyukak ktelenkedtek, amelyeken kinzve hval bortott erds dombokat ltott, m emberi teleplsnek nyoma sem volt. A msodik fjs megszaktotta a gondolatmenett, s felnygtt. - Eljtt az ideje? - krdezte Marga. Marie sszeszortott fogakkal a fejt rzta. - Nem, mg eltart egy ideig. Hoznl valami innivalt? Marga cscsrtett, s a tzbe kptt, Az utbbi hetekben engedelmesen kiszolglta Marie-t, mintha a komornja lenne, ugyanakkor gondoskodott rla, hogy foglya ezttal ne tudjon elszkni. Kunigunde von Banzenheim csak egyszer nem figyelt oda, s megtrtnt a baj Marga teht vatos volt. Marie Adlert mg most is kpesnek tartotta arra, hogy valamilyen titokzatos mdon eltnjn, ezrt figyelmen kvl hagyta a krst. Az ajt mell lt, s elkpzelte, mi fog trtnni, ha nhny ra mlva mr nem kell tekintettel lennie erre a szukra. Amint a gyermekvilgra jtt, Erwin Tautacher, Hulda asszony testrparancsnoka s helyettese, Xander gy bnik majd Marie-val, mint azzal a cselddel, aki ksbb nyomtalanul eltnt. Marie szrevette, hogy rzje mogorva hangulatt lassan felvltja az elgedettsg, s felmerlt benne a krds, vajon mennyi ideig marad letben gyermeke a megszletse utn. Michelre gondolt, akit fjdalmasan hinyolt. Miutn Csehorszgban viszontlttk egymst, csupn nhny hnapnyi boldogsg adatott meg nekik. Mint olyan gyakran, most is perlekedett nmagval, mirt nem halasztotta el a Hiltrudhoz trtn utazst, nem vrta meg, amg a gyermeknek letet ad, s a kicsi elg ids lesz ahhoz, hogy dadra bzza. Michit elkldhette volna Rheinsobernbe nhny fegyveres ksrvel. A kvetkez, sokkal ersebb fjdalom tcikzott a testn, m ezuttal nem tudott uralkodni magn. Felsikoltott, mire Marga sszerezzent. Az egykori kulcsrn gnyosan vigyorgott. - Mirt kiablsz? Amikor a frjed elhintette benned a magjt, biztosan kjesebben nygtl.

Marga hangjbl irigysg csengett. Ifj korban egyetlen vrban dolgoz szolga sem volt elg j neki, a magasabb rang urak viszont nem mutattak rdekldst irnta. Ksbb rheinsoberni kulcsrnknt tlsgosan bszke volt ahhoz, hogy valamely alacsonyabb rang frfinak odaadja magt, gy lassanknt aggszzz vlt, aki sosem ismerte meg a szerelmet. Mgsem ez volt az els szls, amiben rszt vett. Rheinsobernben elgszer ltta, ahogy a cseldek, akik ostobn hagytk magukat teherbe ejteni, megszlik fattyaikat. Felismerte teht a jeleket, s az ajthoz ment. A kopogsra az egyik r kinyitotta a zrat. - Menj, s szlj az rnnek, hogy a szajhnak eljtt az ideje. A frfi blintott, aztn bereteszelte az ajtt, mintha attl flne, hogy a bajtrsa nem tudja egyedl rizni a szl nt. Marga visszatrt Marie-hoz, s rszvtlenl nzte fjdalomtl elgytrt, vertkben sz arct. Marie testt elnttte a fjdalom, s ktsgbeesetten arra gondolt, mirt nem knnyebb a msodik szls az elsnl. Minden asszony, akit ismert, azt lltotta, hogy a msodik gyermektl kezdve elviselhetbb a vajds. Most mg jobban szenvedett, mint Trudival, s nem volt mellette Hiltrud sem, hogy segtse, s gondoskodjon rla. jabb sikoly hastott t a toronyszobn. Az ajtn belp Hulda asszony elszr sszerezzent, aztn gnyosan felnevetett. Marie-t azonban annyira gytrtk a fjsok, hogy nem ismerte fel Falko lovag zvegyt. Hulda mgtt besurrantak kedvenc szolgli, Alke s Beate. Utbbi karjban hozta a csecsemt, akit rnje pr httel korbban hozott a vilgra, s most is alig volt nagyobb egy jszlttnl. Hulda lenzett Marie altestre, s felismerte a nehz szls eljeleit. - Segtsetek neki. A gyermeknek tl kell lnie! - frmedt r a cseldekre. Beate letette a keservesen sr kisbabt az egyik sarokba, s Marie fl hajolt. Mivel a hettenheimi bba tl reg volt, hogy Otternburgba utazzon, a fiatal cseld segdkezett neki nhny szlsnl, hogy rnjnl helytllhasson, de Alke is segtett mr vilgra gyermeket. A testvrpr azonban hamarosan annyira ktsgbeesett, hogy azt kvntk, brcsak ott lenne az reg, tapasztalt hettenheimi bba. - Nem hiszem, hogy pen ki tudjuk szedni a gyereket - nygte Alke. Az rn keze rgtn kemnyen megmarkolta a vllt. - Meg kell tennetek! Szksgem van a szajha fira. - Adja Isten, hogy lny legyen! - imdkozott Beate, olyan halkan, hogy rnje ne hallja meg. A fiatal szolgl pontosan tudta, hogy ha nem jrnak sikerrel, Hulda asszony kemnyen megbnteti ket, teht merszen megfogta a gyermeket, hogy megfordtsa. - Ha msknt nem megy, vgjtok fel a szajha hast. Hulda a fogt csikorgatta, mert tudta, hogy Marie belehal ebbe a mveletbe, s gy elvsz az des bossz, hogy az arcba vgja, mi trtnik a gyermekvel. Beate megrmlt. Eddig mindig hsgesen szolglta rnjt, mg ellensge elrablsban is segtett, de most tudatra bredt, hogy olyan svnyre lp, ami bizonyosan a pokolba vezet. sszeszortotta a fogt, s megprblta megfordtani a gyermeket Marie testben. Alke ezalatt kst ragadott, hogy teljestse rnje parancst. - Azt hiszem, megindult. - Beate megknnyebblten felllegzett, amikor rezte, hogy a magzat a szlcsatornban mozog. - Nyomj mg egyet! - utastotta Marie-t. Az asszony sztnsen engedelmeskedett, s nhny perc mlva a fiatal szolgllny egy nedves, vres apr letet tartott a karjban, aki erteljes ordtssal adta tudtra a vilgnak, hogy megrkezett, Hulda asszony izgatottan elrehajolt. - Mondd mr, fi? Vlaszknt Beate a fnybe tartotta az jszlttet, megmutatva a frfiassg aprcska jeleit. Kbulata s mg mindig testben hasogat fjdalma ellenre Marie-ban tudatosult gyermeke neme, s egy pillanatra nagyon boldog volt. Vgre megajndkozhatta Michelt az htott fival. Huldt egszen ms rzsek jrtk t. Hitetlenkedve bmulta a gyermeket, aki ersnek s egszsgesnek tnt, olyannak, amilyennek egy anya csak kvnhatja. Egy pillanatra szinte belepusztult az irigysgbe s a gylletbe. Magban tkozta Istent, amirt csupn rtktelen lnyokat szlt, mg ezt a szajht fival ldotta meg, s rkssel azt a frfit, aki a frjt meglte. Felsikoltott. Legszvesebben megragadta volna a gyermeket, hogy szttpje, a falhoz vgja s utna kihajtsa az ablakon, hogy aztn a farkasok felfaljk. Beate idben szrevette rnje hangulatvltozst, s nkntelenl az asszony s az jszltt kz lpett. Alke is megrezte a veszlyt, s gy ltta, itt az ideje, hogy beavatkozzon. - rnm, nyugodjon meg! Szksge van erre a gyermekre. Vagy azt akarja, hogy kegyedet s szegny lnykit Heinrich lovag kitrja a vagyonbl, s szmzze az zvegyeknek jr szegnyes majorsgba?

- Nem, persze hogy nem. - Hulda asszony megrzkdott, s egszen az ajtig htrlt. - Mosdasstok meg a gyereket! Bemutatom apmnak, s a jelen lv lovagoknak, akiknek tanstaniuk kell, hogy fiam szletett. les nevetssel htat fordtott a cseldeknek, s elhagyta a szobt. Beate a fejt csvlva nzett utna. - Adja Isten, hogy rnnk megrizze az p eszt. Nha megrmt. - Csak nem sajnlod ezt a szajht? - krdezte a nvre lesen. - Csak azt kapja, amit megrdemel. Bktlensget sztott halott urunk s a frje kztt, radsul megrgalmazta Falko lovagot a csszr eltt. Aztn Heinrich von Hettenheim megbzsbl megbabonzta az rnnket, hogy csak lnyokat hozzon vilgra. Kr megsznni, mert a tetteitl mg az rdg nagyanyja is elpirulna. Alke majdnem annyira gyllte Marie-t, mint rnje. Jelen volt ugyanis, amikor Marie Hulda asszonynak olyan gygyitalt szerzett, amelynek firkst kellett volna eredmnyeznie, de asszonya csak lnyokat szlt ezutn is. Igaz, Alke emlkezett Marie szavaira, miszerint a gygyszerrel nem lehet befolysolni a gyermek nemt, de gyorsan elhessegette ezt a gondolatot. Elgedett arccal nzte a gyermekgyban fekv spadt, ersen vrz nt. Beate is szrevette a sok vrt, s abbahagyta az jszltt frdetst. - Marie asszonynak srgsen segtsg kell. Nem hagyhatjuk egyszeren meghalni. - Ez igaz. Az rn dhs lenne, ha nem tudn vghezvinni a bosszjt. Segtsetek rajta! Addig elviszem a gyereket az rn apjhoz. Szerencsre olyan ers, hogy megmutathatjuk neki s a vendgeinek. Alke elvette a kicsit a testvrtl, alaposan megmosta, aztn beplylta egy takarba. Beate kzben megprblta nedves kendkkel ellltani Marie vrzst. Vgl egy szorosan sszetekert kend felhelyezsvel elzrta a vr tjt. - Ennl tbbet nem tehetek. Megnzem a konyhban, htha tallok valamilyen vrzscsillapt nvnyt. Beate inkbb csak nmagnak beszlt, mert azt hitte, hogy a mozdulatlanul fekv n eszmletlen, s nem hallja a szavait. Amikor azonban fel akart llni, az asszony ujjai a csukljra fondtak. - Hol a fiam? Beate krlelen nzett a nvrre. - Mutasd meg neki! Legalbb egyszer hadd lssa! - Bolond vagy! A goromba szavak ellenre Alke gy tartotta a gyermeket, hogy Marie lthassa. - Milyen gynyr. Marie szembe knnyek szktek, s kinyjtotta a kezt a kicsi fel. - Tl gyenge vagy, hogy megtartsd - sgta a flbe Beate. - Gondoskodunk rla. Nlunk jobb helye lesz. - Az mr biztos - nevetett Alke gnyosan, majd kiment az ajtn. Marga, aki eddig kimaradt a beszlgetsbl, hirtelen megszlalt. - Mg mindig a szajha mellett kell maradnom? Most mr gondoskodik rla a hgod. - Fellem velem jhetsz. Azt hiszem, dajknak j lennl - mondta Alke, mikzben elhzta a szjt. Biztos volt benne, hogy Marga ugyangy fogja gyllni a gyermeket, mint az anyjt. De Hulda asszony fiaknt nem tehet ellene semmit, st kedveskednie kell vele. Ha Hulda asszony nem akar ktsget breszteni, gy kell bnnia a fival, mint az htott rkssel, s lltlagos testvrei fl kell helyeznie. A szolglnak egyltaln nem tetszett ez a gondolat, de mindent elkvetett volna, hogy megrizze a ltszatot. Mrges morgssal kvette a tvoz Margt, s levitte a gyermeket a lovagterembe. V. A tetszets berendezs lovagteremben, mely egyltaln nem illett bele a vr ltal sugallt sszkpbe, ngy frfi tartzkodott. Nehz fbl csolt szkeken ltek a fnyes tlgyfa asztal hosszanti oldaln, kezkben ezstkupt tartottak, s ltszlag gondtalanul beszlgettek. Tekintetk nha a faburkolat falakra akasztott kpekre siklott, amelyek Hulda asszony elhunyt frjt, Falko von Hettenheimet dcstettk. Az asztalfn ezen az estn Rumold Lauenstein foglalt helyet. Mgtte kandall volt, melyben ember nagysg fahasbok gtek, kellemes meleget rasztva. Rumold r pillantsa vgigsiklott hrom vendgn. gy gondolta, hogy Erwin Tautacherben s helyettesben, Xander felttlenl megbzhat, a harmadik azonban aggodalommal tlttte el. Alacsony, pocakos frfi

volt, aki alig frt bele magasan zrd zld brsonyzekjbe. A ltogat egsz megjelense, klnsen ruhjnak b, hastkokkal dsztett ujja, s mlyen hordott aranyve inkbb illett egy hercegi, st kirlyi audienciba, mint egy ilyen flrees vrba. Hulda asszony kt lovagi vazallusa gnyos pillantsokkal illette a frfit, a hzigazda pedig tbbszr tett olyan mozdulatot a hvatlan vendg fel, mintha legyet akarna elkergetni. A tiszteletre mlt Fulbert Schfflein urat azonban nem lehetett csak gy lerzni. A tekintlyes wormsi keresked ugyanis a palotagrf kegyt lvezte, s immr Fulbert lovagnak hvtk. Kt httel ezeltt vratlanul megjelent Otternburgban, s egyltaln nem gy tnt, hogy el akar utazni. Lauenstein idkzben rjtt, hogy Schfflein nem azt az adssgot jtt behajtani, amit elhalt veje halmozott fel Csehorszgba vonul hadserege felszerelsekor. Az sszeg csupn eszkz volt arra, hogy a hadiszllt a palotagrf tancsadjnak rnykban mg magasabbra jusson. Launstein legszvesebben kidobta volna a tolakod ltogatt a vrbl, mert attl flt, hogy a frfi rbukkan nhny fltett titokra. De amita Wittelsbach Lajos palotagrf ezt a szatcsot lovagg ttte, hogy sajt adssgait kiegyenltse, Schffleinnel nem lehetett gy packzni, mint egy egyszer polgrral. A keresked elrehajolt, s vigyorogva a hzigazda arcba bmult - A fehrnp mr nem sikoltozik, bizonyra megszletett az unokja. Rumold von Lauenstein legszvesebben felpofozta volna, vagy vgleg befogta volna a szjt ennek a senkihzinak. Tl sokan tudtk, belertve a palotagrfot is, hogy Falko von Hettenheim utoljra az elmlt v mrciusban ltogatta meg felesgt. Tizenegy hnapos vrandssgot azonban mg a legnagyobb tkfilkval sem lehetett elhitetni, nem is beszlve egy olyan emberrl, mint Heinrich von Hettenheim, aki mris kzbenjrt a palotagrfnl, hogy unokatestvre rkbe lphessen. Lauensteint leginkbb az dhtette, hogy Schfflein lthatan minden nehzsg nlkl tltott Hulda tervn. Mgis megprblta letagadni a tnyeket. - Milyen fehrnprl beszl, Fulbert lovag? Nem hallottam semmit. s kegyelmed, Tautacher? - n sem hallottam semmit. Valsznleg a kulcsrn kiosztott nhny nyaklevest egy hanyag cseldnek. Schfflein gnyos mosollyal htradlt, s gy mregette a hziasszony apjt, mintha egyetlen rezdlst sem akarn elmulasztani. - Ne tartson bolondnak csak azrt, mert nem nemesi vr csrgedezik az ereimben, mint kegyelmednek. Felismerem a jeleket. A lenya vrands volt, de ahelyett, hogy Heidelbergben, a palotagrf udvarban szlt volna minden ktkedt elhallgattatva, visszavonult a pusztba, s azt beszlik, itt kt hnappal ez eltt vilgra hozott egy fit, akit azonban mg senki sem ltott. Kegyelmed sajt magn kvl megnevezett t tant, akik lltlag jelen voltak kegyelmed unokjnak szletsekor. Ketten, Tautacher s Xander itt lnek velnk az asztalnl, a harmadikrl biztosan tudom, hogy abban az idben nem lehetett Otternburgban. Igaz, lektelezettje kegyelmednek, s taln gy szeretn az adssga egy rszt kiegyenlteni. - Hazugsggal akarsz megvdolni, szatcs? - Tautacher jobbjval megszortotta a kardja markolatt. Schfflein megnyugtatsknt felemelte a kezt. - Semmi ilyesmit nem akarok tenni, Erwin lovag. Ellenkezleg, kegyelmetek oldaln llok. - Azt jl teszi kegyelmed, Fulbert lovagr. Hulda asszony ekzben szrevtlenl belpett a lovagterembe. A karjban fehr vszonplyt tartott, amibl egy gyermek leje kandiklt ki - Itt van a fiam. Mg kicsi ahhoz kpest, hogy mr kt hnapja a vilgon van, de a legszebb remnyekre jogost. Heinrich von Hettenheimnek tovbbra is be kell rnie a mostani vrnagyi helyvel. Mindezt olyan hangsllyal mondta, amivel minden elfogulatlan szemlyt megtvesztett volna. Mg Lauenstein is csodlkozva nzett, amikor a lnya ltszlag rmtl sugrzan kinyitotta a plyt, s felfedte azt, ami egy fit s egy lnyt megklnbztet. - Teht mgiscsak fi - mondta a tancsos. Pr percre megfeledkezett rla, hogy egy olyan ember is l az asztalnl, aki nincs beavatva. A keresked rdekldve elrehajolt, s mutat ujjval megpcklte a fi aprcska frfiassgt. - teht a szajha fia. Mennybli Urunk rosszul rendezte el a dolgot. Kegyednek kellett volna figyermeket adnia, annak a Marie-nak pedig lenyt. Hulda asszony dermedten meredt a frfira: hogy merszeli ez az alak kibeszlni azt, amirl csak a legnagyobb bizalmasai tudtak? Tautacher kivonta a kardjt, s arckifejezse elrulta, hogy le akarja dfni a kereskedt. Schfflein azonban igyekezett gyorsan lecsillaptani a kedlyeket. - Mondtam, hogy kegyelmetek oldaln llok. Nyugodjk meg Erwin lovag! Hajland vagyok megeskdni,

hogy jelen voltam a Hettenheim-rks szletsnl. Hiszen tudjk jl, mennyire nem kedvelem Marie Adlert. Nhny vvel ezeltt fensges Lajos grfunk ssze akart hzastani ezzel a fehrnppel, hogy vagyonbl krptoljon palotagrf urunknak vgzett szolglataimrt. Az a bestia megszktt ellem, mintha csak egy nyomorult koldus lennk, s nevetsgess tett orszg-vilg eltt. Schfflein dhkitrse nem megjtszott volt, mert a lovagg ts s a velejr trsadalmi emelkeds csekly krptlst jelentett volna neki a Wittelsbach Lajosnak klcsnztt rengeteg pnzrt. vekbe fog telni, amg behozza ezt a vesztesget. Marie hozomnyval viszont azonnal megduplzta volna a vagyont. A hrom frfival ellenttben Hulda asszony nagyon is jl rtette, milyen rzsek tombolnak Schffleinben, ezrt intett Tautachernek, hogy nyugodjon meg. Aztn mosolyogva vendghez fordult. - Mibl gondolja kegyelmed, hogy ppen Marie Adler a fiam anyja? - ssze tudok adni kettt meg kettt - felelte nelglten Schfflein. - Hulda asszony, kegyed vrandsn teljesen rtelmetlen kerlt tett Rheinsobernbe, s mit ad isten, pont akkor, amikor Marie Adler odarkezett. Nhny httel ksbb Marie titokzatos mdon, nyomtalanul eltnt. Ez elgondolkodtatja az embert, klnsen azrt, mert Marie is ldott llapotban volt, s amint megtudtam, februrban kellett szlnie. - Nem talltk meg? - Hulda tekintete Tautacherre siklott. - A helyettesnek a cseld, Trine holttestt a Rajna egyik blbe kellett volna dobnia, hogy majd idvel megtalljk, s az eltnt Marie-nak tartsk. Mialatt Tautacher a Xandernek sznt vaskos szitkokon tprengett, Hulda asszony gondolatai ms irnyba tereldtek. - Taln a gondvisels kldte hozznk kegyelmedet, Fulbert lovag. Emlkszik mg a beszlgetsnkre, amit Heidelbergben folytattunk, miutn rtestettek a frjem hallrl? - Termszetesen - Schfflein szeme felcsillant. Kifejeztem kegyednek legmlyebb rszvtemet Falko lovag halla miatt, Asszonyom pedig azt tervezgette, hogyan llhatna bosszt frje romlsnak okozin. - Kegyelmed akkor gy vlte, hogy a legszrnybb kn, st maga a hall is tl nagy kegy lenne, s azt lltotta, ismeri a bossz olyan mdjt, ami az rintettet az elkpzelhet legnagyobb nyomorsgba tasztja. Hulda asszony olyan thatan nzett a kereskedre, mintha a legsttebb titkait akarn kifrkszni. Schfflein sszerezzent a pillantstl. - Ezt csak gy ltalnossgban mondtam, Hulda asszony. - Akkor Tautachernek csak gy ltalban kell vgeznie kegyelmeddel. Hulda asszony gy mosolygott, mintha a gondolat megvalstsa rg vrt rmet jelentene neki. Testrparancsnoka rgtn fegyvere utn nylt. Nhny pillanatra Schfflein megfeledkezett arrl, hogy uralkodja cmerrel s ranggal ajndkozta meg, gyhogy bszke lovagknt kellene killnia, ezrt aztn olyan kereskedknt viselkedett, akit egy rabllovag elfogott, s fel akar akasztani. - rnm, eskszm, hogy a titkt megrzm! A vrrn hossz csaldfjnak teljes tudatban megveten tekintett le a felkapaszkodott senkihzira, s olyan mozdulatot tett, mint a bogarat sztlapt cseld. Rumold von Lauenstein felugrott. - Bizonyra gy van mindaddig, amg a kibitzsteini Michel Adler nmi arannyal meg nem oldja a nyelvedet. Ismerem a magadfajta cscselket, akik mindig csak a sajt hasznukra gondolnak. Lajos palotagrf mindig nyugodt, s ltszlag mltsgteljes tancsadjra nem lehetett rismerni. Az arca eltorzult, jobb kezt klbe szortotta, a hangjbl pedig megvets radt. Fulbert Schfflein tkozta a kvncsisgt, ami rvette, hogy Marie Adler utn szimatoljon. Flrehajtott fejjel nzett a krltte ll hrom frfira. Lthatan mindhrman kszek lettek volna ledfni, akr egy veszett kutyt. Kegyelmet csupn Hulda asszonytl remlhetett, de a segtsgrt bizonyra meg kell fizetnie. Mlyen meghajolt eltte, s gy nzett fel r, mint egy megvert kiskutya. - rnm, hsges szolgja vagyok. Ha kegyed hajtja, hozzsegtem ahhoz a bosszhoz, amit eddig csak kevesen lvezhettek ki. Hulda mozdulata mg ppen idben lltotta meg Tautacher kardjt. - Hagyja letben egyelre! Lauenstein hevesen tiltakozott. - Itt helyben meg kellene lnnk, ahogy a fent lv fehrcseldet is. Ha elssuk ket az erdben, senki sem fog szimatolni utnuk. Lnya a fejt rzta.

- Ha a szajha meghal, mindennek vge. Addig kell a bosszmtl szenvednie, amg ktsgbeessben ngyilkos nem lesz. - rltsg! Mris tl sokan tudnak a dologrl. Mirt kell neked mg egy fecseg szj? Lauenstein gy morgott, akr egy felingerelt kutya, de tapasztalatbl tudta, hogy az ellenvetse semmit nem r, mert gyllettel teli lnyt kptelensg meggyzni. - Biztos vagyok benne, hogy Fulbert lovag nem csap be minket. A palotagrftl kapott rangot s cmet. A lovag r pontosan tudja, hogy az uralkod rd hallgatna, atym. Ha gy ltjuk, hogy elrult bennnket, meghal, de nem lovagknt, hanem az utcn, akr egy koldus. Schfflein megrtette a figyelmeztetst, s jmborn mosolygott, hiszen esze gban sem volt rtani Hulda asszonynak vagy az apjnak. Inkbb azt remlte, hogy Lauensteint szolglva, az tmogatsval sok nagyszer zletet kthet a palotagrf udvarban. Egyltaln nem zavarta a gondolat, hogy ezrt bntettben kell rszt vennie, st elgedettsggel tlttte el, hogy Marie Adlerrel is gy bnhat, mint az egykori markotnyosnvel, Odval. Az az ostoba teremts pr vvel korbban odaadta magt neki, s teherbe esett. Ha csendben fordul hozz, nhny arannyal elintzte volna a dolgot. Ehelyett az a nmber nagy hassal megjelent Wormsban, s vilgg krtlte, ki ejtette meg. Schffleinnek sszerndult a gyomra, ha eszbe jutott, mennyi prdikcit kellett vgighallgatnia a pap szjbl, s most is belesajdult a trde a sok bnbocsnatrt kirtt ima elmondsba. A csuhs radsul azt kvetelte, hogy vegye felesgl Odt vagy egy msik nt, hogy a frfiassgt Istennek tetsz hzassgban bizonythassa. Szerencsre egy nagyvonal adomny jobb beltsra trtette. - Az a szuka annak idejn megfizetett a szgyentelensgrt, s most Marie Adler ugyangy fog jrni. A krltte llk rtetlen arckifejezse rbresztette a kereskedt, hogy hangosan gondolkodott. - Megteszi teht? Hulda asszony olyan ervel markolta meg Schfflein vllt, hogy a frfi felnygtt. - Termszetesen, de senki nem tudhatja meg. Klnben mindnyjunkra szrny hall vrna. - Akkor megegyeztnk, Fulbert lovag. Hulda asszony krrvendn mosolygott, mert tudta, milyen sors vr Marie-ra.

VI.

A szls utni els rk szrny knok kztt teltek. Marie-t knozta a szomjsg, de mg a ciszterna rossz vizbl sem kapott. A fjdalom szerencsre kezdett csillapodni egy id utn Beate beavatkozsnak ksznheten, Marie fokozatosan jra rzkelni kezdte a krnyezett. Elszr minden, ami trtnt vele rossz lomnak tnt, ami hamarosan vget r. m amikor a februri nap beszrdtt a lrseken, nyugtalant fnyt s rnykot vetve az gya fl, rjtt, hogy mindaz, amit tlt, csak egy perverz fantzia szlemnye lehet. Nagy nehezen fellt, s megnzte a ktst, amit Beate helyezett el a vrzs ellltsra. Mivel a hlyagja mr nagyon feszlt, nem tehetett mst, mint talpra kszkdte magt, eltvoltotta a ktst, s rlt az jjeliednyknt szolgl vdrre. A kvetkez pillanatok majdnem a szlsnl is szrnybbek voltak, mivel a mhe gy gett, mintha parzs lenne benne. Ktsgbeessben a kezbe harapott, hogy ne sikoltson a fjdalomtl. Mgsem tudott teljesen uralkodni magn, gy a halk nygs arra ksztette az egyik rt, hogy benzzen. Amikor megltta a vdrn lve, ijedten visszahklt, s bezrta az ajtt. Nem sokkal ksbb Beate lpett a szobba. - Szval mr felkeltl! Hallottam, olyan kemny vagy, akr egy jl kovcsolt kard. Ez mg jl jhet neked. Marie csppnyi egyttrzst hallott a cseld hangjban, s remnykedve nzett r. - Mi van a fiammal? - Jobb, ha elfelejted. Az rn sajt rkseknt fogja felnevelni. Marie-nak eszbe jutott a formtlan alak, aki a szls kzben bejtt, s vgigfutott a hideg a htn. - Hulda von Hettenheim? De mirt? - Ezt neki kell elmondania. n csak a cseldje vagyok, s engedelmeskednem kell. Egy biztos, a fiadat sosem ltod viszont. Beate bezrta a szvt azon rzsek eltt, amelyek feltrtek benne. Semmi kze hozz, mit tesz az rnje

a fogollyal. Trin-re gondolt, akit Hulda asszony megletett, hogy testt Marie hulljnak tartsk, s megrzkdott. Nem maradt ms vlasztsa, mint teszi, amit mondanak, s a tbbirl nem vesz tudomst. - Hozok valamit inni. Megbnod mg, hogy sznakoztl rajta - szidta magt Beate gondolatban. Irgalmasabb lenne, ha a fogoly nem lte volna tl a szlst. Bele sem akart gondolni, mi a szndka Hulda asszonynak Marie Adlerrel most, hogy mr nincs szksge r. Mivel a sznalomra mlt nnek innivalt grt, lement a konyhba. A tbbi cseld tudta, hogy az rn egyik legbizalmasabb szolglja, ezrt igyekeztek segteni neki. Felvittk volna helyette n holmikat is, de Beate elutastotta ket, ugyanis senki sem tudhatta meg, hogy a gylleten s a megvetsen kvl mst is rez a fogoly irnt. Amikor visszatrt, Marie mozdulatlanul fekdt az gyn. A cseld gy vlte, hogy elaludt, de amint odalpett hozz, az asszony hirtelen fellt. - Hol van a fiam? A hangja olyan ktsgbeesett volt, hogy az megviselte Beate idegeit. - Istenemre, nem hozhatom ide. Ne krdezz felle tbbet! Tessk, igyl! Beate Marie szjhoz tartotta a kupt. Marie mohn ivott, gy alig vette szre, hogy nem a rossz vizet iszsza, hanem fanyar bort kortyol. Az ital nmi ert adott neki, ezrt kveteln a lnyra nzett. Marie megfogta a mellt, ami mr feszlt, jelezvn, hogy a teje hamarosan megindul. A cseld felshajtott. A gyermekgyas asszony elmje lthatan megzavarodott. Beate hirtelen megfordult, s ki akart menni a szobbl. Ekkor azonban felbredt Hulda asszony lnya, aki pr rt aludt csak, de most keservesen srt, mert fzott s hes volt. Anyja eddig is vonakodva etette, mostantl biztosan soha tbb nem fogja szoptatni. A gyermek egyre hangosabban srt. Marie rnzett. Add ide a fiamat! Istenem, ht hiba beszlek neked? - fakadt ki Beate. Beate gy gondolta, hogy az asszony mr gyermekgyi lzban szenved, mert ertlenl megprblt talpra llni, hogy a gyermekhez menjen. A cseldlny megfogta a kicsit, s Marie karjba nyomta. - Tessk! Itt a fatty, vedd el, ha annyira akarod. Anlkl, hogy ismt krlnzett volna, az ajthoz sietett, s eltnt. Marie megprblt thatolni a fejre ereszked kdftyolon, hogy visszaemlkezzen az elmlt rk esemnyeire. Vilgra hozott egy fit, Michel rkst, de Hulda von Hettenheim elvette tle, ebben biztos volt. Mit akarhat az a n a fitl? Emlkezett mg Marga nhny homlyos megjegyzsre, melyek most rtelmet nyertek. Vgigmrte a karjban fekv gyenge, spadt gyermeket, aztn kinyitotta a pelenkjt, s ltta, hogy a csecsem kislny. Teht Hulda asszony ismt lenyt szlt. De ez nem magyarzta meg, mirt vette el az fit. Az jszlttn akar bosszt llni, amirt a frje a Michellel vvott prviadalban meghalt? Minden gaztettet kinzett ellensge, Falko von Hettenheim zvegybl. A kisbaba kaplzott, s ordtott az hsgtl. Marie a picit bmulta, s azt krdezte magtl, mirt hagyta nla Hulda asszony a kicsit. Ennek szintn nem volt semmi rtelme. Letette a gyermeket maga mell az gyra, aztn megfogta a fejt, mert gy rezte, hogy egy izz tr hatol t a bal szemn. Rosszul rezte magt. A baba srsa annyira gytrte, hogy legszvesebben elhallgattatta volna. Egy pillanatra elhatalmasodott rajta a gondolat, hogy megragadja a kislnyt, s kidobja az egyik lrsen. Akkor vgre megszabadulna Hulda fattytl, s a srstl. Aztn belenzett a tgra nylt, sttkk szemprba, amelyben szrny flelem ltszott, br a gyermek mg csak nhny hetes lehetett. gy tnt, mintha a lnyka tudn, mennyire gyllte asszony, aki vilgra hozta. Mieltt Marie rbredt volna, mit tesz, leszaktott egy cskot a lepedjbl, megtiszttotta a gyermeket, s bepelenkzta. Aztn szabadd tette a mellt, s szoptatni kezdte a kisdedet, aki olyan mohn evett, mintha az anyja az utbbi napokban heztette volna. Marie nzte a melln csng gyermeket, s biztosan tudta, hogy sohasem tudn bntani, akrmennyire is Falko von Hettenheimnek s Huldnak a lnya. - Milyen meghat kp! Marie nem vette szre, hogy kinylt az ajt, s Hulda asszony Margval az oldaln belpett a szobba. Marie lassan emelte fel a fejt, vigyzva, hogy a fjdalom ne ljn ki az arcra, majd rnzett ellensgre. - Hol van a fiam? - A fiad? Taln fit szltl?

Hulda asszony elszr azzal akarta kignyolni Marie-t, hogy csupn kpzeldtt, de aztn eszbe jutott, hogy a ficskval megdesthetn a bosszjt, s lesen felnevetett. - Pomps legnyke! Ha meggondoljuk, kik a szlei, ksz csoda, hogy ilyen. Soha nem fogod viszontltni, mert mr az enym. A vilg eltt n leszek az anyja, s nem fogja megtudni, milyen mocskos vr folyik az ereiben. Egyszeriben tkozdni kezdett, s kinyjtotta a karjt Marie fel, mintha meg akarn fojtani. - Ha arra gondolok, hogy a fattyd egyszer a Hettenheimek rkse lesz, legszvesebben a falhoz vgnm. Marie-bl rmlt sikoly trt ki, amire Hulda asszony gnyos mosollyal vlaszolt. Egy pillanatra gynyrsggel tlttte el foglya rettegse, aztn mrgesen leintette. - Nem bntom a fiadat, szajha. Tl sok minden mlik az egszsgn. Ameddig l, tvol tarthatom Falko unokatestvrt, Heinrich von Hettenheimet a birtokaimtl, amelyek kizrlag engem s a lnyaimat illetik meg. rted, mit akarok mondani? A fiad megfosztja hsges bartodat, Heinrichet az rksgtl. Hnyszor lopztl a frjem unokatestvrnek gyba, te szajha? Taln az fia? Istenemre, ez nem lenne ellenemre, akkor legalbb flig Hettenheim volna, s nem a csatornbl szrmazna, mint te s a frjed. Hulda olyat kromkodott, hogy gyntatja bizonyra sok vezekl imt mrt volna r rte. Ezutn megragadta Marie vllt, s vadul megrzta. - A fiad a Hettenheimek ura lesz, s eskszm, hogy a frjed legdzabb ellensgv nevelem. Addig nem nyugszom, amg Kibitzstein birtokosa, Michel Adler a keze ltal meg nem hal. Hulda asszony lvezettel nzte Marie rmlt arckifejezst, s gy nevetett, hogy az mr alig hasonltott emberi hangra. Marga szolgalelken helyeselt. - rnm, ez a megfelel bntets ennek a szajhnak, aki nem tallott nemes hlgyknt mutatkozni. Az gyhoz lpett, s gyllettel telve pillantott Marie-ra. - Ez csak a kezdet. Eskszm, hogy hamarosan a hallrt fogsz imdkozni. Hulda asszony hsges fegyveresei alig vrjk, a kezk kz kerlj, s biztosthatlak, mind tudjk, hogyan kell egy fehrcseldnek fjdalmat okozni. Marga folytatni akarta, de Hulda asszony olyan ervel ragadta meg a karjt, hogy felsikoltott. - Semmi kzd hozz, mi trtnik ezzel a szajhval. Tnj el, s szlj a kulcsrnnek, hogy adjon neked valami munkt! Itt mr nincs szksg rd. Marga azt hitte, rosszul hall. - De rnm, azt gondoltam, n leszek a kulcsrnje. Hagyd a gondolkodst a lovakra, nekik nagyobb fejk van! Takarodj dolgozni! Nem szeretem a lusta cseldeket. Hulda egy pofonnal adott nyomatkot a szavainak. Marga srva lukadt, de nem mert ellentmondani, ezrt lehorgasztott fejjel kisurrant a szobbl. Alighogy becsukta maga mgtt az ajtt, Hulda asszony Marie-hoz fordult, s felpofozta, mire az htrazuhant. - Hagynom kellene, hogy mindaz megtrtnjen veled, amivel Marga fenyegetztt, de tudok egy sokkal megfelelbb bntetst szmodra, szajha. Hulda mg egy gyllettel teli pillantst vetett Marie-ra, aztn sarkon fordult, s elment. Marie magra maradt a kislnnyal, s azon tprengett, mi lehet a szndka ennek a nyilvnvalan rlt nszemlynek. VII.

Rumold von Lauenstein az asztalra csapott lovaglostorval, s bors tekintettel nzett a lnyra. - Nem tetszik ez nekem! Vgezz a szajhval, s sasd el! gy rkre megszabadulsz tle. - Akkor minden gondja elmlik annak a fehrnpnek. n pedig gytrdhetnk azon, milyen kevs rmm telt a bosszban. Nem, apm, a hall enyhe bntets lenne ennek a boszorknynak. - Istenem, brcsak ne tallkoztl volna vele Rheinsobernben! - Igazn? Taln mondjak le arrl, hogy megbosszuljam szeretett frjem hallt? - Szeretett frjed! - Lauenstein lesen felnevetett. - Jl emlkszem, mennyit panaszkodtl nekem Falko

kmletlensge s erszakossga miatt. Mindenkppen hozz akartl menni. Nem knyszertettelek arra a hzassgra. - Falko bszke lovag volt, s bizonyra kedvesebb lett volna hozzm, ha nem egyik lnyt szlm a msik utn. Lauenstein megrtette, hogy a lnya nem akar semmilyen brl megjegyzst hallani halott frjrl, s a sarokba vgta a lovaglostort. Klnben nehezen llna ellen a ksrtsnek, hogy rcsapjon erre a csknys fehrnpre. - Meg kellett volna krdezned tlem Falko halla utn, mit tegyl. Ehelyett belefogtl a megtveszt hadmveletbe a vrands cselddel, aki aztn meghalt. Nekem mr annak idejn sem tetszett a dolog. Mirt nem fogadtad el a javaslatomat? Lajos palotagrf hallgatott volna rm, s megparancsolja, hogy Heinrich von Hettenheim legidsebb fia vegye nl az elsszltt lnyodat, aki ppen eladsorba kerlt, gy a Hettenheimbirtokok urnak ereiben tovbbra is a mi vrnk folyna. Hamarosan egy kocsmros finak s egy szajhnak a klyke foglalja el nemzetsgnk si vrt. Istenemre, inkbb tadnm Falko birtokait Heinrich von Hettenheimnek. - Valban? - krdezte a lnya gunyorosan. - Vegyk pldul Otternburgot. Minden fontos ttl messze esik, s kt uradalmadat kti ssze. Amg a rokonsg sszetart, nincs semmi baj, de Heinrich von Hettenheim ellensg, akit minden ernkkel tvol kell tartani a fldjeinktl. Ha sszefog valamelyik ellenlbasoddal, innen kt vradat is fenyegetheti. Ezt Marie fattya megakadlyozhatja. Ezenkvl a segtsgvel megadhatom a lnyaimnak azt a hozomnyt, amivel magas rang, vagy legalbb egyenrang csaldba hzasodhatnak be. Ami ezutn mg a Hettenheim-vagyonbl megmarad, azon vitzhat az lltlagos fiam s Heinrich lovag. Igaz, mr nem lesz tl sok minden. Rumold von Lauenstein a fejt rzva mregette. - Mirt viseled most hirtelen a lnyaid sorst ennyire a szveden? Eddig alig trdtl velk. - Amg remlhettem, hogy sajt fiam szletik, nem voltak fontosak. De az ereikben, ahogy az imnt oly szpen mondtad, az n vrem folyik, ezrt azt akarom, hogy a lehet legtbbet kapjk meg az apjuk rksgbl. - s mi lesz a legkisebbel? l mg egyltaln? Lauenstein szavai fradtan csengtek, mert a Huldval folytatott lland vita kimertette. Azon tprengett, hogyan sikerlt a palotagrfot eltrteni a neki nem tetsz tervektl, s mirt mondott teljes mrtkben csdt a lnynl. - A szajha gondoskodik rla, legalbbis az imnt ppen megszoptatta. Lehet, hogy a sajt gyermeknek tartja. Nem rdekel a sorsa, mert hat msikrl kell gondoskodnom. Az tlet, amit Hulda asszony legkisebb gyermekre kimondott, vglegesnek tnt. Lauenstein azzal nyugtatta magt, hogy a kicsi amgy is tl gyenge volt. Sem , sem a komornk nem feltteleztk, hogy mg a vilgon, lesz, amikor Marie Adler letet ad a gyermeknek. Valsznleg csak azrt maradhatott letben, mert a lnya megszllottan igyekezett megtartani az anyatejt. A frfinak eszbe jutott, hogy Hulda rossz hr boszorknyokat s varzslkat is kpes volt felkeresni annak rdekben, hogy vgre fit szljn, s egyszeriben elborzadt a lnytl. - Tedd, amit akarsz! Vissza kell trnem Heidelbergbe, az udvarba, klnben Lajos urunk ms tancsadkra kezd hallgatni. Nem lenne j, ha ppen most vesztenm el a befolysomat. - Utastom a vrnagyot, hogy kora reggelre ksztsk el a lovakat neked s a ksretednek. Hulda bartsgosan mosolygott az apjra, m a frfi rezte a bklkeny larc mgtt a konoksgot, ami ellen tehetetlen volt. - A helyedben nem hagyatkoznk ennyire arra a szatcsra. Mg ha sikerl is Schffleinnek eladni a szajht rabszolgaknt a pognyoknak, attl mg letben marad. Mindig van olyan keresztny rabszolga, akit kivltanak. Erre is kellene gondolnod. - Ott nem fogjk kivltani, ahov Schfflein juttatja ezt a nszemlyt. Most engedd meg, apm, hogy tvozzak. Meg kell etetnem a fiamat. Hulda asszony leereszked blintssal felllt, s elment. A lptei knnyedebbek voltak, mint korbban. A hatalombl, amit Falko halla utn az t krlvev emberek fltt szerzett, olyan ert mertett, ami magasan a tbbiek fl emelte. Mg az apja is azt tette, amit akart, s biztos volt benne, hogy mg nagyobb befolysra tehet szert, hiszen mr nem haszontalan lnyok kinevetett anyja tbb, hanem Falko rksnek vilgra hozja, akinek a nevben korltlan ura lehet frje teljes vagyonnak. A szobjba tartva kiss sajnlta, hogy nem valsthatta meg Marga kvnsgt, hogy meggyalztassa

Marie-t a vazallusaival. De nem vllalhatott ilyen kockzatot. Xander hallgatsban bzhatott, Tautacher viszont rszegen azzal krkedne, hogy meghgta Michel Adler felesgt. Tl nagy port verne fel, s mg nem olyan ers, hogy nylt viszlyba bocstkozzon a kocsmrosfatty Michel Adlerrel, aki birodalmi lovagknt pffeszkedik a vrban. Erre az sszetkzsre csak akkor kerlhet sor, ha a finak nevezett fatty tveszi az rksgt, s lovagg tik. Ha a lnyairl mr gondoskodott, apa s fia levghatja egyms fejt, s akkor beteljesedik a bosszja. Hulda asszony tisztban volt vele, hogy tbbet kell tennie fia inknak megrzse rdekben. A Tautacherhez hasonl beavatottak tlsgosan nagy kockzatot jelentettek a terveire nzve. A testrparancsnoktl kell elszr megszabadulni, de ez nem trtnhet nyltan. A boszorknyokhoz s varzslkhoz fzd kapcsolata rvn szerzett egy mrget, ami kis adagban orvossg, nagyobb mennyisgben azonban hallt okoz. Ezzel elhallgattathatja a nagyszj Tautachert. Mivel nem tudta, hogy a szer valban gyorsan s feltns nlkl hat-e, ki kellett prblni valakin, akirt senki sem fog knnyet hullatni. A szobja ajtaja eltt Schafflein vrt r. A keresked lthatan mg mindig flt, mert nem tudta, vajon Hulda asszony elfogadta-e szvetsgesnek, vagy fogolynak tekinti, akinek idejekorn vget r az lete. - Szeretnm tudni, hogy dnttt, rnm. Hulda intett az ajtt kinyit szolgljnak, hogy eressze be Schffleint. - Mi van a fattyval? - krdezte a blcsre pillantva, amiben Marie fia fekdt. - Alszik, de nemrg sokig srt, mert hes. - Akkor add ide! Hulda asszony lelt, s nem trdve Schafflein jelenltvel szabadd tette a mellt. Alke odaadta a ficskt, s ltta, hogy rnje elfintorodik, amikor a csppsg mohn szopni kezdett. - Az a szajha mr csak zrt is ezer knszenvedst rdemel, amirt a fattyt etetnem kell. - Veszlyes lenne itt megtenni - vetette ellen Schafflein. - Valakinek eljrhat a szja, s ezt bizonyra nem akarja megkockztatni. Hulda asszonynak eszbe jutott Tautacher, s blintott. - Nem engedhetek meg magamnak semmilyen feltnst. Ha brmi Heinrich von Hettenheim flbe jut, vadszkutyaknt fogja kvetni a nyomot. Most egy kolostor szolgja, s ugrania kell, ha valamelyik csuhs fttyent, ezrt a birtokaim nagyobb csbtst jelentenek neki, mint medvnek a lpes mz. Mgsem tetszik, hogy azt a nszemlyt egyszeren a kezedbe adjam. Eltte meg kellene engednem Tautachernek s Xandernek, hogy elszrakozzanak vele. Schfflein alig mert Falko zvegynek ellentmondani. - Kegyed helyben tgondolnm a dolgot - kezdte vatosan a mondkjt. Ha jl tudom, nehz szls volt, s Marie Adler megsrlt. Taln kitr rajta a gyermekgyi lz. Ha ebben az llapotban nhny kjvgy alaknak kiszolgltatja, rnm, a szajha biztosan meghal. Radsul gyors halla lesz, taln fel sem fogn, mi trtnik vele. - De vgignzhetnm a knhallt - trt ki Hulda asszonybl. Schfflein rezte, ahogy a hideg vgigfut a htn. Ha Marie Adler itt hal meg, az lete egy fabatkt sem r tbb. Br az zleti partnerei gyakran megmosolyogtk esetlen megjelense miatt, s nem vettk egszen komolyan, de ez sokszor hasznra vlt, mert az esze les volt, s messzebbre ltott a tbbieknl. gy olvasott teht a vrrn arcban, mint a nyitott knyvben. Hulda asszony bmulta a melln csgg kisdedet, s szuszogott. - Ht j! tadom kegyelmednek, grje meg, hogy kegyelmed vagy a szolgi kedvket tltik rajta. A lovagg ttt keresked felllegzett. - Megkapja a mlt jutalmt, efell biztos lehet, rnm. Egyb sem hinyzik neki, mint ennek az asszonynak a megerszakolsa - gondolta. A maga rszrl inkbb tvol tartotta magt Marie Adlertl, mert tudta, hogy ha felnt a garatra, elbb-utbb eldicsekszik azzal, hogy leteperte egy birodalmi lovag felesgt. A legjobb, ha kelend runak tekinti, amit egyik helyrl a msikra szllttat, s aztn elfelejti. Senkinek semmi kze hozz, ki ez a n, s milyen sors vr r. Lthatan Hulda asszony elgedett volt az gretvel. - Mikor akarja elvinni kegyelmed? Schfflein mlyen meghajolt eltte, s elmosolyodott. - Ha lenne nhny gygynvny a vrban, s kaphatnk klcsn egy ers kocsit pr szolgval, mr hol-

nap elindulnnk. - gy legyen! VIII.

Miutn Hulda asszony eldnttte a krdst, minl elbb tl akart lenni a dolgon. Tautacher s helyettese morgott, amirt a biztosnak hitt zskmnyrl lemaradnak, de krptoltk magukat nhny cselddel, akiknek egyltaln nem volt ellenkre, hogy az rn befolysos vazallusainak a kedvre tegyenek. Egyvalaki azonban mr nem tudott zsrtldni. Margt ugyanis Schfflein elutazsnak a reggeln holtan talltk a szalmazskjn. Senki sem tudta, hogy elz este Hulda asszony egy mrgezett kupa bort adott a feleslegess vlt cseldnek, amit Marga abban a remnyben ivott ki, hogy mgis elfoglalhatja a remlt helyet az rn hzban. Marie nem tudott annak a nnek a hallrl, aki ktszer is elrulta. Igaz, az llapotban, ez kevss rdekelte volna. Schfflein kvnsgra kbt italt adtak neki, gy nem vette szre, hogy msnap reggel Alke s Beate bement a szobjba, hogy felksztse az utazsra, aminek ellensge szndka szerint a legszrnybb nyomorba kellett vezetnie. Hulda kvette a szolglit, de megllt az ajtban. A kt lny levetkztette Marie-t, s kicserltk a ktst. Amikor rnje mrgesen krkogott, Beate megfordult, s vratlan hevessggel megszlalt. - Naponta tbbszr ki kellett cserlni, klnben felfordulhatott volna. Ezt bizonyra nem akarta volna, rnm. Hulda dhsen legyintett. - Persze hogy nem. Megparancsolom Schffleinnek, hogy rendesen poljk a szajht. Beate nem mert Hulda asszony szembe nzni, mert rnje szrevette volna, mennyire undorodik tle ebben a pillanatban. Eddig szvesen szolglta Lauenstein lnyt, de most olyan tettekre knyszertettk, amelyek a lelki dvt fenyegettk. Mg a vrkplnhoz sem fordulhatott, hiszen az rn odaad szolgja volt, aki mindenrl beszmolt neki, amit a gynsokkor hallott. Vele ellenttben Alknak nem voltak agglyai. gy bnt az eszmletlen nvel, akr egy rongybabval. Amikor behajltotta Marie karjt, az csak recsegett-ropogott. Dhsen rfrmedt Beatre, aki lthatan tbbet trdtt a fogoly egszsgvel, mint azzal, hogy teljestse Hulda asszony parancsait. Hogy elkerlje a tovbbi szidalmazst, a fiatal lny igyekezett segteni a nvrnek Marie-ra adni azt a ruht, amit Schfflein megfelelnek tartott. Egy durva anyagbl kszlt inget s egy egyszer szrke ruht, amit a legalacsonyabb rang cseldek hordtak. Cipje nem volt, homlokig r fejkendje viszont igen. - Ksz vagyunk, rnm - jelentette Alke. Hulda asszony elgedetten blintott, aztn utastotta a szolglkat, hogy vigyk le Marie-t. Alke kelletlenl elhzta a szjt, mert szvesebben hagyta volna a szolgkra ezt a munkt. Ugyanakkor tisztban volt azzal, hogy rnje a lehet legkevesebb embert akarja beavatni a titokba. Marie valdi kiltt csak a beavatottak ismerhettk. Otternburg legtbb lakja szmra csupn jabb cseld volt, akit Falko lovag a halla eltt teherbe ejtett, s akit elvisznek egy eldugott helyre, hogy ne tudja kifecsegni a gyerekcsert. Az rn mindent alaposan kitervelt - futott t Beate agyn, mikzben testvrvel levonszoltk Marie-t a meredek, szk lpcsn, majd egy ekhs szekrre fektettk. A keresked sszefont karral nzte ket, s azon bosszankodott, hogy a htaslovt fogtk be a kocsi el. A biztos lpt, nyugodt paripa kicsi s nyitott kocsi hzshoz volt szokva. Az ekhs szekr azonban nehezebb volt, radsul Schffleinnek kellett hajtania, mert a sajt embereit blcsen htrahagyta, Hulda asszony pedig nem volt hajland szolgkat adni mell. Csupn egy fegyveres ksrte, aki megvdte, s egyben gyelt arra, hogy betartsa a megllapodst. Xanderre hrult ez a feladat, aki most is, mint Marie elrablsakor, egyszer, cmer nlkli pnclt viselt. Brki szmra elszegnyedett lovagnak tnhetett, aki mg egy aprdot sem engedhet meg magnak, s csak abban remnykedhet, hogy egy msik r szolglatba llhat. - Indulhatunk! Schfflein szerette volna minl hamarabb maga mgtt hagyni Otternburg komor falait. Xander felpattant a lovra, s mr ppen parancsot akart adni a szolgnak, hogy nyissa ki a kaput, mikor Beate elkiltotta magt, hogy llj". - Bocsnat, de mg gyorsan ide kell hoznom valamit. gyet sem vetve rnje krd tekintetre s nvre felhborodott pillantsra, felrohant a lpcsn, s

eltnt a laktoronyban. Hamarosan visszatrt Hulda asszony lnykjval. Elz nap Marie tbbszr is megszoptatta a csppsget, aki meglepen lnknek tnt. Az anyja egyetlen pillantsra sem mltatta a kicsit. - Micsoda rltsg! A cseld fattya mindenkppen meghal. Ez a nyersesg mg Alkt is megrzta. - Bocssson meg, rnm, de itt tl sokan tudjk, kinek a lnya, s nem lenne j, ha a sajt gyermekt hagyn meghalni, mert ezutn mr nem bzhat az emberei hsgben. Ha odaadja ennek a szaj..., cseldnek, azt fogjk hinni, hogy rnm szoptats dadnak hasznlja, s mindenki elgedett lesz. Hulda asszony krlnzett, s ltta, hogy a vrlakk az ablakon t kvncsian nzik az esemnyeket. - Igazad van, Alke. Jobb lesz gy. Szerencse, hogy a hgod gondolt erre. A gyermekhez fordult, s olyan mozdulatot tett, ami a szemllk szmra ldsnak tnhetett. Aztn gunyorosan elhzta a szjt, htralpett, s intett Schffleinnek, hogy indulhatnak. A keresked csettintett az ostorral, mire a l elindult. ldotta az apjt, amirt rknyszertette, hogy a mestersgt az alapoktl kezdve tanulja meg, belertve az krs szekr s a lovas kocsi hajtst is. Iszonyodva gondolt a kemny munkra, amit hban-fagyban kellett elvgeznie. Ebben a pillanatban szvesebben hajtotta volna a legmakacsabb krfogatot, csak ne kelljen ennek a szrny nnek a kzelben maradnia. A vlgybe vezet t volt az els prbattel Schfflein kocsi hajti tudomnya szmra. Br a kocsi knny volt, a fk nem igazn tartotta meg, gy a lovat tbbszr fenyegette az a veszly, hogy a fogat lesodorja a szakadkba. Schfflein teljes erbl fkezett, mikzben ktsgbeessben meggrte Szent Kristfnak, az utazk vdszentjnek, s az sszes ltala ismert szentnek, hogy gyertyt gyjt nekik, ha psgben tvszelik az utazst. Szerencsre Xander megrtette, milyen bajban van a keresked. Merszen megelzte az imbolyg kocsit, megragadta a kantrt, s ktszer akkora sly lovval fkezte a jrmvet. - Vigyzz jobban! Ha belehajtasz az rokba, s a kocsi sszetrik, el kell fldelnem tged is s a nt is. Br taln jobb is lenne, mert akkor nem kellene ebben az idben a Rajnig lovagolnom, s a nyereghez fagynom. Br Xander hangja sokkal bksebben csengett, mint a szavai, Schffleinnek uralkodnia kellett magn, nehogy elszaladjon riadalmban. Mindennek a tetejbe eleredt az es, s hamarosan szllingzni kezdett a h. Schfflein, aki elg gazdagvolt ahhoz, hogy zleti tjain megvdhesse magt az idjrs viszontagsgaival szemben, szrmebundja ellenre fzott, s tkozta a kvncsisgt, ami Otternburgba vitte. Vele ellenttben Xander, a vagyontalan lovag fia egyformn trte a hideget s a meleget. Hls volt Hulda asszonynak ezrt a megbzatsrt, mert bizalma jelezte, hogy rnje jobban szmtott r, mint testrparancsnokra. Xander bolondnak tartotta Tautachert, aki egyszer csnya vget r majd. Nem hoz szerencst, ha valaki a hatalmasok titkainak tudjaknt leissza magt, s humorosan olyasmikkel henceg, amiknek rejtve kellett volna maradni. Xander sszbb hzta magn a kpenyt, s letrlte sisakjrl az arcba foly vizet, mikzben azon tprengett, nem kellene-e az rnjvel elhitetni, hogy Tautacher fecsegse veszlyeztetheti a terveit. Igaz, hogy a bajtrsa volt, de egyben legfbb akadlya is az elrejutsnak. Szvesen gondolt arra, hogy vrtbe s brsonyba ltzve az rnje mgtt ll, s olyan tiszteletet lvez, ami egy nemes hlgy magas rang vazallust megilleti. Meggyzdse volt, hogy maga Tautachernl alkalmasabb arra, hogy az rn lltlagos fibl btor lovagot neveljen. A fi jellemt gy alaktan, ahogy az a Hettenheimek leend urhoz mlt lenne. gy megbecslsre s vagyonra tehetne szert. Ha minden a szmtsai szerint alakul, egyszer bszke nevet visel r lehet majd. Most lovagi szrmazsa ellenre mindenki Xandernek szltotta, akr egy egyszer paraszti sorban szletett katont. Schfflein figyelte ksrjt, s szrevette, mennyire a gondolataiba merlt. Sokig nem merte megszltani a lovagot, de amikor a gyermek keservesen srni kezdett, pnikba esett. Mit tegynk? Mindjrt egy faluhoz rnk, s a fatty a nyakunkra hozza az embereket az ordtsval. - llj meg! Amikor Xander leszllt a lovrl, olyan dz arcot vgott, hogy Schfflein gy gondolta, ttt az utols rja. A lovag azonban odadobta neki a gyeplt, felszllt a kocsira, s bemszott a ponyva al. Arrbb tolta a szalmt, amely alatt a mg mindig eszmletlen Marie s a gyermek fekdt. Levette a lnyrl a zskot, amivel betakartk, s a falhoz tmasztva felltette. Aztn kinyitotta a ruhjt, s szabadd tette az egyik mellt. Arckifejezse elrulta, hogy az effle tevkenysget mlyen rangon alulinak tartja, de odatartotta a gyermeket az asszony mellhez. A kicsi rgtn elhallgatott, s itta a meleg anyatejet.

- Az rnnek velnk kellett volna kldenie Beatt. Istenemre, elnt a vgy erre a ltvnyra, de nem akarok olyan nt, aki csak pr napja szlt. A kvetkez vrosban fizetnem kell nhny garast egy valdi szajhnak. Meghvhatnl r. - Nagyon szvesen! Schfflein legszvesebben kezet cskolt volna Xandernek, mert a lovag nyilvnvalan nem akarta t s a kocsin lvket tkzben eltenni lb all. A biztonsg kedvrt gy dnttt, hogy a frfi jindulatt ms szvessgekkel is megtartja, nem csak a szajhnl tett ltogatssal. Egy tellel, itallal jl elltott, s egyb tekintetben is elgedett frfinak bizonyra nem jut szbe, hogy kardcsapssal rvidtse le az utat. Kis id mlva Xander lefektette a csppsget Marie mell, s leszllt a kocsirl. - Azt hiszem, a fatty jllakott. Tisztba kell tenni, de ez mit mr rd vr. Schfflein nem mert ellenkezni, bemszott a hrom hajltott rdra tmaszkod ponyva al, s pelenkzni kezdte a csecsemt. Mivel Hulda nem tervezte, hogy a fogollyal elkldi feleslegess vlt lnyt, nem volt kznl tiszta pelenka. Schfflein teht lehastott egy darabot a zskbl, amin Marie fekdt. Mialatt tisztba tette, a keresked rezte, hogy a kicsi teste nagyon lehlt, ezrt Marie ruhja al tette, hogy az asszony a testvel melegthesse. Ezutn rjuk tertette a msik zskot, s a szalmt a lehet legtmrebben halmozta a tetejre. tkzben azt szmolgatta, milyen gyorsan kellene haladniuk. Egy bizonyos napig Koblenzbe kell rnik, klnben a fehr-np egsz vre a nyakn marad a gyerekkel egytt. - Gyorsabban kell mennnk, klnben bajba kerlnk - kiltotta Xandernek. A katona megvonta a vllt. - Fellem! Adjon egy kis ostort a lovaknak! Ezutn hossz ideig egyetlen szt sem szltak egymshoz. Hogy ne keltsenek feltnst, ezen s a kvetkez estken is kerltk a falvakat, fogadkat. A hontalanokhoz hasonlan erdei menedkekben s kalyibkban jszakztak, amelyeket a melegebb vszakokban a disznpsztorok hasznltak. Xandert kevsb zavarta a hajlkok knyelmetlensge, hiszen a fle botjt sem mozdtotta, a kereskedre hagyta a fogoly, a gyermek, st a maga elltst is. Kifogyban volt a Huldtl kapott szks szna- s zabkszlet, Schfflein azonban nem merte azt a szl s a mozgats miatt megcsappant szalmt s sznt megetetni az llatokkal, amivel a szolgk a kocsi utasait befedtk. Fennllt a veszlye, hogy a n a gyermekkel egytt megfagy tkzben, s akkor a lovagnak nem lesz szksge egy beavatott szemlyre. A keresked teht res kocsival elhajtott egy kzeli tanyra lelmet s takarmnyt vsrolni. Most mr volt elg sznjuk, hogy a folyvst elcssz szalma helyett abbl ksztsen puhbb, melegebb gyat Marie-nak s a lnyknak. Schfflein minden gondoskodsa ellenre hossz ideig gy ltszott, hogy a foglyok nem jutnak el lve a Rajnig. Br az altat, amit Hulda asszony adott nekik, kt nap mlva elfogyott, s Marie felbredt a kbulatbl, mgsem volt abban az llapotban, hogy rzkelje, mi trtnik vele. Nem tudott mg egyedl enni, Schffleinnek kellett etetnie, akr egy gyermeket, s cserlgette a ktst is. Nem panaszkodott, hogy szolgai munkt kell vgeznie, inkbb megknnyebblten vette tudomsul, hogy az asszony nem kpes segtsgrt kiltani. Nem mert az tjukba es mezvrosokban mkony utn rdekldni, mert attl tartott, hogy ezzel feltnst kelthet. Amint Worms kzelben elrtk a Rajnt, a keresked gy rezte, hatalmas k esik le a szvrl. Igaz, vigyznia kellett, hogy szlvrosa kzelben ne ismerjk fel kocsi hajti lruhjban, de legalbb kzeledett a pillanat, amikor vget r ez a knos s ert rabl komdia. Csuklyjt mlyebben a szembe hzta, aztn a foly mentn lefel hajtott egy faluig, vgl megllt egy lepusztult hzik eltt. A kunyh egy hajsgazd volt, aki tbbek kztt olyan rut szlltott neki, ami nem szerepelt a tbbi ru mellett a lajstromban. - Lovagoljon elre kegyelmed a fogadig, nekem beszlnem kell Harroval - mondta Xandernek. A lovag elvigyorodott. - Itt maradok. Az rn pontosan tudni akarja, mi trtnik a nvel. Schfflein megvonta a vllt, leszllt a kocsirl, s egy oszlopra tekerte a gyeplt. Ezutn hromszor kopogott az ajtn. J idbe telt, mire vlasz hallatszott. - Ki az rdg zargat ebben az istentelen idben? Nem vllalok fuvart. - Nyisd ki, Harro! Fulbert mester vagyok! Schfflein gy vlte, nem tancsos eme frfi eltt nehezen megszerzett lovagi cmvel krkednie. A hajsgazda ugyan megbzhatbb volt legtbb chtrsnl, de nem sokra tartotta a nagyurakat. Ezt egyrtelmen kimutatta, amikor kinyitotta az ajtt, s megltta Schfflein mgtt a vrtet visel Xandert.

- Az effle nem jn be a hzamba! - mondta, s kzben a szjban forgatott szrtott szilva magjt a lovag lbhoz kpte ki. - Akkora nyaklevest adok neked, hogy lerepl a fejed! Xander mr emelte a kezt, amikor Schfflein kzbelpett. - Hagyjuk ezt, krem! Nyugodj meg, Harro! A lovag r nem azok kz tartozik, akik megkorbcsolnak, ha a Rajna hullmaitl nedves lesz a szp ruhjuk. - Biztosan nem ilyen vagyok - Xander csendesen felnevetett s blintott. - Eressz be minket! Lefagy a legnemesebb rszem. - Ameddig vasba ltzl, nem eshet baja - gnyoldott a hajsgazda. Xander megveregette Schfflein vllt, s kacsintott. - Mi van azzal a szajhval s borral, amit fizetni akartl nekem? Most lenne r a legjobb alkalom. A hajs megnyalta a szja szlt. - A fogadban van pr szemreval cseld, s a fogadsnnl van a legjobb bor, amit valaha ittam. Sajnos mostansg szks idket lek, s a felesgem nem engedi, hogy az utols fillrjeimet a kocsmban hagyjam. Schfflein rtette a clzst. - Termszetesen a vendgem vagy, Harro. De elszr beszljnk az zletrl! A kocsin van egy rakomnyom, amirl senki sem tudhat. Jean Labadaire-nek sznom. - Labadaire-nek? - A hajsgazda szeme egy pillanatra tgra nylt, de aztn legyintett. - Vgl is, semmi kzm hozz. Helyes beszd! Maradj meg ennl a j szoksodnl! - Ki az a Labadaire? - krdezte Xander a kereskedtl. - Egy francia, aki tvoli vidkeken buss nyeresgre tesz szert olyan ruk eladsbl, amit magunkkal hoztunk. - Teht emberkeresked? Xander undorral kptt. Embert lni nem szokatlan, sem az, hogy egy Marie-fle nt elvonszoljon, de az emberek adsvtelbl lk egy lovag szemben az rdg fattyai voltak. rnje ellensge szmra azonban megfelel bntets volt, hogy egy ilyen alak karmai kz kerljn, s elktyavetyljk, akr a marhkat. Hulda asszony elgedett lesz, ha megteszi a jelentst. Trelmetlenl a kocsira mutatott. - A fehrnpet minl elbb meleg helyre kell vinni, orvossgra van szksge, mert nemrg szlt, s beteg. - A felesgem gondoskodhat a nrl, amg mi a fogadban iszunk nhny kupa bort, s kzelebbrl megnzzk a cseldeket. Mr megint egy olyan bolondot hoztl, aki maghoz engedett, s teherbe esett? Harro kvncsian bmult Schffleinre. Fulbert Schfflein dhsen rripakodott. - ppen az elbb mondtad, hogy semmi kzd az zleteimhez! Teht fogd be a szd! - Igenis, Schfflein mester. Csak kicsszott a szmon. Harro kiment a kocsihoz, hogy kiemelje az asszonyt. Egy pillanatra azt remlte, hogy az ltzkbl kitallhatja a rangjt, m csaldssal ltta meg az egyszer ruht. Mrges fjtatssal leemelte a lzas teremtst, aztn szrevette a gyermeket, akit a n mg eszmletlenl is szorosan tartott. - Segtsenek, klnben a klyk leesik a srba! Xander intsre Schfflein odasietett, s elvette Marie karjbl a kicsit. - Igyekezz! - mordult r a hajsgazdra. - Milyen mrges kedvben van, kegyelmed! Harro fejcsvlva becipelte Marie-t a kunyhba. A hzik egy konyhbl llt, ami egyben hlhelyknt is szolglt, s egy msik helyisgbl, amelyben a hajsgazda a klnleges rukat trolta. A tl nagy rszben ez resen llt. Bent alig volt melegebb, mint a szabadban, ezrt a hajsgazda nmi sajnlkozssal fektette Mariet az gyra, amit amgy a felesgvel osztott meg. A tzhely fnyben Xander kihasznlta az alkalmat, hogy jobban szemgyre vegye a prt. Harro nem volt mr ppen fiatal, zmk alakjval, szgletes, szinte mr fbl faragott arcval s kcos hajval nem nyjtott valami kellemes ltvnyt. A felesge pedig egyenesen vn, fogatlan szipirty volt. Schfflein szrevette, hogy a lovag kiss undorodva nzi az asszonyt, ezrt sietett elmagyarzni, hogy a n az reg hajsgazda zvegye, s a chszablyok szerint frjhez ment az egyik segdjhez. A pr gy nzett

ki, mintha nyomorogna, de Schfflein rgebbrl ismerte ket, s tudta, hogy a kunyh padlja al csom aranyat stak el. Mivel a keresked elismertsgre trekedett, s nyltan megmutatta gazdagsgt, az ilyen let rtelmetlennek, st nevetsgesnek tnt szmra. Mire j az arany, ha nem hasznljk fel? Harro tudta, hogyan vlekedett rla legjobb megbzja s Schafflein lekicsinyl pillantsra szrakozott vigyorral vlaszolt. Gyakran jl jtt neki, hogy szegnynek szmt, fknt a wormsi hatalmassgok eltt, amikor az adt akartk behajtani rajta, hiszen a kis falu a vros tulajdonban volt. A felesge olyan remekl tudott sirnkozni, hogy mg egy kszvet is meglgytott volna. maga is gy vlte, hogy a magafajta frfinak nem kell tbbre trekednie, mint hogy legyen elg enni- s innivalja, s nha megkaphasson egy szemreval cseldet. - Mi van a fehrcselddel? - Felesge krdse kizkkentette a kellemes gondolatokbl, amelyek a takaros fogads cseld krl forogtak, s visszahozta a kunyhba. - Labadaire-nek szntk. Ez a mondat minden krdsre vlaszt adott, s eltntette szemrehny arc kifejezst. Semmifle sznalom nem ltszott rajta, csak fktelen mohsg. Tisztban volt vele, hogy Harro gyakran szllt olyan rut, ami nem kerlhet a vmosok szeme el. Gyakorta maga beszlte r a frjt, hogy vllaljon el effle megbzsokat, mert szerette kisni s megtlteni az arannyal teli ednyt, gy ltalban nem tett fel felesleges krdseket. Marie-hoz hajolt s szimatolt. - Meg kellett volna mosdatnotok. Maga al piszktott. - Ez a te dolgod! Schafflein gyorsan adott neki nmi aranyat. Az asszony gy csapott le r, mint az hes slyom az egrre, majd elsllyesztette ruhja egyik redjbe, aztn zoksz nlkl elkezdte levetkztetni s megmosdatni Marie-t. A frfiak egy ideig figyeltk. Br a gyermekgyas n nagyon lefogyott, s alteste mg mindig vralfutsosan duzzadt volt, a meztelen ni test felkorbcsolta a vgyukat. - Azt hiszem, jobb, ha most magra hagyjuk a felesgemet. A fogadsnl j bor vr rnk. Harro megrnciglta Schfflein ruhaujjt, hogy emlkeztesse az gretre. Ugyanekkor Xander felllt, s a keresked vllra tette a kezt, majd az ajt fel tuszkolta. - A hajsnak igaza van. Egy ilyen utazs utn igazn megrdemeljk a j nedt. s ne mondd, hogy egyben nem jr az eszed - mondta a lovag, mikzben megragadta a keresked nadrgjt, s megbizonyosodott rla, hogy igaza van. A kocsma fel vezet ton Harro ismt az zletre terelte a szt. - Bocssson meg, Fulbert mester, de nem lesz knny a fehrcseldet s a fattyt idben Koblenzbe vinni. Hossz az t, s Irina, hogy Labadaire mr tra kelt. Tlen nincsenek hajslegnyeim, mind hazament a csaldjhoz, s ebben a rossz idben nemigen tudom idecsalogatni ket. Schfflein pontosan tudta, hogy a hajsgazda ezzel a megjegyzssel akarta a lehet legmagasabbra srfolni az rat. Semmi rtelme nem lenne vlogatott szitkokkal illetni a frfit, vagy azzal fenyegetni, hogy msik hajst keres. A nnek el kell tnni, nem elszr fontolgatta, hogy a fattyval egytt a Rajnba fojtja. Ezzel mindenesetre egy raks pnzt megtakarthatna. Eszbe jutott azonban Hulda asszony gyllettel teli arckifejezse, s elhessegette az tletet, mert bizonyosra vette, hogy a vrrn vazallusa mr a javaslat hallatn is sszetrn a csontjait. Xander gyet sem vetett Schfflein fintorgsra, hanem Harrohoz lpett, s a vllra tette a kezt. - Mennyi hajslegnyre van szksged? - Legjobb lenne kett, de mivel lefel hajzunk, elg egy is. Egy legny mindenkppen kell. - Elksrlek s segtek. Xander ajnlata egyformn meglepte Schffleint, s a hajsgazdt is. Harro vgigmrte a lovag ruhzatt, ami egyszersge ellenre is elrulta a rangjt, s felnevetett. - Istenemre, megnznm, hogyan kormnyzol vasba burkolva. Ha leesel a fedlzetrl, s ez biztosan gy lesz, a vrted lehz a foly fenekre. - Akkor ki kell segtened nhny ruhval, ami megfelel egy rajnai hajsnak. - Xander jra megveregette a vllt, aztn elrement. Mivel kemny munka vrt r, eltte mg jl akart mulatni.

IX.

Habr Xander s Harro este hosszan tivornyztak, s a fogads cseldeivel sem voltak tartzkodak, hajnalhasadtakor mr tra keltek. Marie a kicsivel az oldaln meleg takarkba s szrmkbe burkolva egy ldban fekdt, amire jl elrejtve lgznylsokat frtak. Harro a lda tetejre blkat s ldkat halmozott, amelyeket kora tavasszal akart levinni a Rajnn. Xander elszr mrges volt, mert ahnyszor Marie-t vagy a gyermeket el akartk ltni valamivel, el kellett pakolni a tbbi rut. Az els vmhznl azonban megrtette a dolog rtelmt. A terletet ural rajnai grf vmtisztjei kinyittattk a kt fels ldt, vetettek egy pillantst az rulajstromra, s bertk Harro szavval, miszerint az alul lv blkban s ldkban is a felsorolt ru tallhat. A kiszabott vmon kvl Harro adott mg nekik pr rmt borravalknt, s mris gy bcsztak el, akr a j bartok. Miutn tovbbhajztak, Xander a Harrtl klcsnkapott hajsruhja nyakt rnciglta. - Hnyszor kerlnek mg az utunkba ezek a pnzhes alakok? Nem lenne j, ha a n hangoskodna, vagy a fatty nyivkoni kezdene, amikor itt szaglsznak. Harro felemelte a kezt. - Ne aggdj! A felesgem megitatta ket egy fzettel, amitl desen szundiklnak. Az utazs alatt adnunk kell nekik mg nhnyszor belle. Az asszony azt mondta, legynk vatosak, a kicsi legfeljebb kt-hrom cseppet kaphat, hiszen rendszeresen kell itatni. A lovag elismeren nzett r. - Te aztn tudod, hogyan segts magadon. Nem elszr viszel Ilyen rut, igaz? - Eltalltad! - Harro megbzja bizalmasnak tartotta Xantiert, s lvezte, hogy nem kell fken tartania a nyelvt. - Egy takaros cselddel kezddtt, akitl a vrrn mindenkppen meg akart szabadulni. A frje valsggal bolondult rte, s az asszony attl flt, hogy az ura elteszi lb all, hogy a szp szeretjvel lhessen. Amikor egyszer Schfflein kelmt s fszert szlltott neki, elpanaszolta a bajt. ppen egy j szlltmnyrl vittem hrt az irodjba, s szrevtlenl tanja lettem a beszlgetsknek. Emlkeztettem Schffleint Jean Labadaire-re, aki minden vben emberi rakomnyt visz Dl-Franciaorszgbl Hollandiba. A j Jeant bizonyra nem zavarja eggyel tbb szp teremts, mondtam annak idejn a kereskednek, s ez a legegyszerbb mdja, hogy az ember nyomtalanul eltntessen egy bosszant szemlyt. Termszetesen segtenem kellett Schffleinnek elrendezni a dolgot. Kicsalogattuk a cseldet a hzbl, amibe a szeretje bekltztette, elkbtottuk, s blk alatt Koblenzbe szlltottuk. Az zlet ktszeres bevtelt hozott, mert a derk Jean igazn nagyvonal volt, s nem sajnlta tlnk az rmket. A rabszolga-keresked lthatan hozzszokott, hogy a teherr vlt fehrnpet eltakartsa, ugyanis j egy ve Schfflein egy markotnyosnt adott el, aki gondot okozott neki. Wormsba jtt, s azt lltotta, hogy a keresked teherbe ejtette. Hogy elkerlje a feltnst, meg kellett szabadulni tle. Labadaire annyira el volt ragadtatva a lnytl, hogy alaposan az ersznybe nylt. Tartok tle, hogy a mostani rakomnyrt nem fog ennyire lelkesedni, mert a beteg n megfertzheti a tbbi rabszolgjt. - Nem beteg, csak a nehz szlstl legyenglt. Nzz elre! Amott szikla ll ki a vzbl - mondta Xander, s meglkte Harrot. A hajs hanyagul megforgatta a kormnyt, s gond nlkl megkerlte az akadlyt. - Lehet, hogy j katona vagy, de az ramlatokrl semmit sem tudsz. Harrot elgedettsg tlttte el, hogy megmutathatta a lovagnak flnyes tudst, s elmagyarzta, hogy Labadaire ezttal nem fog fizetni, st jutalmat kr majd a n elszlltsrt. Xander legyintett. Az utbbi napokban a fogoly llapota nem rosszabbodott, s mivel Harro felesge ismerte a gygynvnyeket, felttelezte, hogy elltta a beteget a szksges fzetekkel Legszvesebben elhozta volna az regasszonyt, hogy tkzben gondoskodjon a rabrl s a gyermekrl. Harro felesgt azonban mg a keresked ltal felajnlott kt arannyal sem lehetett rbeszlni arra, hogy a tli Rajnn utazzon. Amikor a kicsi srni kezdett, Xander azt fontolgatta, ne hallgattassa-e el vgleg. De mieltt elmondta volna tervt, Harro-nak eszbe jutott, hogy nem a szajha gyermekrl van sz, hanem sajt rnje, s az ltala tisztelt Falko von Hettenheim lnyrl. Ha kezet emelne a csecsemre, bnt kvetne el mg akkor is, ha rn-

je eltasztotta. Shajtva lerakodta a blkat s ldkat, aztn kinyitotta a foglyot rejt ldt, hogy kivegye a csppsget. Az orra elrulta, hogy a babra rfr a pelenkzs. Az ruk kztt elg tiszta kend volt, teht ez mr nem jelentett gondot. Megmosta a gyermek popsijt a hideg Rajna vizvel, bepelenkzta, vgl a flig kbult Marie mellre fektette. Elgedetten ltta, hogy a lnyka ersen szopik.

X. Gyorsabban haladtak, mint Xander gondolta volna. Harro tnyleg gy ismerte a folyt, mint a tenyert, s megragadott minden knlkoz alkalmat, hogy elkerljk a vmosokat. A lapos fenek brka nem merlt mlyen a vzbe, gy jszaknknt sikerlt thajzni a vmllomsok lncai fltt, amelyek elzrtk a folyt, emiatt megrte az t egy rszt sttsgben megtenni. Nhnyszor az rk felfedeztk ket, s durva kiltsokat hallottak. Egyik jjel Xander feje mellett suhant el egy nylvessz, mely tlyukasztotta a csuklyjt. Csak kisebb teleplseken pihentek meg, ahol Harro felkereshette azokat a bartait, akiknek szintn voltak stt zelmeik. Ezeken a helyeken kaptak meleg telt s elegend kszletet a tovbbutazshoz. Xander megknynyebblsre senki sem krdezskdtt, amikor a foglyukat bevittk a melegbe, megmosdattk s megitattk, mint egy vdtelen gyermeket. Az els napokban az asszony csupn levest tudott enni, de hamarosan a szjba tett kenyeret is elrgta, br olyan lassan, mint egy vnasszony. - Azt hiszem, ez a fehrcseld megrlt - mondta Harro, amikor meglttk Lahneck vrnak krvonalait a Rajna jobb partjn. Xander megvonta a vllt. Nem igazn rdekelte Marie elmellapota, csak az, hogy eljuttassk arra a helyre, ahov rnje sznta. - F, hogy nem sikoltozik. Azzal trdj, hogy elrjk a francit, s vgre megszabaduljunk ettl a ntl. Harro felemelte a kezt. - Labadaire nem akar majd egy rltet magval vinni. - Ha be akarod zsebelni a jutalmadat, r kell beszlned. Xander gonoszul nevetett, mert tudta, hogy Harro mg tbb pnzt szeretne kicsikarni a munkrt. Mivel elfogyott a kbt fzetk, attl tartott, hogy Marie elkezd segtsgrt kiablni, de lthatan csak a gyermek rdekelte, egybknt csendben volt. gy gondolta, a rabszolga-kereskednl sem fog gondot okozni. Szemly szerint alig vrta, hogy megszabaduljanak a rakomnyuktl, mert az utazs egyre gytrelmesebb vlt. Az id az vszakhoz kpest hideg volt, radsul napok ta megszakts nlkl esett az es. A Rajna magasabban fekv parti terletein mr bizonyra havazott, mert a krnyk gy nzett ki, mintha liszttel szrtk volna be. Az egyetlen szvdert gondolat az volt, hogy hamarosan egy j meleg sntsben fog bort kortyolgatni, s a cseldekkel ciczik majd. Harro kikerlte a vzbl kill ztonyt, s remlte, elg lendlete lesz ahhoz, hogy krlhajzza a kis hegyfokot, s kikssn Koblenznl. Kzben bbeszden elmagyarzta Xander-nek, hogy ott nem kell sokig vrni a rabszolga-kereskedre. Mintha a prfta szlt volna belle, mert amint megpillantottk a Moser torkolatt, egy otromba brka ppen akkor indult el a folyn lefel. A rajnai hajknl magasabb fala, s ers tatja volt, kt fedlzett tjr kttte ssze. A hajsgazdnak nem kellett megnzni a zszlt, hogy tudja, kivel ll szemben. - A pokolba, ez Labadaire! A fick sokkal hamarabb kelt tra, mint tavaly. Vigye el az rdg! Fogd a kormnyrudat, s segts! Ha nem rjk utol, a fehrnp egy vig a nyakunkon marad. Harro az rbochoz rohant, hogy felhzza a vitorlt, amit eddig a gyenge szl miatt nem hasznltak. Amikor a szl belekapott, a haj mg mindig jval lassabban siklott a vzen, mint a francia brkja. Xander, aki eddig a kisujjt sem mozdtotta, most zoksz nlkl tette a dolgt, mg a msodik vitorla felvonsban is segtett. A haj felgyorsult, s a kt frfi megknnyebblten ltta, hogy lassan kzelednek Labadaire brkjhoz. Hogy felhvjk magukra a rabszolga-keresked figyelmt, killtak az orrba, s krusban ordtottak. Amikor a lovag mr majdnem kifogyott a szuszbl, elg kzel rtek ahhoz, hogy a msik hajn meghalljk ket. - Labadaire, te vn gazember, nem is dvzld a rgi bartodat? - kiltotta Harro. Egy vastag kabtba burkolzott frfi a tathoz lpett, s bizalmatlanul kmlelte a kisebb hajt. Amint felismerte a hajsgazdt, eltnt az arcrl az aggodalom. - Harro? Mg mindig ezzel a disznvlyval hajzol? Ksz csoda, hogy mg nem sllyedtl el!

- Csak utnad, te tkozott zsivny! A szvlyes dvzls kzben Harro brkja a msik mell rt, Xander pedig elkapta a ktelet, amit a francia odahajtott neki. Labadaire les pillantssal mregette t s Harrot. - Bizonyra ismt klnleges rakomnyt hoztl nekem, bartom! De nem tudom, van-e kedvem mg egyszer vllalni a kockzatot. A foly menti vrnagyok s a rvkapitnyok mostanban olyan berek, akr a sasok. Harro tmszott a msik haj fedlzetre, s kzben gy nevetett, mintha egy sikamls viccet hallott volna. - Mita fl a nagy Jean Labadaire a paprikajancsiktl? A francia nem maradt ads a vlasszal, j ideig hevesen vitztak, szidtk egymst, br olyan mrskelt hangervel, hogy az nem hallatszott el a partig. Egyszer csak Harro Xanderhez fordult, aki kvette t a fedlzetre, s kiss zavartan figyelte a beszlgetst. - A bartom, Jean, szz guldent kvetel az asszony elvitelrt. - Inkbb belehajtom a Rajnba, s hagyom, hogy megfulladjon. Xander sarkon fordult, s gy tett, mintha vissza sem akarna menni a hajjukra, mutatva, hogy azonnal bevltja a fenyegetst. A rabszolga-keresked rgtn albb adta. - Adj tven guldent, s mris megszabadultl tle. - Egy fillrt sem! Akkor vigye a vz! Xander nem vette komolyan Harro lltst, miszerint Labadaire nem fog nekik fizetni, st pnzt kvetel majd a szolglatairt, ezrt Schffleintl csupn egy maroknyi aranyat sajtolt ki, annyit, amennyi a visszatra kellett, gy az ersznyben csak a tredke lapult annak az sszegnek, amit a rabszolga-keresked krt. Labadaire a homlokt rncolta, mrlegelte a kockzatot, vgl a pnzsvrsga kerekedett fell. - Ht j! Megnzem magamnak a nt. Ha lehet mg kezdeni vele valamit, elviszem fizetsg nlkl, ha nem, akkor tnyleg a folyban vgzi. - Az embereid a kdben a fedlzetre vehetik a fehrnpet. Harro egy sr kdfoltra mutatott, amely kiss tvolabb lepte be a vizet. maga is meg akart mr szabadulni a rakomnytl, ezrt rmordult Xanderre, hogy segtsen lerakodni a ldkat. A lovag habozott, mert rbredt, hogy Hulda asszony ellensge ezen a napon teljesen idegen kezekbe kerl. Mi lesz, ha a francia elhiszi Marie Adlernek, hogy Michel Adler birodalmi lovag felesge, s a frfi segt neki hazatrni Kibitzsteinbe? Ezzel a lehetsggel az rnje nyilvnvalan nem szmolt. A lovag ezen nem csodlkozott, vgl is Hulda asszony is csak egy fehrnp, akinek szksge van a frfielme irnytsra. Falko lovag nem kvetett volna el ilyen hibt. Mialatt Xander mozdulatlanul llva bmult maga el, a francia kt szolgja tugrott a hajra, s szabadd tette a nagy ldt. Nhny percig azon vitztak, hogy felemeljk-e a nehz csomagot, vagy nyissk ki, s csak a nt vigyk t a brkra. A rabszolga-keresked les szavai vget vetettek a civakodsnak. Minthogy senki sem lthatta meg, milyen rakomny cserl gazdt, Labadaire parancsra ktelet ktttek a ldra, aztn emelrddal s csigval thztk a sajt hajjuk fedlzetre. Xander, aki mg mindig azokon a rmsgeken tpeldtt, amelyek Marie Adler visszatrsekor bekvetkeznnek, a fogt csikorgatta. De nem tehetett mst, mint vgignzte, amint a koporsszer ldt temelik a rabszolgahajra, s kinyitjk. A matrzok lthatan gyakorlottan bntak az emberi ruval, mert az asszonyt vatosan, de olyan gyes fogssal emeltk ki a ldbl, hogy akkor sem tudott volna vdekezni, ha teljesen eszmletnl s ereje teljben lett volna. A spadt, lesovnyodott alak lttn Labadaire undorodva hzta el a szjt. Amikor azonban az egyik szolgja megmutatta neki a gyermeket, lenyelte az ppen kigondolt kromkodst. - Az asszony nemrg szlt? Xander hevesen blogatott. - Igen, s ezrt beszl sszevissza. Egy szt se higgyl el abbl, amit mond. Labadaire csak legyintett. Azt hiszed, fecserszek a rabszolgimmal? Az embereim foglalkoznak velk. Alig beszlik a nyelveteket, nem is fogjk rteni, mit mond az asszony, mr ha megszlal mg egyltaln. Flholtnak ltszik, s ktlem, hogy tlli a mai napot. tkozottul szvs ez, bartom! Egy ilyen szlst nem sok n lt volna tl. A rajnai hajzs alatt mr javult az llapota. Egyvalamirl mindenkppen gondoskodnod kell, nem trhet vissza tbb.

Xander idegesen nevetett, s ez azt bizonytotta Labadaire szmra, hogy tbb rejlik a dolgok mgtt, mint azt felttelezte. A rabszolga-kereskedt nem rdekelte sem a n, sem a frfi, aki olyan ideges volt, akr egy csik, amelyik elszr rez nyerget a htn. Semmi kze hozz, mirt kell eltenni az tbl ezt a nszemlyt. Megvonta a vllt, lehessegette Xandert s Harrot a fedlzetrl, aztn megparancsolta a szolginak, hogy oldjk el a kt hajt sszetart kteleket. Xander pphogy meg tudott kapaszkodni Harroban, amikor a brkjuk elszabadult, s jbl a hullmokon tncolt. Az rdgbe is! Majdnem tnyleg megfrdtem ebben az tkozott folyban - szitkozdott, s a francia hajja utn nzett, amit hamarosan elnyelt a kd. Ezzel megvolnnk! Most pedig kiktnk Koblenzben, s keresnk egy helyet, ahol felmelegedhetnk. Le kell szlltanom a maradk rumat, s keresnem kell valami rakomnyt a vissza tra. Az t tovbbi rsze valamivel knnyebb lesz, mert felfogadok egy vontats legnyt, aki felvisz bennnket a folyn. Harro elgedetten drzslgette a tenyert, s a halom aranyra gondolt, amit Schfflein grt neki ezrt a fuvarrt. Xander gy vicsortott, akr egy mrges kutya. Csak nem gondolja ez az alak, hogy tovbbra is a szolgjaknt fog dolgozni? m jobb kedvre derlt arra a gondolatra, hogy Schafflein mellett a hajsgazda az egyetlen, aki a Hulda asszony s a francia rabszolga-keresked kzti kapcsolatot bizonythatja. Marie sorsa bizonytalan volt. Meghalhat, vagy idegenbe hurcolhatjk. Ezt mr nem tudja befolysolni, de itt megteheti a szksges lpseket, hogy megvdje rnjt. Alighogy Xander eldnttte a dolgot, a hajsgazda mg lpett, s nevetve megveregette a vllt. - Tnyleg hideg van, de neked hamarosan mg fagyosabb lesz. Mieltt Harro brmit tehetett volna, Xander megfogta a nyakt s megszortotta. A frfi szja tgra nylt, egyik kezvel megprblta eltrni a lovag kezt, hogy kiszabaduljon a fogsbl, a msikkal a kse utn nylt. Mieltt azonban elrhette volna a markolatot, Xander hirtelen jobbra-balra megforgatva eltrte a nyakt. A lovag gnyos szitkok ksretben letpte a hajsgazda ersznyt, a folyba dobta a testet, s megragadta az evezt. tkzben eleget tanult ahhoz, hogy a brkt knnyedn a part rszhez kormnyozza. Amint kzel rt, a sekly vzbe ugrott, aztn vllval nekifeszlt a hajnak, s visszalkte a folyba. A sodrs hamarosan magval ragadta. Figyelte, ahogy a hajtest megprdl, s eltnik a kdben. Megknnyebblt, vett egy levegt, majd felmszott a meredek part tetejre. A magaslatrl megltta a legkzelebbi falut. Elindult abba az irnyba, de nem trt be, hanem vett egy lovat, s dl fel folytatta az tjt.

XI.

t nappal ksbb Xander megrkezett Harro falujba, s rgtn a kunyhjhoz lovagolt. A hajsgazda felesge meghallotta, hogy jn, s kvncsian kidugta a fejt az ajtn. - , te vagy az! Hol a frjem? Mirt nem jtt veled? - Mg a folyn van. Nem jhet haza a hajja nlkl. Elre lovagoltam, hogy elvigyem a holmimat. - Gyere be! Az asszony kinyitotta az ajtt, a lovag pedig belpett, s levette a hajsruht. Amikor a frfi meztelenl llt eltte, lekicsinylen elhzta a szjt. - Ezzel nlam semmire sem msz, hsges vagyok az uramhoz. Xander magveten vgigmrte. - Istenemre, elbb szabadulok meg a frfiassgomtl, mint hogy egy hozzd hasonlt meghgjak. Nem is rtem, hogy kpes Harro arra, hogy veled ossza meg az gyt. - Veled ellenttben tudja, hogy kszsges szukt brmikor tall, de j felesg nem terem minden bokorban. Ezekkel a szavakkal htat fordtott a lovagnak, s visszatrt a tzhelyhez, hogy ne gjen oda a levese. Xander fellttte sajt ruhit. Amikor a vrthez rt, durvn rszlt az regasszonyra, hogy kapcsolja be a csatokat. Az asszony arcn ltszott, hogy csak azrt engedelmeskedik, hogy minl elbb megszabaduljon a

frfitl. Amint Xander megrezte a kardot az oldaln, megknnyebblten shajtott, s dhs mozdulattal lerzta magrl a hajn vgzett szolgai munka emlkt. A hajsgazda felesge az ajthoz lpett, s flrerthetetlen mozdulattal kinyitotta, m Xander hirtelen visszazrta, majd szinte ugyanabban a pillanatban elkapta a n nyakt, s eltrte, akr egy fagat. Undorral az arcn dobta le a tetemet az gyra. Miutn meggyzdtt rla, hogy a vnasszony valban meghalt, elhagyta a hzat, s felpattant a lovra. Hamarosan megrkezett abba a fogadba, ahol a sajt lovt hagyta. Itt sem idztt sokig, br a csaposlegny dicsrte az telt s a cseldeket. Kifizette a krt sszeget, s ltszlag minden sietsg nlkl tovbblovagolt. A lelkt azonban mg mindig mardosta az rnje biztonsga miatti aggodalom. Igaz, hogy a hajsgazda s a felesge meglsvel eltntetett kt tant, de ha Marie Adler, ahogy Alke mindig is lltotta, az rdggel cimborl, kpes visszatrni, s szerencstlensgbe tasztani rnjt. Arra gondolt, brcsak vzbe fojtotta volna a szajht, a gyermeket pedig letette volna egy nagyobb vrosban a templom lpcsjre abban a remnyben, hogy valaki irgalmasan befogadja, vagy egy rvahzban lel fedlre. Xander nem sejtette, hogy a gyilkossgok legnagyobb haszonlvezjt Fulbert Schffleinnek hvjk. Miutn a n holttestt megtalltk, s hamarosan hre jtt, hogy Harro teteme Vallendarnl partra sodrdott, a keresked csekly sszegrt megvette az rkstl a kunyht. Ezutn a szolgival addig satott a padl alatt, amg meg nem talltk az arannyal teli ednyt. A pnz nemcsak krptolta a kiadsokrt, amikre Hulda asszony miatt knyszerlt, hanem Marie eltntetse mg kitn zletnek is bizonyult szmra.

XII.

Marie csak lassan jutott ki a lelkre borul sttsgbl. Elszr az tnt fel neki, hogy a krltte lv vilg gy himblzik, mint egy haj. Ingerlten prblta rendezni az emlkfoszlnyait, s azon tprengett, mirt akkor vittk a fedlzetre, amikor aludt. A hajsgazda, akit felfogadott, mg nhny napig Speyerben akart maradni, hogy j rakomnyt vegyen fel. Mirt nem bresztettk fel? Taln megbetegedett? Megfogta a fejt, ami gy hasogatott, mintha egy ktst egyre losabbra hztak volna rajta. A fjdalomtl felnygtt. - Anni! Hol vagy? Mi trtnt? Cseh szolglja helyett valaki ms vlaszolt, olyan nyelven, ami madrcsicsergsnek hangzott. Nagy nehezen kinyitotta a szemt, sz azt hitte, menten megll a szve. A fl hajl teremtmny csak a pokol dmona lehetett. Taln meghalt, s egyenesen Lucifer orszgba zuhant? Inkbb megdbbent, mint flt, mert soha nem hitte volna, hogy ilyen slyos bnket kvetett l Aztn rbredt, hogy mg llegzik. Bizonyra csak egy rmlom tartja fogva. Becsukta a szemt, majd vatosan kinyitotta. Remnyeivel ellenttben a stt alak mg mindig ott volt. Marie vadul kalapl szvre szortotta a kezt, s btorsgot gyjttt, hogy krlnzzen. A teremtmny mgsem gy nzett ki, mint az rdg. A gyr fnyben a bre koromfeketnek ltszott, a haja gndr, akr az jszltt brny gyapja. Fehr fogai, s kiss felfel vel ajkai nagyon is emberinek tntek. Barna szemeit fehrsget sugrz arc vette krl. Marie fradsgosn emlkezetbe idzte, hogy hallott mr ilyen emberekrl, mroknak neveztk ket, s egy Afrika nev helyrl szrmaznak. Afrika lakinak bre a naptl stt, mert az annyira ersen tz, hogy a gyermekek meggve bjnak ki anyjuk testbl. A vrandssg s a szls gondolatra a feje majd sztrobbant a rmlettl. Kezvel a testhez kapott, s ijedten llaptotta meg, hogy a hasa lapos, szinte beesett. Rmlett neki Hulda von Hettenheim, aki gnyosan nevetett, s egy gynyr jszltt ficskt ringatott, akirl azt lltotta, hogy az fia. Marie-t a csecsemsrs rntotta ki kavarg gondolatai erdeibl. Mieltt fellhetett s krlnzhetett volna, a mr lehajolt, felemelte a gyermeket, s kinyitotta ruhja fels rszt. Marie dbbenten nzte, amint a fekete kezek a testre fektetik a csppsget, s azt, hogy az alak megtmasztja a gyereket a karjval gy, hogy a kicsi ne essen le, mikzben szopik. Az idegen olyan gyorsan s gyesen tette a dolgt, mintha a mozdulatokat mr sokszor csinlta volna.

A kvetkez pillanatban Marie megfeledkezett a fekete teremtmnyrl, aki tovbbra is ott llt mellette, mintha vigyznia kellene r. Marie-t mr csak a gyermek rdekelte. gy rezte, minden csepp tejjel, amit a csppsg lenyel, egyre tbb emlk tr fel benne. Az ajkba harapott, hogy ne sikoltson fel a fajdalomtl s az iszonyattl. Ez nem az gyermeke, hanem Hulda asszony lnya. Az a nszemly az s Michel fit akarta az rul, gyilkos Falko von Hettenheim rkseknt felnevelni s a sajt apja ellensgv tenni. Ez a felismers emszt tzknt jrta a testt, amitl nkntelenl felegyenesedett. A mr teremtmny azonnal letrdelt mell, s a gyermekkel egytt t is megtartotta. Amint sszert a testk, Marie rezte, hogy egy n van mellette. A sima, puha br azt is elrulta, hogy egy lny, vagy egy nagyon fiatalasszony tmogatja, Br a mr n kinzete mg mindig megrmtette Marie-t, mgis hls volt a segtsgrt, s lassan kinygtt egy Ksznm-t. A stt br lny a sajt rthetetlen nyelvn felelt, de lnk mozdulatai azt sugalltk, hogy rl Marie letjelnek. A lny megcirgatta a gyermek apr kezeit, s egy tiszta kendre mutatott. Amikor a kicsi befejezte a szopst, a mr lny elvette, s gyesen tisztba tette. Marie ekkor meggyzdhetett rla, hogy tnyleg kislnyt tartott az imnt a karjban, mghozz egy tndri teremtst. Nehz volt elhinni, hogy ennek az des babnak Falko lovag az apja s Hulda asszony az anyja. Marie felshajtott, mert tudta, hogy kptelen lenne eltasztani a kislnyt. Ugyanolyan ldozata Hulda bns tervnek, mint maga. Mikzben azon tprengett, hogyan gondoskodhatna legjobban a csecsemrl, rbredt, hogy elszr ki kell dertenie, milyen sorsot szntak neki. Nagy nehezen fellt, s krlnzett. Hosszks fakamrban volt, aminek az ells s a hts rsze sttbe burkolzott. Kzvetlenl fltte a mennyezetrl lg lmpa annyi fnyt adott, hogy a mr lny t s a kicsit ellthassa. Marie gy vlte, hogy a tllsket ennek a teremtsnek ksznheti, ezrt rmosolygott. Ezutn megprblt tbbet kivenni a krnyezetbl. Lassan kitisztult a ltsa, s a flhomlyban krs-krl nagyobb gyermekek s fiatal lnyok arct ltta kirajzoldni. Amikor szrevettk, hogy Marie rjuk nz, valamilyen idegen nyelven kezdtek beszlni, majd az egyik idsebb gyermek a mr lnynak magyarzott valamit. A fiatal lny lnk mozdulatokkal vlaszolt, majd gyorsan ismt Marie-hoz fordult, s egy brtmlt tartott az ajkhoz. Marie flrenyelt, gy a folyadk lefolyt az lln, egszen a mellig. Nhny nyilvnvalan szomjaz gyermek lemondan felshajtott, s visszahzdott a sttbe. A mr lny nem trdtt velk, csak az foglalkoztatta, hogy Marie eleget igyon, s ne apadjon el a teje. Aztn jelezte, hogy meg akarja nzni az altestt. Marie engedelmesen sztnyitotta a combjt, s figyelte, ahogy polja levesz rla egy pelenkul szolgl kendt, majd eltvoltja a ktst. A lny ezutn vatosan megtisztogatta egy nedves ruhval. Marie ltta, hogy az alteste vralfutsos s enyhn duzzadt, de nem rzett szks szagot. Amennyire a jelekbl meg tudta tlni, a nehz szls kzben szerzett sebei szpen gygyultak. Elborzadt a gondolatra, hogyan vgezhette volna, hiszen elgszer ltta, amint szegny asszonyok a nehz szls s a szakszertlen bbi segtsg kvetkeztben meghaltak. A mr lny bekente Marie sebeit egy fekete, undort szag kenccsel, ami kezdetben kiss getett. Ezutn jra bektzte, de olyan lazn, hogy a ktst flre lehetett tolni. Amikor vgzett, megigaztotta Marie ruhjt, vgl kedves mosollyal, ami a sttben felvillan fehr fogai miatt mg szlesebbnek tnt, vdence mell fekdt. Lthatan nagyon boldog volt, hogy betege vgre maghoz trt. rmt vidman cseng, csicserg hangokkal fejezte ki. Marie tekintete krbejrt, s azon tndtt, hov kerlhetett. Egyszeriben lncok csrgsre figyelt fel, amit voltakppen egsz id alatt hallott. A hangok kvlrl hatoltak be a kamrba, ami bizonyra semmi jt nem jelent, de amg nem tall valakit, akivel beszlhet, a rejtly megoldatlan marad. - rti valaki, amit mondok? - krdezte, de csak szmra idegen nyelven kapott vlaszt. Mlyet llegzett, a fojtogat s nyirkos leveg szinte rborult. Pnikba esett, mert gy rezte, hogy kzelednek fel a fbl csolt falak, s elzrjk elle a levegt. Kaplzni kezdett, hogy kiszabadtsa magt, de stt br polja gyorsan lefogta a kezeit, mintha attl flne, hogy krt tesz magban. Mindekzben megnyugtat hangon beszlt hozz. Amint Marie flelemrohama elmlt, s ismt kapott levegt, azon gondolkodott, nem tudna-e mgis valahogy nhny rthet szt kicsalogatni a mr lnybl. Elszr r mutatott, aztn sajt magra. - Hogy hvnak? A nevem Marie. rted? Marie. A mr lny egy pillanatig krdn meredt r, aztn blintott, s a mutatujjval megbkte Marie mellkast, s kimondta a nevt, igaz, az r" elgg recsegsen hangzott. Vgl sajt magra szegezte az ujjt. - Alika! Alika.

- Teht Aliknak hvnak. Marie megismtelte a nevet, mikzben a lnyka hevesen blogatott. Az asszony kiss felllegzett. A nevk tisztzsval, gy tnt, az els nehz akadlyt legyzte. polja tbb mr nem volt pokolbl elbjt idegen teremtmny, hanem Isten gyermeke, akinek mr tudta a nevt, s akivel hamarosan meg fogja rtetni magt. Marie megmosolyogtatnak tallta ezt, mert ahogy hallotta, a mrok nem keresztnyek, vagyis nem Isten gyermekei, gy a megrts taln mgis nehz lesz. Ekkor eszbe tltt, hogy ez a papok ltal hangoztatott tants ellentmond annak a tnynek, hogy Isten teremtette az egsz vilgot, amibe teht a mrok s ms pognyok is beletartoznak. Radsul j keresztnyek raboltk el a fit, s juttattk ebbe a tmlbe. gy tnt, hogy tbb kze van fekete Alikhoz, mint Hulda von Hettenheimhez. Marie hirtelen kopogst s zrgst hallott a feje fltt, gyhogy ijedten a mennyezetre pillantott. Kinylt egy csapajt. Valaki egy ersebben vilgt lmpst tartott be, s gnyosan hangz szavakat kiltott le. Francinak hangzott, mert hasonlan beszlt, mint azok a szajhk, akikkel annak idejn a konstanzi zsinatkor tallkozott. Akkoriban nem fradozott, hogy megtanulja az idegen nyelvet. Ezt most nagyon sajnlta. Alika felugrott, a nyls al llt, s elvette a felje nyjtott fatlkkat. Az illatbl tlve valami ehet lehetett. Alika odaadta a tlkkat a gyerekeknek, akik csendben elvettk, s puszta kzzel magukba laptoltk a tartalmt. Az utols kettvel Alika Marie mell guggolt, majd a kezbe tette az egyiket. Mondott valamit, s a mozdulataibl tlve azt krdezte, hogy megetesse-e Marie-t. Bizonyra rendszeresen etette, mert Marie tljban volt egy kanl, amit Alika rgtn meg akart fogni. Marie nemet intett a fejvel, megfogta a kanalat, aztn vatosan megkstolta az ennivalt, ami affle egytltel volt: rpbl, slt rpbl s kevs hsbl kszlt. Azt nem tudta megllaptani, milyen llat hst eszi, mert tlsgosan sztftt. A hsdarabkk pedig olyan rgsak voltak, hogy vgl egszben lenyelte ket. s remlte, hogy a gyomra megbirkzik vele. Miutn evett, teste jelezte, hogy egyb szksgletei is vannak, tancstalanul krlnzett. Alika rgtn megrtette, mi a baja. Letette a tlkjt, s a lmpt tart lncot meghzva megvilgtotta az egyik stt sarkot. Egy ngyszgletes lda llt ott, tetejn kerek lyukkal. Az alkalmatossg olyan alacsony volt, hogy egy gyermek is rlhetett. Marie vatosan lefektette az lben alv csecsemt az gyknt szolgl zskra, s megprblt felllni. A vgtagjai azonban nem engedelmeskedtek. Alika fel nyjtott egy elgg rozzant kendt, amit a szagbl tlve pelenkaknt hasznltak, amg eszmletlen volt. Undorral elfordtotta a fejt, s mozdulataival krt segtsget a lnytl. A mr lnyka segtsgvel Marie valahogy talpra llt, s Alik-ra tmaszkodva csigatempban elbotorklt az rnykszkig. Marie-nak knszenvedst okozott a dolga elvgzse, gy amikor vgre sikerrel jrt, megknnyebblst s vgtelen kimerltsget rzett. A szenvedse folytatdott, amikor Alika megtrlgette a szalmval, amit erre a clra ksztettek oda egy kosrba. Az les szlak szrtk a sebeit, fokoztk a fjdalmt. Marie annyira elgyenglt, hogy kptelen volt megllni a lbn, gy Aliknak szinte cipelnie kellett a kezdetleges gyig. A zsk alatti szalma mr deszkakemnysgre szradt, s rothadt szagot rasztott. Marie mly shajjal roskadt le a fekhelyre, s jra maghoz lelte a kisdedet. szrevette, hogy a mozgs jt tett neki, mert egyszeriben emlkezett azokra a napokra, amiket Hulda von Hettenheim fogsgban tlttt, s mg nem volt elkbtva. Felttelezte, hogy ellensge nem a kzponti vrukba vitte, hanem az egyik olyan Hettenheim-erdbe, ami tvol esik a kereskedelmi utaktl, ezrt nem kell vratlan ltogatktl tartania. A nevre emlkeznie kellene, mert hallotta Marga s az egyik r beszlgetsben, de annyit tudott, hogy egy llat van benne. Akrhogy trte a fejt, nem jutott eszbe, gy elkezdte felsorolni az llatokat. - Nem farkas. Taln rka? Fuchsburg? Nem. Menyt? Borz? Valami kicsi volt, nyest vagy vidra. Otternburg? Igen, ez az! Marie egy pillanatra lvezte, hogy Hulda bnssgnek egy mozaikdarabjt megtallta. De hogyan kovcsolhatna ebbl tkt? A zajokbl s a mozgsbl tlve egyfajta rabszllt hajn volt, ami ismeretlen helyre vitte. Pontosan meg kell figyelnie a krnyezett s minden apr jelet, hogy szrevegye s kihasznlhassa a meneklsre knlkoz alkalmat, brhov is vesse a sors. Szent ktelessge, hogy visszaszerezze a fit, s az apja karjba fektesse. Az mr csupn rads lenne, hogy keresztlhzva ellensge terveit rksghez juttathatn Heinrich von Hettenheimet s csillaptan a bosszvgyt. Michelre tereldtek a gondolatai. Elkpzelte, milyen ktsgbeesetten keresi t. Ltni vlte, amint rldik, s le van sjtva, amirt sehol nem tallja. A felsejl kpektl zaklatottan felkiltott. Alika s a kzelben lv gyerekek sszerezzentek, s ijedten meredtek r. Marie szre sem vette a riadalmat, mert kizrlag a frjr, Trudira s a mg nevenincs fira tudott gondolni, aki egy kiszmthatatlan rlt karmai kztt van. Huldrl felttelezte, hogy abban a pillanatban, amikor a pnzsvrsga fellkerekedik az irnta s Michel irnt tpllt

gylletn, megleti a fit, vagy sajt kezleg vgez vele. Knnyek ntttk el a szemt, s legszvesebben ordtva tkozta volna el lete megrontjt. Mg idben rdbbent, hogy nem engedheti szabadjra az rzseit, ha nem akarja vllalni annak a veszlyt, hogy megrl. sszeszortott fogakkal nmn gyzkdte magt. t kemny esztendn t vndoroltl szajhaknt, s tlltl egy szrny telet a tboriak fogsgban. Teht most sem adod fel. Ki kell tartanod, akrmi trtnik, mert vissza kell trned, hogy az ellensgedet megvdold s visszakveteld a fiadat. Ha szksges, a palotagrftl, vagy magtl Zsigmond csszrtl fog igazsgszolgltatst krni. Mialatt ezeket a gondolatokat sulykolta magba, rbredt, hogy a visszautat felteheten olyan mdon kell vgigkzdenie, hogy azutn mr nem lhet nemes hlgyknt Michel oldaln. Valsznleg nem marad ms lehetsge, mint hogy frje karjba fekteti a gyermekt, aztn eltnik az letbl. XIII.

Heinrich von Hettenheim lovag nem tallta tl vonz helynek Kibitzstein vrt, s ennek nem csak a komor idjrs, a folyvst szakad es volt az oka. gy tnt, mintha mg az erd krli tj is gyszolna. Eddig csupn hresztelseket hallott Marie hallrl, de a lelkben minden berzenkedett ama gondolat ellen, hogy ez a csodlatos asszony, akit a huszita felkelk elleni hadjratban ismert meg s kezdett becslni, mr nem l. Olyan ers volt s lettel teli, hogy azt vrta, kilp a vr kapujn, s jt nevet a szbeszden. A vr azonban nma maradt, s elhagyatottnak tnt. - Isten ezt nem hagyhatja! Marie asszonyra gondol? Anselm, az aprdja szintn rosszkedv volt, szrke rnykknt lovagolt ura mellett. Szrazra trlte az arct, ami nem csupn az estl lett nedves. - Folyton arra gondolok, ahogy a tbortz mellett lt, s btorsgot nttt belnk olyan idkben, amire csak iszonyodva tudok visszaemlkezni. Az Isten nem vehette maghoz. Az nem lenne igazsgos. - A Jisten sok mindent tesz, amit mi emberek nem rtnk. Heinrich lovag rlt, amikor a vrkapuhoz rtek, s befejezhettk a kizrlag hallrl s szenvedsrl folytatott beszlgetst. Kibitzstein toronyre mr rg jelentette a ltogatk rkezst, gy a nagykaput kinyitottk, mieltt a kopogtatt hasznlhattk volna. Amikor Heinrich von Hettenheim belovagolt a vrudvarra, megltta a kzeled Michelt. Bartja arct les barzdk szntottk, halntkn szles fehr tincsek hzdtak. Sz nlkl vrt, amg vendge leszllt a nyeregbl, aztn tlelte, mintha bele akarna kapaszkodni. Heinrich lovag rezte, hogy a gysz s a ktsgbeess lassan megtri Michelt, s komoran lehajtotta a fejt. - Igaz teht. Marie meghalt. Michel ftyolos szemmel blintott. - Az utols remny is szertefoszlott. A speyeri vrnagy futra hrom nappal ezeltt hozta a hrt, hogy Marie holttestt megtalltk lejjebb a folyn. Nem lehetett felismerni, mert tl sokig volt a vzben, de levgtak egy darabot a ruhjbl. Anni s n azonnal rismertnk. - Isten adjon neki rk nyugalmat, s vezesse az dvssgbe! - Heinrich lovag keresztet vetett, aztn felszltn Michel szembe nzett. - Nem hagyhatod el magad! Marie ezt biztosan nem akarn. Gondolj a lnyodra! Most, hogy Trudi elvesztette az desanyjt, mg nagyobb szksge van rd. - Igazad van. Csak ht annyira hinyzik. Miutn a huszita hbor idejn olyan hossz idre el kellett vlnunk, azt remltem, hogy lesz nhny szp vnk itt Kibitzsteinben. Vannak szls kertjeink, amiben Marie annyi rmt lelte volna. A rheinsoberni szlkbl is kitn bort csinlt. Michel hiba prblta visszatartani zporoz knnyeit. Heinrich von Hettenheim megrtette bartja fjdalmt, de tudta jl, hogy ki kell rngatnia a frfit a bskomorsgbl. - Tartsd meg Marie-t az emlkezetedben olyannak, amilyennek utoljra lttad, de ne zrkzz el a vilgtl. Az isten szerelmre, birodalmi lovag vagy, s senki ms nem ll feletted, csak maga a csszr. Gondolnod kell a birtokodra s Trudira, aki egyszer majd rkli. Taln jra meghzasodsz, s fiad szletik majd.

Michel keseren nevetett. - Mg hogy jra meghzasodjak? Hogyan vehetnk felesgl msik nt az n Marie-m utn? Senki sem rhet fel hozz! - Akkor neveld fel a lnyodat tisztessggel, s gondoskodj rla, hogy biztos rksget vegyen t. Taln azt akarod, hogy Kibitzstein s a gyermeked a szomszdok jtkszere legyen? Michel ezekre a szavakra sszerezzent. - Ezt semmikpp nem akarom, de. . . - Nincs semmilyen de! Michel Adler, Kibitzstein birodalmi lovagja vagy. Ktelessgeid vannak a birtokoddal, a lnyoddal s a csszrral szemben. Michel legyintett. - Zsigmond urunk hrom esztendre felmentett minden vele szembeni ktelessg all, hogy itt megszilrdthassam a hatalmam. - Akkor tedd azt! Heinrich von Hettenheim fejt csvlva nzett bartjra. - Azt hiszem, ppen idben rkeztem. Szksged van valakire, aki visszavezet a helyes tra. De ezt szvesebben tennm egy slt s egy kupa j bor mellett. Radsul brig ztam. - Bocsss meg! Rossz hzigazda vagyok. Zdenka, gondoskodj rla, hogy Heinrich r meleg frdt vehessen, s szraz ruht kapjon. Aztn kerts valamit a konyhbl s a pincbl, ami kt hez vendgnek feltlalhat. Michel a kulcsrn fel fordult, akit Marie-val Csehorszgbl hoztak magukkal, s ltta, hogy az asszony mr kiadta a szemlyzetnek a megfelel utastsokat. Ekzben Trudi elszktt Marieltl, s nem trdve az esvel, vkony ruhcskjban lerohant a palota lpcsjn. Kitrt karokkal szaladt Heinrich lovag s Anselm fel. - Elhozttok az anyukmat? Heinrich von Hettenheim sajnlkozva rzta a fejt. - Sajnos nem, kincsem. Az desanyd a mennyben van, s onnan vigyz rd. A kislny lebiggyesztette az ajkt, s dhsen a frfira rivallt. - Az desanym nincs a mennyben. Tudom, hogy visszajn. - Trudi mg nem rti, mit trtnt. Michel a karjba vette a lnyt, s maghoz szortotta. Kzben a szembe nzett, ami sttebben kklett, mint az desanyj. Ebben a pillanatban jobban hinyzott neki Marie, mint valaha.

XIV.

Nem sokkal ksbb Michel a vendgeivel s nhny h embervel az asztalnl lt. Habr Zdenka cseldei kitn sltet, friss kenyeret s j bort szolgltak fel, a legtbben gy ettek, mintha frszport raktak volna eljk. Mg a hossz ttl meghezett Heinrich von Hettenheim-nek is erltetni kellett, hogy egyen valamit. Aggdott, hogy Michel csak turkl az telben, ide-oda tologatja a tnyrban, de egy falatot sem eszik. A boros kupjt azonban mr negyedszer tltette tele a nehz itallal, s mindig egy hajtsra kiitta. Lthatan Anninak s Zdenknak sem tetszett, hogy Michel ennyit iszik, de nem tehettek semmit ellene. Heinrich lovag sajnlta, hogy Michi nincs itt, mert az eszes legnynek taln sikerlt volna keresztapja lelkre beszlnie. - Nem iszol kicsit tl sokat, Michel? - krdezte a bnt csendben. A bartja felnzett, s meglepetten bmult r. n? Hogyhogy? - Nem veszed szre, hogy gy ntd magadba a bort, mintha vz lenne? gy gyorsabban elveszted a hatalmadat, mint ahogy kaptad. Istenem, Michel, ppen elg frfit lttam mr tnkremenni az ivszat miatt, s nem akarom, hogy veled is ez trtnjen. Heinrich hangjbl hallatszott, hogy ksz a Michellel val bartsgt is kockra tenni, hogy megmentse t

a romlstl. Michel a kupt bmulta, amit az egyik cseld tdszr is teletlttt, s mogorvn blintott. Korbban soha nem rdekelte tlsgosan a bor, csak hgtva itta, ami alig volt ersebb a vznl. Marie elvesztse azonban annyira megviselte, hogy vlogats nlkl tlttte magba a nedt. A gondolatra, hogy annak idejn mennyire szerette a felesge felgyelete alatt ksztett bort, knnyek szktek a szembe, mint mindentl, ami Marie-ra emlkeztette. Flretolta a kupt, s odahvta a cseldet. - Hozz nekem vizet, s keverj bele negyedrsz bort. Az nem fog megrtani. Heinrich lovag a lelke mlyn felllegzett. Lthatan Marie balsorsa porig sjtotta bartjt, de nem trte ssze. - gy mr jobban tetszel, Michel! Keverj vizet az n boromba is lnykm. Az uraddal sok meslnivalnk van egymsnak, s szksgnk lesz a tiszta fejre. Heinrich vgigmrte a trsasgot. Legtbbjket mg a huszitk elleni hadjratbl ismerte, a gysz az arcukra volt rva. Csupn egy nemesi ruht visel ismeretlen ifj lt kiss unott brzattal. - Ezt az ifjt mg nem mutattad be - emlkeztette Michelt. - Bocssd meg az udvariatlansgomat! A fiatalember Ingold von Dieboldsheim, az egyik szomszdunk fia. Nem jn ki a btyjval, ezrt az apja megkrt, hogy vegyem fel a vazallusaim kz. Michel hangja nem rulta el, mit tart a nyalka ifjrl. A tbbiek szreveheten mg nem fogadtk maguk kz a lovagot. Ahhoz nem tlttt mg elg idt kzttk, s bizonyra sokat kell majd fradoznia, hogy felptse azt a bajtrsi kapcsolatot, ami a tbbieket vek ta sszekttte. Heinrich azon tprengett, mi oka lehetett a fiatalember apjnak arra, hogy ppen Kibitzsteinbe kldje t. Nem jhet szba Trudi krjeknt, hiszen a lny csak tz v mlva kerl eladsorba. Igaz, egy jkp lovagnak, aki addig belophatja magt a szvbe, sokkal nagyobb eslye van, hogy elnyerje a kezt. Ezenkvl Dieboldsheim birodalmi lovagnak bizonyra hasznra vlna, ha egy esetleges viszlykor szmthatna Kibitzstein urnak tmogatsra, radsul Michel lvezte a csszr kegyt is. A Zsigmond krli gondolatok arra indtottk Heinrich lovagot, hogy ms irnyba terelje a beszlgetst. - Nem vletlenl jrtam erre, Nrnbergbe tartok. Az apt uram elrte, hogy ismt engem nevezzenek ki az sszevont csapatok parancsnokv. Bohmiba kellene vonulnunk, hogy a Zsigmond urunkkal bkt kt kelyhes testvreket segtsk a lzad tboritk elleni harcban. De ktlem, hogy erre sor kerl, mert a csszr lltlag Magyarorszgra megy, hogy felvegye a harcot az orszgot jra feldl trkkkel. Ezzel a hrrel sikerlt a lovagnak felrznia bartjt. Michel a fejt csvlta, s keseren felnevetett. - Istenemre, ha a csszr nem ll a bohmiai szvetsgesei mell, a tboritk felmorzsoljk ket, s az utna kitr hbor minden eddiginl puszttbb lesz. Als-Bajororszg urai, ausztriai Albert s szsz Frigyes mr kijelentettk, hogy tmogatni akarjk a kelyhes testvreket. Nekik igazn fontos, hogy Bohmiban bke legyen, mert a huszitk elgszer vgigpuszttottk a hatrterleteiket. Megjegyzse hosszabb vitt indtott el a birodalom bktlen terleteirl. Ingold von Dieboldsheim megnyilatkozsa ers rdekldsrl s nll gondolkodsrl tanskodott. Heinrich Hettenheim rlt, hogy j beszlgettrsra tallt benne, mert gy gondolta, hogy segtsg nlkl nem tudja kirngatni Michelt a gysz okozta bskomorsgbl. Michel vgl egszen lnken mondta el vlemnyt, s klvel az asztalra csapott. - Nagy baj van a birodalommal, s sajnos a csszrral is. Egy halom koront sszegyjttt mr, de egyiket sem tudja igazn megtartani. Mit keres Magyarorszgon? Onnan sem katont, sem aranyat nem kap a birodalmi gyekre. Ehelyett a sajt pnzbl fellltott sereget arra ldozza, hogy ennek az orszgnak a hatrt megvdje az oszmn pognyokkal szemben. k viszont magra hagyjk a tboritk elleni harcban. Viselje a bohmiai koront, hiszen az a birodalom rsze. De Magyarorszghoz semmi kznk. Michel abbahagyta a beszdet, nehogy tlsgosan illetlenl beszljen a csszrrl. Ingold lovagon ltszott, hogy nem rt egyet Michellel, de mivel volt a legfiatalabb az asztalnl, nem merte erlyesebben kpviselni a vlemnyt, radsul Heinrich lnken helyeselte a hzigazda szavait. - A csszr sztforgcsolja az erejt, tl sok fronton harcol ahelyett, hogy ott szilrdtan meg a hatalmt, ahol az szksges. Vgl azok fognak fizetni mindenrt, akik pnzt s katont adtak a rosszul megtervezett hadjratokhoz, nevezetesen a hozzd hasonl birodalmi lovagok, valamint a kisebb birodalmi vrosok s

aptsgok, mint az n uram is. A legmagasabb rang urak s vazallusaik szpen kimaradnak a harcokbl, mikzben egyre tbb terletet kaparintanak meg. Ha ez gy megy tovbb, a birodalom sszeomlik. - Remlem, nem gy lesz. IV. Kroly ta a birodalom sok gyenge csszrt elviselt, de ha ausztriai Albert, Zsigmond urunk vejeknt kveti t a trnon, ms szelek fjnak majd Nmethonban is. Nhny pillanatra Michel legyzte gyszt, s ugyanolyan harcosnak tnt, mint rgen. Heinrich lovag csendben felllegzett. - Gyere velem, bartom! A csszr hamarosan visszatr Magyarorszgrl. Jobb lenne, ha a kzelben lennl, hogy megtartsd a jindulatt. - Nem is tudom. Michel gymoltalanul felemelte a kezt, hiszen tisztban volt azzal, hogy Trudi miatt meg kell tartania az uralkod kegyt. - Taln elksrlek, de adj nekem mg egy kevs idt! Most pedig felelj szintn. Mirt szolglod mg mindig a verdingeni kolostor aptjt? Pfalzi Lajos taln megtagadta tled a Hettenheim-rksget? Heinrich lovag meglepetten nzett Michelre. - Ht mg nem tudod? lltlag Hulda asszony t hnappal a frje halla utn rkst szlt. gy hrlett, hogy a gyermek gyenge, s nem biztos, hogy lve marad. Istenemre, mg soha nem kvntam senkinek a hallt, de most majdnem bnbe estem, radsul a szletse krlmnyei nem csupn nekem tnnek titokzatosnak. tkozott unokatestvrem felesge ugyanis egy flrees vrban hozta vilgra a gyereket, s a mai napig nem trt vissza a palotagrf udvarba, Heidelbergbe. Azt mondjk, Hulda klyke azta nagyszeren fejldik. Ha nem ismernm az asszony nemesi bszkesgt, azt feltteleznm, hogy egy idegen gyermeket mond a sajtjnak. Michel a fejt rzta. - Tallkoztam Huldval s az apjval, Lauensteinnel is. Nem tudom elkpzelni, hogy ilyet tennnek. Mr a gondolattl is rtzna, hogy egy cseld gyermekt kell felnevelnie. - Radsul azt beszlik, hogy maga szoptatja - vetette kzbe Heinrich lovag. - Akkor valban Falko gyermeke s a Hettenheimek rkse. Sajnlom, bartom, de bele kell trdnd. Michel a lovag vllra tette a kezt, hogy megvigasztalja, de a frfi nevetve legyintett. - Istenemre, nincs rossz sorom. Ha a nagytisztelet apt r, ahogy meggrte, adomnyoz nekem egy hbrbirtokot, ami a kolostor birtokaihoz tartozik, akkor a fiaimnak a hadi felszerelsemen, a kardomon s a tisztes nevemen kvl mst is rkl hagyhatok majd. Gondoskodj rla, hogy a lnyod is megkapja ezt.

Harmadik rsz

Elhurcolva

I.

Az es folyamatosan szemerklt a sokfel szertegaz folyn s partjn, ami olyan lapos volt, hogy gy tnt, hamarosan teljesen vz al kerl. Mindezek ellenre e tj kzepn, ahol a vz s a szrazfld hatra szinte elmosdott, egy nagyobb vros terlt el. Fldsnc vette krl, amelynek tetejt tglafal koronzta meg. Hrom kapu vezetett a vdbstykon t a doronggtbl ll utakra. A falat a vgzdsnl szles csatorna osztotta meg, s ezen a helyen megerstett tornyok emelkedtek a magasba. A vzi t hajknak s dereglyknek egyarnt knyelmes kzlekedst biztostott a keresked urak hzig, amelyek homlokzati csigk s ktelek segtettk, hogy az rtkes portka a padlstrbe jusson. A vros templomainak ngyszgletes tornyai a vrosfal fl emelkedtek, kztk s a tbbemeletes patrciushzak rnykban hzdtak meg az egyszer np kunyhi. A legvastagabb kabtokat s kpenyeket is tztat s elnehezt es ellenre a vroson kvl elterl kiktben nagy volt a nyzsgs, s br csak mrcius volt, egymst rtk a hajk. A lehorgonyzott, bls tengerjr koggk srjben kerestek maguknl; utat a klnbz folyami hajk. Kiltsok harsantak, kteleket hajtottak a vz felett, vgl emelk segtsgvel raktk t a hordkat s blkat az egyik hajrl a msikra. Az itt dolgoz frfiak hozzszoktak, hogy brig znak, mg a kapitnyok s kereskedk az elemekkel szemben kapucnis kabtokkal vdekeztek, amelyek anyagt viasszal erstettk meg. Ilyen kpenyt viselt az a magas frfi is, aki egy flrees helyen horgonyz kogge hts fedlzetn llt. gy ltszott, mintha a nagy kereskedelmi hajk elkerlnk. Hrom kisebb, tkzvel vdett csnak mr kikttt a magas fedlzet haj mellett, a negyedik ppen kzeledett fel. - Az idn legalbb idben megjtt Labadaire - mondta a kabtos frfi a matrznak, aki vllra vetett vitorlavszonnal vdekezett az es ellen s egy majom gyessgvel mszott fel a tat meredek lpcsjn. - Az j, kapitny r, gy a frzek eltt Rigba rnk, s jobb zletet ktnk. A frfi szavait megerstend blintott, s krdn nzett a kapitnyra. - Kapitny r, vegyk t azonnal a rakomnyt, vagy egyenknt ellenrizni akarja? Christiaan Zoetewijn kapitny megrzta a fejt. - Nzd meg te, mit hozott Labadaire, s vlogasd ki, amit jnak tartasz. Azt az alakot kldd azonnal a kajtmbe, lesz egy-kt szavam hozz. A matrz elvigyorodott, mert Zoetewijn drgedelmei rettegettek voltak. Folytatta a munkjt, s megparancsolta az egyik hajsgazdnak, aki mr trakta emberi rakomnyt, hogy adjon helyet Labadaire brkjnak. Zoetewijn ezalatt bement a kajtjbe, s egy hatalmas szkre lt. A kabin berendezshez tartozott mg egy nagy gy felhzhat rcsokkal, ami megakadlyozta, hogy ers hullmzskor leessen, kt nehz lda s egy, a szkhez hasonlan a padlhoz csavarozott asztal. Mivel a szket a kapitny foglalta el, mindenkinek, akit a kajtbe hvtak llni kellett a kogge ura eltt, akr egy szolgnak, hacsak Zoetewijn nem hozatott neki egy sszetolhat szket. Ebben a kegyben azonban csak klnsen fontos vendgek rszesltek. Jean Labadaire nem rdemelte ki ezt a kitntetst. A szikr francia, az t ksr matrz figyelmeztet khintsre levette a sapkjt. A kapitny gy tett, mintha nem venn szre a rabszolga-kereskedt, s tovbb foglalatoskodott az rulistval, amin a mr berakodott emberi run kvl egy tucat srshord s egyb portka is szerepelt, amit keleten jkora haszonnal szeretett volna eladni. Labadaire vgl elunta a vrakozst, s krkogott egyet. Zoetewijn felpillantott, s gy mricsklte vilgos szemeivel, mintha elszr ltn. - Szerencsd, hogy ezttal idben rkeztl, klnben elhajztam volna az rud nlkl. Tavaly s tavalyeltt a frzek megelztek, az idn ez nem trtnhet meg. Habr Zoetewijn tudott franciul, most mgis hollandul, anyanyelvn beszlt. A francia az dvzlskor keverten hasznlta a kl nyelvet, m Zoetewijn mrges arckifejezst ltva ttrt a hollandra.

- Siettem, bartom, s j rut hoztam. - Olyan jt, mint tavaly? Egy keresztny nt varrtl a nyakamba, mr rabszolgaknt, s emiatt Tallinnban tkozottul nehz helyzetbe kerltem. Mit gondolsz, hogy bntak velem, amikor az a teremts mindenki eltt elmondta a Miatynkot s a rzsafzrimkat? Alamizsnrt kellett szabadon engednem. Szerencsre egy kzmves fizetett rte, akinek meghalt a felesge s fl tucat klykrl kellett gondoskodnia. Zoetewijn egyre hangosaiban beszlt, a vgn mr sz szerint vlttt a francival. Labadaire-t azonban nem lehetett knnyen megijeszteni. Az effle jelenetek hozztartoztak az zlethez, s tudta, hogy a holland szemet huny az ilyesmi felett. Keleten a rabszolgk nagyon keresettek voltak, fleg mert nehezen lehetett beszerezni ket. Az egyhz tiltotta a keresztnyek eladst, mg ha eladsodottak s eltltek esetben nha kivtelt is tett. Teht a hozz hasonl emberek knytelenek voltak olyan mrokkal s ms pognyokkal kereskedni, akiket a mr Spanyolorszgban fogtak el, vagy hajkon zskmnyoltak. Ezeken kvl akadt mg nhny titkos hely, ahol rabszolgkhoz lehetett jutni, s ezeket mindkt frfi hasznlta. Mivel az eretnekek nem szmtottak keresztnynek, nhny rstudatlan cseldet s gyermeket ezek kz sorolva keletre lehetett szlltani. Balszerencse volt, ha az egyikknek sikerlt a keresztny tanokat hibtlanul elmondani, ahogy ez Zoetewijnnel elz vben megtrtnt. - Elnzst, kapitny, de valban n hoztam azt a rabszolgant? Labadaire gy dnttt, ostobnak tetteti magt. Zoetewijn akkort csapott klvel az asztalra, hogy az megreccsent. - Persze hogy tled vettem, te hazug kutya! s nem ez volt az els rossz hr ru, amit rm tukmltl. Labadaire csittan felemelte a kezt. - Kapitny, tlem mindig csak a legjobb rut kapja. Tudom, mit vr el. - Ha ez mg egyszer elfordul, jvre viheted a kihezett nyomorultjaidat a frzekhez, mert n egyetlen rabszolgt sem veszek tled, mg ha szz lpsrl is ltni rajta, hogy pogny mr. - Ha mr gy belejtt a kapitny, mg egy drgedelmet zdtott a francira, aki csak vigyorgott s megrngatta a holland ruhaujjt. - Ezttal hoztam egy igazi mr nt, kapitny. Mg fiatal, de jl fejlett - folytatta Labadaire szles kzmozdulatokkal ksrve szavait. Zoetewijn gondolatai rgvest ms irnyba tereldtek. Azt mondod, egy igazn fekete mr lny, aki elg fiatal, hogy felforralja a sok fajank vrt? Labadaire blintott. - Pontosan gy van, kapitny. J rat fog kapni rte Tallinnban. A hajs arca azonnal elkomorult. - Hla az ostobasgodnak, Tallinnba egy ideig nem mehetek. Rigig kell hajznom, st taln egszen Oroszorszgig, s Pszkovban vagy Novgorodban tladni az run. De lehet, hogy ott jobb rat kapok. - Akkor nekem is tbbet fizethet - vigyorgott Labadaire, de a holland leintette. - Sz sem lehet rla. Sokkal kltsgesebb Novgorodig hajzni, s jval ksbb rek vissza, gy elveszthetem a pnzt, amit az ttal kerestem. Ha a keletrl hozott rut nem adom el az v els rversn, rfizetek. Ezenkvl mg adsom vagy a tavalyi rossz rabszolgazlet miatt. A holland arckifejezse elrulta, hogy nem hajland trgyalni a dologrl, ezrt Labadaire csak a szoksos sszeget krte. Hogy Zoctewijnnl milyen rosszul llt a sznja, az is bizonytotta, hogy a korbbiaktl eltren egsz id alatt nem hozatott szket neki. A matrz kopogtats nlkl belpett a kajtbe s mondott nhny semmitmond szt, kzben megprblta titkos jelekkel tudatni a kapitnnyal, mit tart az rurl. Vgl vigyorogva Labadaire-re mutatott. - A bartunk mr megint a nyakunkba akar varrni egy nmetet Igaz, a fehrnp bolond, mert el akarta hitetni velem, hogy egy magas rang lovag felesge, s gazdagon megjutalmaz, ha szabadon engedem. Zoetewijn harsnyan nevetett. - Ez aztn tbb a soknl! Ilyen arctlansgot mg nem lttam! Tnyleg egy nemes nt csempsztl a rakomnyba? A krdst nem gondolta komolyan, hiszen sem , sem a matrz nem tudott ehhez hasonlt elkpzelni. Mivel a francia sem ismerte Marie kiltt, nevetsben trt ki. Labadaire ki akarta hasznlni a holland jkedvt, hogy mgis kicsikarjon egy kicsit magasabb rat, de kopogtak az ajtn. Egy matrz dugta be a fejt, s maga mg mutatott. - A nagytisztelet brahm atya megrkezett, hogy megnzze a rakomnyt.

- Akkor vezesd be, s gondoskodj rla, hogy hozzanak szket s bort. Zoetewijn egy szempillants alatt kemnyen trgyal kereskedbl nyjas frfiv vltozott, aki mindenkivel szemben j szndkkal viseltetik. A matrz eltnt, s a nyomban belpett egy sovny, aszkta-klsej frfi. A hozzsiet tengersznek odaadta nedves kpenyt, majd ldsra emelte kezt. Labadaire s a kapitny letrdelt, a matrz gyorsan karjra akasztva a pap kpenyt kvette pldjukat. - Nos, fiam, milyen hreid vannak? A pap hangja szigoran csengett, mert a Tallinnban trtntekrl Zoetewijn egyik irigye beszmolt neki. A kapitny jmbor arckifejezst erltetett magra, s hdolattal nzett az egyhz emberre. - Elksztettem a rakomny iratait, nagytisztelet uram. A ma hozott rabszolgkat mg be kell vezetnem. - Akkor tedd azt, fiam. A pap a szk mg lpett, amire Zoetewijn ismt lelt. A kapitny megrtette, hogy Labadaire rabszolgaszlltmnyt a pap szeme lttra kell felvennie a listra, s megeskdtt, hogy kitekeri a szikr francia nyakt, ha valami nem lesz rendben. Labadaire sem rezte magt tl jl a brben. Az egyhz ugyan eltrte a pognyok eladst, de a keresztnyek esetben akr hallra i tlhettk s nyilvnosan kivgezhettk a rabszolga-kereskedt. Mivel a rakomnyban keresztnyek is voltak, gy dnttt, hogy elismeri a dolgot, mieltt a pap ms mdon szerez rla tudomst. - Bocsnat, nagytisztelet atym, de a nyolc frfi, akit Zoetewijn rnak hoztam, a dl-franciaorszgi adsok brtnbl val. Bnzk, akiket eladtak, hogy legalbb a tartozsuk egy rszt kiegyenltsk. A pap felemelkedett a szkbl, s rfrmedt. - Akkor glyra kellett volna kldeni ket, ahelyett hogy a vad Moszkvai Fejedelemsgbe vagy tatrokhoz hurcoljtok. Zoetewijn vllra tette a kezt. - Fiam, ezeket a frfiakat nem adhatod el Tallinnban az orosz eretnekeknek vagy pognyoknak, hanem t kell adnod ket becsletes keresztnyeknek, akik megvdik eme szerencstlenek lelkt a ksrtsektl, s gy remlhetik, hogy Jzus Krisztus ltal feloldozst nyernek. - Termszetesen ezt fogom tenni, nagytisztelet atym - grte Zoetewijn, m azonnal meg is feledkezett a fogadalomrl. - Ezttal nagyon sok gyermek van a hajdon, fiam. Ez nem helyes. Inkbb kolostorba kellett volna vinni ket, hogy a keresztny tanok szerint nevelkedjenek. - Ha tehetnm, az egyhznak ajndkoznm ket, atym, de keresked vagyok, aki a bevteleibl l. Ha meg akarja venni a gyerekeket, termszetesen megfelel rat szabok. Zoetewijn szvesen megszabadult volna ezzel a mdszerrel nhny fiatal rabszolgtl, akik felteheten nem lnk tl a keletre vezet hossz tengeri utat. A pap sajnlkoz mosollyal megrzta a fejt - Sajnos nem tehetem, fiam. A szent egyhznak sok kiadsa van, hiszen hatalmas katedrlisokat kell ptenie, amelyek kzelebb viszik a nphez Isten dicssgt. szentsge, a ppa is sok pnzt kvetel tlnk a keresztny orszgokat szorongat pognyok elleni harchoz. Zoetewijn blintott, majd adujt kijtszva gy szlt: - Meg rtem, nagytisztelet atym. Higgye el, nehz szvvel viszem ezeket a gyermekeket idegen fldre ahelyett, hogy j keresztnyeknl nevelkedhetnnek nlunk. Engedelmvel legalbb egyet tadok atymnak, gy a fi egy kolostorban Isten szolgjv vlhat, vagy a templom krusban nekelhet. Mikzben beszlt, intett a matrznak, aki eltnt, majd hamarosan visszatrt egy krlbell tesztends gynyr ficskval. A stt haj s barna szem gyermek flelemmel nzett krl. A pap vgigmrte a gyermeket s nkntelenl blintott. A fi mg elg fiatal volt ahhoz, hogy j keresztnny s az r szolgjv neveljk. Amikor azonban felszltotta, hogy mondjon valamit, a gyermek sszeszortott ajkakkal a fldet bmulta Labadaire elvigyorodott. - Bzza rm, nagytisztelet atym. Azt mondta a finak rossz arabsggal, hogy felvgjk a hast, ha nem szlal meg. A ficska riadtan nzett r, aztn gagyogott pr szt.

- Szp hangja van, jl fog nekelni a krusomban. A pap elgedettnek tnt. Br nhanapjn kapott ajndkba pogny gyermeket, vagy nagy ritkn megvsrolt egyet, ezt a kis mrt, klnlegesnek ltta. Elkpzelte a krus ruhjban, s mr hallani vlte, amint hangosan dicsti Istent. Kzben alig figyelt Zoetewijnre, aki jra tfutotta a listt. A kapitny feljegyezte az utols nevet, ami Labadaire listjn szerepelt. Az rst alig lehetett kiolvasni, de nem is ez volt a lnyeg, hanem az, hogy a feljegyzs egy eretnek asszonyrl s a csecsemjrl szlt, akit Labadaire Franciaorszgbl hozott magval. Az atyt nem igazn rdekeltk a nk, fleg nem az eretnekek. Elvette ht a felje nyjtott tollat, belemrtotta a tintba, aztn odarta a listra, hogy az emberi rakomnyt ellenrizte, s mindent rendben tallt. Vgl alrta a sajt s a temploma nevben is. Mint mindig, amikor rabszolga-kereskedk hajjt ellenrizte, brahm atya most is meg volt gyzdve rla, hogy jt cselekszik, amirt a krmre nz az emberkereskedknek. Biccentett Zoetewijn s Labadaire fel, aztn megfogta a mr gyerek vllt, s felszltotta, hogy kvesse. A matrz gy tertette r a kpenyt, hogy a fit is befedte. Isten szolgja ezek utn mosolyogva elhagyta a kajtt. Labadaire megvrta, mg a pap lptei elhaltak, s lesen felnevetett. - Jl megfogta a csuhst. Halljam! Minden vben ajndkoz neki egy csinos fit? Bizonyra nem csak neklsre kell az atynak. II.

Marie korholta magt a butasga miatt. Hogyan is kpzelhette, hogy ktsgbeesett habogst komolyan veszik? De nem jutott ideje megfogalmazni vdbeszdt, mert amita eszmletnl volt, a mr lnyon s a fogoly gyerekeken kvl most tallkozott elszr valakivel. Nem akarta teht elszalasztani az alkalmat, hogy felhvja magra a figyelmet. A frfi azonban meg sem hallotta, hanem a botjval megttte, ami mg mindig fjt, de nem annyira, mint az ostobasga, ami miatt nem tudott megbocstani magnak. - Ostoba vagyok, mrhetetlenl ostoba! n sem hittem volna el, ha egy ilyen trtnetet hallok. Alika aggdva nzte Marie-t. A fiatal mr lny tanja volt, amikor Marie megprblt a matrzzal beszlni, de mivel nem rtette a szavait, fogalma sem volt, mirt olyan ktsgbeesett. Hogy elterelje a gondolatait, az asszony lbe fektette a kislnyt. Marie a csppsgre pillantott, s azt mondogatta magnak, hogy a sors olyan ktelessget rakott a vllra, ami gtolni fogja a szksben. Br a kicsi nem az hsa s vre volt, mgis felelsnek rezte magt a kiszolgltatott csppsgrt. Az utbbi napokban a csecsem rendszeresen tudott szopni, s szpen fejldtt. Ehhez hozzjrult az is, hogy Marie-nak tbb teje volt, mint a betegsge idejn. rlt, hogy a gyermek jobban van, s csodlkozott, hogy szinte anyai rzseket tpll annak a nnek a lnya irnt, akinek nyomorsgos helyzett ksznheti. Nem hibztathatott a sorsrt egy olyan teremtst, akit a sajt anyja ugyanebbe a pokolba tasztott. Minthogy immr lthatatlan ktelk fzte ket egymshoz, el kellett neveznie a csecsemt. Ktelkedett benne, hogy Hulda megkereszteltette a lnyt, hiszen akkor hivatalosan el kellett volna ismernie. Ha a kislny a gondoskods ellenre meghal, az egyhz tantsa szerint a lelke pokolra jut. Erre a gondolatra Marie megrettent, s elhatrozta, hogy azonnal elvgzi a szksgkeresztelst. Benedvestette az ujjt a tmlben, amibl Alika itatta, aztn keresztet rajzolt a gyermek homlokra. - Mivel Isten a gondjaimra bzott, nevet adok neked. Mostantl Elisabethnek hvnak. Emlkezve Keresztel Szent Jnos anyjra, akinek a helybe lpve elvgzem a szent szertartst, hogy ezzel felvegyenek a hvk kzssgbe. Amikor vgzett a rgtnztt szertartssal, Marie felllegzett. Pap ltali, tisztes keresztelre a kzeli jvben nem szmthatott. Bizonyosan egyetlen egyhzi ember sem fog lejnni a rajnai haj gyomrba, amelybe szmos fiatal lnnyal s gyermekkel egytt bezrtk. - Lisnak foglak szltani - mondta Marie az elgedetten szuszog csecsemnek. A kicsi lnyra mosolygott, de gondolatai a jelenlegi helyzetk krl forgott. A mondatfoszlnyok ellenre, amit a haj trakodsakor hallott, kptelen volt rjnni, hol van. Felttelezte, hogy az el trul kiktvros Hollandihoz tartozott. A mretbl tlve lehetett Amszterdam, ahonnan a rajnai kereskedk is szlltottak rut, s mr neki is ajnlottak megvtelre ilyet. Amikor tvittk a koggra, sajnos a friss levegn tlttt rvid idt azzal vesztegette, hogy megszltott egy magasabb rangnak ltsz alakot. A frfi b, stt nadrgot, testhez simul kk kabtot s gyapjsapkt viselt. Ehelyett taln jobban meg kellett volna figyelnie a kikt

mgtt elterl helyet, hiszen minden aprsg, amit az trl megtudott, ksbb segthetett volna neki hazatallni. Az egyetlen, amit le tudott rni, az j brtnk volt a nagy kogge gyomrban. A kamrba, aminek kls falt a grbe hajtrzs kpezte, kizrlag a tetnylson lehetett bejutni, s ezt hallhatan nagy retesszel, vagy nehz gerendval zrtk el. Teht szksre csak akkor gondolhat, ha ismt szilrd talajt rez a lba alatt, s tudja, hol van. Csupn abban remnykedhetett, hogy nem valamilyen szigetre viszik, mert onnan nincs menekvs. Alika a ruhja megrntsval terelte el a figyelmt. A mr lny arca szrkv vlt s eltorzult, mikzben a hasra mutatott. Marie nem rtette, mit akar jdonslt bartnje mondani, de mieltt megprblhatta volna kiderteni, a lny az rnykszkknt szolgl vdr fel kszott. Flton nygdcselve hnyni kezdett. Marie a szalmazskjukra fektette List, s Alikhoz lpett. - Mi van veled? Els pillantsra azt hitte, hogy a mr lny vrands, m hamarosan az gyomra is kavarogni kezdett. Nhny fogoly szintn fuldoklott, egyesek olyan hangosan sikoltottak, hogy a fbl kszlt falak visszavertk a hangjukat. Fent eltoltk a reteszt, s a bejrat kinylt. Egy frfi ugrott le, s vigyorogva megllt. - Ha mr az indulskor hnytok, mi lesz, ha kirnk a nylt tengerre? Marie nehezen rtette, mit mond. Sok sz ismersen csengett szmra, de nhnnyal egyltaln nem tudott mit kezdeni. Ennek ellenre megprblta megragadni az eslyt. Vasakarattal lecsendestette hborg gyomrt, s megtrlte a szjt, mieltt a frfihoz fordult. - Bocsnat, de taln segthetne. Paprra, tollra s tintra lenne szksgem, hogy levelet rhassak. Ha eljuttatja a Majnig s onnan Kibitzstein urhoz, a benne lv hrrt gazdagon megjutalmazzk. - Mi? A frfi azt mutatta, hogy ugyangy nem rti Marie szavait, mint az asszony az vit. Egy id utn rjtt, mit akar, de csak legyintett nevetve. - Honnan vegyen egy magamfajta matrz paprt s rszerszmot? Tudod egyltaln, milyen sokba kerl egy levelet eljuttatni a birodalom belsejbe? A chnk postamestere legalbb hsz schillinget szmtana fel rte. - Ha megteszed, tzszer ennyit kapsz - gyzkdte Marie ktsgbeesetten. - Akr az rk dvssget is meggrhetnd mell, de egyiket sem tudod megadni. Nesze, takartsd fel a padlt. Szrnyen bds van. A matrz elhzott fentrl egy hatalmas nedves rongyot, s Marie fejhez vgta, aztn kromkodva felmszott a ltrn, lezrta maga mgtt a nylst. Marie megrknydve bmulta a kezben lv rongyot, majd hirtelen a sarokba vgta. Mintha csak erre vrt volna a matrz, kinyitotta a bejratot, s vigyorogva lenzett. - Ha estre nem lesz tisztasg, sem ennivalt, sem takart nem kapsz, pedig a tengeren ilyentjt tkozottul hidegek az jszakk. A frfi ismt eltnt. Marie feltrni kszl knnyeivel kszkdtt. A sors igazn nem kegyes hozzm gondolta, mikzben megkereste a rongyot, s a lmpa gyr fnynl takartani kezdett.

III.

Marie ksbb kptelen volt megmondani, meddig maradt a haj a kiktben. Valsznleg nem lehetett tbb kt-hrom napnl, de neki vgtelennek tnt ez az id. Mozgalmas napirendhez szokott, s mivel ismt erre kapott, nehezre esett szinte mozdulatlanul lni a brtnkben, ami ahhoz is kicsi volt, hogy amikor alszanak, kinyjtzhassanak. Legalbb nem akartk, hogy hen haljanak, mert volt elegend ennivaljuk. Ktszer kaptak enni, reggel s este. Mindig heringbl kszlt egytltelt hoztak, amit Marie korbban sem kedvelt igazn, most azonban viszolyogva nylt hozz. Idrl idre Alikval egytt fel kellett adnia az rnykszkknt szolgl vdrt, hogy kirtsk. Ilyenkor vethetett egy pillantst a haj legkzelebbi fedlzetre, ahol minden alkalommal tbb hordt s blt halmoztak fel. Amennyire tudta, onnan egy msik ltra vezetett a szabadba,

de az is egy csapajtval zrdott. A matrzok gondoskodtak rla, hogy a rabszolgknak ne legyen eslyk a szksre, mert azonnal becsuktk s elreteszeltk a csapajtt, amikor ellttk a foglyokat. Marie nem prblta tbbet megszltani ket, hiszen ahhoz, hogy elrjen valamit, pnzre lett volna szksge. Teht vrt, s remlte, hogy olyan helyre viszik, ahonnan sajt erejbl elindulhat hazafel. Nha-nha megkrdezte, mi a szndkuk vele, mikzben idegenbe hajtottk, akr a marhkat. Hallott mr a pognyok keze kz kerlt keresztny rabszolgk szrny sorsrl, s azon tndtt, vajon t is eladjk-e a vadaknak. Lehet, hogy egy fldesr veszi meg, aki a jobbgyok kz veti s robotra knyszerti. Akkor felttlenl meg kell szknie, mieltt a szoksoknak megfelelen felesgl adja az egyik jobbgyhoz. Amikor a haj hirtelen oldalra billent s sokkal ersebben imbolygit, mint azeltt, Marie megrtette, hogy nagyon messzire kerlt a hazjtl. Valsznleg olyan vidkre hurcoljk, aminek a nevt sosem hallottk a birodalomban. Nyugalmat kellett magra erltetnie, mert nhny gyermek, aki hozzszokott a nyugodt rajnai hajzshoz, pnikba esett, kaplzni kezdett, s flsikettn kiablt. Nem tehetett mst, mint ersen tartotta a remegve hozzsimul List, s megprblta megnyugtatni Alikt. - Bizonyra kihajzunk. A fiatal mr lny sszehzta a szemt, mintha gondolkodnia kellene a szavak rtelmn. A Rajnn tlttt napokon, amikor eszmletnl volt, Marie megprblta jobban megrtetni magt Alikval, de az id tlsgosan rvid volt ahhoz, hogy elegend szt megtanuljanak egyms nyelvn. Amikor a haj megemelkedett, aztn zuhansszeren visszacsapdott, Marie gy beverte a fejt a falba, hogy egy pillanatra elvesztette az eszmlett. sszegrnyedt a rosszullttl s a fjdalomtl. Nagy megknynyebblsre az melygse hamarosan elmlt, s a fejn csupn egy kis pp maradt. Igyekezett emlkbe idzni mindazt, amit a hajzsrl tudott, de az ismeretei nem terjedtek tl a kellemes rajnai s Boden-tavi utazson. A tengert csak a kereskedk s a mutatvnyosok kalandos trtneteibl ismerte. Hogy elterelje a figyelmt, a brtnkben lv tbbi rabszolgval foglalkozott. A helysg formja elrulta, hogy csupn egy rszt kpezi a haj trzsnek. Habr leginkbb csak mozdulatokkal tudta magt megrtetni, a gyerekek lthatan hlsak voltak, ha maghoz lelte ket s gyengd hangon btorsgot nttt beljk. Hat tkezssel, teht felteheten hrom nappal ksbb gy tnt, hogy a haj lehorgonyoz egy kiktben, mert mr nem imbolygott olyan ersen, hanem csak enyhn himblzott a vzen. Nem maradtak azonban sokig, s amikor rezheten ismt elindultak, a matrzok kinyitottk a bejratot, s fl tucat nt hajtottak a hajfenkbe. Marie rlt az j sorstrsak rkezsnek, mert azt remlte, hogy beszlgethet velk, s tbbet is megtudhat a helyzetkrl, bartsgosan dvzlte teht ket, vlaszknt azonban becsmrl pillantst s valami furcsn hangz megjegyzst kapott. A nkn nem valami egyszer ruha volt, hanem stt szoknyt, barna fzt s ugyanolyan szn blzt viseltek gyapj vllkendvel vilgos vszonsapkval. A vezetjk krlnzett, s kzvetlenl a bejrat melletti helyre mutatott. Trsni gorombn elkergettk az ott fekv gyerekeket aztn leltek. Kzben lnken beszlgettek egy olyan tjszlsban, ami Marie-nak a hollandnl is idegenebb hangzs volt. Ennek ellenre megprblta a jvevnyeket jfent megszltani, de mogorva kzmozdulatokkal elkergettk. Most mr is dhsen fordult el tlk, s vigasztalni kezdte a helykrl elzavart gyerekeket, akik megijedtek az asszonyok gorombasgtl. Mivel a hat n sok helyet elfoglalt, a gyerekeknek lve vagy sszegmblydve kellett aludni. Marie List magra fektette, gy Alika szorosan mell felehetett, s egy kisebb gyereket az lbe vehetett. Eltr brsznk s szrmazsuk ellenre Marie s Alika kzelebb lltak egymshoz, mint a hideg szem, testes nk. Este kiderlt, hogy az j jvevnyek rosszul vlasztottk meg a helyket, mert amikor kinylt a csapajt, egy matrz gorombn felszltotta ket, hogy adjk fel az rnykszkknt hasznlt vdrt. Radsul Marie s Alika helyett nekik kellett elosztani az ennivalt is. Az asszonyok szitkozdtak, s gy tnt, hogy megtagadtk az engedelmessget, m a hideg tengervz, amit az egyik matrz a fejkre zdtott, gyorsan elnmtotta ket: Mialatt morogva munkhoz lttak, Marie krrvenden mosolygott magban, s kiss csodlkozott, hogy a matrzok ezekkel az igazn jl ltztt nkkel sokkal megvetbben bntak, mint vele s a mr lnnyal. Hegyezte a flt, s mivel mr jobban el tudta klnteni a szavakat egymstl, azt hmozta ki beszdkbl, hogy a hajs az adsok brtnben vette a csoportot, s tvoli kiktkben akarta eladni ket bordlyokba szajhnak.

Marie megrmlt, mert rbredt, hogy valsznleg is egy kikti tavernban vgzi szajhaknt. Hirtelen magba roskadt, s azt kvnta, brcsak meghalna. Mr azt tervezgette, hogyan vgez magval, amikor Lisa srsa emlkeztette, hogy dolga van mg a vilgban. A sajt sorsnl sokkal fontosabb, hogy megtallja a fit, s elvigye Michelhez. Mindenron letben kell maradnia s haza kell trnie. nkntelenl Trudira gondolt, akinek bizonyra nagyon hinyzik. A knnyeivel kzdtt, mert attl flt, hogy soha tbbet nem zrhatja a karjaiba a lnyt. Marie hamarosan megismerte a tenger csfabb arct, amit a partrl rkez nk nyilvnvalan jl ismertek. Most rlt a hatos csoport jelenltnek, akiknek a mozdulatai olyan kznsgesek voltak, akr a fillres szajhk, mintha mr rgebb ta gyakorolnk ezt a mestersget. Ameddig k kzmbsen elviseltk a haj ide-oda hnykoldst, biztosan nem fenyegetett az a veszly, hogy a koggt elnyeli a tenger. Marie ismt lecsillapodott kiss, s sikerlt megnyugtatnia valamelyest a gyerekeket is. Megprblt nekik nhny szt megtantani, de hamar szrevette, hogy csak Alika szeretn, ha jobban megrtenk egymst. A kisebbek eltompultnak ltszottak, mintha elfelejtettek volna gondolkodni. Ez nyilvn a sivr helyen tlttt fogsg kvetkezmnye volt, ahov alig sttt be a nap, ezrt a pokol torncnak tnhetett. Marie gyakran bredt fel rmlmok miatt, ilyenkor egy ideig kptelen volt vilgosan gondolkodni. A hat n is, aki kezdet a tbbiekre val tekintet nlkl hangosan beszlgetett, egyre csendesebb vlt a hosszra nyl t folyamn. Marie-nak mg mindig nem sikerlt kidertenie, hov viszik ket, mert a helysgnevek, amelyekrl az aszszonyok beszltek, nem mondtak neki semmit. Tallinn vagy Riga ugyangy lehetnek a spanyol partoknl, mint az szaki-tengernl - gondolta. Amikor ismt megprblt tudakozdni, az egyik, a nmetet trve beszl n leereszkedett hozz s vlaszolt. Eszerint a Keleti-tengernl fekv nagy vrosokrl volt sz. Annyira azonban nem tudott szt r leni vele, hogy megtudja, hny napi jrsra vannak Nrnbergtl, vagy ms nagyobb nmetvrostl, illetve a Keleti-tenger partjtl, s milyen irnyba kellene haladni a birodalom fel. Az t rezheten hosszabb volt, mint amire a hat n szmtott, mert naprl napra jobban aggdtak, a vgn egyenesen fltek. Az teloszts s az rnykszk kirtse, ami mindig egy idben trtnt, adta az egyetlen tmpontot ahhoz, hogy reggel van, vagy este. Ilyenkor a brtnkben terjeng szagtl mindig elment Marie tvgya, de knyszertette magt, hogy egyen, mert ersnek kellett maradnia a meneklshez s a kicsi szoptatshoz. Mikzben azon fradozott, hogy az telt legyrje, elkpzelte, milyen lehet azoknak, akik az lelmezskrt feleltek, s az sszes heringet elksztettk, majd leadtk a hajfenkbe. A haj mg sok kiktben horgonyt vetett, de sehol sem idztek hat tkezsnl tovbb. A fentrl leszrd zajok elrultk Marie-nak, hogy rut rakodtak ki s be. Egyszer durva hangokat s lnccsrgst hallott, mintha rabokat tereltek volna le a fedlzetrl. A hat asszony minden megllskor nagyon ideges volt, s azrt imdkoztak, hogy vgre elhagyhassk a fedlzetet. Minl tovbb tartott az t, annl vadabb kpzeldsek s srgrcsk ragadtk el ket. A beszlgetsfoszlnyokbl Marie rjtt, attl rettegnek, hogy a szrny Moszkvai Fejedelemsgbe, vagy egyenesen a kegyetlen tatrokhoz hurcoljk mindnyjukat. Marie nagyjbl tudta, mit jelentenek ezek a fogalmak, s nagyon sajnlta, hogy nem rti jobban sorstrsai nyelvt, hogy ezltal tbbet megtudhasson. Csak annyit tudott, hogy Moszkva egy kis orszg a lakott vilg peremn, amelyen tl a tatroknak nevezett lnyek ltek. A szbeszd szerint k mr nem is emberek, hanem flig dmonok, akik embervrt isznak reggelire. Marie elszomorodott, mert egyre jobban ktelkedett benne, hogy ilyen tvoli orszgbl sikerlhet hazajutnia.

IV.

Marie hamarosan mr nem tudta, mennyi ideje lakott a sivr, klnbz szagoktl bzl brtnben, ahol csak azrt gett egy lmpa, hogy az rnykszket ne kutyaknt kelljen kiszimatolniuk. Amikor mr azt hitte, sosem r vget az utazs, a kapitnynak nagyon srgss vlt, hogy megszabaduljon l rakomnytl. Alig horgonyoztak le a kvetkez kiktben, mris kinyitottk a csapajtt, s egy kampn lg, ersebben vilgt lmpt eresztettel le. Kt matrz leugrott, tbb, vzzel telt vdrt lltottak a padlra, s mell raktak egy foltos vszonba csavart blt. - Mosakodni s felltzni, csrhe! - ordtotta az egyik. Marie csodlkozott, hogy egyszeriben milyen jl

megrtette a matrzokat, de mieltt mg felllhatott volna, az ads nk lecsaptak a vdrkre, s nem trdve a vigyorg frfiakkal, levettk koszos, dohos ruhikat, s tettl talpig lemosakodtak. Egy kivtelvel, aki olyan sovny volt, hogy ltszottak a bordi, a nk j hsban voltak, s nem szgyelltek a matrzok eltt megmutatni a bjaikat. A frfiak rszltak a gyerekekre is, hogy mosakodjanak meg. Marie sem vonhatta ki magt, elvitte teht az egyik vdrt htra az rnykba, s gy vetkztt le, hogy a matrzok csak htulrl lthattk. Alika is levette a ruhjt, gy eltnt mutats keble, aminek mrete azonban nem vetekedhetett az egyik magas ads nvel. Marie s a mr lny sietve megmosdott, aztn knytelenek voltak meztelenl a blhoz menni, hogy tiszta ruht keressenek maguknak. A matrzok fttygse s kiablsa kzepette megkezddtt a harc a megfelel ruhadarabokrt, amiben a hat n jrt len. Szerencsre akadt ruha mindenkinek. Marie szerzett egy inget, amit gyorsan felvett, aztn egy b szoknyt, egy midrt s egy vllkendt, utbbit a tbbiek moh kezei kzl hzta ki. Ezutn segtett Aliknak kivlogatni a holmikat. Tallt egy alsruht, egy szoknyt s egyujjast a hozzill mellkendvel. A mr lny ebben az ltzkben egy ijedt kislnynak tnt. Marie nkntelenl maghoz vonta s megcirgatta. Lisnak kivlasztott egy kis inget s egy vllkendt, amibe beplylhatta. Miutn a kicsit tisztba tette, Alikval sszebjva vrta, hogy mi trtnik velk. Mivel a matrzok hirtelen felhagytak a rabszolgk kignyolsval, Marie felnzett s megpillantotta azt a frfit, aki kezben tartotta a sorsukat. Zoetewijn j anyagbl kszlt b nadrgot, ell nyitott szrke zekt s egy barna, testhez simul, ezstgombokkal dsztett mellnyt viselt. A fejn prmsapka dszelgett, kezben botot tartott. Minden figyelmeztets nlkl megttte az egyik, tlsgosan kzel merszked nt, ezzel knyszertve a tbbieket htrbb. A kapitny szemgyre vette emberi rakomnyt, vgl elgedetten blintott. Ezttal tbb rabszolgt hozott, mint a korbbi vekben, s mivel rendesen etette ket, lthatan egszsgesek voltak. A botjval kivlasztott nhny gyermeket s kis nvs fiatalt. Arckifejezse elrulta Marie-nak, hogy ezektl remli a legjobb zletet, mert mr munkra foghatk voltak, de mg elg fiatalok ahhoz, hogy beletrdjenek a sorsukba. A hat nre pphogy rpillantott, s amikor panaszkodtak, amirt nem engedte meg nekik, hogy a matrzoknl nmi pnzt keressenek, egyetlen szval hallgatsra intette ket. A kogge fedlzetn vasfegyelmet tartott, ha az emberei szajhzni akartak, csak a kikti bordlyokban tehettk. Erre a gondolatra gnyosan elmosolyodott. Valsznleg az emberei mg aznap este elkltik a pnzket az imnt mltatlankod fehrnpre, hiszen mr eladta ket. A tekintete tsiklott a retteg gyermekek feje fltt, s arra az asszonyra szegezdtt, akirl a matrza beszlt. Amint megltta ntudatos arckifejezst, rgtn tudta, hogy nem egyszer cseld, ahogy azt Labadaire gre-fldre eskdve lltotta. Tudta, hogy ha nem akar bajba kerlni, akkor Marie-tl a lehet leggyesebben kell megszabadulnia. Attl tartott, hogy hasonlan kellemetlen helyzetbe kerl Rigban, mint egy vvel korbban Tallinnban. Annak idejn latba kellett vetnie minden sznoki kpessgt, hogy kikerljn szorult helyzetbl. Mg egy ilyen esetet nem engedhetett meg magnak. Az itt parancsol Hanza-kereskedk habozs nlkl megszabadulnnak a nem kvnt versenytrstl, gy is minden vben a dordrechti Hanzakereskedk irodjban j engedlyt kellett killttatnia, hogy hajzhasson a Keleti-tengeren. Els dhben azt latolgatta, ne adja-e el jvre a francit is a rabszolgkkal egytt keleten. A szikr s nem ppen fiatal frfirt azonban mg annyit sem kapna, amibe az elhurcolsa kerlne, jobban megrte az adsok brtnbl kivltani egy rabot, akinek az izmai megnyitottk a vsrlk ersznyt. Radsul Labadaire sok jl eladhat ruval ltta el. A fekete lnyrt pldul szp summt kaphat, de t nem Rigban fogja eladni. A vros htatos polgrait fknt az olcs munkaer rdekelte, s messze nem fizetnnek a mr teremtmnyrt annyit, amennyit messze keleten kaphat rte. Ennek a rabszolgnak olyan vevt kell tallnia, aki nem csak a padl sprgetsre sznja. Rvid tprengs utn a matrzhoz fordult. - Az a n ott htul s a fekete a titkos kamrba kerlnek. Vsd a fejkbe, hogy meg sem mukkanhatnak, s gondoskodjanak rla, hogy a fatty se srjon. A frfi blintott, majd intett Marie-nak s Aliknak, hogy kvessk. Kalapl szvvel engedelmeskedtek, s felllegeztek, amikor nem bntottk ket, hanem mindkettjket felvittk az egyik fedlzetre, s bezrtk egy kis kamrba, amelynek az ajtajt elszr szabadd kellett tenni. Legalbb egytt maradtak. - Egy pisszenst se halljak, klnben megfojtlak s a tengerbe doblak benneteket. - frmedt rjuk a matrz, s addig ismtelte a szavait, amg meggyzdtt rla, hogy megrtettk. Vgl rjuk zrta az ajtt, s jbl felhalmozta el a hordkat. A kamra olyan kicsi volt, hogy Marie s Alika csak felhzott lbbal tudott lelni. A deszka rsein t szr-

dtt be nmi fny, igaz, a kezket is alig lttk bent, de mgis jlesett nekik, hogy reztk a nap sugarait. Marie remlte, hogy nem maradnak sokig az aprcska helyisgben. Hogy List megnyugtassa, aki bizonyra megrezte a szorongsukat, s nygs lett, a mellre fektette. - Btor kislny vagy, Lisa - suttogta, s csodlkozott, hogy a kicsi eddig tllt minden veszedelmet. Bszke vagyok rd. Megpuszilta Lisa homlokt, amire a gyermek elgedett bfizssel vlaszolt. Alika kzben megvizsglta a deszkkat, s felfedezte, hogy kett mellett ki lehet ltni a szabadba. Izgatottan meghzglta Marie ruhjt, s kifel mutatott. - Mi az? - Marie felllt s mell lpett. A lyuk alig volt nagyobb a krmknl, de ha tkukucsklt rajta, ltta a kikt egy rszt s a httrben a vrost. Megpillantotta a vrosfalat, ami fl hrom templom tornya magasodott. Ugyanolyan fekete palval fedtk be ket, mint a kaputorony vdfolyosjt. A kikt bizonyra egy nagy foly partjn fekdt, mert mindentt hajk sztak a vzen, a kis folyami brktl egszen az vkhez hasonl tengerjrkig. Pr lpsre a vztl nagy kpletek lltak, kztk szmtalan fahzik sorakozott, amelyek tbbsge az ajt fltt lg cgrkbl tlve kocsma vagy bordlyhz volt. Marie nem tudta a vros nevt, de ebben a pillanatban sokkal jobban rdekelte a ltvny, amit Alika felfedezett. A sorstrsait ugyanis ekkor vezettk ki egy stgen t a szrazfldre, majd feltereltk ket a fbl csolt emelvnyre, amit nagyobb tmeg vett krl. Egy szszkfln ll frfi a kezben tartott fakalapccsal tbbszr ersen egy deszkra ttt. A szavai elhallatszottak kamrig. Nmetl beszlt, gy Marie rtette, mit mond. A frfi az rvers levezetje volt. A nket, gyermekeket, st a hajfenkben szlltott, lncra vert frfiakat is gy rulta, akr a hst vagy gabont. Megrzkdott, mert vilgoss vlt szmra, hogy Alikval s Lisival egytt r is ez a sors vr. Gondolatban Hulda asszonyra szrta a legszrnybb tkokat, aki a sajt lnyt is ilyen nyomorsgba tasztotta. Mg Marie szrnylkdve nzte az esemnyeket, Zoetewijn kapitny elgedetten figyelte az rverst. Ahogy remlte, volt az els, Rigba rkez rabszolga-keresked, ezrt szp bevtelre szmthatott. Miutn az utbbi vtizedekben a pestis tbbszr puszttott ezen a tjon, jelents kereslet volt munkaer irnt. Klnsn sokat fizettek a nem pogny, hanem adssg miatt eltlt keresztny frfiakrt. Mindenekeltt jmd kzmvesek s kereskedk vettk meg ket, mert nagy hasznukat vettk hajptsben, vagy az erdk, templomok s lakhzak ptsnl, no meg az ezekhez szksges fa kivgsnl. Mivel ezek az emberek tz, legksbb tizent v elteltvel felszabadultak, ha megfelelen viselkedtek, nemigen jutott eszkbe a szks. Radsul azt mondtk nekik, hogy ha jl dolgoznak, a vros polgraiv vlhatnak, s vagyonra tehetnek szert. Zoetewijn pontosan tudta, hogy a legtbben a napi betevre pphogy elg pnzt keresik meg. Az emberei csupn azrt hitegettk a rabokat a keleten rjuk vr j lehetsgekkel, hogy az t s az rvers alatt nyugton maradjanak. A lzadoz rabszolgrt nem lehetett j rat kapni. A hat n esetben ettl nem kellett tartania, k ugyanis mindent megtettek azrt, hogy a krnyken bmszkod frfiak tetszst elnyerjk. Egyik-msik remlhette, hogy egy zvegyember szerzi meg, akinek a hzrl s a gyermekeirl kell gondoskodni, st ksbb esetleg felesgl is veszi. Tbbsgket azonban a vros valamelyik bordlytulajdonosa vsrolta meg. Jl megtmtt ersznnyel rkeztek, s igyekeztek egymst tllicitlni, hisz a kiktvros virgzott, a bordlyoknak kellett az utnptls, hogy kiszolglhassk az idegen kereskedket s tengerszeket. Minden Zoetewijn vrakozsai szerint zajlott. A bordlytulajdonosok szinte verekedtek a nkrt, s akkora sszeget vgott zsebre, ami messze meghaladta az asszonyokrt kifizetettet. A tbbieken is szp haszonnal adott tl. Az idsebb kzmvesek s kereskedk felesgei, akiknek mindig jl jtt a hzban nhny szorgos kz, szvesen vettek pogny gyermekeket, mert bizton szmthattak az egyhz ldsra is. A kis mrokat, ha kellett, plcval, j keresztnny neveltk. Zoetewijnt nem rdekeltk a vevk szndkai, inkbb elgedetten sszeadta a bezsebelt sszeget. Idvel lanyhult a vsrli kedv, a megmaradt rabszolgkat visszavittk a fedlzetre. A kikti br rnoka is velk tartott, hogy ellenrizze, visszatartottak-e a hajn embert vagy ms rut. Sok vroshoz hasonlan Rigban is rvnyben volt az rumegllt jog. Ez a trvny arra knyszertette a kereskedket, hogy eladsra knljk az sszes rujukat, nemcsak az lettelen holmikat, hanem a ktlb marhkat is, ahogyan az rnok megveten nevezte a rabszolgkat. A kapitny annyira a gondolataiba merlt, hogy kis hjn megfeledkezett a fedlzetre lp bri rnokrl. Utna futott, s mg az eltt elkapta, mieltt a sovny frfi leereszkedhetett volna a kogge gyomrba. - J napot! dvzlte, s hatalmas termetvel mris a hts fedlzet fel terelte. - Egy korty bort bizonyra nem utast vissza - folytatta nevetve.

Az rnok ltalban csak a helyben fztt srt engedhette meg magnak, ezrt nkntelenl megnyalta a szja szlt. - Taln egy kupval. Mg sok dolgom van ugyanis. Kegyelmed hajjn kvl msokt is fel kell keresnem. - Ht persze! A raktram majdnem res. Nem sok idejt fogja elrabolni. Pieter, hozz egy szket s bort! Az utbbi szavak egy matrznak szltak, aki nyilvnvalan az ajt eltt vrt, s azonnal hozta, amit a kapitny krt. Akr egy gyakorlott csapos, letett egy-egy poharat az rnok s a keresked el, aztn majdnem sznltig tlttte azokat. - Egszsgre! - Zoetewijn ivott a vendggel, azutn el tette a rakomny lajstromt. - Kt rabszolgan sajnos meghalt tkzben, be kellett dobnunk ket a tengerbe. Az rnok a lista fl hajolt, s sszevonta a szemldkt. - Ezt mg nem jegyezte be, kapitny! - Tnyleg? - Zoetewijn ltszlag meglepetten elhzta a frfi orra ell a listt, s rpillantott. - Valban elfelejtettem. Azonnal ptolom. Kegyelmedhez hasonlan nekem is tl sok a munkm, s nem rek a vgre. Mg egy kortyocskt? Az rnok fontolgatta a vlaszt, mert a bor, amivel Zoetewijn megknlta, itatta magt. Aztn arra gondolt, hogy a tbbi kapitny, akiket ellenrizni kszlt, szintn kitesz majd magrt, s megrzta a fejt. - Inkbb nem. Mg sok szmot kell tnznem. Kiitta a maradkot, s kzlte, hogy meg akarja nzni a rakomnyt. A kapitny blintott, s krbevezette a raktrben. Nhny bln s hordn pecst volt, ami azt jelezte, hogy rendelsre szlltjk. Az rnok elhzta a szjt, mert voltakppen ezeket is eladsra kellett volna knlnia Rigban. Mivel az ru nagy rszt kurlandi s zemgalei rendfnkknek szntk, akiknek az alrendeltjei vettk t a javakat, szemet hunyt a vtsg felett. Riga vrosa nem polt ppen j kapcsolatot a Nmet Lovagrenddel, ezrt blcsen igyekezett elkerlni az sszetzst a harcias urakkal. Az rnok teht gy dnttt, hogy megelgszik a szoksos kikti vmmal. Az ru kisebb hnyadt az orosz fejedelmeknek vittk, ket sem volt ajnlatos feldhteni, gy eme portkra is csak egy kisebb sszeget rtt ki, amit Zoetewijn rgtn kifizetett. Vgl a fedlzetre visszahurcolt rabszolgkra kerlt sor. Az rnok megelgedett azzal, hogy megszmolja ket. - A lista rendben van, kivve az tkzben meghalt kt nt. Mivel mg nem jegyezte fel a hallukat, knytelen vagyok felszmtani rtk a vmot. Zoetewijn ltta az rnokon, hogy a pnz a zsebbe vndorol majd, ezrt jt nevetett magban. gy tnt, hogy nem is kell megvesztegetni a frfit, hogy szemet hunyjon a szablytalansgok felett. Az rnoknak adott pnzt teht elg nagyvonalan szmolta le ahhoz, hogy a hivatalnok elgedett legyen, majd leksrte a fedlzetrl. Amikor visszatrt a hajra, a matrzra kacsintott. - Visszaviheted a tbbi rabszolga kz a fekett s az lltlagos lovagi felesget. Adj nekik egy kupa srt, amirt csendben voltak. Aztn nzz utna, hogy a vrosi raktrba vitt rubl mennyire tudunk vevt tallni. A kisebb zleteket te is lebonyolthatod, a nagyobbaknl szlj. Amilyen gyorsan csak lehet, tovbb akarok hajzni. Ez itt... - a Pszkov vrosba sznt ru pecstjre mutatott. Egy j tletet adott.

V.

Az telosztskor egymssal beszlget matrzok szavaibl Marie megtudta, hogy Riga vrosnak kiktjben vannak, amirl a szajhk is beszltek. Ez a telepls az ismert vilg szln lehet, gondolta, ezrt elre flt attl a vidktl, ahov hurcoljk ket. A brtnk legalbb knyelmesebb vlt, a rabszolgk egy rsznek eladsa utn elg hely jutott mindenkinek. Marie leginkbb annak rlt, hogy a hat ads nt nem hoztk viszsza, mert nem csinltak titkot abbl, mennyire megvetik a pogny gyermekeket, k maguk viszont gy viselkedtek akr a dvadak. Nem merenghetett sokig, mert az eladssal sok bartot s testvert sztvlasztottak, ezrt a kvetkez napokban rengeteg knnyet kellett felszrtania. Mialatt a haj gyomrba visszatrt az egyhangsg, a kogge elhagyta Rigt, vele egytt a Nyugati-Dvina torkolatt, s tovbb vitorlzott szak fel. Zoetewijn thajzott a szrazfld s a Dag-sziget kzti tengerszoroson, s a Labadaire eltt tett kijelentse ellenre kikttt Tallinnban.

Az ott l polgrok becsltk a kemnyen trgyal kereskedket, s megbocstottk az egykori vtkeket, radsul a cseldlny gye jl vgzdtt. A rabszolgarvers alatt a munksok kirtettk a haj raktert, s elvittk az rut a vros egyik raktrhzba. Marie-t s Alikt ismt bezrtk az apr helyisgbe, ezttal hoszszabb id telt el, amg kihoztk ket. Zoetewijn nem hitt tlsgosan a megbklsben, st attl flt, hogy a hatsg vratlanul ellenrzi a hajjt, s akkor bajba kerlhet. Minden jobban ment azonban a vrtnl. A portkja nagy rszre tallt vevt, a helykre prmet, viaszt s mzet rakodtak, amiket a nyugati kiktkben drga pnzen el lehetett adni. A visszaton ki akart mg ktni Knigsbergben, Danzigba s ms helyen, hogy rut vegyen fel. Tallinn fel elkerlte ezeket a nagyobb vrosokat, mert itt s a krnykkn sokan telepltek le a birodalombl. Elg munkaervel rendelkeztek, ezrt nem fizettek annyit a rabszolgkrt, mint keletebbre. Mivel az rumegllt jog miatt az emberi szlltmnyt is eladsra kellett volna knlnia, gy odalett volna a haszna. A kapitny ugyan elgedettebb volt az zletmenetvel, mint a korbbi vekben, mgsem Tallinn volt az utols kikt, ahol kikttt. Alighogy visszavittk a kevs eladatlan rut a fedlzetre, mris felszedtk a horgonyt s tovbbvitorlztak kelet fel, egszen a Narva torkolatig. Zoetewjn felhajzhatott volna a folyn a Peipus-tig, hogy elrje Pszkov dli rszt. Ott a nmet kzvett kereskedk megkerlsvel mg nagyobb haszonra tehetett volna szert, de kockzatosnak tartotta a folyami hajzst, s flt a hatsgok zaklatstl, amiknek a hivatalnokai kizrlag a sajt hasznukkal trdtek, s mind meg akartk tmni a zsebket. Ezenkvl a kerl t tl sok idbe telt volna, emiatt odahaza elvesztette volna az eddigi hasznt. Csak a keleti orszgokbl elsnek visszatr hajk tudtk j ron eladni a rakomnyukat. Zoetewijn nem kttt ki rendszeresen Narvban, de itt is ismert megbzhat kereskedket. Ezeknek nyugodtan tadhatta a Pszkovba s Novgorodba sznt portkt, s megszabadulhatott az utols rabszolgktl anlkl, hogy tartania kellett volna egy buzg hatsgi rnok ellenrzstl. A keresked, aki Zoetewijnt a megrkezse utni napon felkereste, nmet szlets volt, de Pszkovban s Novgorodban, a kt azonos nev orosz fejedelemsg fvrosban lt. Sikeres keresked volt, s ahogy Zoetewijn megtudta, gyesen rejtette el a hatsgok vizsgld szeme ell a knyes portkt. A kapitny kajtjben elfogyasztott ktelez kupa bor utn bejrtk a rakteret, s felrtkeltk az rut. A nmet nem gyzte dicsrni Zoetewijnt, aki hasonl szavakkal viszonozta a hzelgst. Hamarosan megegyeztek, s az zletet egy tovbbi kupa borral pecsteltk meg a rabszolga-keresked kabinjban. A keresked mr menni kszlt, amikor a kapitny felemelte a kezt. - Bocsnat, uram, de megtartottam nhny rabszolgt a rakomnybl. Megtekinti ket? A krdst jelkpesnek sznta, hiszen az orosz fejedelemsgekben a rabszolgkra hatalmas kereslet volt. A Zoetewijn s a hozz hasonlk ltal ideszlltott emberi rakomny nagy rszt a helyi kereskedk eladtk Pszkovban vagy Novgorodban. A keresked teht buss haszonra szmthatott, mgis gy viselkedett, mintha szvessget tenne Zoetewijnnek. - Ha ragaszkodik hozz, kapitny, nem akarok csaldst okozni kegyelmednek. Mit tartott meg? Valsznleg lzadoz alakokat, akiknek szntelenl csattogtatni kell a korbcsot, hogy dolgozzanak, munkra tl fiatal gyerekeket, vagy nhny szipirtyt, akiknek a templom lpcsjn kellene koldulni. - Nzze meg a sajt szemvel! Zoetewijn intett a matrznak, hogy nyissa ki a frfi rabszolgk brtnnek csapajtajt. Tnyleg olyanokrl volt sz, akiket nem tudott eladni, de a keresked ltal ajnlott r elgedett tette. - Kegyelmed nehz zletfl, de lssuk, mlyebben az ersznybe nyl-e erre! Zoetewijn elre rlt, amikor leereszkedtek a nk s a gyerekek brtnbe. A keresked tekintete kiss unottan siklott vgig a mr s eretnek gyermekeken, aztn nvekv rdekldssel llt meg a fiatal mr lnyon. - Nocsak, mit ltnak szemeim? - jegyezte meg a vev. - Egy mr teremts, egyenesen Afrikbl. Fiatal, egszsges, s olyan csinos, amilyet az gyban vltozatossgra vgy frfiember csak kvnhat magnak. Zoetewijn elgedetten ltta, hogy a nmet nkntelenl blint. - Vesd le a ruhd! - parancsolta a keresked. Zoetewijn kzjelekkel rtsre adta Aliknak, hogy mit akar a frfi. A lny nemet intett, s egszen a falig htrlt. Marie el lpett, de a kapitny flretolta, s megragadva a lnyt, a lmpa al vonszolta. Amikor elkezdte levetkztetni, Alika megprblt vdekezni, de akkora pofont kapott, hogy knnyek szktek a szembe. - tkozott bestia, engedelmeskedj! - rivallt r Zoetewijn. Br Alika nem rtette a szavait, a kapitny arckifejezsbl rjtt, hogy ha tovbb ellenkezik, mg kemnyebb bntetsre szmthat, ezrt meztelenre vetk-

ztt. A keresked olyan kjsvran bmulta a lnyt, hogy Marie azt hitte, hogy nem tud majd uralkodni magn. Zoetewijn lefogta Alika kezt, nehogy ellkje magtl a tolakod vevt, a frfi pedig megfogdosta a mr lny mellt. Ezutn lehajolt, s megtapogatta a combjait is. - Kedvt tlttte mr rajta, kapitny? - hangja elrulta bredez vgyt. Zoetewijn a fejt rzta. - Nem nylok az eladsra sznt ruhoz, s az embereimnek is megtiltom azt. - Bizonyra nagyon bnja a dolgot egy ilyen remek darab esetben, mint ez a fekete szpsg. - Minden fehrnp egyre megy - morogta Zoetewijn. termszetesen szvesen magv tette volna a mr lnyt, de ha megteszi, akkor a legnysg kvette volna a pldjt, radsul a tbbi nt sem hagytk volna rintetlenl. Szve mlyn rlt, hogy az zletfelt elnt fktelen vgy szmra ismeretlen volt, s elhatrozta, hogy kihasznlja a vgyakoz nmet kiszolgltatott helyzett. Olyan rat krt teht a mr lnyrt, amirl az utazs kezdetn lmodni sem mert. Legnagyobb meglepetsre a keresked nem alkudott, hanem kifizette az sszeget. A frfi megvette a tbbi rabszolgt is Marie-val s a kis Lisval egytt, radsul egyetlen fillrt sem vont le semmirt. Nem igazn rdekelte, mit vsrolt, ehelyett utastotta Zoetewijnt, hogy vitessen mindenkit a lehet leggyorsabban a hzba. Az Alikra vetett pillantsa elrulta szndkt.

VI.

Amikor Marie kilpett a kogge fedlzetre, el kellett takarnia a szemt, mert a stt rabszolgabrtnben tlttt hetek utn a nap rettenten gette. Meleg volt, idkzben kitavaszodott. Egy durva lks tovbbhajszolta. - Gyernk a csnakba, spredk! A matrz, aki megttte, jra felemelte a kezt. Marie megbotlott, s hirtelen a haj korltjnl tallta magt, amiben Lisval a karjban mg ppen meg tudott kapaszkodni. Alatta egy himblz csnakban mr bent lt nhny sorstrsa, a tbbiek akkor msztak le a ktlhgcsn. A kicsivel egytt kptelen volt a ltrn fggeszkedni, s egy pillanatra elfogta a flelem, hogy List elveszik tle, aztn felesleges teherknt a vzbe dobjk. Egy msik matrz rordtott, aztn megforgatva Marie-t, ktlt tekert t a karja alatt. Ktszer a testre csavarta, megkttte, vgl leeresztette a mlybe, akr egy zskot. Odalent a harmadik matrz kioldozta, a csnak orrba terelte, s arra knyszertette, hogy ljn le. Alika odafurakodott hozz, s ersen belekapaszkodott. Marie rezte bartnje remegst, s szrevette, hogy rettegve tekint a kereskedre, aki gy bmulta a mr lnyt, mintha zletes slt hs lenne. Vgre minden rabszolgt lehoztak a kogge fedlzetrl. Amikor mindenki lelt, a matrz eloldotta a ktelet, s ellkte a csnakot. maga a kormnyrdhoz lt, ngy msik tengersz megragadta az evezket, s ersen laptolni kezdett. Marie most ltta elszr tiszta fejjel kvlrl a hajt, s sejtette, hogy rmlmaiban megjelenik mg magas, stt trzse. Maghoz vonta a sr List, sszeszortotta a fogt, s ernek erejvel a jvre terelte a gondolatait. Igaz, az ugyanolyan komoran festett, mint a mgtte himblz sz brtn. Mgis remnyt mertett magbl. Minden evezcsapssal kzelebb kerlnek a szrazfldhz, ahol taln addik valamilyen esly arra, hogy sajt erejbl hazajusson. Eltarthat egy darabig, amg megtudja, hol van s hogyan tall vissza Frankfldre, de sikerlni fog akkor is, ha lopnia, koldulnia kell, vagy szajhasgra knyszerl. Ez a gondolat nagyon vegyes rzelmeket vltott ki belle, de erre most nem lehetett tekintettel. Mindegy, mi vr r, nyitva kell tartania a szemt. Rgtn el is kezdte a csnak orrbl a vrost frkszni, ami fel kzeledtek. Narva ugyan sokkal kisebb volt Rignl s Tallinnl, de ez az els hely, amit Marie nem csupn a titkos kamra rsein keresztl ltott. A vros nem kzvetlenl a tengernl fekdt, hanem egy foly partjn, egy vgtelennek tn mocsrban, ami kitlteni ltszott a lthatrt. A helysget krlvev falat nyilvnvalan messzirl hozott kvekbl ptettk, s az egszet clpkkel erstettk meg. Ahogy Hollandiban, itt is csatorna vezetett a vrosba. A matrzok a vros fel eveztek. Amikor thaladtak az rtornyok kztt, Marie ltta, hogy

a hzak kis, mestersgesen emelt dombokon llnak. Ksbb munksok mellett mentek el, gy szrevette a fldbe vert hossz clpket, amelyek bizonyra egy j ptmnyt fognak megtartani a lpos talajon. Marie stt palval fedett khzakat ltott. Ms palatets pleteknek csak a fldszinti rsze plt kbl, az emeletet fbl csoltk. Ezek az ptsi mdok sokkal megbzhatbbnak tntek, mint a szalma- vagy ndfedeles fahzikk, amelyek a vrosfal eltt lltak. Valsznleg a vroson bell trvny rta el, hogy palval fedjk a hzakat, gy tz esetn a szikrktl nem kaptak lngra a szomszdos tetk. Amint a csnak bert a vrosba, Marie-n rr lett az idegessg, mert a hely szinte kizrlag szigetekbl llt, amiket csatornk ktttek ssze. Pnzre lesz szksge ahhoz, hogy csnakkal elvitesse magt brhov, amit bizonyra kjsvr frfiak gyban kell megkeresnie. Lerhatatlan gylletet rzett Hulda von Hettenheim irnt, kpes lett volna meglni, amirt ide juttatta. Befordultak egy kisebb csatornra, vgl kiktttek egy hz eltt, aminek a fldszintje kbl, az emeleti rsze fbl plt. A partszakaszt, amin llt az plet, teljes hosszban clpkkel s deszkkkal erstettk meg, ezrt nagyobb csnakokat is kirakodhattak eltte. A keresked felugrott a stgre, s a botjval kopogott az ajtn. Egy hncscipt, b nadrgot s majdnem cspig r inget visel frfi lpett ki a hzbl, mlyen meghajolt, s nmn vrta ura parancst. Mivel nmetl beszlt, Marie rtette az utastsait. - Kldj pr embert a koggra! Hozzk el az rut, amit Zoelewijn kapitnytl vettem, s vigyk azonnal a dereglyre! Holnap kora reggel indulunk. Marie elszr csodlkozott, hogy ilyen parancsot ad egy egyszer ajtnllnak, de aztn megltott mgtte egy legnykt, aki barna zekt s gyapjnadrgot viselt. A hasonlsgbl tlve a keresked fia s egyben kedvenc kifutfija volt, aki olyan gyorsan ment vissza az pletbe, mintha a keresked korbccsal fenyegette volna. - Vigytek a csrhet a hts pletbe, s zrjtok be ket! A parancs egy szikr, hossz kpenyes frfinak szlt, aki rgvest szolgkat hvott maghoz. Kzben a matrzok az jonnan vsrolt rabszolgkat a megerstett partra tereltk, gy a frfiaknak mr csak t kellett venni ket. Mg a szolgk a rmlt gyermekeket s a meglncolt rabszolgkat botokkal tereltk ssze, a keresked megragadta Alikt. - Te velem jssz! A lny sszegrnyedt, mintha a flelemtl elfogta volna a rosszullt. Marie szvesen segtett volna neki, de az egyik szolga az udvari kapura mutatott, s mr emelte is a botjt. Kvette teht a tbbi rabszolgt a kt plet kzti tjrn, aminek a talajt bokig r sr bortotta. A csoportot egy fldszintes khz egyetlen helyisgbe vezettk, amelynek apr, rcsos ablakai voltak. Bent a nedvessg bze terjengett, a padl csszs s nylks volt. Marie megknnyebblsre a szolgk nhny kteg gyknyt dobtak be, amit a rabszolgk a meghatrozhatatlan piszokrtegre terthettek. Mgis rlt, hogy alig szrdtt be fny a szobcskba, klnben nem maradt volna a gyomrban a legutbb elfogyasztott tel. A keresked felvonszolta Alikt egy falpcsn, s betuszkolta egy kisebb, stt faburkolata szobba. A fal mellett rpult s tbb nagy lda llt, amelyeket trkeny ru szlltsra hasznltak. A helyisg kzept egy baldachinos gy uralta, amelynek fggnyei szt voltak hzva. A frfi heves mozdulattal lesprte rla a prnkat s a takart. Aztn Alikhoz fordult, letpte rla az sszes ruht, s szorongatni kezdte a melleit. Alika a flelemtl dermedten llt, a frfi vgyakozan zihlt. Maghoz vonta a lnyt, megragadta a kezt, s a nadrgjba cssztatta. Elszr csak szrzetet rzett, s megprblta visszahzni a kezt, de a frfi knyszertette, hogy a frfiassgt megrintse. - Ezt mindjrt magadban fogod rezni - mondta nylat frcsklve Alika arcba. A fiatal lny megprblt vdekezni, de a frfi knnyedn az gyra lkte. Mieltt megmozdulhatott volna, a keresked rvetette magt, sztfesztette a combjt s a testbe hatolt. Alika azt hitte, tudja, mi vr r, de ami trtnt, sokkal rosszabb volt annl, mint amit elkpzelt. A frfi teste az vhez csapdott, mintha szt akarn hastani, a karjval pedig szinte kiszortotta a tdejbl a levegt. get fjdalom nttte el a testt, ami a keresked egyre erteljesebb s gyorsabb mozgstl csak fokozdott. Megerszakolja zihlt, nygtt s kpkdtt. Alikt a rosszullt krnykezte. Amikor a mr lny azt hitte, hogy mr nem brja tovbb, az erszakos mozdulatok lassan megszntek, s a fjdalma elmlt. Egy utols nygssel a frfi elengedte s felllt.

- ltzz fel! - parancsolta. Marie fradozsa ellenre Alika nem rtette a nmet szavakat, de a mozdulatok egyrtelmek voltak. Mialatt srva felvette a ruhi maradvnyt, a frfi elgedett vigyorral bmulta az gyon sztterjed vrfoltot s a lny combjn folydogl vrs cseppeket. - Teht n voltam az els. Jobb, hogy mr nyitva a kapu, az utnam kvetkezket nem fogja rdekelni, hogy szz vagy-e vagy sem. Inkbb rlni fognak, hogy nem tkznek akadlyba, mert nem akarnak ilyen mocskot ltni az gyukon. Ersen rttt Alika htsjra, aztn az ajt fel mutatott. A lny megrtette, mit akar, kinyitotta az ajtt, s le akart rohanni a lpcsn, hogy elbjjon valahol. Odakint azonban egy szolga elkapta, s felemelte gy, hogy lbai a levegben kaplztak. Felsikoltott, mert attl flt, hogy ez az alak is rveti magt, de a frfi letette, aztn a lpcsn s a folyosn keresztl kivezette a szabadba egy ajtig, ami mgtt kisrhatta magt. A szolga benyitott s betuszkolta a flig stt szobba, ahol elszr csak a padln szorosan egyms mellett gubbaszt emberek rnykt ltta. Marie mr hallotta Alika srst, mieltt mg megltta volna az ajtn beszrd fnyben szakadt ruhit. ppen akkor fogta meg, amikor bartnje trdre rogyott. A mr lny motyogott valamit az anyanyelvn. A hangja elrulta, mifle fjdalom gytri. Marie arra a helyre vezette, ahol Lisa fekdt, s segtett neki lelni. Ekzben hozzrt Alika combjhoz, ami ragadt a vrtl. - A nyomorult diszn! Istenem, semmim sincs, amivel segthetnk. Marie a gygyfvekre s kencskre gondolt, amiket Hiltrud olyan gyesen ksztett, s kromkodott nhnyat. Alikval bizonyra csnyn elbntak, s ebben a mocsokban egy rtalmatlan srls is hallos lehet. Fogcsikorgatva letpte a lnyka szakadt alsruhjnak egy darabjt, s bartnje combja kz helyezte, hogy ellltsa a vrzst. Ezutn Alikra adta, ami mg a ruhjbl hasznlhat volt, s megsimogatta, hogy megnyugtassa. A mr lny hozzbjt, Marie pedig Istennel perlekedett. Mirt hagyja, hogy a gyengk ki legyenek szolgltatva a gazdagok s hatalmasok knye-kedvnek? Mirt vehetik ezek az emberek maguknak a btorsgot, hogy msokat bntalmazzanak7 Ezen az estn sokig kellett vrni az jszakra. Marie nem szokott hozz, hogy ilyen sokig vilgos van, folyvst a tetn lv rcsos ablakra pillantott. Csupn az gbolt egy apr, mr-mr fehr darabkjt ltta. A beszrd fnynek alig volt ereje, mintha a nap azon tndne, lebukjon-e, vagy sem. Egy id utn korogni kezdett a gyomra, de senki sem hozott a foglyoknak telt s vizet. Lefekdt ht a vastag gyknyre, karjt Lisra s Alikra tette, akik lomba srtk magukat, vgl maga is elaludt. A nagyon is rvid jszaka vgn hangos kiltsokra s az ajt nyitsra bredt. Kt szolga egy kosrbl kenyeret doblt a rabszolgknak, mintha llatokat etetnnek. Az tel kevs volt ahhoz, hogy mindenki jllakjon belle, a szolgk nevetve nztk, ahogy nhny rab civakodott rajta. Marie-nak sikerlt egy nagyobb darabot elkapni, amit megfelezett Alikval. Nmn ettek, kzben egyms arct frksztk, mert mindketten fltek attl, hogy mi vr mg rjuk. Marie a kikt nyilvnvalan bordlynak hasznlt rozzant kunyhira gondolt, mr bartnje arcra pedig kilt a flelem, hogy jbl jelenlegi gazdjukhoz vonszoljk. A keresked mr csillaptotta vgyt, most csak az zletre gondolt. Alig ettk meg a rabok a kenyeret, mris a szabadba hajtottk ket. Kint egy hordbl, a kezk segtsgvel csillaptottk szomjukat. Ezt kveten mindnyjukat a hz eltt horgonyz egyrbocos folyami vitorlsra tereltk, amit mr megraktak hordkkal s ruval. Marie egy ruhacskkal a testhez kttte List, hogy mindkt keze szabad maradjon, majd cltudatosan felmszott Alikval a blk legmagasabb pontjra, itt egyik sorstrsuk sem zavarta ket. A szolgk a tbbi rabszolgt elosztottk a blk s ldk tetejn. Amikor a keresked is a fedlzetre lpett, hossz botokat ragadva ellktk a hajtestet a parttl. Nhnyan a karkkal hajtottk a vitorlst a csatornn. msok gondoskodtak rla, hogy ne tkzzenek a vzbl kill stgekhez vagy a parthoz. Amint elrtk a csatorna torkolatt, a legnysg fele letette a rudakat, felvonta a vitorlt s szlirnyba fordtotta, hogy meglovagolhassk az ramlatot. Az orr lassan dlnek fordult, s a haj megindult a folyn. Marie meghzta Alika ruhjt. - A szrazfld fel megynk, el a tengertl. A mr lny blintott, mert Marie a szavait mozdulatokkal tette rthetv. Mindkettjk fradozsa ellenre mg nem tudtak beszlgetni egymssal. Ennek bizonyra az volt az oka, hogy a rabszolgahaj gyomrban szinte semmi sem volt, amire rmutathattak volna. Most azonban sok ltnival akadt, s Marie mindennek megmondta a nevt. Az t sorn Alika tanulkonynak bizonyult, br a kiejtse nha olyan furcsa volt, hogy Marie nem tudta,

nevessen-e, vagy srjon. Neki viszont elg jl sikerlt megtanulni nhny szt bartnje anyanyelvn, nem mintha hasznlni akarta volna azokat, inkbb csak a lelke mlyn lappang ktsgbeessrl szerette volna elterelni a figyelmt. Amikor a nehzkes vitorls a Peipus-thoz rt, a kt n ijedten nzett egymsra, mert azt hittk, jra kihajznak a tengerre, mg sivrabb partok fel. Az elttk elterl vzfellet vgtelennek tnt. Marie szedte ssze magt elszr, szrevette ugyanis, hogy nem fogta el olyan rosszullt, mint a kogge fedlzetn. A vztkr inkbb hasonltott a Boden-tra, aminek a partjn felntt. Eddig azt hitte, az a vilg legnagyobb tava. Ehhez kpest azonban hazja llvize csupn pocsolya volt. Mivel a Bden-tavon is ers a hullmzs viharban, flre gondolt arra, milyen lehet itt, ha rossz az id. Magban imdkozott a Szent Szzhz, s hossz id utn elszr Mria Magdolnhoz, klnleges vdszentjhez. hogy srtetlenl clhoz rjenek. A sorsa s imja taln meghatotta az gieket, mert a vz alig vetett hullmokat, s a szl is csak annyira fjt, hogy az ruval telerakott haj szpen siklott. Ngy napot tltttek a zsfolt hajn, ami jjelente kikttt kisebb helyeken. A rabszolgkat nem engedtk ki a partra, ott kellett aludniuk, ahol ltek. Azt ettk, amit a szolgk a helyiektl vsroltak, sok fiatal rabszolga hascsikarst s hasmenst kapott tle. A takartsrl s a rend fenntartsrl a legnysg gondoskodott, a keresked ltalban a fogadkban jszakzott, amelyeket a halszok viskihoz hasonlan fbl ptettek. A tbbi rabszolghoz hasonlan Marie s Alika is kvncsian nzte a krnyket. A knyelmetlensgek ellenre rltek, hogy kiszabadultak a holland haj sttsgbl s bzbl, nem is beszlve a knz egyhangsgrl. Lassacskn a szemk belefradt az olvasztott fmhez hasonlatos t s a mindentt lapos part bmulsba, ezrt alig vrtk, hogy vge legyen az utazsnak, brmi is vr rjuk a vgn. A negyedik nap dlutnjn elbukkant a homlybl elszr a t keleti, majd nyugati partja, amelyek nem futottak ssze, hanem egy foly torkolatt kpeztk, erre fordult r a vitorls. Az ramlat itt is annyira gyenge volt, hogy ppen csak sodorta elre a hajt. A nap utols sugarainl elrkeztek egy vrosba, ami valamifle vsrhelynek ltszott. A helyisg fehrre meszelt fala eltakarta az pleteket, kivve, a templomtornyokat, amelyek tbbsge fbl plt s sznes kupola dsztette ket. Marie nagyot shajtott. Azon tprengett, hogy vajon itt is idegen szoksok szerint kell-e imdkoznia Istenhez, ahogy annak idejn a huszitk tborban. Akkor csak gy maradhatott letben, ha tveszi az idegen szoksokat s vt a szent katolikus egyhz szablyai ellen. Mialatt korbbi fogsga emlkei feltrtek benne, a haj elrte a kiktt, ahol mr sok haj horgonyzott. A kivtel nlkl fbl ptett klnbz nagysg hzak a parton sorakoztak, tbb kisebb hzbl rszeg frfiak nevetse hallatszott. Nha les ni kacaj vegylt bele. Amint leszllt a fedlzetrl, rezte, hogy remeg a trde a szilrd talajon. Alig brta kvetni a szolgkat, akik a rabokat egy pajtba zrtk. Ksbb hoztak egy tele vdr vizet, aztn mindenki kapott egy darab kemny rpakenyeret s egy adag sr, zldsges hallevest. Hossz id ta ez volt az els tel, ami Marie-nak zlett valamelyest, mert a halat a folybl fogtk ki, s nem a tenger vgtelen heringtmegbl. Esemnytelen jszaka utn ismeretlen, b nadrgot s inget, valamint otromba facipt visel szolgk bresztettk ket. Hatalmas kdat cipeltek a pajtba, s megtltttk vzzel. A keresked egyik alkalmazottja a botjval a kdra mutatott. - Csrhe, mosakodjatok meg! Aki nem hasznlja rendesen a szappant s a keft, minden koszfoltrt verst kap. A rabszolgk rgtn megrtettk, mit akar, mert a szavait tsekkel ksrte, amiket fleg az idsebb lnyokra mrt. Marie is kapott egyet, amitl knnybe lbadt a szeme. Fogcsikorgatva megmosdott, lemosta List, s igyekezett a lehet leggyorsabban ismt felltzni. Mieltt mg felvehette volna az ingt, a frfi megragadta a mellt, s maghoz vonta. Marie attl flt, hogy mindenki szeme lttra megerszakolja, de a szolga csak szlesen vigyorgott, aztn arrbb lkte, s az egyik idsebb lnyhoz fordult. Mindegyiket vgigtapogatta, akinek kirajzoldott a ruha alatt a melle. Aliknl hosszabban idztt, szthzta elszaktott mdert, s gy bmulta a kebleit, mintha nem hinne a szemnek. De nla is megelgedett egy fjdalmas szortssal, aztn ellenrizte a tbbi rabszolgt is. Amikor mindenki megmosdott, az ajtig htrlt, lthatan vrt valakire. Hamarosan megjelent n keresked, s szemgyre vette ktlb rujt. Amint megltta Alika sszektztt rongyait, az alkalmazottjhoz fordult, s vltve utastotta, hogy ruht hozzon a lnynak. A frfi olyan gyorsan tnt el, mint akit korbccsal fenyegetnek, majd visszatrt egy kteg ruhval, s Alika el dobta. - ltzz! - ordtotta.

Alika kibontotta a kteget, s tancstalanul bmulta a majdnem fldig r ruht s kpenyt. Mivel a szolga mr emelte a botjt, Marie kzbelpett, s segtett bartnjnek belebjni a szmra idegen viseletbe. Ekzben a tbbieket sorba lltottk gy, hogy a keresked mindegyiket alaposan megnzhesse. Vgl elgedetten blintott, mondott valamit, amit Marie gy rtett, hogy vigytek ket a piacra!", aztn kiment a pajtbl. A frfi kiadott nhny parancsot, mire a szolgk kihajtottk az eleven rut a szabadba. Nem takarkoskodtak az tsekkel, de azok nem hagytak vres nyomot senkin. A raboknak a szolgk ksretben libasorban kellett kvetni a keresked megbzottjt. Az tjuk az egyik, kt hatalmas krtorony ltal vdett kapun keresztl a vros belsejbe vezetett. A hzak tbbsge itt is fbl plt, az egyes sorok kzti tjr olyan keskeny volt, hogy a gyalogosoknak a falhoz kellett lapulni, ha egy kocsi vagy teherhord kzeledett. Az utca egy nagy trbe torkollott, amit a szemkzti oldalon fehrre meszelt, kerek torny templom hatrolt, vrsrz kupoljt rozsda bortotta. Az pletek kzti nagy tren lnken zajlott az let, mert ppen piacnap volt. A tucatnyi stand krl vevk s bmszkodk tolongtak, akik ppoly bbeszden tettek megjegyzst az rura, mint az odahajtott rabszolgkra. A templom eltt a rigai s tallinni rabszolgarversen ltott trdmagassg emelvny llt. Amint megpillantotta, Marie legszvesebben a fld al sllyedt volna, de vgl ltva az idsebb lnyokat tapogat frfitmeget rlt, hogy odafenn nmi tvolsgot tarthatott a nzktl. Amikor feltereltk ket az emelvnyre, egy frfi kiablva szlt az sszegylt tmeghez valami olyan nyelven, amit Marie mg sohasem hallott azeltt.

VIII.

Ezen a reggelen nemesek csoportja gylekezett a reggelihez a nem tlsgosan bartsgos szllsuk nagytermben, ami a pszkovi vr szegnyes sarkban volt s az elz esti tivornya nyomait viselte magn. Andrej Grigorjevics mr az els falatnl megllaptotta, hogy a fejedelemnek nincs tl j hangulata. Nem csodlta, mert valsznleg Dimitrij helyben maga is forrt volna a dhtl. Parancsnoka mgiscsak Voroszanszk ura, aki senkinek nincs alrendelve, radsul tvoli rokona II. Vaszilij moszkvai nagyfejedelemnek. De itt, Pszkovban, ebben az tkozott szatcsfaluban, nem magas rang vendgknt bntak velk, hanem ugyanolyan lekezelen, mint a parasztokkal, akik a termnyeiket elhoztk a vsrba. Megbmultk az rut, de semmit sem vsroltak a b vlasztkbl. Pszkov elkelsgei jobban tettk volna, ha hzelegnek egy kicsit Dimitrijnek, s ajndkokkal knyeztetik. Ezek a kalmrok azonban srt mdon semmibe vettk, s folyvst kveteltk tle az elz vben megvett ru rt, amit Dimitrij mg nem fizetett ki. Mg Pszkov uralkodja sem viselkedett igazn diplomatikusan. Pedig sem volt ms, mint a pszkovi oligarchk bbja, akinek gy kellett tncolni, ahogy a kereskedk ftyltek. Mindennek a tetejbe csak egyszer hvta meg Dimitrijt s ksrett dszvacsorra, ahol felrgva minden szokst, az itallal is fukarkodott. Egy oldalba vgs vetett vget Ardrej tprengsnek. - Csinlj valamit! Ha Dimitrij ilyen rosszkedv marad, mi isszuk meg a levt. Vaszja Nyikolajevics okkal flt ura haragjtl, mert gyakori ldozata volt Dimitrij nyers trfinak, s szenvedett a legtbbet a fejedelem dhkitrseitl. Andrej Vaszjra kacsintott s felllt. - Engedje meg, hogy szljak, Fensges uram. Amikor Dimitrij kt esztendeje apja rkbe lpett, hszves volt, s sok idsebb udvaronca azt kvnta, brcsak rezhet lenne benne Mihail fejedelem blcsessgnek s megfontoltsgnak egy rsze. Ehelyett szenvedtek Dimitrij kiszmthatatlan termszete miatt. Nhnyan annyira rettegtek tle, hogy meg sem mertk szltani. Andrej nem volt ilyen gyva, s ura krd pillantsra vlaszol mosolya vllalkoz kedvet sugrzott. - Beszlj! - parancsolta Dimitrij, s nkntelenl a homlokt rncolta. Tekintete elrulta, hogy haragja kvetkez ldozata a csendhbort lesz. Andrej azonban megtanulta higgadtan elviselni egykori bartja hangulatvltozsait. Br az udvarnl mg mindig Dimitrij legbizalmasabb embernek tartottk, amita az ifj fejedelem trnra lpett, a rangklnbsg szakadkot teremtett kztk, amit Andrejjel egyrtelmen reztetett is. Mgis azok kz tartozott, akiket Dimitrij a legszvesebben ltott a krnyeztben, s akinek szmtott a szava, ha a fejedelem egyltaln hajland volt meghallgatni valakinek a

vlemnyt. Emiatt gyakrabban rezte a sajt brn ura szeszlyes hangulatt, mint a tbbiek. Most azon tprengett, hogyan szabaduljon a maga lltotta csapdbl. Ura fenyegeten sszevont szemldkt ltva nem tnt j tletnek, hogy egyszeren borrt kilt, s ezzel valamelyik csinos cseldre tereli az uralkod figyelmt. Azok a szolglk, akiket Dimitrij s a felesge, Anasztzia magval hozott Pszkovba, mr mind megfordultak az gyban, helyi cseldlnyokat felknlni pedig nem volt j tlet, mert vendgltik szigoran vettk ezt a dolgot. Vgl eszbe jutott, hogyan zze el ura haragjt. Szles mozdulattal Pszkov hatalmas bazilikjnak irnyba mutatott. - Fensg, ma vsrnap van. Menjnk ki, s nzzk meg a portkkat. Htha tallunk egy j kardot vagy pnclt, amilyet csak a latinok tudnak csinlni. Dimitrij elhzta a szjt, mert a pnzesldja majdnem resen ttongott, s a pszkovi kalmroknl nem szmthatott tbb hitelre. A kardokkal s vrtekkel keresked nmetek viszont szgyentelenl magas rat szabtak. - Jobb szeretem az orosz kardot s pnclt, mint az eretnekek munkjt. Ez persze csak kifogs volt, de Pantelej Danilovics, a fejedelem gyntatja helyesln blogatott. - Igazat szlsz, uram. J oroszok vagyunk, ezrt ne piszkoljuk be a keznket ilyen holmikkal. Andrej nagybtyja, Lavrentyij, a zmk kardforgat s a fejedelem els tancsadja megveten legyintett. - Inkbb legyen egy les latin kardom, mint egy tompa orosz pengm. - Isten segedelmvel az orosz penge legyz minden eretnek kardot! Pantelej keresztet vetett, hogy nyomatkot adjon a szavainak, m a fejedelem ksritl csupn elnz mosolyt kapott vlaszul. Mind mlyen hv oroszok voltak, s teljes htattal cskoltk meg Voroszanszk templomban a szent ikonokat, mgis rtkeltk a j kardokat. A fejedelem az ajkt harapdlta, alkalmat adva ezzel Andrejnek, hogy folytathassa a mondkjt. - Mst is lehet kapni a piacon, nem csak fegyvert, pldul hst. - Taln fensges urunk maga vlassza ki a marhahst az ebdjhez, akr egy hitvny szolga? Vaszja lthatan elfelejtette, hogy krte Andrejt, dertse jobb kedvre urukat, mert az els adand alkalmat megragadta, hogy bartja krra elnyerje Dimitrij kegyt. Andrej nevetve legyintett az ellenvetsre, s abba az irnyba mutatott, ahol a hlgyek laktak. - Ahogy tegnap este hallottam, friss hs rkezett. Fejedelemasszonyunk kt lbon jr, tejel kecskt szeretne a finak, s arra gondoltam, j mulatsg lenne megnzni, mifle fura szerzeteket hoztak a rabszolgakereskedk. Ez a javaslat tetszett a fejedelemnek, s a legtbb udvaronc is hangosan dvzlte. Csak Pantelej hrtotta el viszolyogva a dolgot, s kzlte, hogy nem akar velk tartani. Dimitrij herceg felllt, s ifjkori bartja mell lpett. - rlk, hogy a ppa nem jn velnk. A savany brzatval mindenkinek elrontja a kedvt. Br Pantelej az orosz egyhzi hierarchiban magasabb rangot foglalt el, mint az egyszer papok, mgis mivel Dimitrij a ppa gnynvvel illette, a tbbiek is gy hvtk, legalbbis a hta mgtt. Mintha az uralkod parancsot adott volna, a tz nemes felpattant, krlvette, s kimentek az alacsony hallbl. A helyisget stt, durva faragsa mennyezet bortotta, amit fatrzsekbl kszlt oszlopok tartottak. A csoportnak egy ideig a pszkovi vr szk folyosin kellett menetelni, mert a legeldugottabb s valsznleg a legttt-kopottabb szrnyban szllsoltk el ket. Az erd kapujban posztol rk gyet sem vetettek a vendgekre, Az uralkod Vaszjra nzett, aki kinyitotta a kaput s gy tolta szt a szrnyakat, hogy azok sszetolva a koszt szilrdan meglljnak. Miutn kimentek a kapun, az egyik pszkovi kptt egyet, aztn a bajtrsa segtsgvel bezrta a kaput. - Amikor visszajnnek ezek az alakok, trden llva knyrghetnek, hogy beengedjem ket - szitkozdott a frfi. - Felejtsd el! Klnben a vgn mg valamelyikk levgja a fejedet. Vagy azt hiszed, hogy szent haznk hbort kezd miattad Voroszanszkkal? - gnyoldott a trsa, aztn ismt az j cseldek idomaira terelte a szt. Ekzben Dimitrij herceg s emberei gy siettek a piactr fel, hogy majdnem elgzoltk a tbbi jrkelt. ppen az rvers kezdetekor rtek az emelvnyhez. Dimitrij megveten legyintett, s el akart menni, mert a

hossz ton lesovnyodott, gyenge teremtmnyekre nem hajtott tbb figyelmet pazarolni. Ebben a pillanatban Andrej meglepetten felkiltott, s az emelvnyen ll egyik alakra mutatott. - Nzze, Felsg! Vajon azt a nt feketre festettk? Nem trdve az elad ingerlt arckifejezsvel, felmszott az emelvnyre, megllt Alika eltt, majd ersen megdrzslte az arct, de semmilyen festk nem jtt le rla. Andrej dbbenten bmulta az ujjt, s csillog szemekkel a trsaihoz fordult. - Ez valdi! IX.

Marie vdelmezn tartotta List, s a knnyeivel kzdtt a szgyentl, hogy birkaknt eladjk. Add fel a harcot - mondta bell egy hang. gy sincs semmi rtelme. A sorsod megpecsteldtt. Innen lehetetlen megtallni a hazavezet utat. Azt kvnta, brcsak meghalt volna, mieltt kitettk ennek a gyalzatnak. Azon tprengett, hogyan szerezhetne egy kst, vagy valami ms les trgyat, amivel vget vethet az letnek. ppen amikor az jrt a fejben, milyen lehet elvgni a sajt torkt, a gyermek a lbval a karjt rugdalta, emlkeztetve arra, hogy nem csupn nmagrt felel. Ha megli magt, Lisnak is vge. Ezenkvl itt volt mg mr bartnje, akirl szintn gondoskodnia kellett, ppen amikor a felelssgrzet megszlalt benne, s felrzta gondolataibl, az egyik bmszkod felugrott az emelvnyre, s megtapogatta Alika arct. Amint megfordult s beszlni kezdett valakikkel, Marie rjtt, egy csapat nemesnek tn frfihoz tartozik. Magasabbak a tbbi bmszkodnl, s ms ltzket viseltek. Az Alika mellett ll fiatalember ersnek ltszott, vilgosszke hajval s kk szemvel a birodalomban legfeljebb csak kellemes kinzete miatt tnt volna fel. Habr igazn meleg volt, csillagokkal hmzett kk ingn cspig r kabtot viselt, melynek szeglye ugyangy szrmbl kszlt, mint a sapkja. Vrsesen fnyl damasztnadrgjhoz jl illett a lbszrkzpig r csizma. Hasonlkppen ltztt trsai egy vezet krl csoportosultak, akit tartsn s mozdulatain kvl pompzatos megjelense is megklnbztetett tlk. A kabtja hosszabb volt s olyan szles cobolysv szeglyezte, aminek az rbl a birodalomban egy vrat s tbb falut is megvehetett volna, radsul a fejfedje teljes egszben ebbl az rtkes prmbl kszlt. A cipje is magas rangjt, legalbbis vagyonossgt hirdette, mert puha, vrsre festett szattynbrbl varrtk. A viselet kevsb tnt Marie szmra idegennek, mint a frfiak mellig r szaklla. A csoport fiatalabb tagjainl ez a fajta szrzet kiss nevetsgesen hatott, mert ritks volt s egyenetlenl oszlott el az arcukon s a nyakukon. Marie megrzkdott, mert rbredt, hogy ugyangy megbmulta az idegeneket, mint azok Alikt, s el akart fordulni. A stt br lnyra vetett pillantsuk s arckifejezsk elrulta, hogy a frfiakat a tbbi rabszolga egyltaln nem rdekelte. A kinzetk s a tmeg sanda pillantsbl tlve ezek az emberek nem a vrosbl szrmaztak, gy Marie lehetsgesnek, tartotta, hogy megvsroljk Alikt, hogy egy mg tvolabbi orszgba vigyk. Ha ez bekvetkezne, elveszten az egyetlen embert, akiben bzhat. Mialatt Marie sorsnak komor kiltsain tprengett, s alig figyelt a krltte llkra, Dimitrij maghoz hvott egy borkereskedt, s megparancsolta, hogy hozzon neki s ksrinek egy-egy kupval a legjobb borbl. Aztn Andrejre vigyorgott, aki vizsglgatni kezdte Alika tbbi testrszt. - Lovagoltl mr ilyen fekete kancn, bartom? - kiltotta. Lavrentyij beletrt ersen szl szakllba, s viszolyogva csvlta a fejt. - A lovaknl j a fekete, de embernl nem. A stt br az rdgjele. A fiatalabb nemesek a fejedelem arct frksztk, s amikor meglttk gunyoros arckifejezst, nevetni kezdtek, mintha csak parancsra tennk. Andrej nem nevetett a nagybtyjn, de nem is hagyta, hogy a szavai megflemltsk, ura fel nyjtotta a kezt. - A n szne valdi. Ersen megdrzsltem, nem jtt le. Dimitrij herceg megnyalta az ajkt. - Mit gondoltok, felnyergeljk a kanct? Nekem tetszene. Fiatalabb ksri buzgn blogattak, de az reged kardforgat a szemmel vers elleni jelet matatta. - Felsg, balszerencst hoz mg nzni is olyan teremtmnyre, akit az rdg lthatan megblyegzett. Ha olyasmit teszel ezzel a teremtssel, amit mi bns lelkek csak hites felesgnkkel tehetnk a hitvesi gyban,

elvesztheti az dvssgt. Lavrentyij ezzel a figyelmeztetsvel is csupn nevetst vltott ki. Unokaccse lelpett az emelvnyrl, s szemtelenl az reg vitzre nevetett. - Mi van, ha olyasvalaki veszi birtokba, akinek nincs asszonya? Hidd el, bcsikm, az ott nem rdgi lny, hanem egy mr lny. Terbent kn udvarban, ahol kt vet tltttem tszknt, volt egy mr frfi, nagy becsben tartottk, s magas rang vendgeknek mutogattk. Igaz, nem kerltem annyira kzel ahhoz fekete frfihoz, hogy megrinthessem, de annyit bizton mondhatok, hogy ez a mr lny valdi. Dimitrij Mihajlovics nyugodtan megveheti ezt a rabnt, ha kvnja. Dimitrij mg egyszer vgigmrte tettl talpig Alikt, aztn blintott. - Ez kellemes fordulatot adna az utazsnak, amit nm kedvrt kellett megtennnk. Andrej a fejt ingatta. - Nem kellene rosszat mondania a felesgrl, Dimitrij Mihajlovics, mgiscsak a szent Konstantinpolybl val hercegn. Ilyen megtiszteltetsben mg fmltsg unokatestvre, a moszkvai nagyherceg sem rszeslt. A fejedelem olyan kpet vgott, mintha vackorba harapott volna. II. Vaszilij Vasziljevics nhny vvel korbban foglalta el atyja trnjt, habr a szent orosz szoksok szerint nem a gyermekt, hanem az apa legidsebb rokont illette volna a korona, Voroszanszk urnak radsul szemlyes oka is volt r, hogy ne kedvelje a nagyherceget s hatalomhes utdjt, mert gy vlte, Moszkvbl szemet vetettek orszgra. Dimitrij gyorsan elhessegette gyllt unokatestvre krl forg gondolatait, s maghoz intette a rabszolga-kereskedt. - H, te, mennyibe kerl ez a szurtos kp? gy nz ki, akr egy gett kenyr. Az rvers vezetjt nem tvesztettk meg a herceg goromba szavai. Mlyen meghajolt, s dicsrte Alika testi bjait. Kzben megmutatta a lny melleit, hogy mondandjt altmassza. Dimitrij herceg azonban anynyira uralkodott magn, hogy elbizonytalantotta a frfit. A keresked gyors elhatrozssal derkig emelte Alika ruhjt. A combok ltvnytl a herceg izgatott lett. A tbbi frfi is kvncsian kzelebb akart furakodni, m Dimitrij emberei s a piaci szolgk tsekkel ksrt goromba szavakkal elhessegettk ket. A rabszolga-keresked gyet sem vetett a felfordulsra, hanem alzatosan az uralkodhoz fordult. - Ez a ltvny minden frfi vrt felforrstja, nemde, uram? A bre olyan, akr a fekete brsony, s klnlegesen puha a combok kztt. Ha megveszi ezt a rabnt, elmondhatja magrl, hogy egy olyan kapun lpett be, amin egyetlen ms frfi sem szles orosz fldn. - Akkor jobb, ha visszatartom a forrvr ifjakat attl, hogy utnozzanak. A herceg gunyoros pillantst vetett ksrire. - Uram, csak nem akarja, hogy ilyen ltvny mellett hezznk'? Ezt nem teheti velnk - sopnkodott Andrej, aki kitnen tudta leplezni, milyen jl szrakozik. - Dehogyisnem tehetem! Mennyibe kerl ez az gett kenyr? A krds a rabszolga-kereskednek szlt. A nmet keresked megnevezett egy sszeget, amivel trgyalni kezdhet, m gy vlte, ez a dlyfs hercegecske nyugodtan mlyebbre nylhat az ersznyei. Gondolatban megduplzta teht az rat, s annyi pnzt krt Dimitrij hercegtl, amennyibl az sszes rabszolgant megvehette volna, akiket az utbbi hetekben Pszkovba hoztak. Dimitrij annyira meg akarta venni a mr lnyt, hogy eszbe sem jutott okosan trgyaim. Br megprblta lealkudni az rat, de az elad kihallotta a hangjbl, milyen vadul ragaszkodik ehhez a rabnhz, ezrt alig engedett a kvetelsbl. Rvid szvlts utn a herceg belement egy olyan rba, ami tancsadjbl les tiltakozst vltott ki. - Krem, uram, ne! Ennyi pnzrt felfogadhat fl tucat ers frfit a testrsgbe, mg fel is szerelheti ket. Tbb hasznukat veszi, mint ennek az rdgi nszemlynek. Meg fogja Felsgedet babonzni, s elveszi a frfiassgt, amikor magv akarja tenni. - Nem csak akarom, meg is teszem. Ami a frfiassgomat illeti, ettl a ltvnytl inkbb nvekedni fog. A herceg kinevette Lavrentyijt, aztn megparancsolta az rvereznek, hogy adja t az embereinek a rabnt. Eddig Alika rtetlenl kvette az esemnyeket, m amikor a szolgk meg akartk ragadni, ktsgbeesetten kapaszkodott Marie-ba, aki vigasztalan maghoz vonta. Egy vesszcsaps, ami majdnem eltallta List is, rbrta ket, hogy eleresszk egymst. Marie knnyek kztt ltta, amint bartnjt a klns ltzet fiatal-

emberhez vezetik, aki krszaklla ellenre gy festett s viselkedett, mint egy nagyra ntt fi. Lnyknt vihorszva Alika inge al nylt s nyomkodni kezdte a mellt, akr a tsztt. A fiatal mr lny nem mert vdekezni, csak llt meredten, mint egy kszobor. Ezutn a frfiak krlvettk vezetjket s j szerzemnyket, majd elhagytk a piacot. Marie egy ideig mg ltta Alika knnyekkel bortott arct.

X.

Miutn a voroszanszkiak elvittk Alikt, az rvers gyors temben folytatdott, s az emelvny szemltomst egyre resebb lett. A legtbb fiatal rabszolgt tehets emberek vettk meg, akik utnozni akartk a tatrokat. Mivel a sztyeppi lovasoknak voltak rabszolgi, az itteniek gy vltk, nekik is jogukban ll emberi jszgot tartani. A lnyok elbb-utbb tulajdonosuk, vagy annak fiai gyban ktttek ki, a fik pedig a taposmalomban robotoltak, vagy a legmocskosabb s legveszlyesebb munkkat vgeztk. Marie kezdetben rlt, hogy nem mltatjk figyelemre. A szls utni hossz betegeskeds, a napfny s friss leveg nlkli tengeri utazs, az egyoldal tpllkozs megviseltk, s amita a vztkrben megnzte az arct, tudta, hogy idsebbnek fogjk tartani a kornl. Attl val flelmben, hogy egy olcs bordlyba viszik, igyekezett eltnni a rabszolgk tmegben. Vgl a keresked megelgelte a dolgot. A hrom utols rabszolgra mutatott, akiket szndkosan a vgre hagyott, majd Marie-hoz fordult. - Figyelem, emberek! Mieltt ezekre a kitn darabokra sor kerl, el kell vinni ezt az regebbet. - Pr fillrrt megveszem - kiltotta egy zlltt alak, mikzben nevetve egyrtelm mozdulatokat tett a cspjvel. Br Marie nem rtette a szavait, nagyon is felfogta, mit akar a frfi, s mg inkbb sszehzta magt. Ltszott az arcn, hogy nemcsak akarja a kedvt tlteni rajta, hanem brkinek tengedi, aki fizet rte. Mieltt a keresked brmit felelhetett volna, az emelvny eltt nyugtalansg tmadt. Egy csapat fegyveres a helybliek lnk tiltakozsa kzepette utat vgott nhny hossz ruht visel nnek, akik az emelvny fel kzeledtek. A vezetjk annyi rteg ruhaanyagot viselt, hogy Marie csupn egy sapktl vezett, szmos finom kendvel krlfont spadt arcot s nagy, stt szemeket ltott. Az asszony viszolygssal kevert bvlettel nzte emelvnyen llkat, s gy tnt, hogy habozik. A keresked rgtn igyekezett a nyilvnvalan jmd hlgy figyelmt magra vonni. A n azonban htat fordtott neki, s egy idsebb alrendeltjhez beszlt. Amikor a rabszolga-keresked mrgesen el akart fordulni, hogy a tbbi vevvel foglalkozzon, az ids n odalpett hozz s rrivallt. - Te gazember! Hogy adhatod el ezt az asszonyt a legtbbet grnek, mint egy marht? Nem ltod, hogy egy csecsem desanyja? A frfi sszerezzent a dhs szavak hallatn, s bktn felemelte a kezt. - Bocssson meg, rnm, de az a dolgom, hogy ezekre a mihasznkra vevt talljak, s nem ltom be, mi ebben a rossz. Ez a fehrnp mr nem ppen fiatal, s aligha tallok jl fizet vevt r. Gondolja, hogy jobb lesz neki, ha a jelenlegi gazdja a haszontalan fattyval egytt a folyba dobatja? Habr Marie nem rtette a frfit, az arckifejezsbl kiolvasta, hogy semmi jt nem vrhat tle. m amikor a magas rang n az emelvnyhez lpett, a keresked szeme felcsillant, s mg alzatosabban viselkedett, mint az Alikt megvsrol nemesekkel. Egy pillanatra abbamaradt a beszlgets krlttk, s olyan csend tmadt, hogy hallani lehetett a nemes hlgy ruhjnak suhogst. Marie attl tartott, hogy az asszony, aki nyilvnvalan rdekldst mutatott irnta, sszeesik a gyengesgtl, mieltt egy szt is mondana. Csodlkozott, hogy ebben a vastag ltzetben egyltaln kpes llegezni, radsul a nap egyre magasabban llt, s sugarai egyre melegebbek lettek. A nemes hlgy hangja lthatan elhalt, mert az ids nhz hajolt, s a flbe sgott valamit. A matrna kinyjtotta a karjt, s maghoz intette Marie-t. A rabszolga-keresked mr emelte a botjt, hogy nyomatkot adjon a felszltsnak, de Marie elrelpett, mieltt az ts elrte volna. Vgl is rdekben llt, hogy elkerljn a rabszolga-kereskedtl s az Alikt meggyalz gazdtl. - Mutasd meg a gyermeket! - parancsolta az ids n, de Marie-nak csak akkor vlt vilgoss, mit akar, amikor az rverez Lisa utn nylt. Riadtan lelte maghoz a kicsit. A frfi ismt felemelte a botjt, de a nemes hlgy most elszr hangosan megszlalt.

- Megllj! Nem thetsz meg egy anyt csak azrt, mert flti a gyermekt. Ez becsletre vlik, s azt mutatja, hogy mg nem sllyedt olyan mlyre, mint a rabszolgk ltalban. Nincs itt senki, aki rtene a nyelvn? A keresked, aki eddig a httrben maradt s csak a bevtelt vette t, a hlgyhz lpett, s mlyen meghajolt. - Nagysgod szolglatra! Igaz, hogy trte az oroszt, de rtheten beszlt. - Ki ez? - krdezte egyik bmszkod a msiktl a nemesasszonyra mutatva. A megkrdezett, bszke lvn jl rtesltsgre, kszsgesen vlaszolt. - Anasztzia Ivanova rn, Dimitrij Mihajlovics, Voroszanszk fejedelmnek felesge. A hercegr a hatalmas Vaszilij Vasziljevics moszkvai nagyherceg unokatestvre. Ezalatt Anasztzia hercegn elmagyarzta a nmet kereskednek, hogy meg akarja nzni a rabn gyermekt. - Mondd meg neki, hogy nem esik baja a kicsinek, s azonnal visszaadom. Olyan klns kiejtssel beszlte az oroszt, hogy a nmet frfinak tbbszr vissza kellett krdeznie. Vgl lefordtotta a szavakat az anyanyelvre. Marie megrtette, hogy nincs ms vlasztsa hlgy jakaratban bzni, ezrt fel nyjtotta List. A hercegn nem vette el a gyermeket, hanem utastotta az egyik szolgljt, hogy tartsa el. Az asszony kitakargatta List, megmutatta rnjnek a meztelen csecsemt. A hercegn megtapogatta a kislnyt, mintha azt vizsgln, megfelel-e a csirke a stsre, aztn intett a szolglnak, hogy adja vissza a gyermeket. Mikzben Marie megknnyebblten maghoz lelte a csppsget, az idsebb asszony, aki valamifle udvarmestern lehetett, botjval megbkte a keresked mellt. - Anasztzia hercegn j dajkt keres a finak. Fiatalabbat szeretett volna, aki nem olyan rgen szlt, mint ez itt, de az id srget. A kis herceg ugyanis nem brja a kecsketejet, amivel most tplljk. A keresked vgighallgatta, aztn Marie-ra vigyorgott. - Szerencsd van. Egy hercegnnl biztosn jobb sorod lesz, mint a bordlyban, ahov kldtelek volna. Lgy hls a sorsnak. Marie htat fordtott a frfinak, mert nem vghatta a fejhez, mit rla gondolt, klnben az utols pillanatban mg megverette volna. Ekzben az rverez megllapodott a hercegn ksrjvel az rban. Ezttal emberre akadt, mert az ids asszony minden fillrrt kemnyen alkudott. Vgl a keresked vget vetett a jtszmnak. - Add oda a fehrcseldet! Az r ugyan nem fedezi a felt sem annak, amennyibe az idehozatala kerlt, de nem akarok ks jjelig itt maradni. Remljk, ezekrt tbbet fizetnek. Mogorva arckifejezse ellenre nagyon is elgedett volt a Marie-rt kapott rral. Egy bordlyhz tulajdonosa sokkal kevesebbet adott volna rte, egy jmd frfinak, aki szolglt s egyben gyast is keres, tl reg lenne. A hercegn bizalmasa elvett egy hmzett ersznyt, amiben a hangjbl tlve arany lapult. Nhny rme gazdt cserlt, aztn Marie-t letasztottk az emelvnyrl. pphogy sikerlt megakadlyoznia, hogy Lisa kicssszon a karjbl, akaratlanul trdre esett a hercegn eltt. Az rn azonban gyet sem vetett r, hanem megrintette az udvarmestern vllt s a drga kelmket rul standra mutatott. A szolgl, aki korbban megfogta List, felsegtette Marie-t, s szles mozdulatokkal elmagyarzta neki, hogy ill tvolsgban kvesse a hercegnt.

XI.

Az plet, ahol Voroszanszk ura s hitvese lakott, a pszkovi vr vendgszrnynak szmtott, ahol a magas rang vendgeket szllsoltk el, mgis olyan ttt-kopottnak ltszott, mintha idnknt istllnak hasznlnk. A nagykapuval szemben lv fal kzelben llt, benne a hatalmas hallal, amelyben reggel a nemesek sszegyltek. jszaknknt itt aludt a nagyszm hznp s a vroszanszki katonkbl ll testrsg egy rsze. Dimitrijnek, a felesgnek s az ket ksr nemeseknek tbb kisebb szoba llt rendelkezsre. Az plethez tartozott egy konyha, amit a tzveszly miatt kiss arrbb ptettek, s a hallal hatros istll. Utbbiban a lo-

vak mellett tartottk azt a kecskt, amelynek tejvel tplltk a hercegi gyermeket. A szolgl odavezette Marie-t az llathoz, s lnk mozdulatokkal elmagyarzta, hogy ezentl List kecsketejjel kell etetnie, mert neki a herceg fit kell szoptatni. Marie tudta, hogy Lisnak mg egy ideig szksge lenne az anyatejre, s azon tndtt, hogyan fogja ilyen krlmnyek kztt letben tartani a kicsit, akit sajt lnyaknt szeretett. Valahogy meg kell oldania, hogy idnknt t is megszoptathassa. Terve kivitelezsn tprengve nem figyelt ksrjre, aki fjdalmas vesszcsapssal jutalmazta. Ezutn mrgesen hangz szradatot zdtott r, de Marie nem tehetett mst, mint tehetetlenl szttrta a karjt. Egy szavadat sem rtem. A cseld valami ilyesmit felelhetett: - Akkor tanulj! Marie ktsgbeesetten nzett r, s elhatrozta, hogy amilyen gyorsan csak lehet, megtanulja az orszg nyelvn a legszksgesebbeket. Ha letben akar maradni, meg kell rtenie ezeket az embereket, hiszen msknt nem tallhat mdot a hazajutsra. Annak idejn, mikor szajhaknt vndorolt, az tartotta benne a lelket, hogy egyszer bosszt llhat megrontjn, most is abba a gondolatba kapaszkodott, hogy vissza kell szereznie Huldtl a fit s Michel karjba tenni. rezte, ahogy a haj gyomrban rknyszertett ttlensg miatti fsultsga lassan eltnik s megtallja rgi nmagt. Mris knnyebben megrtette a cseled szavait, aki rmutatva a trgyakra nven nevezte azokat, s megmutatta a hasznlatukat szrevette, hogy az orosz nyelv nmileg hasonlt a csehre, amit egy j vvel korbban sikerlt annyira megtanulnia, hogy megrtesse magt s kihallgathassa a tboritkat. Ez fellesztette a lelkben a remnyt. A cseld visszavitte a fpletbe, s megrtette vele, hogy kerlje el a hercegn s a frje termeit. A szolgllny nem a hallban helyezte el, hanem egy kamrba vezette, ahol pp annyi hely volt, hogy elfrjen egy szalmazsk s egy falra rgztett pad. Ezen kellett lnie, amikor a kis herceget szoptatta. Nem igazn hagytak neki idt a pihensre, vagy hogy eleget igyon, annyira srgs volt a hercegn udvarmesternjnek, hogy beavassa a ktelessgeibe. Gorombn rszlt Marie-ra, hogy fedje fel a melleit, s maga nyitotta ki a midrt, amg Marie megprblta megrteni a szavait. Az udvarmestern idegen mdon keresztet vetett, aztn az ajt fel nzett s kiltott valamit. Erre azonnal megjelent egy negyven-tven v kztti szikr frfi, akinek szbe fordul szaklla csaknem derkig rt, s hossz, fekete csuht viselt. Fekete sapkja all csupn az arca ltszott. Egyenesen undorral nzett Marie-ra, s valami nem ppen kedvesnek hangz dolgot mondott. Az udvarmestern krsre megrintette Marie melleit a nyakban lncon fgg ezstkereszttel, elmormolt nhny szt, aztn szinte meneklsszeren kiment a kamrbl. Az udvarmestern a cseld karjban fekv hercegi csecsemre mutatott, s utastotta Marie-t, hogy szoptassa meg. Az asszony blintott, s odatartotta egyik mellt a kicsinek, aki elszr elfordtotta a fejt s ordtani kezdett. Ekkor Marie kiprselt pr csepp tejet, s vatosan visszafordtotta a baba fejt. A csppsg ezutn olyan mohn evett, mintha mr napok ta hezett volna. Az orosz n elgedetten blintott, s ismt keresztet vetett. Kiment a szobbl, otthagyva Marie-t a kt csecsemvel s a szinte mg gyermek cselddel, aki irigysggel vegyes gyllettel nzte a szoptat anyt. - A nevem Marie - mondta, hogy megtrje a feszlt csendet. A lny sszeszortotta a szjt s htravetette a fejt. Marie azon tprengett, mirt annyira ellensges vele a fiatal lnyka s az imnti pap. Sejtette, hogy a hittel kapcsolatos az ellenrzs. maga gy gondolta, hogy az imdsg szempontjbl a llek a fontos s nem a klssgek. Ezt azonban mg otthon sem mondhatta ki hangosan, s sejtette, hogy ebben az orszgban is al kell vetnie magt a helyi szoksoknak ahhoz, hogy elrje a cljt. Jzus Urunk s a Szzanya biztosan nem lesznek olyan kicsinyesek, hogy megbntessenek valakit azrt, mert msknt vet keresztet, mint ahogy azt a hazjban tanulta. Marie tprengst Lisa srsa szaktotta flbe. Mintha sejtette volna a kislny, hogy a tpllkforrs mr nem egyedl az v. Mivel a ficska mr jllakott s elgedetten bfizett, elhzta a mellt. A fiatal cseldlny heves mozdulatokkal kvetelte, hogy etesse tovbb, de a gyermek elfordtotta a fejt s felsrt. Az orosz cseld elvette a gyermeket, ringatni kezdte, s megszagolta a pelenkjt. Aztn mondott valamit, ami megknnyebblst fejezett ki, vgl elment. Marie bezrta mgtte az ajtt, s krlnzett. Sajnos nem volt sem retesz, sem btor, amivel eltorlaszolhatta volna a bejratot, hogy nmi magnyra tehessen szert. gy tnt, errl itt is le kellett mondania, ahogy a hajn. Mivel Lisa egyre hangosabban srt, Marie felvette, az ajtnak tmaszkodott s megszoptatta. A kisded rgtn elhallgatott, m az eddig kifogyhatatlanul folydogl tejforrs tlsgosan hamar elapadt. A lnyka tsz-

szentett, s szemrehnyan nzett nevelanyjra. - Szvesen etetnlek tovbb, kincsem - shajtott Marie. Eszbe jutott a kecske, s elindult a kicsivel a karjn az ismeretlenbe. Lthatan senki sem trdtt velk. Egy pillanatra elbrndozott arrl, hogy egyszeren nekiiramodik, s meg sem ll hazig. szrevette azonban a herceg katonit, akik ersen riztk a vendgszrnyat. k biztosan feltartztatnk, gondolta, ezrt egy vllrndtssal feladta ksza tervt. Ehelyett meglltotta az els szembejv cseldet. - Hol a konyha? A krdsre rtetlen pillants volt a vlasz, amikor pedig az evst prblta elmutogatni, ideges vihogs. A cseldlny motyogott valamit, majd kinyitott egy ajtt, s egy hosszks, kbl ptett s fazsindellyel fedett pajtaszer helyisgbe mutatott. A tetn lv lyukon t tvozott a fst. Minthogy senki sem akadlyozta meg, Marie tszaladt az pletbe. Tbb agyagtzhely sorakozott egyms mellett a hossz, keskeny teremben. Az ednyek nem kampkon lgtak felettk, amiket lncokkal vagy rudakkal rgztettek a mennyezethez, amihez Marie hozzszokott, hanem hromlb llvnyok fl fggesztettk fel, ahogy a szegny embereknl szoktk. A sztrepl szikrk ellen fal helyett cserzett llatbrt hasznltak. A tbbi eszkz is hasonlan kezdetlegesnek ltszott. Marie-nak vndorlsakor s a Csehorszgban tlttt id alatt sokkal egyszerbb eszkzkkel kellett berni, ezrt nem csggedt el. Miutn bartsgosan ksznt a konyhban dolgoz cseldeknek, sszeszedte mindazt, amire a kecske megfejshez s a tej felmelegtshez szksge volt. Hiltrudhoz fzd bartsgnak ksznheten tudta, hogyan kell bnni a kecskkkel, s akr tbb csecsemnek is elegend tejet fejt le. Kimrte a megfelel mennyisget, belenttte egy tiszta kancsba, majd az egyik tzhely mell tette. Ezutn a cseldekhez fordult, s kzmozdulatokkal krt tlk egy kis kendt. Mikzben megkapta, megtanult nhny j orosz szt. sszesodorta a frissen mosott, br szakadt vsznat, mint egy kancot, belemrtotta a tejbe, s Lisa ajkai kz tette. A csppsg elszr kikpte s el akarta tolni a kendt, de megrezte a meleg tej zt, s azonnal szopogatni kezdte. Marie szvrl nagy k esett le, mert gy letben tarthatta a csecsemt. Amikor Lisa jllakott, elosztotta a maradk tejet a cseldek kztt, akiktl cserbe egy adag hsos rpakst s valamilyen kesernys nvnybl kszlt tet kapott. Mialatt evett s ivott, Lisa elszunyklt az lben, Marie pedig tovbbi trgyak s lelmiszerek nevt mondatta el a cseldekkel. Br a nhny szval, amit mr ismert, a lnyok pedig mosollyal jutalmaztk rte. Amikor visszatrt a kamrjba, nem sejtette, hogy gyessgvel s nyugalmval lenygzte a nket, s a hznp tbbi rsze is tudomst szerzett minderrl.

XII.

Miutn Pantelej kelletlenl megldotta a kis herceg j dajkjt, tsietett az plet elcsarnokbl a nagy hallon t azokba a termekbe, ahol Dimitrij herceg lakott. Mita Voroszanszk ura visszajtt a piacrl az j rabszolganvel, nem hagyta el a szobjt. Trsai ekzben a hall egyik sarkban ltek, s unalmukban egyms utn rtettk ki a boros kupkat. Arrl beszlgettek, hogyan lovagolja meg a herceg az aznap vett csinos kanct. Andrej szoksa szerint trflkozott ezen. Nagybtyja, Lavrentyij komor arccal lt mellette, s idnknt kemnyen rrivallt az ifjakra, de most is csak kinevettk a figyelmeztetseit. Mindenki elnmult, amint a pap belpett. - Az a pokolfajzat mg mindig a hercegnk szobjban van? Lavrentyij blintott. - Isten bocsssa meg, de urunk azta nem jtt ki a szobjbl, s egyszer sem hozatott bort. - Mit mondtl? Ez baljslat. Pantelej volt a herceg gyntatja egszen kis gyermek kortl fogva, s tudta, mennyire szereti a nehz borokat. Ha Dimitrij herceg nem akart inni, akkor az a fekete nszemly mris megbabonzta. - Bemegyek hozz, s a lelkre beszlek. A pap sarkon fordult, de mieltt elindulhatott volna a kt r ltal vdett ajt fel, Andrej visszahvta. - Ne tegye ezt, nagytisztelet atym. Urunk igencsak haragos tud lenni, ha megzavarjk abban, amit ppen csinl. - Tapasztalatbl tudod, igaz? - gnyoldott Lavrentyij, a tbbi nemes pedig harsnyan nevetett.

Nemrg Andrej betoppant a herceg hlszobjba, amikor egy cseld volt nla, s az uralkod egy borral flig telt kancst vgott a fejhez. Pantelej nem osztozott az ifj nemesek jkedvben, megfogta a melln fekv tekintlyes keresztet, mintha bele akarna kapaszkodni. - Dimitrij hercegnek meg kell tanulnia fken tartani a szenvedlyt, klnben vge az orszgunknak. Az ifjak szjukra tapasztottk a kezket, hogy visszafojtsk a nevetsket. Lavrentyij azonban helyesln blintott. - Teljesen igaza van, nagytisztelet atym. Remlem, sikerl helyes tra terelni urunkat. - Ez a kldetsem. Pantelej jobbjt ldsra emelte, aztn odalpett az ajthoz, ami a hercegi pr lakosztlyaihoz vezet folyosra nylt. Az rk beengedtk, s bezrtk mgtte az ajtt. Senki sem lthatta teht, hogy a pap lbujjhegyen a herceg hlszobjhoz sietett s hallgatzott. Mivel odabent csend honolt, megfogta a kilincset s benyitott. - Isten ldjon, Dimitrij herceg! Kimerlt nygs hallatszott vlaszul, s ugyanabban a pillanatban megltta az gyon meztelenl fekv herceget. Dimitrij gyorsan magra hzta a takart s az gy mellett ll asztal fel nylt, de nem tallt rajta boros kupt. - Az rdgbe is, mirt nincs bor? Hol van az a flesz Misa? Megkorbcsoltatom a hanyagsgrt. - Lgy kegyes szegnnyel. Biztosan fl a rontstl, amg itt van ez az rdgi teremts. A pap Alikra mutatott, aki a szoba sarkban bjt el. Meztelen volt s rmlt. Br a herceg korntsem olyan brutlisan erszakolta meg, mint a nmet keresked Narvban, de annyiszor rvetette magt, hogy a combja kztt mr csak eleven hs ltszott. Amikor a pap rnzett, a lny megltta az arcn a viszolygst, s eltakarta a szemt, hogy ne lssa a tekintett. Pantelej rlt, hogy a fekete dmon fl tle, megvet horkantssal fordult el, s figyelmezteten urra nzett. - Slyosan vtkeztl, Dimitrij herceg! Isten gynyr felesget adott neked, te mgis idegen fehrnpet hozol az gyadba, radsul nem riadsz vissza egy olyan teremtstl, akit az rdg tulajdonaknt lthatan megblyegzett. Hrom napig bjtlni fogsz, minden ntl tvol tartod magad, hogy jbl rszeslhess az r ldsban. Utna a Vlagyimiri Szzanya s a hitvesed bocsnatt kred. Addig nem rintheted meg a Szent Ikonokat. Habr Pantelej gyntatknt mr rgta megprblt befolyst gyakorolni a hercegre, sohasem tudta, milyen hatssal lesznek szavai Dimitrijre. Voroszanszk ura hajlamos volt a vratlan dhrohamokra, s haragjt vlogats nlkl azon tlttte ki, aki a kzelben volt. Ezttal azonban a fiatal mr lnnyal minden erejt kiadta, ezrt a pap azt remlte, hogy a kimerltsgtl kezesebb vlik. Dimitrij felpattant, maga kr tekerte a lepedt, hogy ne lljon meztelenl a ppa eltt, aztn bnbnan lehajtotta a fejt. - Nagytisztelet atym, engedelmeskedem neked, hrom napig nem nylok telhez s asszonyhoz. De ne tilts el, krlek, a bortl. Mr majdnem szomjn halok. - Arra semmi szksg, fiam. Hvom Mist. A pap kinyitotta az ajtt, s behvta a herceg szolgjt. Ers, fennhjz frfinak ltszott, akit egybknt nem lehet megflemlteni, de ezen a napon remegve jtt be, s nem mert Alik-ra nzni. Lthatan felllegzett, amikor csupn azt a parancsot kapta, hogy hozzon egy kancs bort s kt kupt. Mialatt a szolga elrohant, hogy teljestse a parancsot, Pantelej a herceghez fordult. - ltzz fel keresztny emberhez illen, fiam, s nyisd meg a szved Isten eltt. Slyosan vetkeztl, amidn hites felesgedet semmibe vetted, s magodat egy msik asszonynl hagytad. Adja Isten, hogy ne foganjon meg ez az rdgi teremts, s ne hozzon vilgra egy dmoni lnyt. A ppa megragadta a keresztet, Alika el tartotta, s elmondott nhny rdgz imt. Ezutn szigoran a hercegre nzett. - Ez itt a megtesteslt bn. Tntesd el a hzbl, s intzkedj, hogy fojtsk a Velikajba. - Ha ezt kvnod, kiadom a parancsot. E pillanatban Dimitrij viaszbbu volt gyntatja kezben. m valami azt sgta neki bell, hogy az sszeg, amit ezrt a mr lnyrt kifizetett, tlsgosan magas volt ahhoz, hogy berje nhny szp rval, amit egyb-

knt egy cseldtl pr fillrrt megkaphatott volna. Rvid gondolkods utn teht megrzta a fejt. - A vzbe fojts taln nem a megfelel bntets, nagytisztelet atym. Ez a fekete teremts annyira szszezavart, hogy sok pnzt vesztegettem r. Azt hiszem jobb, ha eladom a tatroknak. Azok az rdg fiai, s tudjk, hogyan bnjanak egy boszorknyfajzattal. Dimitrijnek eszbe jutottak; tatr testrei, akiknek Pszkov kapui eltt kellett vrakozniuk, mert a vros retteg polgrai nem akartk a falakon bell ltni a veszlyes katonkat. Okosabb, ha a fekete lnyt tadja ezeknek frfiaknak, s megparancsolja nekik, hogy ne bnjanak vele tl kemnyen, gy idnknt is magv tehetn, s nem veszne krba a kiadott pnze sem. Pantelej szrevette a herceg megkemnyed arckifejezst, s fjdalmas tapasztalatbl tudta, nem mehet messzebbre. - Legyen akaratod szerint, hercegem - felelte, majd elvette a visszarkez szolgtl a kt kupa bort. Az egyiket tadta a hercegnek, a msikat a szjhoz emelte. - Adjon nked az Isten mg sok boldog esztendt Voroszanszk trnjn! Dimitrij felhajtotta a bort, anlkl hogy viszonozta volna a l kszntt, majd az res kupt kihajtotta a nyitott ajtn. - Hogyan lehetnk boldog, amikor Moszkva rnyka mrgez felhknt lebeg felettem? - vatosan, Uram! Nem Voroszanszkban vagyunk, de mg ott is fle van minden falnak. - A kmekre gondolsz, akik felsges unokatestvremnek mindenrl beszmolnak? Vigye el az rdg ket Vaszily-jal egytt. A ppa lemondan rzta a fejt. A herceg diplomciai rzknek hinya ugyanolyan nagy gondot jelentett, mint a nk s a bor irnti fkezhetetlen vgya. Mg az utbbiakat egy hozz hasonlan magas rang frfinl elnztk, s bnbnattal, bjtlssel bntettk, veszlyes volt a moszkvai nagyfejedelemrl ilyen hangnemben beszlni. II. Vaszilij Vasziljevics trnja nem volt ppen szilrd, ezrt az effle beszd t, jobban mondva gymjt cselekvsre ksztetheti, ami Dimitrij koronjba, st akr az letbe is kerlhet. Gyntatknt is osztozott volna a herceg sorsban, gy mindent meg kellett tennie, hogy szre trtse urt. Habr Pantelej nem helyeselte, hogy Vaszilij nagyfejedelem, a nagy Dimitrij Donszkoj fia, a koront mg gyermekkor fira hagyta, s nem a szoksoknak megfelelen legidsebb testvrre, Jurijra, mgis gy vlte, urnak nem kellene felingerelni a nagyurat. Voroszanszk az egyik legkisebb fejedelemsg volt orosz fldn, s eddigi uralkodik nagyrszt okossguk s beltsuk rvn tudtk megtartani a hatalmukat, aminek segtsgvel mindig a megfelel oldalra lltak. Ez id tjt azonban Dimitrij Mihajlovics tlsgosan is j kapcsolatot polt Jurij Dimitrijeviccsel, Halics fejedelmvel, aki magnak kvetelte Vaszilij koronjt. Moszkva hatalma idkzben annyira megnvekedett, hogy tudta, mg akkor is kpes lenne szembeszllni a tbbi orosz fejedelemsggel, ha azok sszefognnak, radsul Witold litvn fejedelem Moszkva legfontosabb szvetsgese. Egyik lnya volt a gyermek Vaszilij nagyfejedelem anyja, s ez a tny megsokszorozta Moszkva befolyst. Pszkov polgrai annyira fltek ettl a kt hatalomtl, hogy Witold fejedelem szava tbbet rt, mint a vrosatyk. - Igyl, Uram, azutn dntsk el, milyen bntetst kapjon ez a pokolfajzat, amirt megigzte Felsgedet. A pap remlte, hogy ms irnyba terelheti a herceg gondolatait, s sikerrel jrt. Dimitrij gyllte a gondolatot, hogy ugyangy vtkezhet, mint egy egyszer ember, s rlt, hogy a fekete lnyt hibztathatja. jra teletltette a kupt, majd egy hajtsra kiitta, vgl nevetve megveregette a gyntatja vllt. - Istenem, mire mennk nlkled, Pantelej Danilovics? Igazad van. Ezt a fekete rdgt meg kell bntetni. Bjtljn hrom napig, mint n. A gyntatja rosszallan csvlta a fejt. - Ez tl kevs a bnhez mrten. Meg kell korbcsolni. Ha megengeded, elrendelem. Dimitrij ismerte papjt, ezrt tudta, hogy leveretn a fekete lny csontjairl a hst, csak hogy soha tbb ne vigye az gyba. Mivel gy hatrozott, hogy nem mond le a mr szpsgrl, gondoskodnia kellett rla, hogy ne srljn meg slyosan. Felllt, s elvette a fal melletti ldn hever korbcsot. Ezzel mr mrt nhny tst Aklira, hogy megtrje az ellenllst. - Szemlyesen bntetem meg - mondta Pantelejnek, s a lnyhoz lpett. - llj fel! Alika rmlten meredt a korbcsra, s megprblt elrejtzni. A herceg azonban megragadta a hajnl fogva, az gyhoz vonszolta, s rhajtotta hason fekve. Mieltt a lny llegzetet vehetett volna, a korbcs mr csattant a htn. Dimitrij ugyan sok fjdalmas tst mrt r, de alig srtette fel a brt.

Pantelej fogcsikorgatva nzte a jelenetet, mert tudta, hogy ura nem fog lemondani az rdgi nszemlyrl. Ebben a pillanatban nem akadlyozhatta meg, hogy a herceg az gyba vigye, de mire Dimitrij abbahagyta a korbcsolst, mr j tervet sztt, elszr is el kellett tntetni a lnyt a frfi szeme ell. - Kldd az istllba aludni a kecske mell, hisz maga is egy llat. - Ez nem lenne kedvre a hitvesemnek, mert attl flne, hogy ez a teremts megrontja a kecske tejt, s a fiunk meghalhat. A pap elmosolyodott. - Felsg, a fiadnak mr nincs szksge a kecskre, mert a hitvesed vett egy rabszolgant, aki szoptatja. Sajnos az asszony egy tkozott nmet eretnek. Dimitrij herceg rezte, hogy gyntatja legszvesebben azt a nt is elzn, s knytelen volt elfojtani egy mosolyt. - Mgiscsak az a fontos, hogy egyltaln tallt egy megfelel dajkt, s nem kell vgignznnk, amint meghal a fiunk, mert nem viseli el a kecsketejet. Nem gondolod? - Az lete Isten kezben van, ahogy mindnyjunk. Ha Isten gy akarja, hogy letben maradjon, akkor erben s egszsgben felcseperedik, ha msknt hatroz, maghoz veszi a Paradicsomba, s megajndkoz titeket egy msik fival. - Pantelej azt remlte, hogy ezzel a helyes irnyba terelheti a herceget, de Dimitrij mrgesen csvlta a fejt: - Mirt lenne rosszabb egy nmet asszony teje egy orosznl? Nekem is pogny tatr n volt a dajkm. Semmi sem fontosabb a fiam letnl, aki egykoron kvetni fog Voroszanszk trnjn. Pantelej megrtette, hogy uralkodja hangulata megfordult, ideje engednie, mert a bnbnsra val hajlandsga elmlt. ldst rajzolt teht Dimitrij homlokra, s elhagyta a szobt. Elindult a fejedelemasszony lakrsze fel, amit ugyan a halion keresztl lehetett megkzelteni, de az plet tbbi rsztl elvlasztva, egy kbl plt szrnyban volt. Egy szolgllny nyitott neki ajtt, majd Anasztzihoz vezette. Az ifj hercegn puha, prnzott szken lt, aszalt gymlcst majszolt s hallgatta udvarmesternje panaszait arrl, hogy milyen haszontalan a hznp, s milyen bartsgtalanok a pszkoviak, akik a hercegi pr ltogatst nyilvnvalan nyugalmuk megzavarsaknt rtkeltk. Ezen a napon azonban msrl is beszlt, mgpedig egy fekete br nrl. Amikor a hercegn megltta a kzeled papot, felpattant s megragadta a kezt. - Itt vagy ht, nagytisztelet atym! Hallottad mr a legjabb hreket. A frjem j gyast vett magnak, aki lltlag fekete, akr az jszaka. - Stt, mint a bn, gyermekem. Pantelej megsimogatta a hercegn kezt, hogy megnyugtassa, s arra krte, foglaljon ismt helyet. Anasztzia belesppedt a prniba, aztn utastotta az egyik szolglt, hogy hozzon szket vendgnek. - Ne feledkezz meg a borrl sem. Az atya bizonyra megszomjazott - kiltotta a lny utn, majd jra a paphoz fordult. - Mi tv legyek, nagytisztelet atym? - Mutass alzatot, gyermekem, s bzz Isten jsgban! Beszltem a herceggel, elrtem, hogy hrom napig bjtljn s tartzkodjon minden testi hvsgtl. - Ezt sohasem fogja betartani - szlt kzbe az udvarmestern, akinek szlka volt a szemben ura letmdja. Legksbb holnap az gyba viteti a kvetkez fehrcseldet, taln ismt azt az rdgfajzatot. Pantelej az g fel emelte a kezt, s felshajtott. - Az r a tanm, hnyszor prbltam a fejedelem lelkre beszlni. A testi rmk nagyon ersek, veszlybe sodorjk halhatatlan lelkt. Mindent meg kell tennnk, hogy megmentsk. Az utols szavak kzben Pantelej mlyen a hercegn szembe nzett, mintha a bensjbe akarna ltni. - Ebbl neked is ki kell venni a rszed, rnm. - Ha gy ltod jnak, nagytisztelet atym, ksz vagyok r. Anasztzia lehajtotta a fejt, hogy elrejtse az orcjn megjelen prt. A testi rmkben maga is kedvt lelte, ha a frje a hitvesi gyban lte meg vele. Gyllte viszont, amikor ms nkkel tette, a fekete rabszolgalnyt pedig legszvesebben sajt kezleg fojtotta volna meg. Nem rejthette el a gondolatait Pantelej ell, mert a pap tlsgosan jl ismerte t s a herceget. A ppa felllt, s a vllra tette a kezt.

- Ma jjel bemsz a herceg szobjba, s odaadod magad neki, ahogy egy hsges s engedelmes felesghez illik. Mivel gy a herceg megszegi a bjtt, magadra kell venned az bntetst. t vesszcsapst mrj magadra, s mg tt, mert ksrtsbe vitted a frjedet. Tz vesszcsaps mg akkor is fjdalmas volt, ha nmagt tlegelte valaki, de a hercegn buzgn blogatott. - Mindent megteszek, amit kvnsz, Pantelej Danilovics. A ppa a mennyezetre emelte tekintett, s jfent felshajtott. - Van mg valami, amit meg kell tenni. Ennek a fekete bestinak el kell tnnie. Adj parancsot a szolglidnak, hogy fojtsk meg, a tetemt pedig vessk a Velikajba. Egy pillanatra gy tnt, hogy a hercegn rmmel fogadja a javaslatot, de aztn lehorgasztotta a fejt. - Ezt nem merem, nagytisztelet atym. Az uram sok pnzt adott rte, s dhs lenne rm, ha megletnm. Ezenkvl a brszne ellenre mgiscsak egy ember. Baltazr, a napkeleti blcsek egyike is mr fldrl szrmazott. - Ez a latinok hazugsga - csattant fel Pantelej. - Mi tudjuk, hogy Jzus Krisztus Urunk blcsjnl egy grg, egy orosz s egy alexandriai blcs llt. Vgezz ezzel az rdgfajzattal, mieltt a bverejvel teljesen elveszi a frjed eszt. - A te kzbenjrsod Istennl, nagytisztelet atym, s az n buzg imdsgom bizonyra megakadlyozza ezt. A hercegn szavai annyira elutastan csengtek, hogy a ppa nem mert neki ellentmondani. A maga mdjn Anasztzia ugyanolyan makacs volt, mint Dimitrij, s a pap nem akarta elveszteni a befolyst egy rossz sz miatt. - Imdkozom rted s a frjedrt, lnyom. Klnsen rted, mert ma slyos bnt kvettl el. Anasztzia riadtan nzett r, - n? Mifle bnt? A ppa kihzta magt, hogy fellrl nzhessen a frang asszonyra. - A fiadat, Vlagyimirt egy nmet eretnek szoptatja, aki a rossz tejvel sttsget s eretneksget tlt a lelkbe, ha egyltaln tlli ezt a mrget. - Tudod, hogy szksgem, van egy dadra. A hercegn eddig mutatott tiszteletteljes viselkedse egy csapsra eltnt. Dhdten rivallt a papra, aztn szles mozdulattal a cseldek lakrsze fel mutatott. - Nmet vagy balti dadt akartam a fiam szmra, ezrt utaztam Pszkovba, de tovbb is mentem volna, hogy talljak egyet. Az orosz dajka, akit te ajnlottl, rulnak bizonyult, meg akarta lni a gyermekemet. Pantelej lenyelt egy kromkodst, ami nem illett volna papi mltsghoz s bktn felemelte a kezt. - Ht nem Isten vgtelen jsgt bizonytja, hogy napvilgra kerlt ez a szgyenteljes tett, mieltt vghezvihette volna? Bzz most is Istenben, s zd el a nmet nt! Biztosan nem megfelel a fiad szmra. - Halljon hen a fiam? Nem brja a kecsketejet. Az ifj hercegn arcra leplezetlenl kilt a dh, gy a papnak be kellett ltnia, hogy ezen a napon itt sem rhet el tbbet. - Isten vgtelen jsgval bizonyra elkldte volna a fiadhoz egyik angyalt, hogy mennyei tejjel tpllja - mondta a pap, de csak meneklsnek sznta, hogy ne rezze magt vesztesnek. Sokszor sajnlta, hogy Mihail herceg nem egy derk, engedelmes orosz lennyal hzastotta ssze a fit. Dimitrij apja azonban attl tartott, hogy orszgban ugyanolyan trnviszly tr ki, mint a Moszkvai Nagyfejedelemsgben I. Vaszilij halla utn s tzves fia trnra lpsekor, ezrt sietett Konstantinpolyba. Ott VIII. Jnos csszr oldaln harcolt Grgorszgban a trkk ellen, s jutalmul fia felesgl vehette a csszr egyik unokahgt. Mihail, Voroszanszk ura nagyon rlt, hogy hazaviheti a biznci hercegkisasszonyt, mert ehhez hasonl megtiszteltetsben csak nhny orosz fejedelem rszeslt. Mihail sebeslten rkezett haza, s az orvosok minden gygyt-mvszete ellenre sem plt fel, most megszentelt fldben fekszik. A fia azonban... A hercegn mrges kiltsa zkkentette ki Pantelejt a tprengsbl s vezette vissza a jelenbe. - Ugyanolyan htattal imdkozom a fiadrt, mint a frjedrt lnyom. Isten veled! Megldotta Anasztzit, aztn kiss sietve keresztet vetett az udvarmestern fel, majd tvozott. tkzben eldnttte, hogy mindenkppen felkeresi s beszl Lavrentyijjel. t kellett gondolniuk, hogyan vhatnk

meg a herceget azoktl az ostobasgoktl, amelyeknek a kvetkezmnyei sokkal rosszabbak lehettek, mint az afrikai lny irnti szenvedlye.

XIII.

Lisa srdoglsa emlkeztette Marie-t arra, hogy a kicsit rgen etette meg. Mivel nem mert neki anyatejet adni, mieltt a hercegi csecsem jllakott, shajtva elindult az istllba, hogy megfejje a kecskt. Legnagyobb meglepetsre egy nyszrg, sszekuporod alakot ltott meg, aki jttre a falhoz lapult. Amikor Marie kzelebb rt, s a szeme hozzszokott a flhomlyhoz, a meglepetstl felkiltott. - Alika? Hogy kerlsz ide? Istenem, mennyire rlk, hogy ltlak! Lefektette List egy kteg szalmra, s bartnje mell trdelt. A lnyka hitetlenkedve nzte, mintha ksrtetet ltna, aztn zokogva belekapaszkodott. - Jl van. - Marie megsimogatta gndr frtjeit, s a csecsemre mutatott. - Lisa hes. Meg kell fejnem a kecskt. Alika mr megtanult pr nmet szt, ezrt Marie mellre bktt jelezve, hogy etesse meg a kicsit onnan. Bartnje azonban szomoran a fejt rzta. - Nem lehet. Dadnak vettek meg. Egy idegen gyermeket kell tpllnom. Eszbe jutott, hogy valjban Lisa is idegen, de a kislny szrmazsa ellenre is sokkal kzelebb llt a szvhez, mint a hercegn fia. Idkzben annyira megszerette, mintha valban a lnya lenne. Mialatt a kecskt fejte, Alika beszmolt neki nhny szval s sok mozdulattal arrl, hogy megerszakoltk s megvertk. Marie flbehagyta a munkjt, s gyengden megsimogatta a lny arct. - te szegny! Megnzem, mit tehetek rted. Taln van a konyhban olyan gygynvny, amibl kencst kszthetek, hogy enyhtsem a fjdalmadat. Marie-nak eszbe jutott az a napos dleltt, amikor Konstanzban az sszegylt polgrok eltt flholtra korbcsoltk. Alikval nem bntak el ennyire kegyetlenl, de amint vgighzta az ujjt a htn, a mr lny sszerezzent s kapkodni kezdte a levegt. - Ha a brd nem lenne stt, ltszannak a korbcs nyomai s a vralfutsok. Istenem, hogyan tehet egy frfi ilyen kegyetlenl magv egy lnyt, s mirt veri meg radsul? Mifle barbr fldre kerltnk? Marie sszerezzent a gondolatra, hogy ugyangy ki van szolgltatva az itteni igazsgtalansgnak s nknynek. Ugyanakkor rbredt, hogy ha valaha el akar meneklni errl a helyrl, a lehet legtbbet meg kell tudnia az orszgrl s a lakirl. Megfogta Alika karjt, aki a kecskt fejte ppen, s maghoz vonta. - Sikerlni fog. rted? Megszknk ezektl az emberektl. Hazamegynk. Ebben a pillanatban rdbbent, hogy mit mondott valjban. Alika hazja sokkal tvolabb volt, mint az v, s ha sikerl is eljutniuk Kibitzsteinbe, nem fogja tudni a mr lnynak biztostani a hossz utazst a hazjba. Az egyetlen, amit tehet, hogy gondoskodik otthon arrl, hogy Alikt emberszmba vegyk. - Mindig melletted leszek, brmi trtnjen is, de ameddig itt vagyunk, magamon is alig tudok segteni. Teht el kell mennnk innen, amilyen gyorsan csak lehet. Ehhez meg kell tanulnunk az itteniek nyelvt, s ki kell dertennk, hogyan szabadulhatunk ki. Most add ide az ednyt, ennyi tej elg Lisnak. A lny blintott, br csupn a tredkt rtette meg Marie szavainak. Egyvalami azonban vilgoss vlt szmra, bartnje nem hajland csak gy beletrdni a sorsba, s ez az lelkbe is btorsgot nttt. Marie magval akarta vinni bartnjt a konyhba, de Alika nem volt hajland elhagyni az istllt. Mivel Lisa egyre nygsebb lett, Marie gyorsan elksznt, s sietett a dolgra. Odakint felnzett az gre, ami sokkal halovnyabbnak ltszott, mint az otthonban. Br mr kzeledett a nyr, borzongatan hvs szl fjt. Rbredt, milyen kevs eslye van arra, hogy elmenekljn innen, hiszen jobbgyfle volt, s ez alaposan megneheztette terve megvalstst. Ha megfelelen el akarta kszteni a szkst, nemcsak a nyelvet kell megtanulnia, hanem alapos ismeretekre van szksge az embereket s a szoksaikat illeten is. Mindenekeltt pnzt kell szereznie s a legnagyobb titokban felkszlni a meneklsre, mert ha rajtakapjk, sokkal rosszabbul jr Aliknl. Tovbb bonyoltja a dolgot, hogy a mr lnyt is magval kell vinnie, hiszen az emberek sokig fognak emlkezni egy csecsemvel s egy fekete br lnnyal utaz asszonyra. Egy pillanatra megllt, s a semmibe bmult.

- Istenemre, ennl feltnbben a csszr sem utazhatna. Brhogy is lesz, pontosan tudta, hogy kptelen lenne otthagyni Alikt, aki a rabszolgahaj gyomrban olyan odaadan polta.

XIV.

Lassan Kibitzsteinben is beksznttt a nyr. Michel Adler szvben azonban mg mindig tl honolt. Kptelen volt tltenni magt Marie halln. Gyakran ldglt a vr torncn, s a semmibe bmult. Nem ltta sem a virgz szlhegyeket, sem a vlgyben hmplyg folyt, csak a Marie-val tlttt boldog napokra gondolt. A Marie-t ismerk s szeretk megprbltk felvidtani, de mg Trudinak is csak ritkn sikerlt pr pillanatra. A kislnynak hinyzott leginkbb az desanyja, de senki sem tudta meggyzni Marie hallrl. Mg most is toporzkolt, s dhsen nzett Annira mondvn: - Anyukm visszajn. Biztosan tudom. A gonosz huszitktl is megszktt. A cseh lny shajtozott, hisz szvesen osztozott volna a gyermek hitben, fknt, mert vtkesnek rezte magt Marie eltnsben. Ha nem Marielvel aludt volna a msik szobban, hanem az rnjvel, akkor felbredt volna, amikor Marie vgzetes tjra indult a Rajnhoz. Maghoz lelte Trudit. - Nagyon szeretnk mindnyjan, s mindent megtesznk, hogy ne szenvedj ennyire desanyd elvesztse miatt. - Nem vesztettem el a mammat! Trudi azzal adott nyomatkot a szavainak, hogy csapkodta Anni arct. Ezzel a mellettk ll Fekete vnl" nem sokra ment. Az ids n ugyan mr nem volt olyan sovny, mint rgen, de fekete ruhjban mg mindig egy hollra hasonltott. Sok mindent tlt Marie-val markotnyosnknt a hossz huszita hborban, taln mg jobban hinyzott neki bartnje, mint a tbbieknek, mert vele mindig nyltan beszlhetett. Mg Marie a tboritk fogsgban volt, maghoz vette Trudit, s a kemny tl folyamn ptolta a kicsi szmra az anyjt. Therestl eltren, aki istentette a gyermeket, nem hagyott mindent a kislnyra sem korbban, sem most. Ersen megfogta a lnykt, s a kezre csapott. - Ezt azrt kapod, mert megttted Annit. Ilyet nem tesznk. Anni letrlte a knnyeit. - Semmi baj, Eva. Trudi nem gy gondolta. - De igenis gy gondoltam. Ltszott Trudin, hogy inkbb elvisel mg nhny tst, de nem tntorthatjk el a meggyzdstl. - Michel rnak vigyznia kellene, mert a kicsi mris olyan makacs, mint Marie. va pillantsa a torncon l frfira siklott, aki semmit sem szlelt az udvaron trtntekbl. - Kr, hogy nem fogadta el Heinrich lovag javaslatt, s nem ment vele Nrnbergbe. Az elterelte volna a gondolatait. Itt nincs semmi dolga, Ingold rfi minden szksges dolgot elrendezett. Anni figyelte a fiatal lovagot, aki az istll javtsn dolgoz szolgkat felgyelte. - Az ifj nlkl bajban lennnk. va szavaiban elismers csengett, de nem sugrzott melegsget. Habr Ingold von Dieboldsheim nem volt termszetnl fogva ggs, gy bnt az egykori markotnyosnvel, mint egy cselddel, nem gy, mint a halott rn bizalmasval. ltalban Annin is keresztlnzett, de vval ellenttben t ez nem zavarta. Elvgezte a munkjt, nem trdtt klnsebben a lovaggal. Az egyetlen, aki nagy hht csapott Ingold lovag krl, az Mariele volt A vrbeli j lettl a lny kiss pufk lett, amitl mg gyerekesebbnek ltszott, mint korbban. A frfiak ugyangy tnztek rajta, mint a legfiatalabb cseldlnyokon. Ez nem tartotta vissza attl, hogy krlrajongja a fiatalembert, ami sem vnak, sem Anninak nem tetszett. Aggdtak, hogy Hiltrud lnya, ha gy viselkedik, elbb-utbb a sznakazalban vagy az ifj gyban veszti el az rtatlansgt anlkl, hogy a javra fordthatn a dolgot. Szvesen megvtk volna ettl a sorstl, de nem tudtk, hogyan trthetnk szre a bolond teremtst.

- Brcsak itt lenne mr Michi! J tra tereln a hgt s Michel urat is. va nagyot shajtott, mert a fiatalembernek mr tl vgn meg kellett volna rkeznie. - Remljk, nem esett baja - aggodalmaskodott. Anni olyan ersen rzta meg a fejt, hogy a haja lobogott. - Michinek nem esik baja. Tud magra vigyzni. Biztosan nehezre esik otthagyni a szleit s a testvreit, hiszen rg nem ltta ket. - Igaz, de itt nagyobb szksg lenne r. va mly shajjal azon tprengett, beszljen-e ismt Michel fejvel. A tbbiekkel egytt, akik Kibitzsteinbe jttek Marie-val s vele, is tbbszr prblt mr hatni a frfira, de nem sok sikerrel. Attl tartott, hogy a vgn annyira felbosszantja, hogy kiteszi a szrt a vrbl. Egyetlen porcikja sem kvnt visszalni a markotnyos kocsira s hadba vonulni, radsul ezt a hbort egszen msknt vvtk, mint amit ifjkorban megismert. Annak idejn a vezrek a csata eltt illenden dvzltk egymst, s a gyztes megvendgelte a vesztest. Mita azonban a huszitk sskaknt elznlitek az egyes tartomnyokat, mg az anyjuk testben lv magzatnak sem kegyelmeztek. va elg tisztessges volt ahhoz, hogy ne csak a huszitkat okolja mindezrt, hiszen a Falko von Hettenheimhez hasonl frfiak ugyangy hozzjrultak ahhoz, hogy a hbor mocskos s becstelen mszrlss vljon. - Kr, hogy vgl mgis szletett egy fia annak a gazembernek. Ezzel a megjegyzssel va sszezavarta beszlgettrst. - Mit mondtl? Mieltt az ids markotnyosn felelhetett volna Anninak, felharsantak a toronyban a krtk. - Ltogat jn. Remlem, Michi az. va sietett a kapuhoz, ahogy csak reg csontjaitl tellett, s kikmlelt rajta. Amikor megpillantotta a kzeled lovast, rosszkedven elhzta a szjt, s visszament Annihoz. - Ha ez nem Dieboldsheim, vigyen el az rdg. Biztosan ltni akarja, mit csinl a fia. Lehet, hogy hazaviszi. A vrnak vesztesg lenne, de akkor sem bnnm, ha elmenne. - Taln jobb lenne, ha az rfi elhagyna bennnket, mert akkor Michel r knytelen lenne kezbe venni a gyeplt. Tiszteletre mlt, ahogy az rnt gyszolja, de bizonyos rtelemben tlzsba viszi. Anni felnzett a torncra, ahol Michel gy ugrott fel, mintha egy rmlombl riadna fel, s figyelte, ki kzeledik. Mg az udvarrl is ltszott, hogy nem tudja eldnteni, menjen a jvevny el s dvzlje, vagy kldjn el mindenkit a pokolba. Mariele is felismerte a kzeled lovast, s Ingold rhoz szaladt, hogy rtestse. - Bizonyra rl kegyelmed, hogy lthatja atyjaurt, s dvzletet kap az otthonbl - lelkendezett, abban a remnyben, hogy az ifj megjutalmazza pr kedves szval. A fiatalember mr rg felismerte a frfit, s ugyanolyan komor kpet vgott, mint a vr ura. - Dieboldsheim vra nem a vilg vgn van. Ha felpattanok a lovamra s egsz nap lovagolok, estre odarek, de amg a btym ott l, nem hz haza a szvem. Ingold lovag tlsgosan el volt foglalva sajt magval ahhoz, hogy szrevegye a lny pillantst, ami egy klykkutya esdekl tekintethez hasonltott. Tl fiatal volt mg, hogy az ifj lovag nnek nzze, s semmivel sem tudta magra felhvni a figyelmt. Vgl is csupn egy parasztlny, aki itt nevelkedik, hogy egyszer magasabb rang szolglv vagy kulcsrnv vlhasson. - Kegyelmed btyja nem j ember, igaz? Az ifj mr nem hallotta Mariele krdst, mert elindult atyja el, aki elhzott teste ellenre knnyedn ugrott le a lovrl, odavetette a gyeplt az egyik szolgnak, s tlelte a fit. - Na, legnyke, meglld a helyed? Legalbb egyszer hazajhettl volna. Anyd rlt volna, n is. - Ti igen, de ms nem dvzlt volna rmmel. Ingold nem akarta kimondani a fivre nevt. - Ingobertnek mg mindig azt kell tennie, amit mondok. Ezenkvl nhny rt biztosan kpesek vagytok tisztes emberekhez illen viselkedni, s nem marakodni, mint a feldhdtt kutyk. Sosem jttem r, mirt veszekedtek folyton. Egy fehrnp miatt? Ingold nemet intett a fejvel. - Nem. A btym egyszeren nem hagy llegzethez jutni. Te pedig nem bocstod meg, hogy az elsszltt, gondolta a lovag, de nem akarta a viszontlts r-

mt feddssel elrontani, szerette a fiait, s bosszantotta a kicsinyes viselkedsk, ami llandan hangos veszekedss fajult. Hogy vgre nyugalom legyen a hzban, elkldte Ingoldot Kibitzsteinbe. gy a kt testvr nem ugorhatott egymsnak naponta, Ingold pedig hozzszokhatott, hogy egy idegen rnl teljest szolglatot. Ez lesz egy leten t a sorsa, hacsak nem sikerl felesgl vennie egy gazdag rksnt. - Mit csinl Michel lovag? Hol bujkl? Dieboldsheim lovag krlnzett, s megltta a kapuhoz kzeled vrurat. - Isten vjon, szomszd! - kiltotta. - Lgy dvzlve, Ingomar lovag! - Michel hangja elutastan csengett. A vendget azonban nem zavarta a hvs fogadtats, a vrrhoz sietett s tlelte. - Remlem, a fiam nem okoz tl sok gondot. Ha mgis, ne lgy vele elnz. Rfr egy kis szigor. Az helyzetben meg kell tanulnia engedelmeskedni. A szolgknak parancsolhat, ha rbznak nhnyat. Ingold lovag sszeszortotta a fogt, hogy ne cssszon ki a szjn nhny illetlen sz. Habr dhtettk apja lekicsinyl szavai, alapjban vve szvbl hls volt, hisz Kibitzsteinben jl lt, Michel hagyta nyugodtan dolgozni, nem szlt bele mindenbe, ahogy ms vrr tette volna. Az otthoni krlmnyekkel ellenttben, itt megmutathatta, mire kpes. A Kibitzsteinhez tartoz vr s falvak jobb llapotban voltak a munkjnak ksznheten, st apja birtokn is tltettek. Csak azt sajnlta, hogy ez nem a sajt, hanem egy msik r hbrbirtoka volt, de nem irigyelte Michel lovagot, hiszen btor fegyverforgatknt szerezte. is ezt szerette volna, de az apja nem engedte, hogy Zsigmond csszrral hadba vonuljon. Pedig merszsge hrnevet s tiszteletet hozna, st taln egy hbrbirtokhoz is hozzsegten, vagy legalbb egy j hzassghoz, Michel nem sejtette, hogy Ingold nelgltsgben magnak tulajdontotta a kibitzsteini birtok j llapott, hanem gy rezte, hogy tlsgosan kevss rtkelte a fiatalembert. Csak most tnt fel neki, amikor a vendggel tmentek az udvaron, hogy milyen tiszta s rendezett, ezrt megveregette az ifj vllt. Aztn az apjhoz fordult. - A fiad nagyszeren vgzi a dolgt. Nem is tudom, mire mennk nlkle. Ingomar von Dieboldsheim elgedetten blintott, Ingold pedig kiss elvrsdtt. rlt, hogy ilyesmit mondtak rla. Otthon a btyja mindig magnak kvetelte a dicsretet a j munkrt. Eddig gy tnt, hogy itt sem becslik sokra a fradozsait, s azt hitte, Michel lovagot egyltaln nem rdekli, mi trtnik a vrban. Ebben lthatan tvedett. Hlsan mosolygott Michelre, s kiss meghajolt. - Bszke vagyok r, hogy egy olyan rnl teljesthetek szolglatot, mint kegyelmed. - Akkor minden a legnagyobb rendben. Dieboldsheim lovag tkarolta a fit s a hzigazdt, aztn testnek tmegvel a kastly fel tolta ket. tkzben a kzelben lldogl s kvncsian nzeld Marielre mutatott. A frfi rdekldssel nzte, mivel egy lovag lnyhoz ill ruht viselt. - a lnyod, Adler? Lthatan szmolgatott magban. A lny egy-kt v mlva eladsorba kerl, s ha a fia gyesen teszi a dolgt... Michel fejcsvlsa vget vetett a vendg gondolatmenetnek. - Nem, Mariele, egy bartunk lnya. A kicsi, aki ideszalad, a lnyom, Trudi. Egy kislnyra mutatott, aki Ingomar lovag szemben tl fiatal volt ahhoz, hogy egyszer a menye legyen. - Bjos teremts. A lovag shajtott, vgl rtrt jvetele okra. - Adler, voltakppen azrt jttem, hogy megkrdezzem, nem akarsz-e elksrni Nrnbergbe. Oda vrjk a csszrt, okos dolog lenne megmutatnunk magunkat, klnben megfeledkezik a ltezsnkrl, ami nem tenne jt senkinek. Michel elszr el akarta utastani, de aztn arra gondolt, taln segtene, ha elhagyn a vrt. Marie biztosan nem akarn, hogy elbjjon, akr egy vn medve. - Szvesen veled mennk. Tudnl vrni egy napot, amg sszelltom a ksretemet? - Termszetesen. Egy-kt nap nem szmt. A vendg bartian meglkdste, s a finom borra gondolt, amit legutbbi ltogatsakor Kibitzsteinben

ivott. Michel is sajnlta, hogy keresztfia, Michi mg nem rkezett meg, mert aprdknt szksge lett volna r. Helyette Karelt, intzjnek, Reimnak s a kulcsrnnek, Zdenknak a fit kellett magval vinnie. Nem olyan agyafrt, mint Michi, de nem fog szgyent hozni r. Mgis ki akarta adni a parancsot, hogy Michi kvesse, ha idben visszatr Kibitzsteinbe. Anni s va a flt hegyezve hallgatta a lovagok beszlgetst, s elgedetten blogatott.

XV.

Michel sok vvel korbban ltta Zsigmond csszrt elszr Konstanzban, amikor a Szent Nmet-rmai Birodalom uraknt teljes mltsgban vezette a zsinatot. Tz vvel ksbb a huszita hadjratban szinte mr megtrt ember volt. A mostani Zsigmond, br mr tllpte a hatvanat jval fiatalabbnak ltszott a kornl, s gy tnt, j er kltztt bele. Amint szrevette Michelt, odasietett hozz, s tlelte az egybegylt nemesek szeme lttra. - Isten hozott, Adler! rlk, hogy ltlak. A jelenlted mindig szerencst hoz, s abbl sosem elg, fknt, ha az ember csszr s kirly. Michelnek az lels ellenre sikerlt meghajolnia. - Felsged tl jsgos hozzm. Ha brmilyen mdon szolglhatom Felsgedet, rendelkezzen velem. gy hallottam, Magyarorszgon hbor dl. A csszr eleresztette, s nevetve felemelte a kezt. - J Adlerem, te velem tartanl, hogy harcolj azok ellen az istentelen oszmnok ellen. Ms urasgok viszont... Tekintete dhsen vgigsiklott nhny nemesen, s ltta, amint a rajnai palotagrfot kpvisel Rumold von Lauenstein sszerezzen. - Ms urasgok inkbb a vrukban gubbasztanak, behzzk a nyakukat ahelyett, hogy tisztessggel harcolnnak csszrukrt. Brmennyire is szeretnl kardot ragadni, trelemmel kell lenned. A legjobban ott szolglsz engem, ahol most vagy. Pr v mlva ez megvltozik, s akkor elr majd a hvsom. Most fegyversznetet ktttem a trkkel. Zsigmond komor arckifejezse elrulta, hogy ez nincs nyre, mert terleti engedmnyekre knyszerlt. Lthatan azonban ez az emlk nem rontotta el sokig a hangulatt. Ismt maghoz vonta Michelt, s egszen kzel hajolt hozz. - szentsge a ppa keresztes hadjratot fog hirdetni az tkozott pognyok ellen. Elzzk az oszmnokat, kiszabadtjuk a bszke Konstantinpolyt a pognyok szorongat gyrjbl. Amikor kszen llunk, szksgem lesz rd, hogy vezesd a gyalogsgomat. A csszr derltsa olyan volt, mint a felpattan szikra, ami kpes fellobbantani a tzet. Hossz ideje elszr rezte Michel sajt lelki erejt. Ltta magt egy pomps gyalogossereg ln, amelynek felszerelsekor felhasznlhatja a huszitk elleni harcban szerzett tapasztalatait. Letrdelt Zsigmond el, s eskre emelte a kezt. - Felsged kszenltben fog tallni. - Tudom, j Adlerem, tudom. Beszljnk valami msrl. Hallottam, hogy hitvesedet Isten maghoz szltotta. Michel lehajtotta a fejt, hogy elrejtse a szemt elnt knnyeket. - sszel rt a szerencstlensg, Felsg. Senki sem tudja, hogyan trtnt, n a mai napig nem tudom elhinni. - Sajnlatos, hogy egy ilyen btor asszony gy hal meg, akr egy vatlan gyermek. Tl kell tenned magad rajta, Adler! Az let megy tovbb, elre kell tekintened. Mindenesetre j asszonyra van szksged, akitl ers fiaid szlethetnek. Az unokmnak, akit a lnyom bizonyosan hamarosan vilgra hoz, szksge lesz hsges lovagokra. A csszr btortan megveregette Michel vllt, s tovbb akart menni. Michel hangja azonban meglltotta. - Bocssson meg, Felsg, de a Marie miatti gyszom tl ers ahhoz, hogy msik asszonyt akarjak az olda-

lamon ltni. Zsigmond fel fordult, s elhrt kzmozdulatot tett. - A gyszod nemes, de nem feledheted miatta a ktelez engedelmessget. Azt kvnom, hogy hzasodj meg jra. Szp s gazdag rksnre van szksged, hiszen egy olyan asszony helyre kell lpnie, akit csak ritkn tallni a vilgon. Mg ma beszlek a tancsadimmal. - Felsg, n ...- folytatta volna Michel. A csszr azonban mr nem figyelt r, haragot tkrz mozdulattal sarkon fordult s tovbbment. Rumold von Lauenstein gonosz mosollyal kvette. Ingomar von Dieboldsheim odalpett Michelhez, s megragadta a vllt. - Az rdgbe is, micsoda szerencsd van. A csszr akar kihzastani, radsul egy gazdag art szn neked. Nem hiba mondjk, hogy a pnz oda vndorol, ahol trsakra tall. Nem titkolt irigysg csengett a hangjban, Michelnek pedig uralkodnia kellett magn, hogy ne sse meg a lovagot mindenki szeme lttra. Vgl is Dieboldsheim tehetett rla, hogy Nrnbergbe jtt. Legszvesebben azonban a csszrnak adta volna erlyesen tudtra, hogy nem ll szndkban j asszonyt az gyba vinni. Marie volt lete szerelme, s senki sem vehette t a helyt a szvben. A Nmet-rmai Birodalom urval azonban nem ellenkezhetett. Le kell teht nyelnie a kesersgt, s felesgl kell vennie a szmra kijellt nt.

Negyedik rsz

Oroszorszgban
I..

Dimitrij hercegnek olyan rossz kedve volt, hogy egyetlen ksrje sem mert hozz szlni. Mg Andrej is jobbnak ltta, ha fkezi a lovt, s a nagybtyja mgtt halad a karavnban. Mivel Lavrentyij tehetett Dimitrij komor hangulatrl, Andrej gy gondolta, tltse ki az uralkod rajta a dht. Andrej borzadssal gondolt az utols pszkovi napokra, amikor a vros urai, gazdag, pocakos kereskedk, akik szrmkben s ujjukon aranygyrvel pompztak, akr a hatalmas bojrok, vilgosan a fejedelem rtsre adtk, hogy semmilyen mdon nem tmogatjk a Moszkvai Nagyfejedelemsg elleni tmadst. E balsiker utn Lavrentyijnek nem volt jobb dolga, mint emlkeztetni a herceget arra, ellenezte, hogy ezt a krdst felvesse Pszkovban. Br a vros egy nll fejedelemsg kzpontja volt, a kereskedk gylse gyakorolta a hatalmat. A patrciusok nem csinltak titkot belle, hogy milyen fontos szmukra a litvn fejedelem, Witold jindulata, aki egybknt II. Vaszilij nagyapja. A Voroszanszkhoz hasonl kisfejedelemsgek legfeljebb ruik vsrljaknt rdekeltk ket, de csak akkor, ha pontosan fizettek. - Menjnk gyorsabban! Egy csiga is megelz minket. A herceg dhkitrse felesleges volt, mert az igslovak vertkben sztak, s az htaslova is szomjasan tekingetett a kzeli patak fel. Az uralkodnak azonban esze gban sem volt kmlni az rtkes llatot, st megsarkantyzta, s elvgtatott. Andrej a tbbi lovas ksrre nzett. Lavrentyij s a tatr testrsg a herceg utn getett, ezalatt a tbbiek megprbltk a menet eleje s az egyre jobban leszakad kocsik kzti tvolsgul fenntartani, hiszen ez utbbiakban utazott a fejedelemasszony s a fia. Br Voroszanszk hatra mr nem volt messze, Dimitrij szomszdainak, vagy a Moszkva kegyt keres uraknak rdekben llhatott az ifj grg hercegn s a trnrks elrablsa, hogy ezzel majd nyomst tudjanak gyakorolni Dimitrijre.

- Hajtstok a lovakat! A leginkbb lemarad Andrejnek nem jutott jobb az eszbe, mint hogy megparancsolja a kocsisoknak, hogy a vgskig hajszoljk az llatokat. A hercegn kocsisa dhsen emelte fel az ostort. - Hajszoljuk taln hallra a gebket? Brcsak kevsb ingerlkeny lenne az urunk. Ha ennyire sietnk, eltrik a tengely, s azt kovcs nlkl nem lehet megjavtani. Az regnek igaza volt, Andrej mgis rfrmedt. - Engedelmeskedj! Andrej htragetett, hogy gyorsabb haladsra sztklje a lemaradkat. A Pszkovban vsrolt ruval megrakott kocsik hajti gy kromkodtak, hogy attl a matrzkocsmban is elpirultak volna, kzben pedig folyton a lovakat tlegeltk. - Ha Dimitrij Mihajlovics azt akarja, hogy a lovak megdgljenek, ht legyen. Nem az enymek - mondta a leghts kocsi hajtja, mikzben megvonta a vllt. A herceg volt az r, s ha azt parancsolta, hogy repljenek, akkor megteszik. Andrej megprblta elrehajtani a kocsikat gyalog kvet embereket: a pnclingben, pajzsuk slytl izzad katonkat, valamint az urakat kiszolgl hznpet. Amita elhagytk Pszkovot, nagy utat tettek meg, sokszor kellett futniuk. Ktsgbeesetten fradoztak azon, hogy ne maradjanak le a kocsiktl. Az arcukra kilt a kimerltsg s a rmlet, amikor meglttk, hogy a herceg elrevgtat, mert tudtk, hogy a kvetkez rkban mg gyorsabban kell haladniuk. Az egyik szolga dhsen a fldre kptt. - Az rdgbe is, Dimitrij Mihajlovicsnak teljesen elment az esze? Az ccse, Jaroszlav biztosan nem bnna gy velnk. E szavak a felsgruls hatrt sroltk, mert a herceg ccse most lpett frfikorba, s Voroszanszkban sokan szvesebben lttk volna t a trnon. Andrej megrtette a frfit, de Dimitrij volt a fejedelem, s akkor is engedelmeskednie kellett neki, ha ez nem tetszik neki. - Elre, kutyk! Mozogjatok! - Andrej lerzta magrl a hznp irnti sznalmt. Jobb nekik, ha rohannak, mint ha lemaradnak s a rablk ldozatv vlnak. Ezt a szolganp is tudta, fleg a cseldek, akiknek semmi kedvk nem volt valamifle tonll rabnjv vlni, ezrt sszeszortottk a fogukat, s olyan gyorsan futottak, ahogy csak brtak, mg a kocsikat is utolrtk. Kt n azonban kptelen volt tartani a lpst, vgl meglltak. A hercegi gyermek j dajkja s a fekete rabszolgan nem brta az iramot. Andrej elvette a nyeregrl az ostort, hogy elrehajtsa a kt nt, de amikor megltta szrke, elknzott arcukat, leeresztette a karjt. Ltszott, hogy nhny mter utn sszeesnnek. - llj meg! - Ordtotta Andrej a legutols kocsi hajtjnak. A frfi csodlkozva teljestette a parancsot, ekzben Andrej tbb szolgt odahvott. - Segtstek fel ket a kocsira, semmirekellk! - Mirt utazhatnak kocsin, amikor neknk futni kell, Andrej. Egy vertkben sz cseld haragjban megfeledkezett a herceg bizalmast megillet tiszteletrl. A trsni buzgn csatlakoztak hozz, s komisz pillantsokkal illettk a kt idegen n-szemlyt. Andrej ijedten ltta, hogy a menet vgt meglltotta ahelyett, hogy gyorsabb haladsra ksztette volna. Legszvesebben ostorral intette volna csendre a lzongkat, de vgl gyztt a jzan esze. - Nem ltjtok, hogy mindjrt sszeesnek? Mi van, ha a dajknak emiatt elapad a teje? A herceg s a hercegn tombolni fog. Az egyik cseld cspre tette a kezt, s dhsen megllt Andrej eltt. -A grg nnek nem kellene olyan dlyfsnek lenni. Ha maga szoptatn, nem kellene egy mocskos idegen dajkra bzni a fit, aki radsul eretnek. De amikor Andrej felemelte az ostort, gyorsan eltakarodott az tbl. Kt szolga megfogta Marie-t, s Lisval egytt feltette a kocsira. A mr lnyt nem mertk megrinteni, nehogy veszlybe sodorjk a lelki dvket. Erre Andrej leugrott a lovrl, s felltette Alikt Marie mell. - Kapaszkodjatok! Rzkdni fog a kocsi. Marie hlsan nzett a fiatal lovagra, aki pikkelypncljban, vrs csizmjban s kpenyben az t portl piszkosn is pomps ltvnyt nyjtott. Mita elhagytk a nagyvrost, aminek a nevt mg most sem ismerte, csak azzal tudott foglalkozni, hogy a lehet leggyorsabban szedje a lbt. Mg ha lett volna is alkal-

ma a szksre, nem tudta volna kihasznlni, mert az izmai a hajn tlttt ttlen hetek utn legyengltek s rettenetesen fjtak. Nagyon rlt volna annak a fzetnek, amit Hiltrud rnikbl, orbncfbl, kamillbl s krmvirgbl ksztett. Jl jtt volna az nizs, a lepkeszeg s a katicavirg, hogy a teje bsgesebben csordogljon. A kimerltsgtl mr alig volt elg teje a herceg finak is. Lisnak be kellett rnie a kecsketejjel, amit csak langyosn adhatott neki, hiszen tkzben nem tudta felmelegteni. Andrej kzben a tbbiekhez fordult. - Most kifjhatttok magatokat egy kicsit, de ideje tovbb menni, klnben a herceg Voroszanszkba r, mi meg mg itt fogunk lldoglni. Egybknt egy csinos lnynak mg van hely a nyeregben. Nevets volt a vlasz, s egy idsebb cseld az ujjval megfenyegette. - Belefradt, hogy egy mnen lovagoljon, Andrej Grigorjevics, inkbb egy kanct szeretne? De errl ne is lmodjon. A mi lnyaink tisztessgesek, ellenllnak egy magafajta szoknyavadsznak. A nevets egyre hangosabb lett, Andrej is csatlakozott. Gyors elhatrozssal lehajolt, s akr egy zsk tollat, felemelte a nem ppen sovny cseldet, s maga el ltette. - Na, mi lenne, ha este megltogatnl? Egy kis lovagls senkinek sem rthat. - Szgyellje magt, Andrej Grigorjevics, gy beszlni egy regasszonnyal! Az desanyjnak mr rg ki kellett volna tznie az eskvje napjt, hogy ne jrjon ilyesmin az esze. Az asszony ugyan fenyegette a mutatujjval, de jt mulatott a dolgon. Mgiscsak Andrej volt Dimitrij herceg udvarban a legszemrevalbb dalia, ezrt nhny fiatal palotabeli cseld szvesen a takar al bjt volna vele. - Induls! Andrej egy kzmozdulattal elrehajtotta az embereket. Kzben nem figyelt a cseldre, aki lassan lecsszott a nyeregbl, s a tbbiek nevetse kzepette felemelte a keservesen mekeg kecskt. - Itt egy msik asszonyka, aki kmletre szorul. rtkes, hiszen a dajka gyermekt tpllja. Annak is egszsgesnek kell maradnia, hogy az anyja jobban teljesthesse a ktelessgt. A nevets jra felharsant, amikor az emberek meglttk Andrej meglepett brzatt. A kecskt bmulta, ami lthatan nem igen tudta, mit keres olyan magasan, majd tovbbadta Marie-nak. - Tessk, gondoskodj az llatrl, hiszen ez tpllja a lnyodat! Marie nem rtette pontosan az orosz szavakat, de ktsgbeesetten prblta List, nmagt s a kecskt a kocsin tartani. Vgl Alika vette el a jszgot, s tartotta meg az egyik kezvel, mg a msikkal az rut rgzt ktlbe kapaszkodott. A nevets lthatan mindenkit felfrisstett, mert mg a nk is kpesek voltak tartani az ers iramot, legalbbis a legkzelebbi faluig. Ott vgre llegzethez jutottak, mert Dimitrij herceg gy dnttt, hogy megllnak, mivel trgyalni akart a terletet ural bojrokkal. A falu ugyan genercik ta a Moszkvai Nagyfejedelemsghez tartozott, m a laki mg nem felejtettk el egykori fggetlensgket.

II.

Marie rlt, hogy vgre ihat egy kis vizet, s lelhet egy sarokban. A fiatal szrazdajka odavitte hozz a kis Vlagyimirt, akit annyira megviselt az utazs, hogy ment a hasa s egyfolytban srt. Alig akart szopni, s ezrt Marie-t hibztattk. Amikor a kicsi egyltaln nem akart enni, Marie visszaadta a cseldnek. - Rendesen meg kell mosdatni s bekenni a popsijt egy gygyt kenccsel. Ezenkvl srgsen meg kell itatni palstfbl s szrtott fonybl kszlt teval a hasmens ellen. Marie megprblta a szavait mozdulatokkal ksrni, de a fiatal lny rtetlenl bmult r s vlasz nlkl elment. Marie fejcsvlva nzett utna, aztn Alikhoz fordult. - Meg kell nznem, tallok-e valami gygyfvet a kicsinek, klnben meghal. A mr lny felllt, hogy kvesse, de Marie intett neki, hogy maradjon. - Pihenj csak! Nagyon kimerlt vagy. - Te is! Jnni veled. '>., Lassanknt tudtak beszlni egymssal, mg ha nehzkesen is.

Marie mosolyogva blintott, s krlnzett. A helyet, ahol meglltak, fapletek vettk krl, kztk a helyi hatalmassgok lakhelyvel s egy hagymakupols templommal. szakra helyezkedtek el a kzmvesek s parasztok hziki, tvolabb pedig a szntfld ltszott, amelyen mg javban dolgoztak. A dli tjat fehr trzs s zld lomb nyrfk uralta erd bortotta. Marie remlte, hogy ott megtallja, amire a kis hercegnek szksge van. Sem , sem Alika nem vette szre, hogy Andrej utnuk megy, |gy megrmltek, amikor a frfi abban a pillanatban elkapta ket, mihelyst ki akartak menni a kapun. - Hov mentek? - kiltott rjuk. A hangjtl Alika sszerezzent, de Marie az erd fel mutatott. - Gygynvnyt akarok keresni a kisfinak, Vlagyimirnek. rlt, hogy a gyermek neve mg idben eszbe jutott, s megprblta elmutogatni a herceg vazallusnak, hogy nvnyeket akar gyjteni. Legnagyobb megknnyebblsre Andrej kiengedte a legkzelebbi tisztsig. Figyelte, amint sszeszedi a nvnyeket. Az asszony sszemorzsolta az ujjai kztt a leveleket, s az orra el tartotta, hogy a frfi is rezze az illatt. - Vlagyimir beteg. Gygyszer kell neki. rti? Megismtelt nhny szt latinul is. Andrej zavartan csvlta a fejt. Br alig rtette, mit mond, nehezen tudta elkpzelni, hogy egy rabszolgan beszli ezt a nyelvet. Mg inkbb csodlkozott azon, hogy a n ismerni vlte a gygyfveket, s azt gondolta, segthet a herceg fin. Ez olyan tudst felttelezett, aminek csak kevesen voltak birtokban. Mivel kvncsi volt, milyen nvnyeket gyjt, megengedte, hogy folytassa, s rtsre adta, hogy elksri ket. Marie rlt, hogy Andrej velk tart, mert a stt erd nem volt ppen biztonsgos kt nnek. Mindenesetre elhatrozta, nem hagyja, hogy a lovag megflemltse, ezrt nem vett rla tudomst, hanem Alikhoz fordult, s nmetl megmondta az egyes nvnyek, fk, llatok nevt. A mr lny szorgalmasan blogatott, s megismtelte a szavakat. Andrej hamar megrtette, mit csinl a kt n, s mivel unalmasnak tallta, hogy nmn bandukoljon mgttk, bekapcsoldott az oktatsba, s hozztette a nevekhez a szavak orosz megfeleljt. Marie egyszer csak megllt, szaglszott s krlnzett. Feszlt arckifejezse elrulta, hogy nem tallta meg rgtn, amit keresett. Pr lpssel arrbb azonban letrdelt egy apr nvny mell, letpte a virgt, anlkl hogy megsrtette volna a gykert. - Ez prlf, nagyon j hasmens ellen gyerekek szmra. Sajnos ebben az vszakban mg nincs ereje teljben, de egyelre gy is megteszi - magyarzta Andrejnek. Ltva rtetlen arckifejezst, knytelen volt megmondani a latin nevt, amit Rheinsobernben tanult meg a patikustl. - Agrimoniae herba, rti? Aprbojtorjnnak is nevezik. Segteni fog Vlagyimir hercegen. Andrej zavartan bmult a nre. maga is szmos latin szt ismert, ezrt tudta, hogy az asszony valban beszli a nyelvet. Hogy megbizonyosodjon errl, rmutatott egy msik nvnyre. - Mi ez? Marie elhrt mozdulatot tett. - Mercurialis herba, szlf - felelte. - Nem j, csak ersten hasmenst. Mivel a frfi mgis le akarta tpni, rmutatott mg nhny nvnyre, aminek ismerte a gygyt hatst, s azokat is megnevezte. Andrej csodlkozva drzslgette az llat. Az asszony nem lehet egy egyszer cseld, akit megtvedse miatt eladtak rabszolgnak, hiszen majdnem olyan tanult, mint egy orvos. A frfi tudta, hogy a herba latinul gygynvnyt jelent, a tbbi bizonyra a nvny sajt elnevezse volt. Tisztban volt vele, hogy a latinok szoksai, ahogy a nyugati katolikusokat az hazjban neveztk, nagyon eltrnek a hith oroszoktl s grgktl, mgis meglepte, hogy egy ilyen tuds nt eladtak. Minden orosz urasg megtartotta volna magnak, hogy a kpessgeit a maga s a csaldja javra hasznostsa. A fejt vakargatva azon tprengett, mit kvethetett el ez a n, mert alapjban vve nem ltta gonosztevnek. Korbban bizonyosan igazi szpsg volt, ezrt gy gondolta, hogy fltkenysgbl vagy rangbli megfontolsokbl tntettk el ilyen mdon az tbl. Voltakppen mg mindig nagyon szp, mg ha lthatan kimerlt is. A szembl titkos ert sugrz tz radt, ami azt sejtette, hogy kpes keresztlvinni az

akaratt. Sosem tallkozott mg ilyen emberrel, klnsen nem az asszonyok kztt. Brki is lesz az ura, a testt birtokolhatja, de a lelkt s a szellemt soha. Ha jobban meggondolta, nem tnt valsznnek, hogy a nvnyek hatsnak ismeretvel szerzett magnak ellensget. A pillants, amivel idnknt vgigmrte, szintn azt sugallta, hogy nem ajnlatos bizonyos dolgokat mvelni vele vagy a mr lnnyal az erd rejtekben. Igaz, hogy hvta fel ura figyelmt Alikra, de mr megbnta nteltsgt. Dimitrij ugyangy birtokolni akarta a fekete br lnyt, mint egy lovat vagy egy mesterien kovcsolt kardot. Pillanatnyilag csupn gyntatjnak prdikcija tartotta vissza Dimitrijt attl, hogy jfent az gyba vonszolja. Mivel a javasasszonnyal bartkozott, Andrej attl flt, hogy ura ismt magv teszi, s megkorbcsolja a mr lnyt, vagy valamilyen egyb bntetst fog r mrni. Lehet, hogy Marija olyan szert ad neki, amitl ers hasmense lesz? Taln megrontja s elveszi a frfiassgt? Andrej gonoszul mosolygott, mert a szve mlyn szerette volna, ha Dimitrijnek van nhny rossz napja. Aztn elkpzelte, hogy mennyire szenvedne mindenki az udvarban a herceg szeszlyes hangulattl, s megrzkdott. Rszben kvncsisgbl, rszben hogy szemmel tartsa, kvette Marie-t a szlls konyhjra, majd kzbenjrt, hogy Marie hasznlhassa az egyik tzhelyet s az egyik serpenyt. rdekldssel figyelte, hogyan szrtja meg az sszegyjttt nvnyeket, s kszt bellk tet. Miutn megftt a tea, Andrej segtsgvel Marie kapott a gazdasszonytl egy tiszta kendt s egy kupt, amit gondosan kimosott, majd beletlttte a zldes barna fzetet. Ezutn Andrejhez fordult. - Odavezetnl Anasztzia hercegnhz? Andrej rtette a nevet, s azt, hogy a kis hercegrl van sz. Vilgos volt szmra, mit akar az idegen. - Gyere velem! Alika, aki tvette List, hogy Marie tudjon dolgozni, most sietve kvette bartnjt, mintha attl flne, hogy elvlasztjk tle, s jbl megkorbcsoljk. Andrej szrevette, milyen gyesen bnik a mr lny a csecsemvel, s magban sszehasonltotta Darjval, a suta cselddel, akire a kis herceg gondozst bztk. - Istenemre, ha Vlagyimirt ilyen gondoskod szrazdajka ltn el, sokkal nagyobb eslye lenne tllni a nehz gyermekkori veket gondolta. III.

A forr utaz kocsiban tlttt kimert rk utn a hercegn ledlt egy kicsit, de nem tudott aludni, mert a szomszd szobban keservesen srt a fia. Kis id mlva fellt, ujjaival fj halntkt drzslgette, s szemrehny tekintettel a szolglhoz fordult. - Mi baja Vlagyimirnek? - Az imnt nem akart szopni. A szrazdajka az mondja, hogy az eretnek n eltkozta a herceget. A hercegn megborzongott e szavakra, de hamar sszeszedte magt. - Azonnal ltni akarom a fiamat. - Igenis, rnm. A szolgl tszaladt a msik szobba, s hamarosan visszatrt a szrazdajkval, aki a karjban tartotta a gyermeket, s kptelen volt megnyugtatni. A lny flelemmel telve trdelt Anasztzia el. - Nem tudom, mit tegyek, rnm. A kis herceg sokkal rosszabbul van. Az eretnek asszony teje megbetegtette. - n megmondtam, hogy gy lesz. A hercegi pr gyntatja felfigyelt az asszonyhzban lv nyugtalansgra, s belpett anlkl, hogy bejelentettk volna. Anasztzira gy hatottak a frfi szavai, mint akinek a jvendlse beteljesedett. Rmlten nzett r. - Imdkozz a fiamrt, nagytisztelet atym! - Megteszem, amit lehet, de attl flek, hogy Isten most mr nem lesz irgalmas a gyermekhez, mert tjrta az eretnek asszony tejnek mrge. Pantelejrl lertt, hogy meg van gyzdve arrl, hogy a trnrks haldoklik, s attl tart, hogy t is hi-

bztatni fogjk az elvesztsrt. A pap szrevette, hogy tl messzire ment, mert a hercegn alzatot sugall maszkja lehullott, s kilt az arcra a fktelen dh. - Ez istenkromls, ppa! Hogyan lehetne egy eretnek n teje hatalmasabb Urunk szent akaratnl? Imdkozz hozz s az sszes szenthez, hogy a fiam meggygyuljon! Az egyhz embere magba roskadt az les szavak hallatn. E pillanatban hivatala mg megvdte a hercegn haragjtl, de ha a grg asszony gy ltja, nem elg htatosan imdkozott, s ezt elhiteti a frjvel is, akkor korbcsols vagy mg rosszabb vr r. Taln azzal vdoljk majd, hogy cinkosa a gyermek vesztt akarknak, s a herceg ccst, Jaroszlavot akarja trnra segteni. A voroszanszki hhr a tatroknl tanulta mestersgt, s azok tudjk, hogyan vgezzenek a legkegyetlenebbl egy emberrel. Pantelej rezte, hogy Anasztzia rajta akarja kitlteni a haragjt, s megknnyebblt, amikor meghallotta az ajt eltt Andrej hangjt. A fiatal nemes, akinek ltalban csak a trfn jrt az esze, gy megfelelbb ldozat volt a hercegn szmra. A pap gyorsan kinyitotta az ajt, gy Anasztzia lthatta, amint az rt ll kt katont Andrej flretolja. - rnm! - kiltotta, s meghajolt a hercegn eltt. - A herceg j dajkja ismer egy szert, ami meggygytja a kis herceg betegsgt, ezrt idehoztam. Andrej szvbl remlte, hogy Marija irnti bizalma nem hibaval, klnben Dimitrij herceg teletlteti a kesersg pohart, s kiitatja vele. A hercegn kiss megnyugodott, mert a lelke mlyn ksz volt az rdggel is lepaktlni, akit a ppa llandan emlegetett, hogy a fit megmentse. - A rabszolgan egy gygyt? - Ismeri a gygynvnyeket, amik jt tesznek a gyermeknek. - Mostanig fveket gyjttt, mg msok a sarokban ldgltek, s pirogot ettek. - Kzben tekintete a szrazdajkra siklott. - Vezesd be! - Anasztzia izgalmban elfelejtette, hogy a herceg engedlye nlkl csak a gyntatatya lphetett be a hlszobjba. Andrej azonban betartotta a szokst, s megllt a szoba kszbnl, elretolva Marie-t. Halkan szerencst kvnt neki. - Mindkettnknek szksge lesz r. Ha balul sl el, tged megkorbcsolnak, engem pedig Dimitrij herceg goromba zenettel a tatr knhoz vagy Vaszilij nagyfejedelemhez kld Moszkvba. Mindketten kedvelik a hallbntetst. Szerencsre Marie nem rtette, mit mond, klnben bizonytalanul viselkedett volna, rgtn eljtszva ezzel a hercegn bizalmt. Ehelyett letette a tet egy asztalkra, elvette a gyermeket a szrazdajktl, aki gy bmult r, mintha a latrinbl mszott volna ki, aztn gyesen kioldotta a baba pelenkjt. Az orra mr elrulta, amit most ltott is, hogy Vlagyimirt aznap mg egyszer sem tettk tisztba. A popsija piszkos volt s sebes, radsul a korbbi rlk krget kpezett a brn. Marie krbemutatta a pelenkt, s olyan kzel tartotta a szrazdajka archoz, hogy az visszahklt. - gy ltod el a feladatodat az rn fia mellett, te lusta trampli? Nem csoda, hogy a kicsi megbetegedett. A fejedhez kne vgni az egsz mocskot. Ledobta a cseld el a pelenkt, vgl szlt Aliknak, hogy adja t List Andrejnek, aztn hozzon tiszta vizet s kendket. Mieltt Andrej brmit tehetett volna, a kisbaba mr a karjban fekdt, s dbbenten ltta, amint a mr lny elhagyja a szobt. Alika hamarosan visszajtt, s segtett megmosdatni s tisztba tenni a herceget. A hercegn s Pantelej gy nztek a mr lnyra, mintha meg akarnk fojtani, amirt be mert lpni ide, m a gyermek miatti aggodalom ersebbnek bizonyult az anya szvben. Ekzben Marie egy sszetekert kend segtsgvel itatni kezdte a kisfit a gygyitallal. Vlagyimir elszr elhzta az orrt s kikpte a folyadkot, de vgl lassan megitta, s szinte azonnal abbahagyta a srst. Amikor Marie kitakarta a mellt s felknlta a csecsemnek, szopott is egy keveset. Pr perccel ksbb betettk a blcsbe, ahol elaludt, mieltt Marie betakarta volna. A kiadott hangokbl tlve szpet lmodott. - Ez boszorknysg! - kiablta a szrazdajka, s a szemmel vers elleni jelet mutatta. - Nhny gygyf volt, te bolond, aminek a nevt brmelyik orvos megmondan. Most pedig fogd be a szd, vagy azt akarod, hogy a trnrks felbredjen? Andrej halkan beszlt, de elg szigoran ahhoz, hogy elhallgattassa a cseldet.

- Biztos vagy benne Andrej Grigorjevics, hogy ez a n nem alkalmazott boszorknysgot? - krdezte Pantelej szemrehnyan, mert a szeme eltt lejtszd jelenet nem illett bele a vilgltsba. - Teljesen biztos. Jelen voltam, amikor a nvnyeket gyjttte, gy ismeri ket, akr a tanult frfiak. Ezenkvl figyeltem, amikor elksztette a tet. Semmi boszorknysg nem volt benne. A pap eddig kotnyeles semmirekellnek tartotta Andrejt, aki a herceget rosszra csbtja. Most azonban gy blintott, mintha Salamon kirly szjbl hallotta volna az tletet. - Vannak asszonyok, akik sok gygyfvet ismernek. Meglehet, hogy ez a fehrnp eretnek, de taln Isten kldte hozznk az vgtelen jsgval. Ahogy az imnt magad is mondtad, lenyom, Urunk akarata mindenekfelett ll. Ha Isten akarata, hogy a fiad letben maradjon, akkor ennek a nszemlynek a fzete nem rthat neki. Ha meghal, akkor Isten akarata a mennybe emeli. Azzal a j rzssel, hogy sikerlt kiszabadulnia szorult helyzetbl visszavonult, s tengedte a terepet Andrejnek. A frfi mg mindig karjban tartotta List, de most visszaadta Marie-nak, s a szrazdajkra mutatott. - rnm, nem bznm a fit tbb erre a kutyafajzatra. Felsged is lthatta, hogy meg sem mosdatta, s nem gondoskodott rla rendesen. - Igazad van, Andrej Grigorjevics. Darja nem rdemli meg, hogy gondoskodhasson a trnrksrl. Anasztzia elhallgatott, s az altesthez kapott. Pr napja ismt fjdalmai voltak, fknt, ha a frje kiss hevesebben viselkedett a hitvesi gyban. Emiatt egyre nehezebben tudta teljesteni asszonyi ktelessgt, pedig korbban kedvt lelte benne. Anasztzia az eretnek nre nzett, aki a fzetvel kpes volt a herceget legalbb megnyugtatni. Azon tprengett, vajon ismer-e az asszony valamilyen gygyfvet, ami enyhti a fjdalmt, vagy meggygytja, mghozz gyorsan, klnben kptelen lesz Dimitrijnek megfelelni, s ez semmikppen nem trtnhet meg. - Ha visszautastom a frjemet, megsrtem Istent, s rossz nk karjba kergetem az uramat. Sajt hangja megrmtette, sietve krlnzett, hogy hallotta-e valaki a szavait. A szolglja kzvetlenl mellette llt, s az udvarmestern ppen akkor lpett be krd tekintettel. Mindketten zavartan mregettk. Andrej a mennyezetet bmulta az ajtbl, mintha a faragst akarn emlkezetbe vsni, hogy ugyanilyet csinltathasson a sajt hzban is. A hercegn leginkbb az eddigi szrazdajka miatt mrgeldtt, aki elhzta az ajkt, mintha kignyoln rnjt. A hercegn leginkbb az eddigi szrazdajka miatt mrgeldtt, aki elhzta az ajkt, mintha kignyoln rnjt. A hercegn rfrmedt. - Te kutya, visszaltl a bizalmammal, rosszul bntl a trnrkssel. Ezrt megbnhdsz! A cseld egy pillanatra rmlten nzett, aztn fldre vetette magt a hercegn eltt, s megcskolta a ruhja szeglyt. - Bocssson meg, Anycskm! Mindig rendesen gondoskodtam a hercegrl. Csak ma nem tudtam idben tisztba tenni herceg urunk sietsge vgett. Hogyan vgezhettem volna el a dolgom? A kocsi annyira rzkdott, hogy a herceg leesett volna az lembl. Anasztzia gyors mozdulattal elvette udvarmesternje botjt, s jkort ttt vele a lnyra. - Ez csak kifogs! A fiam nem betegedett volna meg, ha rendesen a gondjt viseled. Milyen szrazdajka vagy, hogy mg azokat a gygyfveket sem ismered, amik jt tesznek a gyermekemnek? A szavakat tovbbi tlegels kvette. A hercegn ezutn a sarokba dobta a botot, s levegt kapkodva lelt az gyra. A cseld azt hitte, hogy tl van a nehezn, m Anasztzia maghoz hvta az udvarmesternt, s a reszket lnyra mutatott. - Azt akarom, hogy ez a kutya rezze, ahogy a brt hastja a kancsuka. Hsz korbcstst neki! Mondd meg a szolgnak, hogy ugyanennyit kap, ha nem hatol minden csaps a hsba. Marie rzkelte a hercegn hangjban a haragot, de nem rtette, mirl van sz. A fldn fekv, kiabl s knyrg cseld viselkedse azonban mindent elrult. Darja sikoltozsa lthatan mg jobban feldhtette a hercegnt. Erre a cseld is rjtt, felpattant, s Marie-ra mutatott. - Ennek is ez az tkozott eretnek az oka. Mindenkit megbabonzott, Felsgedet, Andrej urat, mg a nagytisztelet Pantelej Danilovicsot is! Vigye el az rdg ezt a mocskos nszemlyt! Marie el kptt, megrzkdott, mint akit a hideg rz, aztn kiment az udvarmestern utn. A hercegn mr nem figyelt r, hanem Marie-hoz fordult.

- rtesz oroszul? Marie nemet intett, habr e szavak jelentst mr ismerte. Anasztzia tvltott egy msik nyelvre, ami ugyanolyan idegennek tnt Marie szmra. - Tudsz taln grgl? - Nem, rnm, nem rtem Felsgedet. A nmeten kvl egy kicsit beszlek latinul s csehl. Mivel nyugaton a latin volt a legelterjedtebb nyelv, s minden pap vagy tanult ember beszlte, elismtelte a mondandjt trt latinsggal, remlve, hogy akad valaki a hercegi pr ksretben, aki megrti. Anasztzia gymoltalanul megvonta a vllt, s krdn Andrejre nzett. A frfi csekly latintudst Jagell Ulszl lengyel kirly egyik kvettl szerezte, s most prblta emlkezetbe idzni a tanultakat, gy sikerlt fradsgos munkval beszlnie a rabszolganvel. - Mondd meg neki, hogy a gygyfvei miatt a kzelemben akarom tudni. Napok ta hurut gytr, ami nem sznik - parancsolta Anasztzia. Ez nem felelt meg a valsgnak, mert a hercegn tdeje a lehet legegszsgesebb volt, de nem akart Andrejnek beszlni ni bajrl, mert felttelezte, hogy szavai a frje flbe jutnnak. A fiatalember akadozva, sok mozdulattal ksrve ismtelte el a szavakat. A hercegn feszlt arckifejezse elrulta Marie-nak, hogy valami nyomja a szvt. Hogy tbbet megtudjon, el kell sajttania az itteni nyelvet, ezrt megkrte Andrejt, keressen valakit, aki megtantja oroszul. A dalia elgondolkodva blintott, s azon trte a fejt, kijhetne szba Marie tanraknt. Pszkovban, Novgorodban vagy Moszkvban knny dolga lett volna, mert ezekben a vrosokban sok olyan ember lt, aki tudott nmetl. Voroszanszk azonban nem szmtott orosz fldn a jelents vrosok kz, s nem ismert senkit, akihez fordulhatott volna. Nem folytathatta a gondolatmenetet, mert egy cseld pimaszul meghzta az inge ujjt. - Hol marad, Andrej Grigorjevics? A herceg hvatja. Fel akarja keresni az itteni bojrokat. Andrej rlt, hogy elmehet. Kiss kapkodva meghajolt, s meneklsszeren kiment a szobbl. Marie nem mozdult. Nem tudta, kvesse-e Andrejt vagy maradjon inkbb a hercegnvel. Krdn rnzett teht Anasztzira. A hercegn mozdulatai egyrtelmv tettk, azt akarja, hogy vegye t Vlagyimir szrazdajkjnak helyt. Mivel Marie nem gondoskodhatott egyszerre kt csecsemrl, beszdes mozdulatokkal krte a hercegnt, hogy maga mellett tarthassa Alikt is segtknt. Anasztzia nem elszr ltott stt br nt, hiszen szlvrosban, Konstantinpolyban nem szmtott ritkasgnak a fekete rabszolga. Mgis undorodott ezektl a lnyektl, akik az szemben nem is voltak igazi emberek, ezrt nem rejtette vka al rzseit. Legszvesebben elkldte volna a mr lnyt, de rbredt, hogy a gygyfveket ismer dajkhoz hasonlan neki sincsenek sem bartai, sem rokonai orosz fldn, gy teljesen az kegyelmre vannak szorulva. Ez a kt rabn mindent el fog kvetni, hogy a trnrks a legjobb egszsgnek rvendjen. Hogy biztos legyen a dolgban, meg akarta mutatni a kt nnek, mi vr rjuk, ha csdt mondanak. Marie-ra s Alikra mutatva intett az udvarmesternnek. - Vidd a kt nt az udvarra! Lssk, mi trtnik azzal, aki nem szolgl engem rendesen. A matrna megragadta Marie-t s Alikt, aztn magval rnciglta ket a szabadba. A konyha, az istll s a fplet kzti kis tren sszegylt a tbbi cseld s szolga. Mindnyjan az istll falt bmultk. Egy erteljes, rvid haj s trdig r kpenyt visel frfi kikttte a cseldet ahhoz a gyrhz, amihez a lovak kantrjt szoktk ersteni. Ezutn letpte a ruhjt, gyhogy ltszott, amint a teste grcssen reszket. A szolga vgigmrte, mintha csak mrtket venne, aztn knyelmes mozdulattal elvette az itatnl lg korbcsot. A korbcs szrny, Marie szmra tlsgosan is ismers hanggal belevgott Darja hsba. Marie a kezbe harapott, hogy ne sikoltson fel, mert azonnal felrmlett eltte az a nap, amikor Konstanzban a piactren kiktztk egy oszlophoz, s megkorbcsoltk. Sajgott a hta minden tsre, amit a szrazdajka kapott, legszvesebben odasietett volna a lnyhoz, hogy megvigasztalja, s elmondja neki, mennyire egytt rez vele. Mialatt Marie azon tprengett, milyen gygynvnyekre lesz szksge Darja fjdalmnak cskkentsre, s sebei gygytsra, vget rt a korbcsols, s a frfi eloldotta a cseldet. A lny belekapaszkodott a gyrbe, megfordult, s gyilkos pillantst vetett az idegen asszonyra, aki szerinte balsorst okozta. Ebben a pillanatban Marie megrtette, hogy br elnyerte a hercegn ingatag jindulatt, ugyanakkor egy hallos

ellensget is szerzett. IV.

Amikor Andrej belpett a hallba, gy rezte, inkbb szembeszllna egy kifejlett medvvel, mint hogy elksrje a fejedelmet, Dimitrij arckifejezse semmi jt nem grt. Andrej balsejtelme csak ersdtt, amint csatlakozott az uralkod krl rajz ksrethez. A vrakozsi idt arra hasznltk, hogy minl tbb bort s kvaszt tltsenek magukba. Dimitrij szemei kifejezstelenek voltak, mintha vegbl lennnek. Mg az egybknt mrtktart Lavrentyij is lthatan felnttt a garatra. A ppa is dlnglt, mint aki versenyt ivott a tbbiekkel. Dimitrij mrgesen fjtatott, amikor szrevette Andrejt. - Vgre megjttl! Mirt vratsz meg? Tudod, hogy szksgem van rd. Bntetsbl nem kapsz kvaszt, vrnod kell, amg a bojr hzba rnk. Vagy azt hiszed, hogy miattad elhalasztom a Zahar Ivanoviccsal tervezett tallkozt? Nhny vazallusa nevetsben trt ki, s kignyolta Andrejt, aki ilyenkor ltalban csps megjegyzseket vgott a fejkhz, de aznap nem volt kedve trflkozni. Nmn meghajolt, sarkon fordult, s elindult az ajt fel. Dimitrij immr egytt nevetett a vazallusaival. - Nzztek! A j Andrejnek igencsak srgs, hogy kapjon a kezbe egy tele kupt. - A szomjsg az itathoz zi az krket. De nem hiszem, hogy Andrej btyuska vizet kvn. Vaszja, aki gyakran esett ldozatul a hercegi trfknak, most valsggal meggrblt a nevetstl. Andrej gyet sem vetett rjuk, hanem megllt az ajtban, megvrta, amg a fejedelem kimegy, majd elsknt kvette. Kint csatlakoztak hozzjuk Dimitrij kedvenc testrei. Terbent kn trzsbl val tatrok voltak, akinek sikerlt az Arany Horda szthullsa utn Kazanyban, Asztrahnban s a Krm flsziget egy rszn fggetlen orszgot ltrehoznia. Terbent kn birodalmban nem jelentett gondot szmra a szokatlan kinzet tatrok ltvnya, de ha orosz fldn tallkozott velk, mindig rossz rzse tmadt. Ellenrzsn az a tny sem vltoztatott, hogy a testrk az orosz katonk szoksos pncljt s cscsos sisakjt viseltk. A herceg szrevette Andrej viszolygst, amit szinte az sszes vazallusa rzett, s elgedetten mosolygott. Mivel az emberei gylltk a tatrokat, a testrknek mg hsgesebben kellett szolglniuk s vdelmeznik t. Gonosz mosollyal pattant lova nyergbe, hiszen egy ilyen magas rang frfi nem tehette meg a fl nyllvsnyi utat a bojr hzig gyalog, akr egy paraszt. Nemesei szintn lhton kvettk. Amikor megrkeztek a vendglt hzhoz, az udvaron szolgk vrtak rjuk, hogy megfogjk a lovak gyepljt. Tarka szegly, hossz ruht visel cseldek jttek a vendgek el, s ers illat italt adtak elszr a legelkelbbeknek. Dimitrij elvette az ednyt, de tlsgosan bizalmatlan volt ahhoz, hogy igyon belle. Zahar, a falu ura bartsgos mosollyal kzeledett feljk. - Legyen dvzlve, Dimitrij Mihajlovics herceg! A parancsom szerint mr tertik az asztalt, hogy rangjhoz mltan ehessen Felsged. Ez itt jfle plinka, ahogy a nyugati szerzetesek ksztik. - Eretnekek itala? - Dimitrij gy nzett, mintha az italt legszvesebben a bojr arcba nten. Vendgltja gyorsan elvette a kezbl az italt, s belekortyolt. - Nagyon finom, Dimitrij Mihajlovics. Nem akarja mgis megkstolni? Erre a krdsre Voroszanszk fejedelme nem mondhatott nemet. Elvette a kupt, az ajkhoz emelte, s nagyot hzott az itkbl, ahogy szokta, de rgtn khgni kezdett. - Mifle rdgi ital ez? Ez legeti az ember torkt. - Igaz, atyuska, de ezt az italt msknt kell inni, mint a bort. gy, ahogy n teszem Zahar elvett egy kupt, majd egy hajtsra kiitta. Ezutn hangosan bfgtt, vgl intett a mgtte ll cseldnek, hogy tltsn jra. A herceg igyekezett utnozni. Most is gy rezte, hogy megg a torka, de a gyomrban sztrad melegsg krptolta mindenrt. Ivott mg egyet, s kvette vendgltjt, aki bevezette t a hallba. A fejedelem ksrit is megknltk plinkval. k sem akartak lemaradni uruk mgtt, ezrt a kancs, amit a cseldnek elszr kt kzzel kellett tartania, hamar kirlt.

Andrej is ivott egy kupval, de mivel reggel ta semmit sem evett, rgtn rezte, hogy az ital kellemetlenl a fejbe szllt. Nem ivott teht tbbet, hanem kvette urt. Amikor belpett az ajtn, Dimitrij mr a dszvendgnek jr helyen, az asztalfn lt. A hatalmas asztalnl, mely majdnem teljesen elfoglalta az risi fatrzsekbl ptett helyisget, legalbb tven ember elfrt. A tett faoszlopok tartottk, a fal mentn padszer ptmny futott krbe, amelyre frissen megtlttt szalmazskokat s brszjakkal egymshoz kttt brnybrt tertettek. Ezeken aludt a bojr, a vazallusai s a vendgek. Ez a berendezs egyszerre volt rgimdi s ismers. Andrejnek eszbe jutott, hogy a voroszanszki vr nagyterme ugyangy nzett ki gyermekkorban. Dimitrij herceg apja ltott kpeket nhny jszerbb palotrl, s megbzott egy grg ptmestert, hogy ptse t a vrat. Voroszanszkban most mr kandall van a falak mentn, s a padlkat klapokkal fedtk be. Itt a padl mg dnglt vlyogbl llt, az asztal mellett hrom nyitott tzhely volt, amelyek nyron fekete lyukakknt ttongtak. A hts falnl embermagassgban hasbft halmoztak fel, amivel brmikor fel lehetett leszteni a tzet. E pillanatban azonban a hzigazda s a vendgek inkbb ers itallal melegtettk fel magukat. Andrejnek feltnt, hogy egyetlen nt sem lttak. Termszetesen az asszonyok ltalban az plet egy lezrt rszben tartzkodtak, ahov a vendgek a hzigazda engedlye nlkl nem lphettek be. A szoks azonban azt kvnta volna, hogy a bojr bemutassa a felesget Dimitrij hercegnek, aki a hz urnak bkeszndkt azzal fejezi ki, hogy dvzl cskot ad az uralkodnak s magas rang ksrinek. Kenyeret s st sem hoztak nekik, pedig azt a tisztes vendgszeretet megkvetelte volna. Ehelyett a szolgk folyvst kancskkal jrtak krbe, amelyekbl sznet nlkl kvaszt, srt s fknt plinkt knltak. Dimitrij herceg s a ksri szinte mg meg sem ittk az italukat, mris jra tltttek mindenkinek. Andrej igyekezett lpst tartani a tbbiekkel, de hamarosan rezte, hogy a feje olyan, mintha viharos felhk kztt lenne. Hogy ne kbuljon el teljesen, rszegebbnek tetette magt a valsgosnl, s kinttte a drga plinka nagy rszt. A bojr szrevette ltszlagos rszegsgt, s jelt adott a szolgknak, akik ezentl csak kvaszt tltttek Andrejnek. Ez sokkal gyengbb volt az rdgi plinknl. Dimitrij herceg gy itta a plinkt, akr a vizet. A rszegsg szinte mindenkinek megbntotta a nyelvt, kivve az uralkodt, akinek a hangja egyre hangosabb s kvetelzbb lett. A bojr hamarosan tterelte a szt az eddigi ltalnos dolgokrl a politikra s az okos taktikt kvetel tmkra. - Nem gondolja, atyuska, hogy oroszhonnak felntt nagyhercegre van szksge, egy frfira, aki egyenrangknt trgyalhat a lengyel kirllyal s a tatr knnal? De ki van helyette? Egy gyermek, akinek a gymja ugyanaz a litvn, aki elszaktotta szent orosz fldnktl tbbek kztt a csodlatos Szmolenszket is. A bojr szavait cinkos kacsints ksrte. Andrej szrevette a Zahar arcn megjelen ravasz kifejezst, s szerette volna arra inteni a herceget, hogy tartzkod vlaszt adjon, m Dimitrij olyan llapotban volt, hogy minden beavatkozst vagy kzbeszlst szigoran bntetett volna. gy nem tehetett mst, mint nmn hallgatta, hogy beszl ura Witold litvn uralkodrl, a Moszkvai Nagyherceg nagyapjrl s magrl a hercegrl. - Vaszilijt most mg megvdi a litvn hatalom, de Witold regember, s hamarosan meghalhat. Akkor megvltozik oroszhonban minden, hidd el, fiacskm. Dimitrij Donszkoj fia, Jurij nem fog rkre megelgedni a halicsi alamizsnval, amit az unokaccse odavetett neki. Hiszen egyszer mr elkergette Vaszilij Vasziljevicset Moszkvbl. Jurij megtarthatta volna a vrost, s a nagyhercegi cmet is, ha a litvn nem fordul a szvetsgese ellen, s ezrt nem kellett volna visszavonnia a csapatait. Csak ezzel az rulssal vehette viszsza Vaszilij a vrost s a trnt. Dimitrij dhsen beszlt, s hzigazdja gyes irnytsval kiadta valamennyi tervt, elkpzelst. Aminek titokban kellett volna maradnia, most sokak fle hallatra napvilgra kerlt, radsul Dimitrij rszeg vazallusainak tbbsge hangosan helyeselte ura szavait. Mg Pantelej is les megjegyzseket tett a gyermek nagyhercegre s ftancsadjra. gy tnt, Lavrentyij az egyetlen, aki kijzanodott, mert ktsgbeesetten prblta a herceget szre trteni, amivel kivvta a haragjt, olyannyira, hogy Dimitrij vgl kizavarta a terembl. Korbban Andrej a tbbi vazallussal egytt jt mulatott, amikor nagybtyja prul jrt, st nevetett a leghangosabban. Annak idejn nem rtette, mirt mond Lavrentyij olyan gyakran ellent a hercegnek, hiszen sokkal knyelmesebb rhagyni a vlemnyt. Ezen az estn els zben bredt r arra, mi az oka ennek, s magban bocsnatot krt az ids embertl. Egy becsletes tancsadnak ktelessge a brlat annak rdekben, hogy megakadlyozza, a veszlyes fejlemnyek kialakulst. Dimitrij azonban semmilyen tancsot nem hallgatott meg, st annyira elragadtatta magt, hogy gy vlte, hamarosan visszaveszi a litvntl Szmolenszket, s lesz a vros ura.

Hzigazdjnak nagyvonalan felajnlatta sajt hercegsgt jutalmul, ha embereivel s bartaival a halicsi fejedelem, Jurij oldalra llnak. - Adj plinkt! Ezt a kvaszt vedeljk a szolgk! Mivel Andrejnek semmi egyb nem jutott eszbe, amivel elhallgattathatn Dimitrijt, felpattant, s a tele kancs kvaszt teljes erbl elhajtotta. Zahar fejcsvlva a hercegre nzett. - Atyuska, az embere, gy ltszik, alaposan felnttt a garatra. Dimitrij nevetve legyintett. - A j Andrej Grigorjevics nem brja az italt. Mg a felesged is az asztal al inn. Ezzel akaratlanul is megadta Andrejnek a lehetsget, hogy maghoz ragadja a szt. - Milyen j, hogy bartunk asszonyt emlegeted! Hol van? Mirt nem dvzl bennnket? Taln a hgocsknk elszaladt Anasztzia anycskhoz, hogy ill mdon kifejezze a hdolatt? Hiszen Anasztzia hercegn nemcsak Dimitrij atyuska felesge, hanem a hatalmas konstantinpolyi csszr lnya is. Anasztzia nem llt olyan kzeli rokonsgban a kelet-rmai csszrral, mint ahogy azt Andrej lltotta, m a vendglt bojr sszegrnyedt, mintha grcs knozn. - Sajnos a felesgem ma nem rzi jl magt. Reggel nem tudott felkelni, bedagadt a lba, s kptelen rllni. Bocsssa meg krem, Dimitrij Mihajlovics atyuska, hogy sem Felsgedet, sem hitvest nem dvzlheti. Dimitrij sszehzta a szemt, s megprblt vilgosan gondolkodni. Lassan felfogta, hogy a bojr felesge nem adta meg a neki s a hercegnnek kijr tiszteletet. - Ha a felesged nem jhetett, akkor a lnyodnak kellett volna kenyeret s st hoznia neknk. A vendgltja nagyokat nyelt, hogy idt nyerjen a gondolkodsra, aztn felemelte a kezt, s esdeklen Dimitrijre nzett. - Bocsnat, de az idsebbik lnyom mr frjhez ment, s Szerpuhovban l, a fiatalabb pedig mg tl kicsi. Mivel Dimitrijnek tl sok idbe telt, amg felfogta a hallottakat, Andrej ltszlagos felhborodssal megszlalt. - Meg kell mondanom, udvariatlan hzigazda vagy, bartom. Az egyik nrokonod bizonyra dvzlhetett volna minket a szoksoknak megfelelen. gy fogadtl bennnket, mint akiket kint akarsz ltni a hzbl, s nem tisztelt vendgekknt. Szgyelld magad! Tisztban volt vele, hogy veszlyes jtkot z. Ha Zahar feldhdik, s harcias kedvben van, akkor szinte kiltstalan helyzetbe kerlnek. Mire a tatrok, akik visszatrtek a szllsukra, hogy jelenltkkel ne srtsk meg a vendgltt, beavatkozhatnnak, addigra a bojr emberei mr legyrnk ket. Zahar szemvillansa elrulta Andrejnek, hogy flelme nem alaptalan, s megrtette, hogy gyorsan cselekednie kell. A bojr felllt, valsznleg parancsot akart adni az embereinek, hogy tertsk le a voroszanszkiakat, de mieltt megszlalhatott volna, Andrej kirntotta a kardjt, s Zahar torknak szegezte. - Hozass kenyeret s st, aztn j orosz szoks szerint iszunk a testvrisgre! Zahar Ivanovics elspadt, mert a vendgbartsg, mg ha kiknyszertettk is, szent volt, radsul a testvrisgi esk letre-hallra Voroszanszk herceghez kttte volna. - Kenyeret s st hozatok, de nem teszek eskt semmire. Az arckifejezse elrulta, hogy inkbb megleti magt, semmint engedjen Andrej rlt, hogy legalbb a vendgjogot sikerlt ura s a ksret szmra biztostania. Igaz, hogy vendgltjuk ezutn is megletheti ket, de akkor elveszti a becslett az emberei eltt s a tvoli Moszkvban Vaszilij a tancsadival egytt elgondolkodna azon, mit r egy olyan vazallus hsgeskje, aki megszegte a szent vendgjogot. Zahar nagyon is tudatban volt, milyen knyes a helyzete. Nem tehetett mst, mint megparancsolta egyik embernek, hogy ksrje oda a felesgt, hogy tadhassa a kenyeret s a st. A szolga hamarosan egy alacsony, kvrks asszonnyal trt vissza, aki tbb rteg alsruhjn fldig r szarafnt viselt. Cspre tett kzzel megllt a frje eltt. - Mirt kellene ezeknek a voroszanszkiaknak kenyeret s st hoznom? Hiszen megtiltottad. Andrej legszvesebben meglelte volna az asszonyt, aki nkntelenl elrulta frje ketts jtkt. Gon-

dolatban megveregette a sajt vllt, mert a beavatkozsa nlkl Dimitrij s a ksrete valsznleg mr halott lenne, vagy a legjobb esetben is Zahar foglya. Halvnyan emlkezett r, hogy a falu korbbi bojrjt kt vvel korbban levltottk, s egy Moszkvhoz h embert tettek a helyre. Magban tkozdott, hogy ez nem jutott korbban az eszbe. Dimitrij herceg vagy nem tartotta fontosnak a hatalmi viszonyok megvltozst, vagy tlsgosan rszeg volt, klnben nem mutatta volna ki nyltan, hogy Moszkva eskdt ellensge, s nem adta volna ki a terveit. Andrej most nagyon rlt, hogy a herceg szinte embertelenl hajszolta az utaz karavnt a hazaton, mert hirtelen megjelensk meglepte Zahart. Msklnben Vaszilij vazallusa bizonyra elegend katonval fogadta volna ket. gy gondolta, a tbbi Moszkvhoz h bojr csapatai mr ton vannak ide, hogy tmogassk Zahart. Dimitrijnek s az embereinek vatosnak kell lennik, hogy az utazs tovbbi rszn ne essenek csapdba. Megborzongott a gondolatra, majd visszatrt a jelenbe. - Mi lesz mr, hol marad a kenyr s a s? - Mris hozom. A hziasszony sarkon fordult, s ki akart menni a hallbl. Andrej azonban meglltotta. - Itt maradsz, asszony! Kldj egy cseldet! Zahar tehetetlen dhben az klt rzta. - Rosszabb vagy a farkasnl, Andrej Grigorjevics! Andrej felnevetett. - Inkbb ber farkas, mint alv medve. Dimitrij arct ltva Andrej megbnta a megjegyzst, mert a herceg lthatan magra vette a szavakat, s a tekintete azt sugallta, hogy felelssgre vonja vazallust a kijelentsrt. Andrej shajtott, hiszen ebben a knyes helyzetben nem lehetett tekintettel Dimitrij rzkenysgre. Nagy megknnyebblsre a cseld ekkor visszajtt, s tadta a remeg hziasszonynak a fatlct, amin a kenyr s a s volt. Az asszony a herceghez lpett, s odanyjtotta a vendgvr ajndkot, de Andrejt ki akarta kerlni. Amikor a frfi a szabad kezvel meg akarta lltani, rripakodott. - Amg fegyvert szegezel a frjemre, nem kapsz semmit. - Ide a kenyrrel, klnben ledfm! Andrej pontosan tudta, hogy az egyetlen a herceg ksretben, aki lbra tud llni, s ha megli a bojrt, annak emberei percek alatt vgeznek velk. Az asszonysg azonban csupn a fiatalember hatrozott arckifejezst ltta, s hagyta, hogy megflemltse. Remeg kzzel el tartotta a tlct, Andrej balkzzel letrt egy darab kenyeret, belemrtotta a sba, s megette anlkl, hogy levette volna a szemt Zaharrl. Aztn megparancsolta, hogy adjon a tbbieknek is sba mrtott kenyrdarabkt, de nem mert megfordulni, hogy ellenrizze a hzigazda felesgt. Amikor az asszony ismt a frje oldaln llt, Andrej fenyegeten nzett Zaharra. - Parancsold meg a felesgednek, hogy azonnal menjen el Anasztzia hercegn szllsra, s a kt kisebb gyermekeddel maradjon ott jszakra. A bojr sem volt btrabb, mint a felesge, ezrt megparancsolta neki, hogy engedelmeskedjen Andrejnek. Mialatt a hziasszony utastsokat adott a cseldnek, aki a kenyeret s a st hozta, Zahar arcn egyszerre tkrzdtt dh, flelem s csaldottsg. Nyilvnvalan azt remlte, hogy foglyul ejtheti Dimitrijt a moszkvai nagyfejedelem szmra, s ezrt jutalmul megkapja Voroszanszkot. Mivel Andrejnek szksge volt valakire, aki megersti szmra a bojr felesgnek megrkezst Anasztzihoz, krbenzett az asztalnl. A ltvnytl keseren felnevetett. A fenyeget helyzet ellenre a legtbb voroszanszki nemes a szkrl lecsszva horkolt. Nhnyuk szjban mg a kenyrdarab is ltszott, amit Zahar felesge tett az ajkaik kz. Dimitrij ugyan mg bren volt, de ltszott rajta, hogy amint kilp a friss levegre, vge. Andrej teht Pantelejhez fordult, aki semmivel sem ivott kevesebbet a tbbieknl, de nyilvnvalan jobban brta az italt. - Elksrn az asszonyt a hercegnhz, s gondoskodna rla, hogy az rsg ott tartsa, nagytisztelet atym? A pap sszehzta a szemt, mintha a lemen nap vrsl fnye, mely a nyitott ablakon szrdtt be, elvaktan. Lthatan hirtelen sszeszedte magt, Zaharra pillantott, s fenyegeten l cl emelte az klt. - Agyon kellene verni, akr egy rhes kutyt, te rul. Andrej nagy rmre Pantelej megmaradt a fenyegetsnl, s intett a bojr felesgnek, hogy menjen

elre. Az asszony flve Andrejre nzett, s kt cseldre mutatott, akik egy hat v krli kislnyt s egy ktvesforma fiacskt vezettek be. Amikor a fiatalember rblintott, lthatan nagy k esett le a szvrl. Ezutn kiterelgette maga eltt a cseldeket, a ppa pedig mogorva brzattal kvette ket. Amikor a lptek zaja elhalt, Andrej lemerte engedni a kardot. Ebben a pillanatban Zahar olyan mozdulatot tett, ami azt sugallta, hogy a kenyrrel s sval megpecstelt vendgbartsg ellenre, nem trdve felesgvel s gyermekeivel, hvni akarja az embereit, hogy lemszroljk a voroszanszkiakat. Ekkor azonban berontottak a hallba Dimitrij tatr testrei, akiket bizonyra Pantelej riasztott. Rajtuk is ltszott, hogy bven ittak plinkt s kvaszt, de mgis kpesek voltak hadonszni a kardjukkal, s lthatan rltek, hogy lekaszabolhatjk Zahart s az embereit, st rgyjthatjk a falut a lakkra. Dimitrij herceg most mr ersnek rezte magt, s magbl kikelve a bojr arcba vgott. - Most megfizetsz az rulsodrt, kutya! Zahar visszahklt, s vrz ajkt tapogatta. Mieltt a herceg mg egyszer megthette volna, Andrej mellette termett. - llj meg, uram! Kenyeret s st ettl nla. - Amire te vettl r - ordtotta Dimitrij, s felemelte a kezt, mintha meg akarn pofozni bizalmast. Vgl szitkozdva leengedte a karjt, s a fejhez kapott, mint aki tl nehznek rzi a koponyjt. Ugyanebben a pillanatban az arca elzldlt, s fuldokolni kezdett. Mialatt a herceg hangosan elhnyta magt, Andrej megragadta a bojrt, s megrzta. - Te kutya, megmrgezted az uramat! - A szzanyra, nem! Dimitrij Mihajlovics csak sokat ivott. A plinka nagyon ers. - Igazn? Ers? Na, majd mindjrt megltjuk! Tltsd tele a kupdat a Dimitrij herceg eltt ll kancsbl, s idd ki az utols cseppig! Korn reggel a legidsebb fiaddal s t embereddel eljssz a szllsunkra, majd elksrtek bennnket ktnapi ton. A bojr megrzkdott. - Ha ennyit kell innom, reggel nem tudok lovagolni. - Akkor rktnk hason fekve a lovadra. Gyernk, igyl, kutya, mg meg nem gondolom magam, s t nem adlak a tatroknak.. Egy Zahar Ivanovicsnl hatrozottabb frfi taln a maga javra fordthatta volna a helyzetet, m a tatr testrk ltvnya, akik lthatan azt fontolgattk, milyen knhallt sznjanak neki, elrettentette brmilyen ellenllstl. Ezenkvl gy vlte, hogy Andrej nem fogja megszegni a kiknyszertett vendgjogot, hiszen ha becstelenl viselkedik, Dimitrij a szvetsgesei szemben olyan emberr vlik, akinek a szava semmit sem r. Mialatt Zahar igyekezett hozzszokni az j helyzethez, Andrej nagybtyja, Lavrentyij belpett a terembe egy tucat jl felszerelt, szinte teljesen jzan katonval. - Mi trtnt? - krdezte unokaccstl. Dimitrij herceg odatntorgott a tancsadjhoz, s megveregette a vllt. - A j Zahar Ivanovics el akart minket rulni, de szerencsre idben szrevettem. Lavrentyij tekintete az alkoholtl s hnystl bzl uralkod s Andrej kztt ide-oda siklott. Ltva unokaccse mogorva brzatt s a herceg llapott, a tapasztalt frfi rgtn rjtt, mi trtnt valjban. Mgis kzmbsen blintott, mintha ura a szntiszta igazat mondan, s megparancsolta kt fegyveresnek, hogy nyergeltessk fel a herceg lovt, s ksrjk Dimitrijt az itteni szllsra. A tatrok krlvettk a herceget, amikor kt katonra tmaszkodva elhagyta a termet. Lavrentyij megvrta, amg ura a testreivel lttvolsgon kvlre kerl, majd Andrejhez fordult. - Ha nem csaldom, ezttal okosan cselekedtl. Ez j hr neked, de ne vrj ksznetet Dimitrij Mihajlovicstl. Attl tartok, ezrt az estrt mg sokig bnhdni fogsz. Andrej nem trdtt a megjegyzssel. - jszakra rsget kell lltanunk, s napkeltekor el kell mennnk a falubl. Jut eszembe, megkrtem a j Zahar Ivanovicsot, hogy ksrjen el bennnket egy darabon. Eltte azonban mg innia kell az egszsgnkre. Gyernk, bartom, tltesd meg a kupdat. A bojr majdnem megpukkadt mrgben, de nem tehetett mst, mint elvette a kupt, amit egy voroszanszki szolga tlttt tele, s fenkig rtette. Ez csupn az els adag volt ahhoz, hogy Andrej elrje a cljt, vagyis annyira leitassa Zahart, hogy reggel ne tudjon vilgosan gondolkodni.

V.

Marie csak akkor vette szre a fenyeget veszlyt, amikor a ppa bemutatta Zahar felesgt Anasztzinak, s Lavrentyij nem sokkal ksbb egy csapat katona ln elhagyta a szllshelyet. Hamarosan behoztk a hzba Dimitrijt. Marie elszr azt hitte, megsrlt, mert kt katona cipelte. Aztn megrezte a jellegzetes szagot, s rjtt, hogy a herceg az eszmletvesztsig leitta magt. Amikor lefektettk: az gyra, jbl hnyni kezdett, a segti alig tudtk megakadlyozni, hogy megfulladjon. Voroszanszk urval ellenttben az t kvet Lavrentyij s Andrej meglepen jzan volt. A tancsad beszlt nhny katonval, akik ezutn ersebben ragadtk meg fegyverket. Ngy kzlk kiszaladt, mintha rsgbe osztottk volna be ket. Mari azon tndtt, mi trtnhetett, mert az itteni mr-mr szvlyes fogadtats miatt gy gondolta, hogy a voroszanszkiak bartok kzt vannak. Tl keveset tudott ahhoz oroszul, hogy valamifle kpet alkothasson a trtntekrl. Amikor Marie megprblt Andrejtl megtudni valamit, a fiatal nemes csak drmgtt az orra alatt, s Marie ltta, hogy testnek minden zben megfeszlt, akr az j. Csaldottan sarkon fordult. Ebben a pillanatban valaki megrntotta a ruhjt. Alika volt az. - Mit csinlni? Elmenni? Marie felhzta a vllt, s kiss szttrta a karjt. - Nem. Ez mg tl korai. Azt sem tudjuk, hol vagyunk, s |melyik t vezet haza. Alika ajka megrndult, mint aki rgvest srva fakad. Bntottk a megvet mozdulatok s a md, ahogyan a cseldek a jelenltben beszltek rla, mintha csak egy oktalan llat lenne. A ppa viszolygsa s a tbbi frfi pillantsa is megrmtette. Egyesek gy nztek r, mintha valami bzs lny lenne, msok azon tprengtek, hogyan vonszolhatnk szrevtlenl egy stt sarokba. Mindezek ellenre megbzott Marie tlkpessgben. Kiss flnk mosollyal a terem egyik sarkba mutatott, ahol volt mg egy szabad fekhely. - Menni aludni, az j. Marie btortan blintott, aztn mg egyszer megkereste a tekintetvel Andrejt. Az reg Lavrentyij ppen ekkor lpett oda hozz, s olyan arcot vgott, mintha az ellensg azonnali tmadst vrn. Az ifj nemes viszont nyugodtnak, st kiss fennhjznak tnt. Nyilvnvalan tett valamit a kzeled veszly ellen. Marie rezte, hogy az nyugtalansga is csillapodik, mlyet llegzett, hogy a mellt szort lthatatlan bilincset szttrje. Ezutn kzen fogta Alikt, s gyorsan a szabad szalmazskhoz vezette, nehogy valaki elfoglalja ellk. Mivel mg elg sok fklya gett, egy ideig figyelhette az ideges mozdulatokkal beszlget kt nemest. Lavrentyij olyan halkan beszlt, hogy sem a szolgk, akik a rszeg nemeseket a hallba vittk, sem a hznp nem hallhatta. Utbbiak a padokon fekdtek, s riadtan nztk Andrejt s a nagybtyjt. - Dimitrij nem fog megdicsrni a beavatkozsodrt, hanem rossz nven veszi, mert krltekintbb voltl, mint . Ugyanezt mondta nem sokkal korbban Zahar Ivanovics hzban, de most gy hangzott, mintha flten Andrej lett. - gy vled, meg fog bntetni? Mgiscsak megmentettem t s magunkat is a halltl vagy a fogsgtl. - Megmutattad, hogy okosabb vagy, mint , s ezt nem kedveli. Az ccse, Jaroszlav fiatal kora ellenre sem stlt volna bele ilyen knnyen a csapdba, mert hallgat a tancsadira, s nem engedi el a fle mellett a figyelmeztetst. Andrej hitetlenkedve meredt a nagybtyjra. Lavrentyij mg sohasem brlta ennyire nyltan a tiszteletre mlt Mihail herceg idsebb fit. A szavak a felsgruls hatrt sroltk, s ha ez Dimitrij flbe jut, megknoztatja, s a legbestilisabb mdon kivgezteti. Gyorsan krlnzett, s ltta, hogy senki sem hallhatta ket, mgis figyelmezteten felemelte a kezt. - Lgy vatosabb, bcsikm! Voroszanszk ura Dimitrij, s nem szereti klnsebben a testvrt. - Jobban gylli, mint az ifj nagyherceget. Attl fl, hogy Jaroszlav mdot tall r, hogy elzze. Msklnben mirt tartan szinte fogsgban? A fiatalember nem tehet egy lpst sem felgyelet nlkl, mert Dimitrij attl tart, hogy Moszkvba szkik, s maga mell lltja Vaszilij Vasziljevicset. Lavrentyij nem is prblta titkolni ellenrzst, s ezzel komoly gondot okozott Andrejnek. Az ifj nemes minden rosszindulata s vratlan dhkitrse ellenre bartjnak tartotta a herceget, s a mai napig az lett adta volna rte. Most azonban ktsgei tmadtak, s gy rezte, hogy az lett eddig meghatroz, Dimitrij irnti felttlen hsge eltnik.

Megrzkdott, hogy elzze mrgez gondolatait, amelyek alattomosan sztradtak a lelkben. - Nem akarom ezt hallani, bcsikm. Ki tudja, milyen lenne Jaroszlav, ha Dimitrij helyre lpne. Jelenleg egy gymoltalan gyermek. - Neked sem ntt mg be a fejed lgya. Lavrentyij mrgesen htat fordtott neki, s elindult az ajt fel, hogy ellenrizze az rsget, amit hangosan be is jelentett. Andrej komor arccal a fekhelyhez ment, amit kabtjval foglalt le, mieltt elindultak Zahar hzba. Nem jtt lom a szemre, mert aznap tlsgosan sok minden zdult r.

VI.

Msnap reggel Lavrentyij rknyszertette Zahart s az idsebb fit, hogy elksrje Dimitrij herceget. A bojrt kocsira kellett tennie a szolgknak, mikzben a frfi egyfolytban nygtt s szitkozdott. Mg este is olyan rosszul volt, hogy a ksrinek be kellett cipelnie a zsellrhzba, amibe a fival zrtk. Ezzel szemben Voroszanszk hercege a falu legnagyobb plett kvetelte magnak s vazallusainak, s amikor a laki nem akartk nknt tadni, a tatrjaival kergettette el ket. Ennek ellenre nem frt el benne mindenki, gyhogy a szomszd hz lakinak is t kellett adniuk a hajlkukat. Dimitrij lthatan nem vette szre, hogy a parasztok a hta mgtt fenyegeten rztk az klket. Lavrentyij azonban jl ltta a veszlyt, s rsget lltott, hogy a parasztok ne gyjtsk fel a sajt hzaikat. Andrej nem panaszkodott, amikor hrom nemessel egytt rszolglatra rendeltk, mert ismerte az effle bosszrl szl hresztelseket. Alig trt a herceg nyugovra, Lavrentyij fejcsvlva az unokaccshez fordult. - Nhny bartsgos sz s pnzrme szvlyes fogadtatst biztostott volna, de urunk Pszkovban tl sokat klttt, ezrt most mr csak erszakkal szerezhet meg valamit. Ez a kzjtk ugyangy eljut Moszkvba, mint a Zaharral val sszetzs, ettl Dimitrij mg gylltebb lesz. Biztos vagyok benne, hogy II. Vaszilij s a tancsadi, akik eddig abban remnykedtek, hogy Voroszanszk urt a szvetsgeskk tehetik, mostantl ellensgknt fognak tekinteni r, s a vesztt kvnjk. Oktalansg volt Dimitrijtl, hogy ilyen nyltan Jurij halicsi fejedelem hvnek vallotta magt, aki nem sokkal Vaszilij trnra lpse utn meg akarta kaparintani a koronjt. Moszkvban ez fel fogja kelteni a figyelmet, ahogy litvniai Witold haragjt is kivvhatja, aki szmunkra veszlyesebb, mint orosz unokja. A katonk idegessge a cseldekre is tragadt. Az asszonyok estnknt ltalban sszeltek s trflkoztak egymssal, ma azonban mindenki csendben tette a dolgt, s lertt rluk, hogy legszvesebben bebjnnak egy egrlyukba, amiben a zsellrhz nemi szklkdtt. Marie sajnlta, hogy rossz a hangulat, mert mskor a cseldek halk, kiss melankolikus neke megnyugtatta Vlagyimirt, s mlyebben aludt. A kicsi hasmense szinte teljesen elmlt, Marie mgis gy gondolta, ad mg neki a tebl, ami meggygytotta, de ehhez friss gygyfvekre volt szksge. Amikor el akart menni a tanyrl, Andrej kvette, s feltartztatta. - Friss fvek kellenek Vlagyimir tejhoz, mert mg nem gygyult meg - mondta Marie a nmet s a latin sajtos keverknyelvn. Hogy meggyzze a nemest, felsorolta a szksges nvnyek latin nevt. Andrej egy ideig a semmibe bmult, mintha nem tudna dnteni, aztn maghoz rendelt hat katont. - El kell ksrnnk a nmet nt az erdbe. Az egyik fiatal katona gnyosan elhzta a szjt. - Mind a heten? Sokan lesznk neki. - Barom! Az asszony gygynvnyeket akar gyjteni Vlagyimir herceg szmra. Az emberek miatt, akiket az erdbe kergettnk, nem engedhetjk el egyedl. Az egyik idsebb frfi az g fel emelte a kezt, mintha Isten bocsnatrt knyrgne. - Ez rossz cselekedet volt. A parasztok befogadtak volna bennnket, s megosztottk volna velnk az ennivaljukat, ahogy a vendgszeretet megkveteli. Most mr ellensgessg van kztnk, s ez mindnyjunk letbe kerlhet.

Az egyik bajtrsa a lbra lpett. - Az isten szerelmre, fogd be a szd! Andrej ltta a katonkon, hogy a herceg bartjaknt s taln besgjaknt tekintenek r, ezrt nem mernek eltte beszlni. Mrgesen intett nekik, hogy kvessk, aztn Marie-hoz fordult. - Szerinted hol vannak a fvek, amiket keresel? A frfi flig oroszul, flig latinul beszlt, aminek az rtelmt Marie sokkal jobban rtette, mint azt Andrej gondolta. Egy nyrfs fel indult, aminek a kzepn fenyfk lltak. Andrej rgtn utna sietett, a katoni kezket kardjuk markolatn s a szekerck nyeln tartva felsorakoztak mgtte. Mg el sem hagytk az utols kunyhkat, amikor Alika lmosan kilpett a hzbl, s utnuk futott Amint utolrte Marie-t kiss ijedten rzta a fejt. - Nem j hely elszkni. Marie dbbenten nzett r. - Hogy rted ezt? - Tl sok harc, sok katona fegyverrel. Alika lthatan a parasztok elzst a falu elfoglalsnak vagy kirablsnak vlte, s azt hitte, mindentt ez trtnik az orszgban. Marie nem mondhatott neki ellent, mivel sem a krnyket, sem a lakikat nem ismerte. Mr a gondolattl is a hideg futkosott a htn, hogy ketten szkjenek meg, hiszen jl emlkezett mg a vndorvei alatt tanultakra. A nk mg a birodalomban is csak megbzhat ksrettel utazhattak, ha nem akartk kitenni magukat a sorozatos tmadsok veszlynek. Az alacsonyabb rangaknak, akiket nem vdtek vazallusok vagy fegyveresek, csoportosan kellett utazni, vagy kereskedkaravnokhoz csatlakoztak, ha annak a vezetje azt megengedte. Ilyesmi szba sem jhetett Alika s az szmra, teht knytelenek lesznek titokban tkelni az orszgon, kerlve a hzakat s a falvakat. Annyira a gondolataiba merlt, hogy majdnem elment az egyik keresett nvny mellett. Alika azonban megltta a mr ismert virgokat, s meghzta bartnje ruhjt. - Nzni oda! Marie felpillantott, vizsglgatta az alig arasznyi bokrocskt, s hlsan nzett prtfogoltjra. - Alika, te igazi kincs vagy. Ez az a nvny, amire a leginkbb szksgnk van. Letrdelt a nvny mell, majd Andrejre nzett, s a trre mutatott. - Szksgem van egy ksre. Legutbb letpte a virgot, ezttal gondosabban akart eljrni, hogy csak a hasznos rszeket vigye el. Andrej rvid habozs utn odaadta a fegyvert, s kvncsian gyelte, mit csinl. Marie levgott egy halom vilgos levelet, beledobta ket a kendbe, amit Alika tartott el, majd tekintett a fldre szegezve haladt tovbb az erd szln. A szeme sarkbl a fk kztt ltott nhny elztt falusit, akik dhsen kiabltak. Valsznleg vlogatott szitkokat szrtak rjuk. Egyik-msik katona kivonta a fegyvert, s az emberekre akart tmadni, m Andrej visszaparancsolta ket. - llj! tkozott fafejek! Ht nem ltjtok, hogy be akarnak csalogatni minket az erdbe, hogy lemszroljanak bosszbl, mirt a herceg rosszul bnt velk? Istenemre, meg is rtem ket. Senki sem viselkedhet a szomszdjaival gy, ahogy mi. - Hacsak nem llunk hborban velk, Andrej Grigorjevics felelte az imnt a herceget szid idsebb katona. - Jelenleg mg bke van, de ha Dimitrij Mihajlovics tovbbra is mindenkit az ellensgv tesz, a hbor hamarabb a nyakunkba szakad, mint szeretnnk. Ne figyeljetek ezekre a birkkra, akkor elbb-utbb abbahagyjk a bgetst. Andrej jslata bevlt, amikor a falusiak lttk, hogy nem tudjk meggondolatlan tettre sarkallni a katonkat, visszavonultak, hamarosan megtelt Alika kezben a kend, gy Marie befejezte a nvnygyjtst. Amikor elindultak visszafel, a nap, ami ksbb nyugodott le, mint Konstanzban vagy Kibitzsteinben, mr lebukban volt, s nhny katona ltvnyosan stott. Marie is annyira fradt volt, hogy legszvesebben azonnal elaludt volna. Ehelyett Alika felsztotta a tzet a hzban, amit Dimitrij lefoglaltatott, s elksztette a kicsi gygyszert. Marie megknnyebblsre Vlagyimir

megitta az egsz tet, aztn elgedetten szopott. Amikor jllakott, Alika tisztba tette, s a blcsjbe fektette, mialatt Lisa megkapta Marie maradk tejt. A kislny rgtn elaludt. A herceg ezzel szemben nygskdtt. Marie attl tartott, hogy felbreszti a hercegnt, ezrt Alikval felvltva ringatta, mg vgre lomba merlt. A kt dajka csak ezutn trhetett nyugovra. VII.

Dimitrij herceg Voroszanszk kapujig hurcolta Zahar Ivanovicsot, s arra kszlt, hogy sajt kezleg veri agyon. Andrej azonban kzbelpett, akkor is, ha ezzel magra vonhatta ura haragjt, s arra krte, hogy ne bsztse fel Moszkvt anlkl, hogy trgyalna Jurij halicsi fejedelemmel. Dimitrij ettl szhez trt, s tjra engedte a tszokat, mikzben vlogatott szitkokat szrt rjuk, amiket Zahar Ivanovics a sajt jl felfogott rdekben nem viszonzott. A bojr sz nlkl megfordtotta a lovt, aztn kis csapata ln elvgtatott. - Dimitrij Mihajlovics atyuska, blcsen tette volna, ha a vendgbartsg nevben meghvja Zahart s az embereit, hogy jszakzzanak itt. Lavrentyij tudta, hibt kvet el, hogy ebben a helyzetben kinyitja a szjt, de nem volt kpes lenyelni a feddst. Dimitrij tancsadjra zdtotta haragjt Andrej helyett. - Taln kenyeret s st kellett volna adnom ennek a senkihzi npsgnek? - Igen, mert akkor azt kellett volna jelentenie Moszkvba, hogy az atyuska bartsgosan fogadta, s ez ugyangy felkeltette volna vele szemben a nagyherceg gyanjt, mintha eltitkolja voroszanszki tartzkodst. Vaszilij gymjainak elg kme van a vrosunkban, hogy rszletesen beszmoljanak mindenrl, ami i t t trtnik. - Mit tudsz ezekrl a kmekrl? Nevezd meg ket, Lavrentyij, s a korbcs alatt nygve megbnjk, hogy szaglsztak a gyermek szmra. A herceg kvetelzn nzett tancsadjra, aki nem tehetett mst, mint tehetetlenl szttrta a karjt. - Csaknem tezer ember l a falakon bell, s legalbb tzszer ennyi paraszt a vidken. Nem ismerhetem ket szemlyesen, a vroslakk nmelyikrl mg azt sem tudom, milyen mestersget z. Brmelyikk lehet km, aki egy Vaszilij szolglatban ll kereskednek vagy utaznak feltns nlkl jelentheti az rteslseit. Dimitrij dhsen a levegbe csapott az klvel, mintha csak egy kpzeletbeli ellensget akarna megtni. Vgl blintott, mert vazallusnak magyarzata szhez trtette. Most mr azrt mrgeldtt, amirt elszalasztott az alkalmat, hogy Zahar Ivanovicsot gyanba keverje a moszkvai nagyherceg eltt. Termszetesen nem nmagt hibztatta, hanem Lavrentyijt. - Szlnod kellett volna, mit tehetek ez ellen az rul bojr ellen. Minek vagy klnben a tancsadm? Az isten szerelmre, micsoda ostoba vazallusokkal vagyok megverve! Az uralkod dhkitrstl tartva senki nem mert ellentmondani, de Andrej ltta az si voroszanszki nemesi csaldbl szrmaz frfiak arcn, hogy a becsmrls mlyen megsrtette ket. Ha Dimitrij herceg nem tr vissza ifjkori nyjassghoz, s nem jn r, hogy j szval sokkal tbbre megy, mint lland fenyegetzssel, egyik-msik vazallusa j urat fog keresni magnak. E pillanatban a Moszkvba vezet t a legcsbtbb, s aki azt vlasztja, a nagyherceg hatalmt ersti. Mr egy maroknyi ember tvozsa korltozn Voroszanszk fejedelmnek trgyalsi pozcijt, s veszlyeztetn orszga szabadsgt. Andrej elhatrozta, hogy elmondja Dimitrijnek az aggodalmait, s a lelkre beszl. Erre olyan idpontot kellett vlasztania, amikor ifjkori bartja j hangulatban van, s hallgat az rvekre. Elszr is meg kell nyugtatni t. - Minek trdnk Zahar Ivanoviccsal, uram? Moszkva szemben mr gy is csdt mondott, s Vaszilij udvarban ppen elg ember van, aki kihasznlja majd a gyengesgt. Lovagoljunk haza, szeretnk a sajt gyamban aludni. gy rzem, hogy tlsgosan rgta vagyunk mr tvol. - Mifle vitz vagy, Andrej? Puha gyban akarsz aludni, akr egy asszonyka? A hadjratokon a szolgknak takart s matracot kell utnad hurcolni.

A herceg harsnyan nevetett, aztn intett a karavnnak, hogy induljanak tovbb. Andrej ismt gnyos pillantsok kereszttzben tallta magt. Csaldottsgt csak az enyhthette, hogy arra gondolt, sokszor eljtszotta mr az udvari bolond szerept, hogy egy veszlyes helyzetet elhrtson. Korbban jl mulatott ezen, de most annyira dhs volt, hogy legszvesebben Dimitrij torknak ugrott volna. Ahelyett, hogy a herceg elismern a szolglatait, nevetsgess tette mindenki eltt. Mly levegt vett, hogy megnyugodjon, aztn a tbbi nemes mgtt, a menet vgn folytatta az utat. Lavrentyij unokaccse utn nzett, s mosolygott magban. Lthatan Dimitrij herceg kzel llt ahhoz, hogy elvesztse leghsgesebb embert. Marie rezte a frfiak kzt dl feszltsget. Br nem rtette igazn, mirl van sz, a nemesek arckifejezse sokat elrult. A herceg fltkeny volt Andrejre, brmi is az oka, ezrt aztn rosszul bnt vele. Mialatt azon tprengett, hogyan fordthatn a helyzetet a maga javra, a kocsikaravn kigrdlt az erdbl, s egy vros fel kzeledett. Ez bizonyra Voroszanszk, aminek a nevt az utbbi napokban gyakran hallotta. A helysg egy Volga nev foly dli partjn, egy lapos dombon terlt el. A vrost krlvev, fehrre meszelt falat hrom kapu trte meg, amelyeket kt-kt, palval fedett torony vdett. Az pletek teteje s a templomtorony ltszott ki mgle, valamint a legmagasabb ponton ll, kln fallal krlvett erd. A vros mrete lenygzte Marie-t, hisz mr a Kremlnek nevezett vr is akkora volt, mint egy kisebb nmet vros. Az erdtmnyen bell egy palatets templom nylt az g fel, harangtornynak kupoljt zld sznnel dsztett pala bortotta. Amikor a kocsikaravn thaladt a legkzelebbi kapun, Marie szrevette, hogy a legtbb hznak nincs falazott alapja, hanem teljes egszben fbl plt. Nem igazn bajldtak deszkk frszelsvel, inkbb fahasbokbl csoltk a hzakat, s fazsindellyel fedtk be ket. Az ilyen tetk hasznlatt a legtbb nmet vrosban tzveszly miatt betiltotta a magisztrtus. Sok hzat kkre vagy pirosra festettek, alig nhnynak volt emeleti rsze. A legtbbnek kivettk az utcra nyl ablakt, asztalt lltottak el, amit mindenfle ruval raktak meg. Marie tekintete kvncsian siklott vgig a hazai piacokra emlkeztet knlaton. Itt is, csakgy, mint otthon is, legtbbszr a helyi kzmvesek termkeit rultk. A marhabr trolkon kvl kaphat volt mg nyrfa kupa, tnyr s tl. A kofaasszonyok faragott kanalakat s tlkkat knltak. Tbb asztalon ltott klnbz llatbrket s prmeket. Egy hossz hz eltt egy testes keresked mzet, viaszt s az illatbl tlve mzsrt rustott. Amikor a frfi megltta a karavnt, teletlttt a srgs folyadkkal egy nagy fakupt, s a herceg fel nyjtotta. - Isten hozta itthon, Dimitrij Mihajlovics atyuska! Kstolja meg, uram, ezt a mzsrt, nagyon finom. Atyusknak is zleni fog. A herceg megfogta a fel nyjtott kupt, aztn szrevehetetlen habozs utn tovbbadta Lavrentyijnek. - Andrejt illeti az els korty, hiszen ezen az ton megrizte a hidegvrt. - Igen, hercegem! Lavrentyij kiss meghajolt a nyeregben, majd lovt unokaccshez irnytotta. Mindketten tudtk, hogy ezt a gesztust nem kitntetsnek sznta az uralkod. Dimitrij egyszeren flt a mrgezstl, s amita Lavrentyij megemltette a Moszkvnak jelent kmek jelenltt, a rettegse csak ntt. Andrej gyerekesnek tartotta a herceg viselkedst. Dimitrijjel egytt vek ta ismerte a mzsrrust, s ittak mr nla nhny kupa italt. A frfi bizonyra nem olyan bolond, hogy megmrgezi a herceget a vazallusai s az utcn lldoglk szeme lttra. Elvette teht a kupt, s az rus fel emelte. - Egszsgedre, Grisa Batorjevics! Legyenek a mheid ugyanolyan szorgalmasak, mint tavaly. Ezutn kiitta az italt az utols cseppig, vgl megfordult, hogy mindenki lssa. - Annyira finom, hogy nem hagytam neked, hercegem! Nhny nemes az uralkodra nzett, s halkan felnevetett. Dimitrij gy nzett Andrejre, mintha meg akarna gyzdni rla, hogy valban nem esik ki a nyeregbl, aztn intett az rusnak, hogy tltsn neki is. A frfi sietve teljestette ura parancst. Dimitrij elvette a kupt anlkl, hogy megksznte volna, s Andrejhez fordult. - Mindenki tudja, hogy mr csecsemknt tbb mzsrt ittl, mint anyatejet, Andrej Grigorjevics. Amikor odaadtam a kupt, tudtam, hogy nekem egy csepp sem marad. A herceg dvzlsre sszegylt voroszanszkiak tudtk, mivel tartoznak uruknak, s vele egytt nevettek. Andrejnek vgig kellett hallgatni az lceldsek sort, amelyek a sr- s borfogyasztsrl szltak, ugyanakkor azt is ltta, hogy az emberek ppen emiatt tartjk igazi frfinak. Dimitrij herceg gy gondolta, tl sok idztek mr itt, ezrt intett a ksretnek, hogy kvessk. Ezutn

megsarkantyzta a lovt, gyhogy az embereknek oldalra kellett ugrani, hogy ne gzolja el ket. A nemesek egyms utn lovagoltak el, hogy ne akadlyozzk egymst a szk utckon. A mzsrkeresked megragadta Andrej lovnak kantrjt, s feltartztatta a fiatalembert. Fl lbon nehezen ll meg az ember, Andrej Grigorjevics - mondta nevetve a frfi, s adott mg egy kupa italt az ifjnak. Ksznm, Grisa Batorjevics. A te mzsrdnek nincs prja. Ehhez az arany nedhz a nyugatrl hozott rdgi ital, a plinka nem r fel. Radsul a mzsrbl sokkal tbbet ihat az ember anlkl, hogy elveszten a fejt. Az az rdgi prlat lever a lbadrl, sszezavarja a fejedet, s butasgokat fecsegsz tle. A mzsrkeresked intett a segdjnek, hogy szolglja ki Lavrentyijt s mg nhny htramaradt nemest. Aztn krdn Andrejre nzett. - Csodlom, hogy a hercegnk elutazott a tvoli Pszkovba csak azrt, hogy megnzze a piact. A szp Novgorod sokkal kzelebb van, s mindent kapni, ami szem-szjnak ingere. Andrej ltszlag rtetlenl mosolygott. Termszetesen nem kti a fecsegs keresked orrra, hogy Dimitrij herceg nemcsak Pszkov elljrival trgyalt, hanem a Nmet Lovagrend kpviseljvel is, hogy megnyerje ket szvetsgesnek Moszkvval szemben. Igaz, a trgyalsok mindkt fllel eredmnytelenek voltak. A lovagok hsz vvel korbban Grnwaldnl hatalmas veresget szenvedtek az egyestett lengyel-litvn seregtl Ulszl kirly s fivre, Witold vezetsvel. A csatavesztstl annyira meggyengltek, hogy mg mindig nem llnak kszen jabb hbor megvvsra. Semmi kedvk nem volt teht felingerelni lengyel s litvn szomszdaikat egy orosz szvetsggel. Mivel Grisa mg mindig krdn bmult r, Andrej felnevetett. - Dimitrij Mihajlovics atyuska nem utazhat mindig Novgorodba. Az elbb-utbb unalmas lenne. A mzsrkeresked gy blintott, mintha az ifj nemes valami nagy blcsessget mondott volna. - Igaza van, Andrej Grigorjevics. Egy olyan hatalmas rnak, mint a mi hercegnk, sokat kell utaznia, hogy teljestse a ktelessgt. Andrej fejben valami motoszklni kezdett. A keresked krdezskdse gyans volt, s azon tprengett, vajon Grisa-e az egyik km, akirl nagybtyja, Lavrentyij beszlt. Eddig kinevette volna sajt magt az ilyen gondolatok miatt, de ez az utazs megingatta szpen felptett vilgt, mr nem tudta, mi az igaz, s mi a hamis. Hogy bizonytalansgt leplezze, egszen kzel hajolt a kereskedhz a nyeregbl, s jelentsgteljesen elhzta a szjt. - Ha meggred, hogy nem fecseged ki, elrulok valamit. Anasztzia hercegn csodlatos asszony, szinte mr szent, ahogy mindannyian tudjuk, de Dimitrij Mihajlovics atyusknak szksge van egy kis vltozatossgra az gyban. A nmet hatrhoz kzeli Pszkov jobb hely a szrakozsra, mint a nagy s kiss unalmas Novgorod. Grisa Batorjevics hitetlenkedve vigyorgott. - Dimitrij Mihajlovics atyuska taln nhny nmet kanct lovagolt meg? Mivel az arca elrulta, hogy nem hinn el ezt a magyarzatot, Andrej a kocsikaravnra mutatott, ami mg mindig arra vrt, hogy a nemesek szabad utat engedjenek neki. Az egyik kocsin Alika lt Lisval a karjn. - Ltod azt a fekete nt? Ilyesmit csak Pszkovban kapni. Talld ki, mennyibe kerlt ez a pomps pldny! Minthogy a Grisa ltal mondott szm messze llt az igazsgtl, Andrej megmondta az sszeget. A keresked elspadt, s a fejt csvlta. Ezrt a pnzrt Dimitrij herceg flszz ers frfit lthatott volna el vrttel s fegyverrel. A keresked arra gondolt, hogy egy hborra kszl uralkod biztosan nem fecsrelne ennyit egy fehrnpre. - Ksznet az italrt. Mg n itt fecsegek, Dimitrij atyuska mr bizonyra megrkezett a vrba. Andrej nyjasan ksznt a mzsrkereskednek, aztn elvgtatott. Amikor egy pillanatra megfordult, alig tudta visszafojtani a nevetst, mert Grisa szinte eszt vesztve bmulta a fekete lnyt.

VIII.

A voroszanszki vr hatalmas falai szmos kisebb-nagyobb pletet vettek krl, kztk a templomot s egy nagy, az itteni ptsi szoksoktl eltr fapletet. Ellenttben az erd falain kvl ll pletekkel, az ittenieket sznes pala fedte. A hzak kzti zld terleten tehenek s lovak legeltek, ami falusias jelleget klcsnztt a helynek. Az egsz kzepn pedig egy hivalkod nemesi kria pompzott. Ahogy a kocsi elhaladt a hzak kztt, Marie ltta, hogy egyesek homlokzatt szarvszer rttek dsztik, msokt durvn faragott kpek, amelyek embereket s klnbz llatokat brzoltak. Ha nem vette volna krl a hatalmas fal, a terlet inkbb tnhetett egy hbortos nemes birtoknak, mint egy szabad hercegsg felett uralkod herceg lakhelynek. Marie kinevette nmagt, amirt a konyhalny, Gelja lersa alapjn Voroszanszk vrt a hazjban ltott vrakhoz hasonlatosnak kpzelte el, radsul ezrt a tvedsrt nem csak a nyelvi nehzsgeket okolhatta. - Furcsa orszg ez - sgta Aliknak, aztn elsimtotta a lny lben l Lisa hajt a homlokbl. Vlagyimir rgtn felsrt. Mikzben Marie igyekezett megnyugtatni a herceget, a mr lny blintott, s elismtelte prszor a szavakat: - Furcsa orszg. Marie rjtt, hogy Aliknak bizonyra sokkal idegenebb minden, mint neki. Amita jobban megrtettk egymst, a mr lny megprblt valamilyen kpet festeni szmra a hazjrl. A npe egy nagy foly mellett lt, taln a Rajnhoz hasonl lehet. B, kk ltzket visel frfiak jttek a fldjkre, hogy rabszolgra cserljk a sjukat. is gy vlt rucikk. Az emberkeresked hsgtl izz, homokos, kves orszgon hurcolta keresztl. Az tbl leginkbb a gytr szomjsg maradt meg Alika emlkezetben. Egy id utn a kk ruhs kereskedk a sivatagban eladtk fehr ruht visel frfiaknak, akik aztn tovbbadtk ms kereskedknek. A rabszolgk nagy rszt egy tengerpartra vittk, s hajra tereltk, de nem rtk el az ti cljukat, mert kalzok tmadtk meg ket, akik a legnysg egyik felt megltk, a msikat foglyul ejtettk. Ezutn Alikt kzrl kzre adtk, akr egy zsk fszert, mg vgl Jean Labadaire folyami brkjra kerlt. Ott megparancsoltk neki, hogy gondoskodjon az eszmletlen anyrl s kislnyrl. Marie hlsan nzett Alikra, mert szeret gondoskodsa nlkl valsznleg sem Lisa, sem nem lenne mr letben. Gyorsan elhessegette az emlkeit, hiszen a kocsi megllt az egyik fves terleten, s nem akart bottst kapni, amirt bren lmodik. A kocsis megparancsolta az asszonyoknak, hogy szlljanak le. Gelja, az orosz cseld ugrott le elsnek, s elvette Marie-tl a herceget, hogy is lemszhasson. Aztn nhny pletre mutatott, amiket paliszanderfa kerts vett krl, s kt katona rztt. - Terem - hangzott Marie szerint a sz, ami, amint hallotta, a kastly ni szrnyt jelentette. gy gondolta, hasonlt az otthoni vrak asszonyhzhoz. Pszkovtl eltren itt sajt lakrszk volt a nemesi krin bell. Felshajtott, s azon tndtt, vajon milyen furcsa szoksokhoz kell majd alkalmazkodnia. Gyorsan visszazkkent a jelenbe, s segtett a List a karjban tart Aliknak leszllni a kocsirl. Ezutn visszavette a cseldtl a herceget. Kzben a mellre s a gyermekre mutatott. - Hol szoptathatom meg a kicsit? hes. Pr szt mr tudott mondani az orszg nyelvn. Gelja frkszen nzte az alv Vlagyimirt, aki Lisval ellenttben nem ltszott hesnek, aztn a Terem" nev pletre mutatott. Az rk arcrl eltnt az unalom, amint megpillantottk Alikt, de Marie-val s az orosz cselddel egytt t is tengedtk akadlytalanul. Gelja a legnagyobb plethez vezette, amire ptettek egy emeletet is. Ahogy Marie a ksrje szavaibl kivette, ez volt a hercegn lakhelye. A szrnyas ajtt gazdagon dsztettk a fafaragsok, s amikor belptek, a hallban sztrad napfny egy drgakvekkel kirakott kpet vilgtott meg. Marie-t elszr elvaktotta a fny, azt n kvncsian hunyorgott, mg a szikrz pompa kzepette felismerte a Szzanyt a gyermek Jzussal. Gelja trdre borult, s ajkval megrintette a kp szlt, majd keresztet vetett, mieltt felllt. Marie, aki gy rezte, mintha a Szzanya vigasztalan hvogatn, megismtelte a cseld szertartst, aztn Alikt is rknyszertette, hogy fejezze ki hdolatt a Madonna eltt. Orosz ksrjk szinte megknynyebblten mosolygott. Az ajtnl a fira vr hercegn is elgedetten blintott. A hercegi pr gyntatja, akit Anasztzia hvatott, hogy ldja meg a hazajvetelket, szintn tanja volt

a jelenetnek, s ez gondolkodba ejtette. - Ltni akarom a trnrkst! - parancsolta Marie-nak Az asszony nem rtette ugyan pontosan a szavait, m a mozdulatai egyrtelmek voltak. Amikor a gyermeket el tartotta a pap arra az ajtra mutatott, ami mgtt Anasztzia lakrsze rejtztt, majd elrement. Egy folyosn haladtak keresztl, amirl sok ajt nylt, meglehetsen szernyen berendezett termeken mentek tovbb, amg belptek egy szobba, ami lthatan Anasztazi volt. A helyisgben egy tucat kisebb-nagyobb ldt, vastag prnkkal megrakott szkeket ltott, s egy stt fbl kszlt gyat, amin nhny prna s egy vkony, csillog selyembl varrt takar hevert. A falakat a Szzanya s ms keresztny szentek kpe bortotta, gyhogy inkbb tnt kpolnnak, mint lakszobnak. Pantelej mozdulatokkal utastotta Marie-t, hogy fektesse Vlagyimirt az gyra, s nyissa szt a plyjt. Aztn a hercegnhz fordult. - A fiad szpen fejldik, lenyom. A nmet n jl tpllja, s gy gondozza, mintha a sajt gyermeke lenne. Meggyzdsem hogy Isten vezrelte hozznk, mert csak e klns kegyelemnek ksznhet, hogy a trnrks megl. A hercegn nkntelenl a hasra szortotta a kezt, ami naprl napra jobban fjt, s spadtan blintott. - Ha a gyermekt baj rn, a frjem magnkvl lenne a dhtl s n lakolnk meg rte. Mr most is azt gondolja, hogy gyenge gyermeket szltem, s nem tudom tbb fival megajndkozni. Anasztzia szembe knnyek szktek, amikor eszbe jutottak frje dhkitrsei, amelyek nem csak szavakban nyilvnultak meg. Habr megprblta magba fojtani rzseit, Pantelej rezte, hogy a hercegnn pillanatokon bell eluralkodhat a flelem s a ktsgbeess, ezrt megfogta a kezt. - Ne keseregj, lenyom, Isten nem akarja, hogy a hercegnek baja essen. Hiszen megsegtette Vlagyimirt, hogy tllje ezt a nehz utazst. Anasztzia a fia fl hajolt, hosszan nzte, mintha a lelkbe akarna ltni. A kicsi mg a knyelmetlen t sorn is ersdtt, olyan egszsgesnek s lnknek tnt, mint azeltt soha. A hercegn eddig nem igazn rzett ragaszkodst irnta, inkbb megknnyebblt, hogy megajndkozhatta a frjt a kvnt rkssel, most azonban elnttte az rm. Mosolyogva megcsiklandozta a gyermek apr llat, aki kezecskjvel megragadta desanyja ujjt, s gurgulzva kacagott. A hercegn szve megtelt melegsggel. - desem, kincsem, galambom! - ggygte, ahogy a bszke anyk szoktk, s szrevette, hogy Vlagyimir felfigyelt r. Mosolyogva nzett fel a papra. - Ltja, nagytisztelet atym, a fiam mris milyen okos gyermek? Pantelej keresztet vetett, s megldotta a herceget. - Ksrje lete hossz tjn Isten egyik vdangyala! Egykoron bizonyra atyja mlt utda lesz. - Ezrt fogunk imdkozni. Nhnyan azt remlik, hogy a frjem az elttnk ll, Moszkva elleni harcban elbukik, s az ccse Jaroszlav lp a helybe, httrbe szortva a fiamat. Kesersg s a jvtl val flelem sugrzott a szavaibl. Mivel Konstantinpolyban szletett s ntt fel, amg frjhez nem ment, csak azt a trnrklsi rendet ismerte, amely szerint a korona aprl fira szll, ahogyan az a nyugati birodalmakban is magtl rtetd volt. Orosz fldn azonban az a szoks uralkodott, hogy az elhalt fejedelmet, ha a fia mg nem volt nagykor, akkor testvre vagy akr unokatestvre kveti a trnon. Anasztzia szemben ez nem tnt j hagyomnynak, mert emiatt trt ki a testvrhbor az els orosz llamban, a Kijevi Nagyfejedelemsgben, ami gy knynyen vlt a tatrok prdjv. Amikor csszri rokonai kzltk vele, hogy frjhez adjk, mvelt grg nknt a knyvtrakban tanulmnyozta jvbeni hazja trtnelmt. Mostanra tbbet tudott oroszhon keletkezsrl, trtnelmrl, a j s rossz esemnyekrl, mint maguk az oroszok, ezrt pontosan rtette, mirt akarta Dimitrij Donszkoj fia, I. Vaszilij, hogy kiskor fia kvesse a trnon. Ugyanakkor azzal is tisztban volt, hogy hossz s rgs t ll II. Vaszilij eltt. Isten kezben van a dnts, hogy meg tudja-e rizni a nagyhercegi cmet, vagy elbukik, s nagybtyja, Jurij s rksei lpnek a helyre. Ezekben az rkban, amikor a flelem sszeszortotta a szvt, visszavgyott a hazjba, mg akkor is, ha Konstantinpoly sem volt veszlytelen hely, hiszen vtizedek ta fenyegette a trk szultn

tmadsa. Ott azonban ismerte a szoksokat, nem szmtott idegennek, st gyllt klfldinek. Nem minden szolglja hsges hozz, s sokan ltnnak szvesen a helyn egy orosz asszonyt. Anasztzia tekintete a nmet rabszolganre siklott, aki ismt beplylta Vlagyimirt, a karjra vette, s szgyenlsen elfordult, hogy megszoptathassa a kisbabt. Vajon ez az asszony, aki szintn idegen, s ellensgesen viselkednek vele, lehetne a bizalmasa vagy taln a bartnje? Kinevette sajt magt, hiszen az a gondolat, hogy egy rangjabli n egy cselddel, st egy rabszolgval bartkozzon, kptelensg volt. A lelke mlyn azonban szeretett volna maga mellett tudni valakit, akinek kintheti a szvt, s nem kell flnie, hogy elrulja. Az utols ember, aki re ebben a tekintetben gondolna, egy a latinok fldjrl szrmaz n. Konstantinpolyban arra neveltk, hogy megvesse ezeket az embereket. Ezek a hangos, s Anasztzia szemben rendkvl kellemetlen szerzetek gy bntak Jnos csszrral, aki mgiscsak egy Konstantin s Jusztinianusz leszrmazottja, mint egy istllfival. A birodalom fnykorban az ilyen emberek lbra lomslyt ktttek, s az Aranyszarv-blbe dobtk ket. De olyan idkben, amikor a trk fenyegets rnyka borul az si vrosra, a csszr knytelen nyugati kereskedk s lovagok kegyt keresni abban a remnyben, hogy a latinok sereget kldenek, s visszakergetik az ellensget a Boszporuszon tlra. Ez a remny Anasztzia szemben ktl fegyver volt, mert jl emlkezett a jelentsekre, amelyek a Konstantinpoly falainl legutbb megjelen nyugati seregrl szltak. Az r 1204. vben a frank brk elfoglaltk s kifosztottk a vrost, alapjaiban rendtve meg ezzel a Biznci Birodalmat. Ezt a tmadst soha nem heverte ki Konstantinpoly, a krnyke pedig a trkk martalkv vlt. Akr elfogadjk, akr elutastjk a latinok segtsgt, egyre megy, cseberbl vederbe jutnak. Mintha bels vvdstl akarna megszabadulni, erteljes kzmozdulattal maghoz intette az udvarmesternt. A frjvel tvoli rokonsgban ll orosz asszony hullmzan suhog ruhban kzeledett fel. - Mit parancsol, rnm? - A nmet nt s a fekete cseldet helyezztek el a hlszobm melletti kamrban, hogy vigyzhassanak a fiamra. - Parancsra, Felsg. Az udvarmestern meghajolt, tvozott, s utastotta a cseldeket, hogy pakoljk ki a kamrt, amiben eddig azokat a holmikat troltk, amiket a hercegn a hazjbl magval hozott, aztn vigyenek be gyakat. Alig tudta elfojtani a hercegn s a szemtelen idegen irnti haragjt, amirt a nmet n Anasztzia bizalmba frkzhetett. Az szobja ugyanis tvolabb volt a hercegntl, mint a rabszolgan, holott a szoksok rtelmben neki kellett volna az rn kzvetlen kzelben laknia.

IX.

Dimitrij herceg zajosan lpett be az risi hallba, amelyben kt sorban gazdagon dsztett faoszlopok sorakoztak. Rosszkedven bmulta az asztalt, amelyre a szolgk ppen feltlaltk a vacsort. Dhsen az asztalfre hajtotta az ostort. Kt kupa feldlt, majd az asztalrl a fldre gurult. Az egyik szolga gyorsan felkapta, megtrlgette a ruhaujjval, s a helyre tette. - Hol van Jaroszlav? Mirt nem fogad, ahogy illik? A herceg drgedelme visszhangzott a teremben. A szolgk s a mr sszegylt vazallusok csak laptottak, s egymst figyeltk. A teremben nhny pillanatig olyan csend volt, hogy a lgy zmmgst is meg lehetett volna hallani. Az egyik nemes, aki nem ksrhette el az uralkodt, sszeszedte a btorsgt, s lehajtott fejjel Dimitrijhez lpett. - Felsged ccse korn reggel elment a Volgra halszni, s mg nem trt vissza. Ha tudta volna, hogy ma rkezik, atyuska, bizonyra mr itt lenne. Dimitrij mrgesen sszeszortotta az ajkt, s tekintetvel vgigsiklott a teremben lvkn. Amikor megpillantotta, akit keresett, ujjval fel mutatott. - Anatolij, nem megparancsoltam neked, hogy mindenhov ksrd el Jaroszlavot? A megszltott frfi lthatan szeretett volna brhol msutt a vilgon. Habozva az ajkt harapdlta, vgl urhoz lpett.

- Reggeltl estig ksrem, nem tvesztem szem ell, herceget, de ahol most van, legfeljebb a Volga halaival beszlhet, ezrt nem mentem vele. - s ki ksrte el? - ordtotta Dimitrij. - Mi van, ha egy rul lovat visz neki, s Tverbe, vagy egyenesen Moszkvba szkik? Te kutya, figyelned kellett volna, eljtszottad a bizalmamat. Taln te magad is rul vagy! Mieltt a jelenlvk megmozdulhattak volna, a herceg felkapta az asztalrl a korbcsot, s tbbszr teljes erbl megttte embert. Anatolij egykedven trte az tlegeket, de a szeme szikrzott. Mikzben Lavrentyij is megrkezett a terembe, s azonnal tltta a helyzetet. - H, lusta kutyk, hozzatok bort a herceg rnak s nemeseinek! - kiltotta lesen. Dimitrij elhallgatott, s fel fordult. - Vgre egy j gondolat. Szomjas vagyok. Ide a borral! Kertsetek plinkt, amivel Zahar Ivanovics megknlt! Az mindenkibl igazi frfit farag. Nhny szolga kirohant, hogy teljestse a parancsot. Nem sokkal ksbb a herceg egy borral teli ezstkupt tartott a kezben, s egy hajtsra kiitta. - Nem rossz! De a plinka jobb - mondta, amikor visszaadta a kapt a szolgnak. - Ktlem, hogy Voroszanszkban tallunk ebbl az idegen italbl. Valsznleg Novgorodba kell kldeni rte. Az Ilme tavon s a Lovaton hamarabb oda lehet rni, mint szrazfldn Pszkovba. Lavrentyij arca rngatzott, mintha azt vrn, hogy is korbcstseket kap. A herceg azonban a sarokba dobta a korbcsot s lelt. - Akkor tegyl rla, hogy elg hordval hozzanak! Minek vagy a tancsadm, ha nem tudsz gondoskodni a jkedvemrl? Dimitrij gy legyintett, mintha egy kutyt akarna elkergetni, Lavrentyij meghajolt, s intett Anatolijnak, hogy kvesse. - Jobb, ha te msz Novgorodba, akkor egy ideig nem kell Dimitrij szeme el kerlnd. Hogy lehettl olyan bolond, hogy elengedted Jaroszlavot egyedl? - mondta a tancsad, miutn kirtek, s meggyzdtt rla, hogy senki sem hallja ket. Anatolij klbe szortotta a kezt, s dhs pillantst vetett a flig grg, flig orosz stlusban ptett palotra. A herceg lakhelye mellett itt volt a nagy fogadterem is, amit Dimitrij ltalban a tivornyira hasznlt. - Istenemre s Szent Vlagyimirre, rosszabbul bnik a fival, mint egy rabszolgval. Pedig Jaroszlav mindenkppen meg akar felelni neki. A vgn mg megli. - Ki? Jaroszlav a herceget, vagy Dimitrij t? - Lavrentyij olyan halkan beszlt, hogy a msik nemes alig rtette. - Jaroszlav lmban sem gondolna ilyesmire - Anatolij azonnal az ifj vdelmre kelt. - Eljn az id, amikor gondolnia kell r. Lavrentyij e szavak kimondsa kzben olyan idegesen nzett krl, mintha attl flne, hogy a szl a herceg flbe juttatja azokat. Aztn meglkte Anatolijt. - Indulj minl elbb! Ma mg megtehetsz pr kilomtert. Hozz nhny hordval abbl az rdgi italbl, amit a latinok letvznek neveznek, br inkbb kigeti az letet az emberbl, prblj tallni valakit, aki el tudja kszteni, s veled jn. Dimitrij Mihajlovics szomjas, s Pszkovban tl sok pnzt elpazarolt. Anatolij felemelte a fejt. - A kt idegen nre gondolsz, akiket az ablakon keresztl lttam? - Csak a feketre. Majdnem egy vi bevtelt fizette ki rte, csupn azrt, hogy nhnyszor meghgja. Pedig az a csfsg nem klnbzik azon a helyen egy orosz fehrnptl. Istenemre, Dimitrijnek be kellene rnie a hitvesvel, ahogy j keresztnyhez illik, s nem kellene futnia minden szoknya utn. Lavrentyij mg sohasem beszlt gy a hercegrl, ezrt Anatolij azon tprengett, mi trtnhetett az utazsuk alatt. Valami nagy dolog lehetett, mert Lavrentyij odaad hsge ugyangy kzmondsoss vlt Voroszanszkban, mint btor tancsai. Mivel nem tudta megfejteni ezt a rejtlyt, egyszeren rlt, hogy Dimitrij tancsadja megmentette a herceg haragjtl. Anatolij megfogta a jobb kezt, s megcskolta. - Ksznm, Lavrentyij Jurjevics. Az ids nemes morogva elhzta a kezt.

- Mit mvelsz? Nem vagyok n metropolita vagy Vlagyimir s Moszkva ptrirkja. Indulj, tnj el vgre! Anatolijnak nem kellett ezt ktszer mondani. Lavrentyij egy ideig mg figyelte, s amikor el akart indulni, beletkztt fiatal fiba, aki a hall fel rohant. A szlas, kiss esetlen ifj gy festett cspig r ingben, stt nadrgjban s facipjben, mint egy szolga, pedig volt a herceg ccse. Jobb kezben horgot, a balban egy fa-vdrt tartott, melyben tbb hal szklt. Amikor megltta Lavreatyijt, le akarta tenni, de az reg tancsad figyelmezteten felemelte a kezt. - Vrj, Jaroszlav Mihajlovics! Vidd be a horgot a halakkal egytt a hallba, s mutasd meg a btydnak, hogy lssa, valban halszni voltl. A mg flig gyermeki arcbl az ids nemesre kk szemek meredtek fln, az ifj vllai hirtelen leereszkedtek. - Dimitrij nagyon mrges rm, ugye? - Anatolij tlegeket kapott, amirt nem gyelt rd. Most urunknak bizonyra jobb kedve van, mint az imnt. Mindenesetre ne ingereld fel. Gyere! Ha sokig vratod a btydat, ismt magadra haragtod. Lavrentyij erteljes kzmozdulattal szltotta fel a fiatalembert, hogy kvesse, aztn mindketten belptek a hallba. Dimitrij egy slt csirkecombot trt le, amikor Jaroszlav odalpett hozz. Rgtn visszatette a hst a tlba, s dhsen rnzett. Mieltt azonban megszlalhatott volna, ccse meghajolt eltte, - Isten hozott itthon, Dimitrij! Fogtam nhny halat, mert tudom, mennyire szereted. Igaz, mivel elbb rtl haza, elrontottad a meglepetsemet. Habr Lavrentyij rezte, hogy a fi az igazat mondta, mgis lenygzte a talpraesettsge. Lthatan sok rejtett tehetsg szunnyadt az ifjban. A herceget lefegyvereztk a nylt szavak, gy vicsortotta a fogt, mint egy kutya, ami mg habozik, hogy harapjon-e. - Mutasd a fogst, testvr! Jaroszlav Dimitrij el tartotta a vdrt. - Ht nem gynyrek, Dimitrij? Biztosan zleni fog neked. - zleni fog neknk. Dimitrij nem akart olyan telt enni, amit kizrlag neki ksztenek, ahhoz tlsgosan flt az esetleges mrgezstl. Nevetve megveregette ccse vllt, s megpancsolta egy szolgnak, hogy hozzon az ifjnak egy kupa bort. Utastotta Lavrentyijt, hogy vitesse a halat a konyhba, s kszttesse el. Vgl kegyesen blintott, aztn krlhordozta a tekintett a termen, amiben idkzben sszegyltek vazallusai is. - Hol van Andrej? Hozza ide a guzljt, vidm zent akarok hallgatni.

X.

Mg Voroszanszkban eljtt az jszaka, sok szz kilomterre nyugalmi mg pphogy esteledett. Az t frfi, akik a nrnbergi kereskedcsald, Lechnerk hznak udvarn ltek, nem figyeltk a vrsen izz, lemen nap fnyjtkt, ahogy a fikkat nevel, esti vadszatra indul fecskket sem. Michel Adler s bartai, valamint Heinrich von Hettenheim s Heribert von Seibelstorff gy meredtek maguk el, mintha a hallukat hrl hoz ksrtettel tallkoztak voIna. A kt aprd, Anselm s Gtz is tancstalanul nzlek egymsra. Utbbi a trdn tartott egy fatlct, amin kedvenc tele, a slt kolbsz hevert. Habr Nrnbergben ksztettk legjobban ezt az tket, most mgis hagyta kihlni. Elgondolkodva beleharapott a kolbszba, forgatta a szjban, s olyan arcot vgott, mintha frszport enne. - Kt vvel ezeltt Marie-val s Trudival ltnk a tbortz krl. Istenem, milyen szp idk voltak! Felshajtott, s lenyelte a kolbszt. Anselm merengve blintott. - Igazad van, bartom. Szp idk voltak, mg akkor is, ha hbor dlt, s a huszitk nem sokat teketriztak velnk. Marie mindenron meg akarta tallni Michel urat, s sikerlt is neki. Hogy lehet Isten olyan kegyetlen, hogy ennyire korn elragadta t?

- Mindig a jk mennek el elszr - vetette kzbe Gtz sri hangon. Aztn odaadta Anselmnek a kolbszt. - Edd meg! Ma nem kvnom. - Akkor tkozottul rossznak kell lennie. Anselm elvette a fatlct, de gyet sem vetett az telre, s gy nzett Michelre, akr egy ennivalt koldul kiskutya. - Tnyleg gy gondolja kegyelmed, hogy Marie tetemt fogtk ki Speyernl a Rajnbl? Hihetetlennek tartom, hogy gy haljon meg. Hiszen mindig kimszott a bajbl. Michel fel sem nzett, annyira beletemetkezett mly gyszba. - Semmi ktsg, az. A halotton az a ruha volt, amit Marie az eltnsekor viselt. Anni azonnal felismerte az anyagdarabot, amit elkldtk nekem. - Anni is tvedhet. - maga is ezt szeretn hinni, de ha Marie lne, mr visszatrt volna Kibitzsteinbe. Anselm mindenron kapaszkodott abba az elkpzelsbe, hogy az ltala tisztelt Marie, akit markotnyosnknt ismert meg, letben van. - Taln is gy jrt, mint kegyelmed annak idejn, amikor elvesztette az emlkezett, s Falkenhainban lt. Nem lehetsges, hogy Marie kborol az orszgban, s ktsgbeesetten keres valakit, aki megmondhatn, kicsoda? - Miutn Heinrich lovag unokatestvre, Falko elrult Bohmiban, s sebeslten a sorsomra hagyott, valahogy mgiscsak tudtam, hogy van valaki, aki vr rm. Marie is rezte annak idejn, hogy mg lek, de ha most a lelkembe tekintek, csupn ressget ltok. - ressget, amit a csszr hamarosan be akar tltetni. Heribert lovag elszr szlalt meg ezen az estn. A huszita hadjrat idejn beleszeretett Marie-ba, s neheze tudta tltenni magt azon, hogy frjnl van, s megtallta az urt. Nhny hnapja felesgl vette a cseh grfkisasszonyt Janka Sokolnt, s minden remnye megvolt r, hogy a huszita lzadk vgleges legyzse utn hazjban nagyrr vlhasson. Janka kivtelvel mindenrl lemondott volna azonban, ha segten ket megtallni Marie-t. Michel keseren mosolygott. - Ha jl hallottam, a j Zsigmondnak nem knny megfelel art tallni szmomra. A birodalom nagy nemzetsgei nemigen akarjk a lnyaikat egy kocsmros fival sszehzastani, mg ha a csszr lovagg is ttte, s tekintlyes hbrbirtokot adomnyozott neki. Habr Michel hevesen tiltakozott az j hzassg ellen, mlyen srtette, hogy a birodalom nemesei megvetssel viseltetnek irnta. Ugyanakkor tudta, hogy fenkig ki kell innia a kesersg pohart. Zsigmond csszr becsletszavt adta, hogy megfelel menyasszonyt tall szmra, s biztosan nem nyugszik addig, mg sikerrel nem jr, mg ha reg s csnya is lesz a kivlasztott. - Taln egy jelentktelen teremts lenne a legjobb mondta szinte csak gy magnak. - Ugyan mr! A birodalom legszebb asszonya sem ptolhatja Marie-t. Seibelstorff azrt reaglt kiss ingerlten, mert Michel fontolgatta a msodik hzassg lehetsgt. Szmra Marie olyan volt, akr egy szent, s gy rezte, ha egy msik n lp a helyre, az beszennyezi az emlkt. Heinrich von Hetteinheim figyelmezteten a vllra tette a kezt. - Mindannyian tudjuk, milyen rendkvli asszony Marie, mgsem kellene korholnod Michel lovagot. A csszr ragaszkodik, a gyors hzassghoz. Zsigmond csszrnak inkbb azzal kellene trdnie, hogy bkt teremtsen Bohmiban - fakadt ki az ifj lovag. - Bizonyra ezen munklkodik - felelte Heinrich von Hettenheim keser nevetssel. - Igaz, knynyebb egy lovagnak felesget tallni, mint tbb ezer llig felfegyverzett huszitt szre trteni. - Azt hiszem, hamarosan az utbbit knnyebbnek fogja tallni - vetette kzbe Michel. - Szinte egyetlen magas rang urasg sem tett eleget a csszr Nrnbergbe szl hvsnak, akinek elad sorban lv lnya, unokahga vagy testvre van, mert flnek, hogy a csszr rknyszerti ket, hogy adjk hozzm a kiszemelt nt. - gy mondod, mintha sajnlnd. Heribert von Seibelstorff olyan hangulatba sodorta magt, hogy mg a csszrral is vitba szllt volna. Michel megvonta a vllt. - Ahogy nagyon helyesen mondtad, a vilg egyetlen asszonya sem ptolhatja Marie-t. Ennek elle-

nre azt kvnom, hogy minl elbb tlessek rajta. Trudinak anya kell, aki a gondjt viseli. A bartai reztk, hogy a lelke mlyn feladta a csszri paranccsal szembeni ellenszeglst. Mindegy, milyen asszonyt ad hozz Zsigmond, nem lesz knny kirngatni Michelt a bskomorsgbl. Mg Seibelstoff mindig a sorssal perlekedett, ami elragadta Marie lett, az idsebb s tapasztaltabb Heinrich azt remlte, hogy a csszr tall egy olyan asszonyt, aki visszaadja bartjuk letkedvt.

XI.

A keresked, Rumold von Lauenstein Lechner hztl csupn nhny khajtsnyira, a nrnbergi erd szobjban gondolataiba merlve, ami pfalzi Lajos kldtteknt illette meg. Hulda asszony apja mg mindig nem trt napirendre afltt, hogy lnya Marie s Michel fit akarta sajtjaknt felnevelni, s ezzel Falko von Hettenheim rksv tenni. Srtette a bszkesgt, hogy egy kocsmros finak s egy szajhnak az ivadkt a vilg eltt unokjnak kell neveznie, radsul Huldval ellenttben nem ltott eslyt arra, hogy a jvben vgleg beteljestsk a bosszjukat. Kibitzstein a Majna partjn fekdt, a Hettenheim-birtok pedig Pfalzban. Ilyen tvolsgban csak a herceg vagy a csszr engedlyvel lehetett hadat viselni. A fatty, akit a lnya szoptat, aligha lesz abban a helyzetben, hogy a vr szerinti apjt hadjratban legyzze, vagy egyltaln meglje. Ha a klyk teht legksbb tizenhat esztend mlva a Hettenheim-birtokok teljhatalm ura lesz. Hulda szndkt, miszerint az rksg nagy rszt lnyai hozomnyra fordtja, szintn nem tartotta megvalsthatnak, mert tudta, hogy a palotagrf nem engedn, hogy az lltlagos firks vagyont megkurttsk. Ha Rumold rnak lehetsge lett volna r, hogy maghoz ragadja a Hettenheim-vrakat s falvakat, habozs nlkl megteszi, de nem csak ebben a tekintetben volt megktve a keze. Ha leleplezn unokja valdi szrmazst, Heinrich von Hettenheim rvnyesthetn jogait, s Huldt a lnyaival egytt elzhetn. Az asszonynp akkor az nyakba szakadna, gondoskodnia kellene rluk, amit semmikpp nem akart. Az unokira gondolva keser zt rzett a szjban, mert nagyon is emlkezett a legfiatalabbra, akit Marie fattyra kicserltek. Lauenstein azt remlte, hogy nem lte tl a rabszolgasgba vezet utat. A gondolatra is elfogta az undor, hogy nemzetsgnek egyik lenya cseldknt vagy szajhaknt sokak kedvben jrni knyszerl majd. - Vissza kellett volna tartanom Huldt ettl a tettl. Megijedt nem hallotta-e meg valaki a szavait. Eszbe jutott, hogy a szolgjt elkldte egy megbzatssal, s senki ms nem volt a szobban. Lauenstein tekintete a kt ldra szegezdtt, amiben a ruhit s az utazsra magval hozott egyb javakat tartotta, aztn tovbbsiklott a hatszglet srga vegablakra, amit mesterien foglaltak lomkeretbe, vgl szeme megllapodott a Szent Lrinc-templom tornyn. Szvesen meggynt volna mindent egy papnak, ami a szvt nyomta, hogy vigaszt leljen nla, de ezzel kihvta volna maga ellen a sorsot, mert a legtbb pap az ilyen fontos dolgokat nem rizte meg titokknt, hanem jelentette a nrnbergi vrgrfnak. - Ezrt vtizedekig fogok a tisztttzben gni. Ismt hangosan gondolkodott, ezrt gyorsan sszeszortotta az ajkt. Nem akarta hallani a rettegs szavait, hogy a tettek miatt, amikbe Hulda belesodorta, a pokolba kerl, s az tlet napjn sem nyeri el a megvltst. Fradt mozdulattal elvette a pohrszkre odaksztett ezstkupt, s ivott egy kortyot a magyar borbl, amibl bven volt Nrnbergben. Akr vizet is ihatott volna, mert a fejben lktet boszorknytnc minden rzkelst eltomptotta. Ismt azon sajnlkozott, hogy a lnya nem egy kardcsapssal intzte el a bosszjt. Akkor elshattk volni a szajht, s elfeledhetik az egsz dolgot. Csak abban bzhatott, mint az unokja esetben, hogy az asszony sem li tl a nlklzsekkel teli utazst a rabszolgk vilgba. Mivel orosz fldrl s a tatr terletekrl is, ahov a lnya Marie-t kldte, vezettek utak a birodalomba, radsul ismerte az egykori szajha szvssgt, Lauenstein tudta, hogy lete vgig egytt kell lnie a flelemmel, hogy ellensgk jfent visszatr. - Mirt nem trtettem szre Huldt? Sajt kezleg elvghatta volna annak a szajhnak a torkt. Ezttal olyan hangosan mondta ki nmaghoz intzett szemrehnysait, hogy rmlten a szjra

ttt. Ha gy folytatja, megrl, s akkor az a veszly fenyegeti, hogy kifecsegi orszg-vilg eltt Hulda bnt. Igyekezett a gondolatait azokra a feladatokra terelni, amikkel a palotagrf megbzta, de hamarosan Marie frjn, Michel Adleren kezdett tprengeni. A csszr hetek ta prbl gazdag menyasszonyt tallni a kocsmros nemesi rangra emelt finak, de eddig nem jrt sikerrel. Zsigmond nem sejtette, hogy a meghvsok lemondsa mgtt , Lauenstein ll, mivel j elre figyelmeztette a kiszemelt csaldokat. Eddig pokolian lvezte, hogy skldsa rvn reztethette Adlerrel, mennyire megvetik az igazi nemesek. Ennek a jtknak azonban vget kell vetnie, mert ha a csszr tudomst szerez a mesterkedseirl, nemcsak az haragjt vonja magra, hanem a sajt urt is. Vgl is Lajos palotagrf azrt kldte Nrnbergbe, hogy maga mell lltsa az uralkodt, s nem azrt, hogy feldhtse. A sajt magnak okozott gondokra csupn egy megolds knlkozott. Neki magnak kell menyaszszonyt szereznie Adler szmra. Lauenstenben fortyogott a dh, mert a kocsmros fia miatt a magas rang csaldoknl szvessget kellett koldulnia. A csszr biztosan nem elgedne meg egy egyszer lovag vagy egy kisebb hbres lnyval. A rangos csaldokat, mint a Bentheim, Erbach vagy Ysenburg, kptelensg rvenni, hogy felldozzk az egyik lenyukat. Mikzben szemrehnyst tett magnak, amirt ezt a cselszvst vghezvitte Adler ellen, hirtelen eszbe jutott valami. Van egy megfelel lny, akinek az apjt nem lenne nehz rbeszlni a hzassgra. Lauenstein bizakodssal s krrmmel telve felugrott, s az ajthoz sietett. Azonnal megjelent egy szolga, akit a vendgek szolglatra rendeltek. - Mit kvn, uram? - Lttad Nrnbergben Kunner von Magoldsheim lovagot? A frfi a fejt rzta, de hossz krmondatokkal fogalmazva meggrte, hogy krdezskdni fog. - Indulj mr, ne fecsegj itt tovbb! Ha Kunner r itt van, hozd el hozzm azonnal. Megrtetted? - Igenis, uram! A szolga sarkon fordult, s gy rohant vgig a folyosn, mintha vad kutyk ldznk. Rumold von Lauenstein visszatrt a szobjba, tlttt egy kupa bort, ami most sokkal jobban zlett neki, mint korbban. Kunner lovag lnya pontosan az a n volt, akit Michel Adlernek kvnt. Amg a hrekre vrt, azzal ttte el az idt, hogy megprblta emlkezetbe idzni a Magoldsheim lnya, Schwanhild ltal okozott botrnyt. Minl tbb rszlet jutott eszbe, annl elgedettebb volt a vlasztsval. Mg a lnynak sem lenne e hzassg ellen kifogsa, mert a kocsmrosfatty nem nyeri el egy jelents nemzetsg tmogatst, s nem nvelheti a tekintlyt sem. Kunner von Magoldsheim ugyan birodalmi lovag volt, de csupn egy kisebb birtokkal rendelkezett. A lnya viszont neves csaldfval bszklkedhetett, az anyja ugyanis a Wittelsbachok egyik oldalgbl szrmazott. Az asszony annak idejn apja akarata ellenre ment hozz a nyalka lovaghoz, s szaktott a csaldjval. Igaz, hogy Michel Adler rkse sajt cmerre teheti a bajorok rombuszcmert, de haszontalan dsz lesz, semmilyen elnye nem fog szrmazni belle. Lauenstein annyira belemerlt a tervbe, hogy megriadt, amikor kopogtak az ajtn. Kiss csaldottan shajtott, amint a felszltsra belpett a szolgja. De a frfi j hrt jelentett. - Kunner von Magoldsheim lovag megrkezett. Azt mondja, uram, azonnal fogadja? Lauenstein gyet sem vetett szolgja kvncsisgra, hanem megparancsolta neki, hogy hozzon ennivalt s bort. Azokban a napokban Otternburgban a szolga tanja volt olyan dolgoknak, amelyeknek mindenkppen titokban kellett maradni, s br nem tudott mindenrl, azta tl sok dologra rjtt. Lauenstein nem cserlhette le egy alzatosabbra, mert akkor bosszbl mindent kibeszlne. A palotagrf tancsadja legszvesebben meglte volna a szolgt, de nem merte. Igaz, hogy ltalban senkit sem rdekelt egy szolga halla, egy jabb halleset mgis feltnt volna, mivel a lnya kzelben mr gy is tlsgosan sok halott volt. Lauenstein elborzadva gondolt Trin-re, a cseldre, akit azrt ltek meg, hogy tetemt Marie Adler holttestnek tartsk. A nvre, Mine ngyilkos lett, s nem sokkal ksbb Margt, Marie egykori kulcsrnjt is holtan talltk az gyban. Hulda vazallusa, Erwin Tautacher is gyansan hirtelen hallozott el. Lauenstein biztos volt benne, hogy lnya a kt utbbi esetben mreggel lt, s jeges borzongs fogta el, amikor erre gondolt, csak lassan tudta rendezni a gondolatait, hogy ppen belp vendgre figyelhessen. Mly llegzetet vett, mintha a mellt szort abroncstl akarna megszabadulni, s Kunner lovag el ment. A lovag alzatosan dvzlte, s kiss zavartan nzett, mert birtoka sem pfalzi, sem ms terle-

tekkel nem volt hatros, amire Lauenstein ignyt tarthatott volna. Nem rlt, hogy egy ilyen nagyr felfigyelt r, radsul a Wittelsbachok sosem bocstjk meg, hogy felesgl vette az egyik nrokonukat, teht volt bven, ellensge. - Legyen dvzlve, Kunner uram! Foglaljon helyet kegyelmed, s igyon velem egy kupa bort. Mindjrt hoznak nhny j falatot is.

Lauenstein szvlyessge egy idre megnyugtatta Magoldsheimet, s hlsan elvette a kupa bort. - Egszsgre, Rumold r! Lauenstein mell lpett, s a vllra tette a kezt. - Mondja csak, bartom, a kehrheimi birodalmi hbrbirtok vitja kegyelmed javra dlt el? Kunner lovag szomoran rzta a fejt. - Sajnos nem. Az irigyeim megakadlyoztk. - Ez nem j kegyelmed szmra. Ha a lnya frjhez megy, s rksge az urra szll, kegyelmed csaldjnak csupn a magoldsheimi vr marad meg s egy kevske fldbirtok. Lauenstein ltta, hogy vendgt szven talltk a szavai. Nyilvn Schwanhild kisasszony rksge csak tredke volt annak, amire az desanyja jogot formlhatott volna, hiszen azt az egyszer lovagtl a Wittelsbach urasgok megtagadtk. A maradk mgis elg volt ahhoz, hogy Kunner bizonyos tekintlyre tegyen szert a kzvetlen krnyezetben. A lovag azonban hamarosan elveszti ezt, mert a felesge Schwanhild szletsekor meghalt, ezrt a hozomnya a lenya hzassgktsekor a frjre szll. A lovag msodik hzassgbl szletett gyermekei semmit nem kapnak belle. Kunner egy hajtsra kiitta a bort, mintha gy akarn elzni a rosszkedvt, amit a gondjainak emltse idzett el, majd elismeren csettintett. - Ez az itka pontosan olyan, amit szeretek. Ennl jobb bort mg a csszr sem iszik. - A csszr vendgeknt Zsigmond urunk pincjbl kapom a bort - mondta Lauenstein nmi bszkesggel. - De trjnk vissza kegyelmed gondjaira. A csszr teht Kehrheimet a birodalomra visszaszll hbrnek nyilvntotta? A lovag mrgesen blintott. - gy igaz, Rumold r. Pedig az utols lovaggal val rokonsgomat vilgosan bizonytottam. - Taln van r lehetsg, hogy visszanyerje, ami elveszett. Rumold von Lauenstein gy bnt a vendgvel, mint egy kiskutyval, aminek az orra eltt egy hsdarabot lblnak. Magoldsheim lovag jobbjval megfogta Rumold r karjt. - gy gondolja kegyelmed, hogy segthet nekem? Kunner lovag felbred remnye mulattatta Lauensteint. - Taln. Attl fgg, mennyit r kegyelmednek a dolog. A lovag arca elkomorult, mert a nemesek tbbsghez hasonlan az vagyont is fldbirtok kpezte, s nem pnz. - Hogy rti ezt? - Van kegyelmednek egy lnya, akinek elbb-utbb frjhez kell mennie, vagy kolostorba kell vonulnia. Mindkt esetben elveszti kegyelmed a tulajdont, vagy a frj, vagy az apck miatt, anlkl, hogy krptlst kapna. De ha kveti a tancsomat... - Lauenstein elhallgatott, s figyelte a lovagot. Magoldsheim arca felderlt, s olyan kzel ment vendgltiihoz, hogy szinte sszert az orruk. - Milyen tancsot? Az arckifejezse elrulta, hogy mindenre hajland, amit Lauenstein javasol. Romuld r halvny mosollyal nyugtzta a dolgot. - Bizonyra hallott mr Michel Adler birodalmi lovagrl, Kibitzstein urrl. - Egy kocsmros fattya, ha jl hallottam. Kunner lovag hangja olyan ember nelgltsgt fejezte ki, akinek az sei mr a Hohenstaufok idejben is ranggal s cmekkel bszklkedhettek. - Kocsmrosfatty, akinek a birtoka s a jvedelme jcskn meghaladja kegyelmedt. Figyeljen teht rm. Lauenstein hangja kemnyebb vlt, aztn elmondta Kunner lovagnak, a csszr becsletszavt adta r, hogy nemesi rks nt ad frjhez Michel Adlerhez. Kunner arca ismt elkomorult. - De hiszen az az alak hzas. - zvegy. A felesge belefulladt a Rajnba.

Lauenstein alig brta kimondani e szavakat, mert nagyon kiszradt a torka a hazugsgtl. Gyorsan teletlttte a kupjt, l kiitta, hogy jobban rezze magt. Nhny pillanattal ksbb rfrmedt vendgre. - Ha mg egyszer flbeszakt, elmehet. Majd tallok kszsgesebb nemest. Ez a fenyegets hatott, mert a lovag a tovbbiakban nmn hallgatta a tancsost, br idnknt megrndult az arca. - Gondolja kegyelmed, hogy megkaphatom a kehrheimi hbrbirtokot, ha hozzadom Schwanhildet a kocsmrosfattyhoz? Lauenstein mosolyogva blintott, s nyjasan megveregette Kunner vllt. - Bizonyra megszerezhetem a csszr beleegyezst, de biztosan tudnom kell, hogy a hzassgot megktik. Ha Zsigmond csszr a kudarc miatt elveszti a becslett, nem szeretnk kegyelmed brben lenni, s a sajtomban sem. Kunner von Magoldsheim tudta, hogy a lnyt, aki msodik felesgvel s a fltestvreivel azt reztette, hogy klnb nluk, nem lesz knny rvenni erre a hzassgra. Vgszksg esetn azonban koplaltatssal s plcval engedelmessgre knyszertheti. Lauenstein lthatan kitallta a gondolatt, mert gnyosan meghzglta a szakllt. - Ha a lenyz makacskodik, emlkeztesse kegyelmed a balul sikerlt eljegyzsre az ifj ttingennel. A fiatalr ksz lett volna felesgl venni, s anyja hozomnynak maradkt a Wittelsbachoktl kiharcolni. De ha jl hallottam, volt egy nyalka aprd, akit rosszkor talltak rossz helyen. Kunner lovag arca eltorzult a dhtl. Br a bbaasszony megvizsglta a lnyt, s igazolta a szzessgt, a botrny elg ok volt ttingen grfnak arra, hogy lemondja a tervezett eskvt. - Emlkeztesse arra, hogy az akkori meggondolatlansga miatt nem tallhat jobb frjet Kibitzstein urnl. Rumold r bevert egy jabb ket, s elgedetten ltta, hogy mlyre hatolt vele. Kunner lovag elgondolkodva blintott, s hatalmas kezt bmulta. Nem fogja kmlni a lnyt, ha a kehrheimi hbrbirtok megszerzsrl van sz. Lauenstein gondolatban a kezt drzslte, mert ezzel a hzassggal teljess vlik Hulda s az bosszja. A fennhjz Shwanhild von Magoldsheim pokoll fogja tenni a kocsmrosfatty Adler lett. Mikzben Kunner lovagnak a fejbe vste, hogy nem hagyhatja ktba esni ezt a hzassgot, elre rlt annak, hogy maga is nyer az gyn, hiszen a csszr bizonyra nem feledkezik meg arrl a szemlyrl, aki megoldotta a gondjt. Pfalzi hbrurnak azt fogja mondani, csak azrt mozdtotta el a tvoli rokona hzassgktst, hogy Zsigmond jindulatt a Wittelsbachok irnt megrizze. Elgedetten azzal, amit elrt, s amire mg szmthat, Lauenstein elzte a knz gondolatokat, s kisprte emlkezetbl Marie-t is.

tdik rsz

Kanyargs svnyeken

I.

Marie hirtelen felriadt lmbl. Bizonyra valami zaj bresztette fel, taln a szl svtett, vagy a padldeszka recsegett. Amikor kinyitotta a szemt, olyan stt volt, hogy mg az gy lbt sem ltta. A kvetkez pillanatban halk neszezst hallott a szobja eltt. Marie az gyknt szolgl gykny al rejtett tr utn nylt. A fegyvert nem sokkal korbban vette el a herceg egyik katonjtl, aki az istllban rszegen elaludt. Nem volt klnsebben rtkes darab, ezrt ha netn megtalljk nla, mondhatja azt, hogy az istll mgtti szemtben tallta, s kifnyestette. Nem azrt kellett neki, hogy elriassza vele a tolakod frfiakat, tbbre ment nhny lesen odavetett szval. A trnrks dajkjaknt a hercegn szemlyes vdelme alatt llt, gy a herceg kivtelvel minden frfi szmra rinthetetlen volt. Dimitrij viszont r sem nzett egy olyan kor nre, mint . A penge a szabadsgot jelkpezte szmra, amit jra vissza akart nyerni. Most azonban mssal kellett trdnie, nem gondolhatott mg szksre. Szorosan fogta a fegyver markolatt, eltolta a brnybr takart, s hangtalanul, hogy a szoba msik sarkban alv Alikt ne bressze fel, az ajt fel indult. A bartnje bizonyra megkrdezn mi trtnt, s ezzel felhvn magukra a figyelmet.

Az ajthoz rve eltolta a reteszt. Nem csapott zajt, mert Gelja, aki a hercegn parancsra segtett neki, elz nap zsrozta be a borzalmasan nyikorg ajtt. Marie elszr mrges volt emiatt, mert a zaj figyelmeztette, hogy jn valaki, most azonban maga bn ksznetet mondott Cljnak. A folyosn egy pisszens sem hallatszott. A falon tlrl Marie csupn a szl zgst s egy l patjnak dobogst hallotta. Mr azt hitte, hogy tlfesztett idegei jtszanak vele, de ekkor ruhasuhogsra lett figyelmes, ami Vlagyimir szobjbl szrdtt ki. Valaki bement a gyermekhez, s ez gyans volt. Csak s Alika gondoskodhatott a kicsirl, msok csak Marie vagy Anasztzia hercegn engedlyvel lphettek a trnrks szobjba. Tudta, hogy aki jszaka titokban beoson, az rosszban sntikl. Marie tovbbment, s nyitva tallta Vlagyimir szobjnak az ajtajt. Egy sznes veglmpban vilgt olajmcses adott annyi fnyt, hogy jjel is megnzhesse a gyermeket. Most egy alak krvonalait ltta, aki a blcs fl hajolt s a kezt a csecsem fel nyjtotta. A kicsi elfojtott hangja jelezte, hogy befogtk a szjt. Ezutn a betolakod kivett valamit a ruhja zsebbl, s a herceg szjhoz kzeledett vele. - Megllj! - kiltotta Marie, a hangja mg nhny folyosval arrbb is hallatszott. Az alak sszerezzent s elengedte a gyermeket, aki azonnal hangosan felsrt. Ugyanebben a pillanatban valamilyen vegcse a fldre esett, s a falhoz gurult. Az els pillanatban az jszakai ltogat fel akarta kapni, de aztn Marie fel fordult, s fenyegeten felemelte az klt. A dajka nem ltta kivel ll szemben. Mivel a palotabeli frfiak tbbsge magasabb volt, csak egy n lehetett. Ez felbtortotta, odalpett hozz, nni akarta megszrni, de gy fogta a trt, hogy brmikor megvdhess e vele magt. A kitr knra elrulta, hogy Marie kiltsa s a gyereksrs felbresztette az asszonyszrny lakit, s riasztotta az rsget is. A cseldek s Dimitrij testreinek az rkezsre lehetett szmtani. Lthatan tudta ezt a betolakod is, mert megprblt gyorsan kisurranni az ajtn. Marie azonban a szabad kezvel megragadta a ruhjt, s belekapaszkodott. - Itt maradsz! - A n fegyvertelennek tnt, ezrt Marie a padlra lkte, fl trdelt s a torkhoz tartotta a trt. A hideg vastl az idegen rmlten felsikoltott. - Vlagyimiri Szzanya, segts!

Marie rtette a felkiltst, mert kthnapnyi voroszanszki tartzkods utn jobban tudott oroszul, mint azt a krnyezete sejtette. Azt gondolta, hogy a n megdermedt a flelemtl, ezrt kiss elhzta a trt. - Ki vagy? - krdezte nmetl, aztn trt oroszsggal is megismtelte a szavakat. Vlasz helyett a n fel fordult, s az arcba kptt. Marie annyira feldhdtt, hogy legszvesebben leszrta volna, de ekkor belpett Andrej s a hercegi pr gyntatatyja. Marie a padln tartotta a betolakodt, akirl az el tartott lmpa fnynl kiderlt, hogy Vlagyimir egykori dadja, Darja az. Marie ppen el akarta magyarzni Andrejnek, mi trtnt, de az orosz lny megelzte. - Meg akartam menteni a trnrkst. Ez a nmet megprblta meglni. Ott a falnl van a mreggel teli veg, amit hla a Szent Szzanynak mg idben ki tudtam tni a kezbl. Bosszbl letepert, engem is meg akart lni. Hlt adok Istennek s a szenteknek, hogy kegyelmetek idben idertek s megmentettek. Az Andrej nyomban megjelen kt testr Marie-ra szegezte a drdjt, m a fiatal nemes parancsol mozdulattal intette, hogy lpjenek htrbb. - Ez a n slyos vddal illet - mondta a lehet leglassabban s legtisztbban Marie-nak. Az asszony elengedte Darjt, felllt s hevesen a fejt rzta. - El tudom kpzelni, mit mondott ez az aljas nszemly. Rm keni azt a gaztettet, amit akart elkvetni. Vlagyimir blcsjnl kaptam rajta az veggel a kezben, s megakadlyoztam, hogy megitassa vele a tartalmt. Marie latinnal kevert orosz beszde akadozan hangzott, de annyira rthet volt, hogy az rk is elbizonytalanodtak. Marie egy pillanatra sajnlta, hogy nem szrta le azonnal a cseldet, mert eddig eltitkolta vals nyelvtudst. Darja vdaskodsa azonban rknyszertette, hogy felfedje tudst. Andrej szembe nzett, aztn a gyermekre mutatott, akit Alika addigra a karjba vett s ringatott. - Megeskdtem Anasztzia hercegnnek, hogy tpllom s vdelmezem a fit. Betartottam az gretemet. Nem n hoztam ezt az vegcst a szobba. - De volt! - rikcsolta Darja, mikzben elgg ijedtnek ltszott. Nyilvnvalan azt remlte, hogy a trnrks meggyilkolst rfoghatja az idegenre, aki nem tudja megrtetni magt. Flelemtl remegve Pantelejhez kszott, megfogta a csuhjt, s a szeglyt cskolgatta. - Nagytisztelet atym, hisz nekem, ugye? akarta meglni a herceget, nem n. A ppa elgondolkodva nzett r, s kzben a szakllt drzslgette. Egyszer csak a falhoz lpett, s felemelte az vegcst. Krlbell egy arasz nagysg, sttkk szn volt. - Ltta mr valaki kzletek ezt az veget? - krdezte a herceg szobja eltt sszegylt embereket. A hercegn szolglja ellpett s az vegcsrt nylt, de visszahklt, mintha egy dmont ltna s keresztet vetett. - Tudom, mi ez. Az rn illatos olajat tart benne. Ha kinyitja, a grg fld illata rad belle. Pantelej kihzta a parafa dugt s undorral elfintorodott. - Lehet, hogy valamikor j illat olaj volt benne, de most csak a hall szagt rzem. Marie odalpett s beleszagolt. - A szagbl tlve tbbfle nvnybl kszlt, leginkbb csikorkbl. Istenkegyelmnek is nevezik. Kis mennyisgben j vzkor ellen, szorulsra s epebajra, de nagyobb adagtl mg egy ers, felntt frfinak is megll tle a szve. A gyermek szmra ennyi biztosan hallos lett volna. - Azrt tudja, mert maga fzte - rikcsolta a cseldlny. Nhnyan a krlttk ll oroszok kzl nkntelenl blogattak, s ellensges megjegyzseket tettek Marie-ra, mert nem hittk, hogy Darja kpes ilyen fzetet kszteni. A pap intett, hogy maradjanak csendben. - Mindjrt megltjuk, ki mond igazat, s ki hazudik. Andrej Grigorjevics! A megszltott nemes elrelpett. - Mit kvn, nagytisztelet atym? - Menj el a vrosba, s hozd ide az reg Vaszilisszt! Mondd meg neki, hogy siessen, klnben megbotozzuk. Habr ezt a parancsot egy szolga is teljesthette volna, Andrej blintott, mert az regasszony segthetett bizonytani Marie rtatlansgt. gy gondolta, a nmet nnek semmi oka arra, hogy rtson

a trnrksnek, hiszen ha nem gondoskodik rla rendesen, s elveszti Anasztzia bizalmt, korbcsols lesz a jutalma. Ugyanez jrt a pap fejben is, s rajta tartotta a szemt a jelenlvkn. Az emberek hittek a cseld rtatlansgban, mert ismertk s kzlk, val volt. Marie idegen, radsul eretnek, akirl minden rosszat feltteleztek. Amikor Pantelej krlnzett, szrevette a herceget, aki komor arccal nzte vgig a jelenetet. - Mit akarsz tenni a fvesasszonnyal, nagytisztelet atym? Istentl kellene tletet krnnk. Az rtatlan fehrnpnek meg fog kegyelmezni. Dimitrijen ltszott, hogy gyorsan el akarja intzni a dolgot, s visszatrni az gyba. A ppa tudta, hogy nagyon vatosan kell eljrnia. - Hercegem, a szavaid igazak s blcsek, mint mindig. Mgis egy ilyen prbval meg kellene vrnunk a reggelt. jszaka a sttsg dmonai krlvesznek bennnket, s segthetik a bnst, hogy diadalmaskodjon az rtatlanon. Dimitrij sszehzta a szemt, de aztn blintott, s megparancsolta a szolgjnak, hogy hozzon neki egy szket. Ugyanerre utastotta a szintn megjelen hercegn a szolgljt. Ekkor szrevette, hogy egy szl ingben ll az emberek eltt, akr egy egyszer cseld. Utna kiltott teht, hogy hozza oda a szarafnjt is. Kiss kimerlten pillantott a fira, akit a sors majdnem elragadott tle, s gondolatban megksznte Istennek, hogy nem hagyta ezt. Ezalatt Gelja megprblta lomba ringatni Vlagyimirt, mert Alika ltva a szolganp ellensges hangulatt, pnikszeren meneklt a szobjukba. A kis herceg azonban nem hagyta abba a srst, ezrt Anasztzia megparancsolta, hvjk vissza a mr lnyt, hogy megnyugtassa a kicsit. Az rsg Marie-t s a cseldlnyt egy-egy sarokba knyszertette, s a drdk segtsgvel sakkban tartotta ket. Darja sszegrnyedt, mint akinek fj a hasa, pillanatonknt imdkozva a Szzanyhoz: vagy egyhza szmtalan szentjhez, hogy segtsk meg. Amikor ppen nem fohszkodott, rtatlansgt bizonygatta, s szitkokat szrt Marie-ra. Vgl a hercegn megelgelte a dolgot, s rparancsolt, hogy maradjon csendben, klnben megrzi a drdanyelek slyt. Anasztzia egyetlen mozdulattal sem rulta el, melyik nt tartja rtatlannak, hiszen ismerte a frjt, s pontosan tudta, hogy Marie-t tln el. Aggodalma nem volt alaptalan, tudta, hogy ha Dimitrij holtan akarn ltni a nyugati dajkt, nem tehetne rte mst, csak csendben imdkozhatna.

II.

Krlbell egy ra elteltvel Andrej egy ers alkat, idsebb asszonnyal trt vissza, aki kk szarafnt, barna kabtot s egyszer fktt viselt. A kezben nagy kosarat tartott, amiben az illatbl tlve klnbz fvek lapultak. A tekintete mogorva volt, s amikor Pantelejhez fordult, a hangja nem csengett alzatosan. - Mi trtnt, atyuska? Mostanig fveket gyjtttem, regasszony vagyok, s szksgem van alvsra. Azt hallottam, valaki megbetegedett. - Gyilkossgrl, jobban mondva gyilkossgi ksrletrl van sz - vlaszolta a pap. - Nzd meg, mi van ebben az vegcsben, s mondd meg, mit gondolsz rla! - adta t neki az veget. Az ids javasasszony elvette, bizalmatlanul beleszagolt, aztn a mutatujjra cseppentett belle. vatosan megnyalta, s rgvest kikpte. - Ez nem orvossg, hanem egy rossz fzet, ami csak rthat. - Tudod, mibl kszlt? - krdezte Pantelej trelmetlenl. - Nagyrszt csikorkbl, de azt hiszem, van benne anyarozs is. Ezt csak akkor hasznljuk, ha egy szl asszony nagyon vrzik, s az a veszly fenyegeti, hogy belehal. Fzhettek bele fjdalomfvet is, j a frgek ellen, de nagyobb mennyisgben hallos. Folytatni akarta, de a pap flbeszaktotta. - Ezek mind rthatnak egy kisgyermeknek? - rtani? A javasasszony gy nzett r, mintha azt gondoln, a pap megbolondult. - Ezzel a fzettel tz gyereket meglhetsz. - Hirtelen rbredt, hol is van tulajdonkppen, s gyorsan keresztet vetett. - Szzanym! Csak nem a trnrkst akarta valaki meglni? - Pontosan ez trtnt. Segts megklnbztetni a bnst az rtatlantl - Pantelej Marie-ra s

Darjra mutatott. - Ez a kt asszony egymst vdolja a gyilkossgi ksrlettel. - De ht mit tehetnk n, szegny s ostoba regasszony, hiszen a felsges Dimitrij herceg s nagytisztelet atym sokkal okosabb nlam - csodlkozott az asszonysg. - Ez a cseld azt lltja, hogy az idegen asszony keverte a szert, hogy meglje vele a trnrkst. Meg tudod mondani, hogy ez lehetsges-e? Az ids n hevesen nemet intett a fejvel. - nem keverhette a szert, mert elszr is mindenki rezte volna a szagt, msodszor sosem tanult nlam. Minden javasasszonynak sajt keverkei vannak, s csak a legjobb tantvnyaiknak ruljk el a pontos sszetevket. jbl beleszagolt az vegcsbe. - Egy rszbe biztosan az n keverkem szerint kszlt. Tisztn rzem a szagn. Ms voroszanszki javasasszonyok nem ezt hasznljk, felismerem a klnbsget. Az orvossg alapjt n ksztettem a trnrks szletse eltt, hogy a hercegnnek segthessek. Annak idejn azrt hvattak, mert az rn nagyon rosszul volt, de Isten s a vlagyimiri Szz Mria segedelmvel meg tudtam menteni. A hangja elgedettsget tkrztt, teljes joggal, mert az reg Vaszilissza a szlskor a hallbl hozta vissza Anasztzit. A hercegi pr gyntatja blintott, mint aki nem is vrt ms vlaszt - Ha ez a szer mr hnapok ta a palotban volt, nem kszthette a herceg dadja. Az reg javasasszony buzgn helyeselt. - Tbbfle fzetet ntttek ssze. Ezt csak az rn egyik szolglja tehette, akit tudta, milyen orvossgot hoztam a hercegnnek. A cseldek sugdolztak, vilgosan ltszott, hogy megbznak Vaszilisszban, s elfordulnak Darjtl, aki mr a vrandssga alatt is a hercegn szolglja volt. A korbbi szrazdajka legjobb bartni azonban tkokat sziszegtek Marie-ra, s az egyikk hatrozottan a pap el lpett. - Az idegen kivehette az vegcst a ldbl, amiben tartottk. - Biztosan gy volt. Nem is tudtam, hova tettk ezt az rdgi szert - Darja igyekezett hatrozott hangon beszlni, de minden szava arrl rulkodott, hogy fl. A fudvarmestern a botjval a fldre csapott. - Hazudsz! A sajt szememmel lttam, hogy kutattl abban a ldban, amiben az orvossg volt. Dbbent moraj hallatszott, hiszen mindenki tudta, hogy a cseldek felgyelje nem kedveli az idegent. A legtbben arra is jl emlkeztek, milyen szigoran bnteti az asszony a hazugsgot. Ebben a pillanatban Darja mellnek szegezte a botja hegyt. - Tagadod, hogy az rn egy vegcse illatos olajat ajndkozott neked, amirt elvllaltad a dajkasgot? Napokon t reztk rajtad az illatt. - Ez iga2 - kiltotta Gelja. A fiatal orosz n kezdetben haragudott, amirt a hercegn parancsa rtelmben szolglnia kellett az idegent, aki rabszolgaknt rangban alatta llt, de mostanra jobban kijtt a latin asszonnyal, mint az idsebb cseldekkel, akik legtbbszr buta gyermekknt bntak vele. Most a szavai megtettk a hatsukat. Akik eddig nyltan Darja mellet lltak, a httrbe hzdtak attl tartva, hogy bntrsnak tarthatjk ket. Az egykori szrazdajka rjtt, hogy szorul a hurok a nyaka krl, s kegyelemrt knyrgve a fldre vetette magt. A herceg arckifejezse mindenki szmra vilgoss tette, hogy mr meghozta a lny fltt az tletet. Elvette egyik embertl a korbcsot, s megttte vele a szrazdajkt. - Ki fizetett meg, hogy megld a fiamat? Az csm volt, Jaroszlav vagy az tkozott moszkvai fejedelem egyik embere? Minden szavt a lny hsig hatol ts ksrte. - Igen, igen, gy volt, uram! k bujtattak fel mindenre. A szrazdajka rikcsolt, s tkozta a herceg testvrt, Vaszilij moszkvai nagyherceget, s legfkppen Marie-t, akit mindenkinl jobban gyllt. Pantelej ekkor kzbelpett. - Bocsss meg, Dimitrij Mihajlovics atyuska, de ez a romlott nszemly mindenkit megvdolna azzal, hogy a trnrks hallt kvnta, csak hogy enyhbb bntetst kapjon. Lehet, hogy Moszkva urai tnyleg ezt szeretnk, de a nagyherceg emberei aligha bztak volna meg gyilkossggal egy ilyen ostoba teremtst. Jaroszlav bnssgben is ktelkedem, ahhoz tlsgosan szigoran rzik. Taln nem bzol Lavrentyij Jurjevicsben, a legfbb tancsaddban, aki annyi csatban harcolt az oldaladon? A pap szeme szikrzott mrgben, hiszen a herceget annyira elvaktotta a dh, hogy mr nem

tudta megklnbztetni a bartot az ellensgtl. Ltszott Dimitrijen, hogy legszvesebben ellentmondana a gyntatatyjnak, de elgg jzan volt ahhoz, hogy felismerje Pantelej szavainak igazsgt. Andrej a ppa segtsgre sietett. - Egy Moszkva vagy Jaroszlav ltal felbrelt orgyilkos biztosan okosabban cselekedett volna. Egyszeren megfojtotta volna lmban a gyermeket. Ez a nszemly viszont a dajkt akarta gyanba keverni a gyilkossggal. Amikor Dimitrij a korbccsal tlegelte Darjt, Marie megdermedt, s kszkdtt a csaknem hszves hegek viszketsvel. Ugyanakkor felfogta, milyen veszlybe kerlt, ezrt csendben imdkozott Szz Mrihoz s vdszentjhez, Mria Magdolnhoz, de nemcsak az gieknek volt hls a segtsgrt, hanem Andrejnek s a papnak is, akik killtak mellette. Mg az ifj nemes megknnyebbltnek ltszott, a pap arca elkomorult, mert alig tudta elhinni, hogy egy olyan n akarta meglni a trnrkst, aki htatosan kvette egyhza elrsait. A hercegn elgedett volt a dolgok alakulsval, mert kezdettl fogva gyansnak tallta Darjt. Kivette frje kezbl a korbcsot, s prszor lesjtott vele a cseldre. Kzben anyanyelvn szidalmazta a lnyt, hisz az orosszal mg most is nehezen boldogult. Amikor befejezte az tlegeket, a korbcs vrsltt a vrtl. Kapkodva a levegt eldobta a korbcsot, s a frjhez fordult. - Ez a fehrnp slyos bntetst rdemel. Ezeket a szavakat ismt oroszul mondta, mert apsval, Mihaillal ellenttben, aki Anasztzit Konstantinpolybl magval hozta, Dimitrij nem beszlt grgl, s a hercegn legnagyobb sajnlatra nem is volt hajland megtanulni. A herceg blintott, s belergott a fldn fekv cseldbe. - Te rhes szuka, meg akartad gyilkolni a fiamat. Ezrt a bnrt csak a hall a mlt bntets. Adjtok t a tatrjaimnak. Bntessk meg a sajt szoksaik szerint. Reggelre meg kell halnia. Darja felsikoltott, s tkarolta a lbt. - Ne adjon a tatroknak, uram! Kmlje meg az letemet, s minden ermmel szolglom uramat s a fit. Kegyelmezzen, felsges Hercegn! Knyrgk. Nem folytathatta, mert Dimitrij herceg nagyot rgott bele. A lny szjbl mltt a vr, amitl fuldokolni kezdett. Kt szolga megragadta, felemelte, s krdn nzett az uralkodra. - Vigytek az udvarra! Hvjatok ssze mindenkit, a vazallusaimat s a szolgkat is. Jaroszlav sem hinyozhat. Mindenkinek tudnia kell, mi trtnik az rulkkal s gyilkosokkal. Dimitrij oldalra lpett, hogy a szolgk kivonszolhassk a cseldet, aztn Vlagyimir fl hajolt, aki elgedetten aludt Alika karjaiban. A herceget azonban nem annyira a fia rdekelte, mint inkbb a mr lny. Mostanig csak egyszer volt a lny a hlszobjban, s eszbe jutott az sszeg, amibe ez a fekete teremts kerlt. - Add oda a fiamat a dajknak, hogy megetethesse, taln mr hes. Te pedig velem jssz. Habr Alika nem rtett annyira oroszul, mint Marie, a frfi mozdulatai egyrtelmek voltak. Flelmet sugrz tekintettel nzett bartnjre, hiszen bekvetkezett az, amitl rettegett, de tudta, hogy ha megtagadja az engedelmessget, jra megkorbcsoljk. Marie nem tehetett egyebet, mint elvette bartnjtl a gyermeket, s btortan rmosolygott. - Gondolj arra, amit tancsoltam neked. Amikor az r erszakot tesz rajtad, lgy lgy s engedelmes, akr a vz, s a gondolataidat ereszd szabadon, hogy olyan helyre szlljanak, ahov vgynak. Emlkezz leted legszebb pillanataira. Alika szomoran blintott, s lehajtott fejjel kvette a herceget, mintha kivgzsre vinnk. Anasztzia mindaddig kvette ket a pillantsval, amg az asszonyhz elterbe rtek s kilptek a szabadba. Ezutn a dajkhoz fordult. - gy ltom, a bartnd nem rl, hogy a frjem kivlasztotta. Marie shajtva megvonta a vllt. - Egyetlen n sem szereti, ha akarata ellenre egy frfi a magv teszi. Ezenkvl Alika nem akar bnatot okozni Felsgednek. - Azt nem is ajnlom. Vilgos figyelmeztets hallatszott ki a szavakbl, amelyeket Marie el akart ismtelni Aliknak. Mg ha a mr lnynak nem is lenne ellenre, amit a herceg tesz vele, nem szabad kimutatnia ezt. Ebben a pillanatban a fiatal herceg felbredt, emlkeztetve Marie-t, hogy van fontosabb dolga is,

mint hogy Alikrt aggdjon. Utastotta Geljt s egy msik cseldet, hogy vigyk a trnrks blcsjt az szobjba, majd elindult utnuk, hogy megszoptassa a kicsit. De alighogy knyelembe helyezte magt s etetni kezdte a gyermeket, a szolgl meghzta a ruhaujjt. - Velem kell jnnd, hogy megnzd, mit mvelnek a tatr kutyk Darjval. - A herceg azt parancsolta, hogy etessem meg a fit. Marie remlte, hogy ezzel a kifogssal megmeneklhet a ltvnytl. Gelja hevesen rzta a fejt. - Ha nem msz ki, a tbbi cseld azt fogja mondani, hogy Darja mgis rtatlan, ezrt nem akartad megnzni, amint megbntetik. - De ht nem vihetem ki a kis herceget a hidegbe! Marie rpillantott Vlagyimirre, aki abbahagyta az evst s elaludt. Lisa viszont felbredt s srni kezdett. - Szoptasd meg gyorsan, mg jra elalszik. Siess, mert rgtn ki kell mennnk. Az orosz cseldlny elvette Marie-tl a herceget, s a blcsbe fektette. Marie felemelte Hulda lnyt, s a mellre fektette. A kicsi nyilvnvalan csak azt akarta, hogy rezze a kzelsgt, mert nhny pillanat mlva elaludt. Marie vatosan visszatette a kislnyt az sdi kosrba, amit gyerekgyknt hasznlt. Gyorsan bekttte a ruhjt, aztn felvett hrom szarafant s egy rgi gyapjkabtot, amit a mintjbl tlve Anasztzia hozhatott magval a hazjbl. Miutn gy bebugyollta magt, kiment Geljval a szabadba.

III.

A palota s az istllk kzti nagy terletet ngy tzraks fnye szinte nappali vilgossggal nttte el. Kt karosszk llt a tr egyik megjellt helyn, az egyikben Anasztzia lt, bord szarafant s gyapjkpenyt viselt, utbbival vdekezett az jszaka hideg nyirkossga ellen. A msik karosszk resen maradt. Marie-t s Geljt Dimitrij testrei egy csoport szorosan egy ms mellett ll cseldhez ksrte, akik szrnylkdve nztek, mintha ket is megbntetnk. Marie szrevette, hogy nhnyan ferde szemmel nznek r, de senki sem szlt egy szt sem. Igaz, hogy az orosz asszonyok nem kedveltk, mert a szemkben eretnek volt, de mindannyian megrzkdtak attl a gondolattl, hogy Darjnak sikerl vgrehajtani a tervt. Ha a gyermek meghal, a herceg haragja lesjtott volna valamennyi cseldre az asszonyhzban, s kpes lett volna mindenkit megletni. Tulajdonkppen a lelkk mlyn hlsak voltak az idegennek, hogy meghistotta a trnrks meggyilkolst, de ezt sosem ismertk volni be nyltan. Ehelyett az egyik idsebb cseld megfeddte Marie-t. - Mirt nem szrtad le Darjt? Irgalmasabb cselekedet lett volna. Nem volt alkalma, hogy vlaszoljon, mert Anasztzia megltta a tmegben, s maghoz hvatta. Csatlakoznia kellett az ids javasasszonyhoz, aki lthatan szomorkodott, hogy a hercegn parancsra itt kellett maradnia, s nem mehetett aludni. Mgtte llt Andrej, aki tbb mint egy fejjel magasabb volt Vaszilissznl. Anasztzia szke mgtt pedig ltta a papot. j helyn nem volt eslye arra, hogy a nzsereg mg hzdjon s titokban elfordtsa nha a tekintett, radsul Anasztzia idrl idre rpillantott, mintha a lelki erejt, vagy esetleg lelkiismerett akarn prbra tenni. Marie ezrt arra a helyre szegezte a tekintett, ahol Dimitrij tatrai sszegyltek. Hsz frfi llt ott vrakozan, nevetglve. Krbeadtak egy boroskancst, mikzben figyeltk, hogyan tik csapra az egyik plinks hordt, amit Lavrentyij bartja, Anatolij hozott Novgorodbl. Egy szolga nagy kupkba tlttte az italt, s sztosztotta a sztyeppi harcosok kztt. Az ivszat kzben a tatrok kockzni kezdtek, s gy viselkedtek, mint a boldog gyermekek. Vidman kurjongatott, aki nyert, a vesztes pedig csaldottan felshajtott. A bks jelenet kzepette semmi sem utalt arra, hogy ezek a frfiak hamarosan hallos tletet hajtanak vgre. - Ez jellemz a hercegnkre - mormogta Vaszilissza az orra alatt. - Minket hagy itt lldoglni a hidegben, mg jl mlatja az, idt. Mire vgez jgg fagyunk. Marie-t kivve szerencsre senki nem llt annyira kzel az reg javasasszonyhoz, hogy meghallja a szavait, viszont gondolatban igazat adott neki. Voroszanszk urt lthatan csak a sajt lvezete

rdekelte, mert sokig vrakoztatta ket. A hold llst nzve jcskn elmlt jfl, amikor az udvarra lpett. Cobolybundba burkolzva lelt a karosszkbe, s intett a szolgjnak, hogy hozzon egy kupa plinkt. Alika a tmegben Marie mell osont. Az arca dermedt volt, a szjai teljesen sszeszortotta. - Szrny volt? - krdezte Marie aggdva. Alika megveten legyintett. - Azt csinltam, amit a kecske, mikor a bak meghgja, csendben voltam. Ugyan halkan beszlt, de oroszul, mivel a hercegn ezt parancsolta neki s Marie-nak, gy Anasztzia rtette a szavait, s kuncogni kezdett. Rgtn komolly vlt az arca, amint megltta flje boszszs pillantst. Dimitrij tltetett magnak egy jabb kupa plinkt, s felemelte a kezt. - Hol van Jaroszlav? - Itt van. - Lavrentyij elretolta a herceg ccst. Jaroszlavnak arra se hagytak elg idt, hogy rendesen felltzzn, gy a hideg ellenre csupn egy trdig r kpenyt viselt, aminek az ujja a knykt sem takarta el. Olyan rmltnek ltszott, mintha attl flne, hogy fejt veszik ezen az jszakn. Dimitrij gy nzett r, mint a sas a zskmnyul kiszemelt nylra, aztn bartsgtalan vigyorra hzta a szjt. - Nzd meg jl, csm, hogyan bntetem meg azokat, akik rosszat akarnak a fiamnak. Legutbb sajnos nem voltl jelen. - Legutbb? - krdezte Marie Vaszilisszt dermedten. Az orosz asszony komoran blintott. - A trnrks els dajkjra gondol, az elddre. Megprblta bekenni a mellbimbjt mreggel, hogy meglje a csecsemt. Darja vletlenl megltta, s megakadlyozta. Most ugyanaz a sors vr r. Mirie htn vgigfutotta hideg. - Hogyan vgzik ki? Nem folytathattk a beszlgetst, mert a herceg intett a tatimnak, hogy kezdjk a bntets vgrehajtst. Eddig a pillanatig a frfiak zavartalanul kockztak s ittak. Most mindannyian felpattantak, s Marie szrevette, hogy a brruhzatuk s felszerelsk helyett, ami nlkl nemigen mutatkoztak a szllsukon kvl, csupn nadrgot s testhez ll zekt viseltek. Mindegyikk felvett egy hajtostort, s krben felsorakoztak. Vaszilissza egy fldn fekv batyura mutatott. Marie csak nhny pillanattal ksbb jtt r, hogy az Darja, zsinrokkal gzsba ktttk, akr egy csomagot. Az egyik tatr levette a szjrl a ktst. A n jajveszkelt, de nem mozdult meg akkor sem, amikor levettk rla a kteleket. De amint a katona htrbb lpett, felugrott s megprblta elvenni a trt. A frfi azonban jtszi knnyedsggel leszerelte, elkapta s gy fordtotta, hogy httal lljon neki. Ezutn letpte a ruhjt. Darja feszes mell, keskeny cspj fiatal lny volt. Korbban csinosnak szmtott, most azonban vresre vert arcval s feldagadt ajkval groteszk ltvnyt nyjtott. gy tnt, mintha a tatr kezben transzbl bredt volna fel. A frfi gy meglkte, hogy hasra esett, kiszolgltatott helyzetbe kerlve az erszakot tev frfi szmra. Mivel a lny nmn, ellenlls nlkl hagyta, hogy a frfi tegye, amit akar, a katona olyan ervel csavarta htra a karjt, hogy az hallhatan recsegett. Darja felsikoltott a fjdalomtl, amire vad nevets volt a vlasz. A frfi hamarosan vgzett, s eleresztette. Darja a flelemtl s szgyentl nyszrgve gmblydtt ssze. Amikor a msodik tatr odalpett hozz, megprblt vdekezni. A frfi addig ttte a korbccsal, mg ellenllt, aztn megragadta s megerszakolta. Lthatan sem volt megelgedve ldozata sikoltsval, mert tbbszr fejbe verte a korbcs nyelvel. Az iszonyatos sznjtk tbb mint egy rn t tartott. Egyik tatr a msik utn vetette r magt Darjra, bestilisn bntalmazva. Amikor a huszadik harcos is vgzett, az els foglalta el a helyt. A cseld olyan ktsgbeesetten sikoltozott, hogy a krlttk llknak csengett a fle. Marie sok mindent tlt mr letben, de most gy rezte, eljul. Az istlltetre szegezte a tekintett, hogy ne kelljen vgignznie a szrnysgeket, de Darja sikolya olyan kpeket keltett letre a fejben, amelyek taln mg a valsgnl is borzalmasabbak voltak. - Istenem, micsoda borzalom! Ha tudtam volna, gondoskodom rla, hogy gyors halla legyen suttogta Vaszilissznak megrendltn. Az reg javasasszony szipkolt.

- Ne lgy lgyszv, nyugati asszony! Az a fehrnp azt kapja, amit a te sorsodul sznt. Marie tisztban volt ezzel, de ennek ellenre sznta az eltltet. A tatrok rmket leltk benne, hogy a lnynak ilyen rettenetes fjdalmat okozhatnak. Amikor Darja mr kptelen volt megllni, ideoda rngattk, akr egy zskot, s az ldozatukat gytr pzokat eszeltek ki. Marie kszkdtt, hogy felfordul gyomrt kordban tartsa. - A tatrok gy akarjk meglni Darjt? - Ez az egsznek az rtelme. Vaszilissznak hossz lete sorn j pr kegyetlen bntetst kellett vgignznie, habr Dimitrj apja, Mihail sosem ment el ilyen messzire. Tekintete Jaroszlavra siklott, aki btyja szktmljba kapaszkodott, s gy nzett ki, mint aki rgtn hnyni kezd. Az ids asszony remlte, hogy az ifj kpes uralkodni magn, mert amilyen ingerlt volt, Dimitrij minden gyengesgrt megkorbcsoltatta volna. Lassacskn a tatrok meguntk a vres emberi csomag megerszakolst, mert htralptek, s a vezrk krdn nzett a hercegre. Amikor Dimitrij intett, elvette a trt s a fldn fekv nhz lpett. Egy pillanatig nzte, mintha ki akarn lvezni a tettt, aztn megragadta a fejt s elvgta a torkt. Amikor csend lett, Marie nkntelenl odapillantott, s megrzkdott az iszonyattl. Ugyanebben a pillanatban olyan ervel trt r az elhatrozs, hogy amilyen gyorsan csak lehet, el akarja hagyni ezt a barbr fldet, hogy alig kapott levegt.

IV .

Mivel ezen az jszakn kptelen lett volna aludni, Marie nmileg megknnyebblt, amikor a hercegn megparancsolta, hogy ksrje el. Vaszilissza kvette ket, mire a hercegn csodlkozva felvonta a szemldkt. - El kell hoznom a kosaramat - mondta az reg javasasszony ntudatosan, s elsuhant Anasztzia mellett, belpve abba a szobba, ahol a trnrks aludt. - Faragatlan teremts! A hercegn azonban nem mltatta tovbbi figyelemre az regasszonyt, hanem heves mozdulattal intett Marie-nak, hogy kvesse a hlszobjba. Odabent megparancsolta a szolgljnak, hogy hozzon kt kupa fszeres forralt bort. Ezutn bartsgos mosollyal Marie-ra nzett. - Ugyan nyr van, de az jszakk hidegek orosz fldn. Ehhez taln soha nem fogok hozzszokni. Mindezt olyan knnyedsggel mondta, mintha az udvaron trtnteket mr elfelejtette volna. Marie a hercegn intsre lelt egy zsmolyra, maga az gyn foglalt helyet s maga kr csavart egy mints takart. - Hol is tartottam? igen, orosz fldn nagyon hideg van, nlunk otthon viszont... - Anasztzia felshajtott. - Grgorszgban meleg az id, s bven terem a narancs. Itt semmi sincs. Marie nem tallta olyan szrnynek ezt az orszgot, mint ahogy a hercegn lefestette. Amikor klnbz gygyfveket, gykereket gyjttt, sok olyan nvnyt ltott, ami otthon is meglt, de tbb olyat is, ami szmra teljesen ismeretlen volt. A gabona mr megntt, bizonyra hamarosan learatjk. A parasztok mr behordtk az llatoknak a sznt, sokkal tbbet, mint amihez szokva volt. Ebbl arra kvetkeztetett, hogy a tl itt tnyleg hosszabb, mint nmet fldn. Termszetesen nem mert ellentmondani a hercegnnek, hiszen Anasztzia ugyanolyan elszeretettel hasznlta a korbcsot, mint a frje. Ehelyett tvette a knnyed stlust anlkl, hogy megfeledkezett volna a ktelez tiszteletrl. - Mr sokat hallottam Grgorszgrl, mindenekeltt Konstantinpolyrl, vagy Bizncrl, ahogy mifelnk nevezik azt a pomps vrost, ami, gy hrlik, egykor uralta a fl vilgot. - gy hrlik? Ez a szntiszta igazsg, de olyan rgen volt, hogy mr csak a meskbl s a rgi iratokbl tudhatjuk. Nem az oszmnok vertk szt a msodik Rmt, hanem ti frankok, nyugatrl. Az r 1204. esztendejben vratlanul megtmadttok a szent vrost s a lakit kegyetlenl lemszrolttok, pedig k is keresztnyek voltak, s rmmel fogadtk a seregeiteket, hogy egytt harcoljatok a pognyok ellen. Ezt a szrny rulst sohasem heverte ki a hazm.

Kezdetben Anasztzia hangja szomoran csengett, ksbb kemnyebb vlt, - vgl haragos vdbeszd lett belle. Marie engeszteln felemelte a kezt. - Bocssson meg, rnm, de errl semmit sem tudok. Csupn egy buta fehrnp vagyok, aki pphogy le tudja rni a nevt. A rgi idk cselekedetei sosem rdekeltek. Anasztzia rjtt, hogy nem a megfelel szemlynek adta ki a haragjt. Mivel a szolglja pp ekkor trt vissza a gzlg forralt borral, nem szlt semmit. A cseldlny letette az ednyt egy asztalkra, aztn elvett a ruhja egyik zsebbl kt ezstkupt s teletlttte. - Szksge van mg valamire, Anycska? - krdezte. Anasztzia megfogta a kupt, kiss tancstalanul forgatta, aztn nemet intett a fejvel. - Mehetsz aludni. Ha szksgem lesz mg valamire, Marija idehozza. A cseld mogorva pillantst vetett Marie-ra, mert gy rezte, hogy az idegen elnyeri a kivltsgot, hogy kiszolglhatja a hercegnt. Mly meghajlssal bcszott el, magra hagyva rnjt s Marie-t. - A szolglm gyes s szorgalmas teremts, de nha kicsit tolakodnak tallom. s nem kell mindent tudnia, amirl beszlnk. Marie-nak fegyelmeznie kellett magt, hogy ne emelje fel tiltakozn a kezt, mert semmi kedve nem volt ahhoz, hogy a hercegn beavassa a titkaiba. Ez csak jabb gondokat okozna, s a cseldsg krben rontan nehezen kivvott helyt. De nem gtolhatta meg Anasztzit abban, hogy a bizalmba fogadja anlkl, hogy magra haragtan. Teht figyelmesen vgighallgatta. - Sohasem fogom elfelejteni, mekkora szolglatot tettl nekem ma jjel. Ha nem vagy figyelmes, szeretett fiamat gldul meggyilkoljk. Ez az eset megmutatta, milyen bizonytalan Voroszanszk trnrksnek a helyzete. Ha Vlagyimirrel trtnik valami, az a sznalmas Jaroszlav lp a helyre. Nagyon fontos teht, hogy a lehet leghamarabb egy msodik finak adjak letet. Marie meghajolt a hercegn eltt, de inkbb csak sajt zavart akarta leplezni, mint a tisztelett kifejezni. - Biztos vagyok benne, hogy ez hamarosan megtrtnik, rnm. Mindenki tudja, hogy a herceg ers frfi, s bizonyra nemsokra ismt megfogan a magja. - A frjem tbbszr is velem hl egy hten anlkl, hogy a testem befogadn a magjt. Ellenkezleg... - Anasztzia kzelebb hajolt Marie-hoz, hogy ne hallhassa senki a szavait a gygyfveket ismer dajkn kvl. - Egyre kevesebb rmet okoz, ha egytt hlok a frjemmel. Szrny fjdalmaim vannak, s gyakran vrzek akkor is, amikor mg nem jtt el az ideje. Egy pillanatra kilt az arcra a flelem, hiszen ha egy n nem tudta teljesteni frje mellett asszonyi ktelessgt, t kellett adnia a helyt msnak, maga pedig egyszeriben kolostorban tallta magt. Anasztzia megfogta Marie kezt, s knyrgen nzett r. - Attl tartok, nem bzhatok az itteni asszonyokban, mg a szolglmban s a javasasszonyban sem, mert Dimitrij nem tudhatja meg, mi a bajom. - Tlem senki nem tud meg semmit - grte Marie. gy rezte, mintha borotvalen tncolna, hisz a hercegn szinte a lehetetlent krte tle. Nem ismerte annak a szernek az sszettelt, ami elsegti a termkenysget, s amit Hiltrud olyan mesterien ki tudott keverni. - Bocssson meg, rnm, de ha tancsot kell adnom, tudnom kell mindent Felsged testi llapotrl, ami ezt a knyes helyet illeti. Krem, mondja el, mit rez, amikor a herceggel hl, s mikor kezd vrezni. - Nagyon kellemetlen, feszt s fj. Amint szenvedlyesebben tesz magv, ssze kell szortanom a fogamat, hogy ne siktsak fel a fjdalomtl. Ami a vrzst illeti, nem sokkal azutn kezddik, amikor az uram megosztja velem a hitvesi gyat. Marie ltta, milyen nehezre esik a hercegnnek errl beszlni. Amikor kalapl szvvel megkrte az rnt, hogy tegye szabadd az altestt s fekdjn az gyra, megknnyebblten vette tudomsul, hogy Anasztzia bartsgosan beleegyezett. Rvid vizsglat utn a konyhba szaladt, ahol kt cseld rizte a tzet s vrta az urasgok esetleges parancsait. Az asszonyoktl, akik mg a trtntek hatsa alatt lltak, kapott egy fazk meleg vizet, egy darab finom szappannal, s kihozta a szobjbl az egyik kencst is, amivel a gyermekeket kezelte. A kis olajlmpa fnynl ltta, hogy Alika knnyel bortott arccal merlt lomba. Szerencsre Lisa s Vlagyimir mlyen aludt, gy nyugodtan visszamehetett Anasztzihoz. Mivel a hercegn

szobjnak ajtajn sem volt retesz, egy szket tmasztott a kilincs al, hogy ne jhessen be senki szrevtlenl. Ezutn alaposabban megvizsglta Anasztzit. Elszr vgigtapogatta a hasi s altesti rszt, figyelve a hercegn minden rezdlsre. Vgl vastagon bedrzslte a kezt a kenccsel, s bekente vele az rn szemremtestt kvl s bell is. - Szljon krem azonnal, ha fj - mondta a hercegnnek. Az uralkodn meglepetten zihlt, s nagy szemekkel nzett gygytjra. - Feszt, de nem fj. Pedig a kezed biztosan ersebb, mint az uram frfiassga. Hogy csinltad ezt? - Bizonyra nem teszek olyan heves mozdulatokat, mint a frfiak. Marie hirtelen arra figyelt, amit a kezvel kitapintott. A hercegn mlyet llegzett, s az utols pillanatban visszafojtotta a fjdalmas kiltst. - Ez fj - mondta halkan. Marie komoran blintott. - gy van, ahogy gondoltam. Felsgednek itt van egy sebhelye, ami valsznleg a szlskor keletkezett. A javasasszony emltette, hogy nehz vajdsa volt. Amikor a frjvel hl, a srls mindig felszakad, s azt hiszem, a duzzanat akadlyozza meg, hogy megtermkenyljn. Anasztzia srva fakadt. - Nem szlhetek teht tbb fit? - Ezt nem mondtam. Ha a seb begygyul, minden rendbe jn. A legjobb az lenne, ha kt-hrom htig nem hlna a frjvel. Anasztzia rgtn a fejt rzta. - Nem utasthatom vissza a frjemet. Ha azt hiszi, hogy valami nincs rendben velem, soha tbbet nem nz rm, hanem ezzel a fekete lnnyal vagy ms odaad cselddel fog hlni. A hangja olyan mrgesen csengett, hogy Marie felhborodott. - Alika nem odaad cseld. rlne, ha a herceg nem knyszerten az gyba. - Msrszt hasznos lehet, ha Dimitrij t akarja. Kiss kimerl, gy nem fog olyan gyakran s hevesen hlni velem. Anasztzia visszanyerte a nyugalmt, s mosolygott, mintha rlne, hogy tallt valami jt a jelenlegi helyzetben. Marie-nak nagy nuralomra volt szksge, hogy ne vgjon vissza az rnnek. A hercegn lthatan holmi kecsknek vagy birknak tekintette Alikt, nem pedig halhatatlan lelk embernek. Mivel ennek a szeszlyes asszonynak a jindulatra volt utalva, ismt lehajtotta a fejt. - rnm, le kell mosnom a sebet, hogy begygyulhasson. Ksztek egy kencst, amivel minden alkalommal be kell kennie magt, ha a frjvel hl. Cskkenti a fjdalmat, s megakadlyozza, hogy felszakadjon a seb. - A frjem lvezete semmikpp nem cskkenhet ezltal - mondta a hercegn hatrozottan. Marie tovbbra sem emelte fel a fejt, hogy a hercegn ne lssa az arct. - Nem fog - felelte. - Ellenkezleg, kellemesnek fogja tallni, hogy egy puha, nedves asszonyi l fogadja be. - Akkor j. Mikor kezded el? - A hercegn hangjbl rezte, agy azonnal hozz kell fognia. Mivel Marie tudta, hogy azon az jszakn mr gysem tud aludni, ksz volt rgvest elkezdeni a kezelst. Minl jobban becsli az rnje, annl biztosabb lesz a helyzete Voroszanszkban, s annl tbb szabadsgot fog lvezni. Szabadsgot, amit hamarosan ki is akart hasznlni. Mikzben Marie a szobjbl kencst s gygynvnyeket hozott, amikrl gy gondolta, segthetnek a hercegn bajn, a sajt fira gondolt, akit egyetlenegyszer sem tarthatott a karjban. sszeszortotta a fogt, hogy ne sikoltson fel a gytrelemtl. Vajon hogy megy a sora a kicsinek a boszorkny Hulda kezei kztt? letben lesz mg, amikor hazatr? Aztn Trudira tereldtek a gondolatai, akinek anya nlkl kell felnnie s Michelre, aki bizonyra ugyanannyira hinyolja, mint a frfit.

V.

Schwanhild kisasszony hta sajgott az atyai tlegektl, a gyomra pedig korgott az hsgtl. Napok ta mr csak vizet adtak neki, ezrt annyira legyenglt, hogy jrni is alig tudott, gy ebben az llapotban nem is gondolhatott a szksre. Eddig abban remnykedett, hogy a sorsa kedvez fordulatot vesz. Mg ha a rokonai nem is ismertk el anyja hzassgt, kzjk tartozott, s biztos volt benne, hogy a Wittelsbachok nem hagyjk cserben nemzetsgk egyik tagjt. Az apja azonban ersen riztette, gy nem addott lehetsge a meneklsre. Nhny ra mlva egy olyan frfi teljhatalma al kerl, akit mg sohasem ltott, s akirl csak annyit tudott, hogy egy kocsmros fia. Elszr kereken elutastotta apja javaslatt, miszerint menjen frjhez Michel Adlerhez, Kibitzstein urhoz. A korbbiaktl eltren Kunner von Magoldsheim ezttal nem hajolt meg lnya akarata eltt. A kisasszony szintn nem engedett, ezrt bezrtk a nrnbergi vrban lv szerny lakrsz egyik kis szobjba, mg kenyeret sem kapott, csak vizet, s mindennap gy megvertk, hogy hason kellett aludnia. Elszr nem rtette, mirt bnik vele ilyen kegyetlenl az apja. Aztn a szolglja elmondta neki az ajtn keresztl, hogy a csszr az apjnak tli a vitatott kehrheimi hbrbirtokot, ha hozzadja ehhez az Adlerhez, radsul oklevlben kap jogot arra is, hogy a fia rklhesse. Ez a hr fellesztette a dht s a harci kedvt, mert nem llt szndkban felldozni magt a hitvny fltestvrrt. Az apja azonban nem hagyott neki mst vlasztst, mint hogy belenyugszik a sorsba vagy hen hal. Mivel a fltestvrn s az apjn nem llhatott bosszt a megalztatsrt, gy dnttt, hogy a knyszerhzassgrt a kocsmros fia fog megfizetni. Az apja annyira sietett a hzassgktssel, hogy mg enni sem hagyta a szertarts eltt. Ehelyett a cseldek radtak egy b ujj kk ruht, s a hajt a szoksoknak megfelelen feltztk. Hamarosan beltetik egy gyaloghintba, s a vroshzra viszik. Ott, a vros legnagyobb termben gylnek ssze a magas rang urasgok, hogy tani legyenek a Michel Adlerrel kttt hzassgnak. Br mg rintetlen volt, Schwanhild tudta, mit jelent egy n s egy frfi egyttlse. Azon tprengett teht, hogyan viseli majd el , aki anyai gon mgiscsak a hatalmas Wittelsbach csaldbl szrmazott, hogy egy kocsmros fival kell hlnia. Apja hangja flbeszaktotta tpeldst. Mg az a tny sem bktette meg Schwanhildet, hogy maga Zsigmond csszr szervezte a hzassgot. Sosem adta fel a remnyt, hogy egy magas rang frfi megkri a kezt, ahogy ez mr egyszer megtrtnt. Rosszakarat emberek irigysge megakadlyozta, hogy ttingen grfnnak nevezhesse magt, s biztos volt benne, hogy az asszony, aki felesgl ment a fiatal grfhoz, annak idejn megfizetett egy boszorknyt, hogy fordtsa ellene a vlegnyt. - Igyekezzetek mr! - ordtotta az apja a cseldeknek. Schwanhild ijedtben annyira sszerezzent, hogy szolglja, Frieda, aki ppen a menyasszonyi fejdszt prblta rgzteni, megszrta egy hajtvel. - Vigyzz, te trampli! Schwanhild megttte a cseldet, de alig rezheten, hiszen mg tl gyenge volt a megprbltatsoktl. Kunner lovag mrgesen dobbantott a lbval a padln. - Ha a csszr feldhdik, akkora verst kapsz mindenki szeme lttra, hogy a holtad napjig megemlegeted. Felemelte a kezt, mintha egy pofonnal akarna nyomatkot adni a szavainak. Schwanhild megrtette, hogy az apja flholtan is az oltr el vonszolja. Legszvesebben a fldre vetve magt tombolt volna dhben, de ltva Kunner lovag komor arckifejezst, nem tett semmit. - Fejezd be vgre, hogy tlessnk a dolgon - frmedt r a szolgljra. A lny a flelemtl holtspadtan blintott, s reszket kzzel feltzte a menyasszonyi fejdszt. Kunner lovag megprblt tmt vltani, hogy cskkentse a lnyi s kzte lv feszltsget. - Sajnlatos, hogy anyd nem jtt velnk Nrnbergbe. Nem minden nap vehetnk rszt egy olyan eskvn, amit a csszr rendez. Schwanhild hevesen tiltakozott. - A felesged, nem az anym! Ekzben Frieda vgzett a munkjval, ezrt a kisasszony felllt, az ajthoz ment, s hetykn viszszaszlt az apjnak. - Nem indulunk? Azt hittem, a csszr vr rnk! Magoldsheim halkan szitkozdott, s sietve kvette. A lakrsz udvarn, a melln csszri cmert visel hrnk fogadta a menyasszonyt. Mlyen meghajolt Schwanhild eltt, s krte, hogy ljn be a

gyaloghintba. Az apjnak s az idsebb fltestvrnek gyalogolnia kellett, akr az egyszer polgroknak. A gyaloghint hordozi meglltak a vroshza eltt. Schwanhild kiszllt s vgigpillantott az pleten, amelyben sorsa rangjhoz nem mlt fordulatot vesz. Kunner lovag kzen fogta a lnyt, s a kapuhoz vezette. Tbb aprd sietett eljk, akiknek vrs ltzetn arany httr eltt a birodalmi sas hmzett kpe dszelgett. Voltakppen a menyasszony uszlyt kellett volna vinnik, de a lovag a ruha kivlasztsnl nem tartott r ignyt, gy a mg kerek arc ifjaknak nem maradt ms feladatuk, mint beksrni az art a nagyterembe. Schwanhild egy szempillantsnyi idre megllt az ajtban, s benzett a hossz haliba, ami olyan hatalmasnak tnt szmra, mintha apja vrnak sszes helyisg elfrne benne. Hatalmas gerendk tartottk a menynyezetet, ami olyan magas volt, hogy egy frfinak ersen kellett volna nyjtzkodnia, hogy egy lndzsa hegyvel elrje. Nagy lomveg ablakokon keresztl radt be a fny. A falbl karokknt kill, mvszien kovcsolt gyertyatartkban tucatszm gtek a gyertyk. Schwanhild szemben ez szrnyi pazarls volt, habr Nrnbergben, ahol virgzott a mhszet, a viasz bizonyra olcsbb volt, mint msutt. Egy trnszer szken kvl, amin a csszr foglak helyet, semmilyen btor nem volt a teremben. Zsigmond pomps ltzetet viselt, amelybe tbb aranyszlat varrtak, mint simt, s a meleg id ellenre gazdagon dsztettk cobollyal s ms rtkes prmekkel. A jobb kezt fed vrs kesztyn nagy pecstgyr lnylett, mg baljt kardja aranymarkolatn pihentette. A csszr nagyon elgedett volt, amirt vgl meg tudta oldani ezt a knyes gondot. rmben Michel Adlernek adomnyozott egy j cmert, amire a birodalmi sason kvl immr a bajor rombuszokat is rfestettk. Nszajndk volt, ami ppoly kevsbe kerlt, mint a bri cm, amit a vlegnynek grt. Vgl is egy Wittelsbach-hzbl szrmaz menyasszony mgsem mehetett hozz egy egyszer birodalmi lovaghoz. A tnyt, hogy Schwanhild anyja pontosan ezt tette, a csszr ugyanolyan knynyedn flresprte, mint azt, hogy sem a bajor hercegeknek, sem a rajnai palotagrfnak nem llt szndkban Michel Adlert j csaldtagknt elfogadni. Amikor Schwanhild elment eltte, a csszr meglepetten felpillantott, mert a lny nagyon szp volt. Igaz, Adler els felesghez nem hasonlthat, hisz Marie asszony volt az egyik legszebb n, akivel az uralkod valaha tallkozott. Mgis nyugodt lelkiismerettel elmondhatta, hogy a lovag, aki az egyik huszita hadjratban megmentette az lett, nem panaszkodhat arja kllemre. - Lgy dvzlve, gyermekem! - Zsigmond cskra nyjtotta kezt Schwanhild fel. A fiatal lny meghajolt, s ajkt a puha vrs brhz rintette, ami olyan vkony volt, akr a legfinomabb szvet. Kzben elkpzelte, milyen arcot vgna a csszr, ha az ujjba harapna. Az uralkod azonban elhzta a kezt, s jelezte, hogy kezddhet a szertarts. Schwanhild krlhordozta tekintett a tbbi jelenlvn, de egyetlen ismers arcot sem ltott, ezrt a vendgeket a cmerk alapjn kellett azonostania. A birodalom nagyurai kzl senki sem jtt el, mg a nrnbergi vrgrf, Hohenzollern Frigyes sem. Vlheten Brandenburgban tartzkodott, hogy vdelmezze az, orszgot a mg mindig tmad huszitkkal szemben, s fogadja az eddig lzad lovagok s vrosok hdolatt. A csszr veje, ausztriai Albert volt az egyetlen birodalmi fejedelem, aki megtette Nrnbergbe az utat az eskv kedvrt. Zsigmond kijellt utdaknt rdekben llt, hogy az apst elksr magyarokkal s csehekkel beszljen, hogy megbizonyosodjk hsgkrl. Schwanhild, akit szrmazsa folytn jobban rdekeltek a Nmet-rmai Birodalom gyei, mint a rangjabeli nket ltalban, bartsgosan rmosolygott a Habsburgra. Ha Albert egyszer csszr lesz, mindent meg fog tenni, hogy a finak, akit bizonyra hamarosan vilgra hoz, mlt rangot szerezzen. Utolsknt pillantott arra az emberre, akivel a htralev lett tlteni kszlt. Michel Adler kzpmagas, szles vll frfi volt, de a korabeli lovagoktl eltren nem eresztett pocakot. Szgletes arcn szigor arckifejezs lt. A lny dhsen vette tudomsul, hogy vlegnye keresztlnz rajta, mintha leveg lenne. Br kzzel-lbbal tiltakozott ez ellen a hzassg ellen, ez a viselkeds elkesertette. A kocsmros fia lthatan nem rtkelte a megtiszteltetst, hogy elnyerheti a kezt. A csszr maghoz hvta a gyntatatyjt. A pap megkrte Michelt s Schwanhildet, hogy lljanak el, aztn mormolt nhny latin szt, amivel megldotta frigyket. Gyors mennel befejezdtt a szertarts, ami a menyasszonyt csaldott tette. Mgtte Kunner lovag rmmel drzslte a tenyert, mert Lauenstein megtartva a szavt megszerezte szmra a vgyott hbrbirtokot. Ezzel krptolhatta magt a lnynak adott hozomnyrt, ami egy nagybirtokbl s kt vrbl llt, s amely

mostantl frje tulajdont gyaraptotta. Schwanhild a szeme sarkbl ltta a mozdulatot, megfordult, s egyszeriben teljesen idegennek ltta az apjt. Valban ez a pocakos, petyhdt arc s tsks szem frfi volt egykor az a nyalka lovag, akirt az anyja lemondott a sok rangjhoz ill krrl? Szerencse, hogy anym olyan korn meghalt, gondolta Schwanhild, mert biztosan nagy csalds lett volna szmra a hzassg ezzel az otromba emberrel. A msodik felesge az egyik szomszd birtokos lnya, aki sokkal jobban illett hozz a maga jelentktelen kllemvel. Mindenesetre az apja s a mostohaanyja legalbb nyolc nemesi genercira vezethette vissza az seit, mg a frje nemessge mg srszag volt. Vissza kell tartania a llegzett, amikor jjel bemegy a szobjba. Csak abban bzhatott, hogy a frfi gyorsan elvgez mindent a hitvesi gyban. Ez azonban mg nem kvetkezett el, mert a csszr engedlyezte a nrnbergi vrosatyknak, hogy vendgl lssk ket. A vros elkelsgei ltal felszolgltatott tel mg a legknyesebb zls vendg elragadtatst is kivvta. Schwanhildnek, akit Michel mell ltettek, sszefutott a nyl a szjban a tbbnapos koplals utn. Magyar bort szolgltak fel, ami tzknt nttte el a testet. Schwanhildet a szomjsg arra ksztette, hogy tbbet igyon, mint amennyit szokott. Hamarosan szdlni kezdett, s azon kapta magt, hogy hangosan nevet Rumold von Lauenstein sikamls megjegyzsein. A frjnek azonban arcizma sem rezdlt, csak lt a szkn, mint aki kardot nyelt, s lthatan az sem tnt fel neki, hogy nem szraz rozskenyeret eszik, hanem gyngyz levest s nycsikland sltet. Ehelyett ugyangy borral vigasztaldott, mint . - Amint Felsged is ltja, minden rendben lezajlott. Lauenstein elrehajolt, hogy emlkeztesse a csszrt, ki mentette ki kellemetlen helyzetbl. Zsigmond bartsgosan blintott, s felemelte aranykupjt. - Kegyelmed j tancsot adott, Lauenstein. Nem felejtem el. Kr, hogy ez nem jutott eszbe nhny httel elbb, ezen gy miatt tovbb kellett itt tartzkodnom, pedig mr rg vissza kellett volna trnem Magyarorszgra. - Nem lenne srgetbb megsegteni bartainkat, a kelyhes testvreket Bohmiban? - krdezte Michel. A csszr olyan arcot vgott, mintha a bor a kupjban ecett vlt volna. - Meg kell vdenem Magyarorszg hatrait a trktl. Murd szultn j sereget gyjt, s abban a pillanatban megszegi a velem kttt fegyversznetet, amint elg ersnek rzi magt. Amilyen gyorsan csak lehet, vissza kell trnem, hogy hadba hvjam a magyarokat. Nagy kereszt nekem, hogy a birodalom tbb sarkban is hbor dl. De biztos vagyok benne, hogy Isten s Szent Mihly segedelmvel elhrthatjuk a trnunkat fenyeget veszlyt, s gyzedelmeskednk a kvetkez csatkban. Michel meg akarta krdezni, hogy ugyanolyan gyzedelmesnek gondolja-e a kvetkez csatkat, mint azt, amiben a huszitk ellenben megmentette az lett, de mg idben lenyelte a szavait. Ehelyett pohrkszntt mondott, amelyben dicsrte uralkodja hadvezri kpessgeit s kifejezte azt a remnyt, hogy Zsigmond mg sokig fog uralkodni csszrknt, valamint magyar s cseh kirlyknt. Ausztriai Albert buzgn csatlakozott a jkvnsghoz, de az arcn ltszott, hogy a Zsigmondnak sznt vek szmt nem szmoln olyan nagyvonalan. A beszlgets ellaposodott, de hamarosan megrkeztek a mutatvnyosok, Michel mikzben nzte a mvszetk legjavt bemutat frfiakat s nket, arra gondolt, hogy egykor Marie-nak is a vndor npekkel kellett tartania, mert elraboltk az otthont. Marie nem lt mr, s ismt hzas ember. Most elszr nzett r a menyasszonyra. Nem csnya, futott t az agyn, de az els nagy szerelme helyt sohasem veheti t. Azzal is megelgedne, ha Trudinak j anyja lenne, amire srgsen szksge van a kislnynak. Taln lesznek az letket sszekt gyermekeik, s akkor bkben lhetnek egyms mellett. A fiatalasszony arcra kil ridegsg azonban ktsget bresztett benne a boldogsg megtallsa irnt. Hamar elzte ezeket a gondolatokat, mert eszbe jutott, hogy Schwanhild a felesge, gy engedelmessggel tartozik neki. Egy jabb kupa borral megszilrdtotta a lelkt. Hossz id utn elszr rezte, hogy asszonyi test melegsgre vgyik.

VI .

Mivel a csszrra egy jabb hadjrat vrt, nem szndkozott sokig Nrnbergben idzni. Az utbbi vekben kt csatt is vesztett a trkkel szemben, ami nem tett jt hrnevnek. A veresgekben nem kis rsze volt annak, hogy a birodalmi fejedelmek nem tmogattk az uralkodt, tovbb Zsigmond res kincstrnak. Ez utbbi miatt nem tudta a kelyheseket sem gy segteni, ahogy azt legjabb szvetsgesei elvrtk tle. Leszmtva nhny birodalmi nagyr segtsgt, akiknek sajt jl felfogott rdeke volt a huszita lzads leverse, a csszrbart cseheknek egyedl kellett szembenznik: a tboritkkal s vezetjkkel, Prokoppal. Mialatt a vendgek mg az ifj pr egszsgre ittak, a csszr megtrgyalta vejvel a helyzetet, s kinevezte helyettesnek. Ausztriai Albert, aki azt remlte, hogy nemcsak a Szent Nmet-rmai Birodalom csszri trnjn fogja kvetni apst, hanem a tbbi koronjt is megrkli, mindenben buzgn helyeselt az uralkodnak. Nhny napi jrsra elksri Zsigmondot, aztn megszervezi sajt orszga vdelmt a huszitkkal szemben. Nem bnta, hogy a tboritk feldljk Bajororszgot, Fels-Pfalzot s Szszorszgot, mert a Wittelsbachok s a Wettinerek csak gy rtik meg, hogy a csszr vdelme nlkl brnyok, akiket a farkas falka fenyeget. Zsigmond a szoksosnl korbban bontott asztalt, azt javasolva az uraknak s hlgyeiknek, hogy ksrjk az ifj prt a hlszobjukba. Nevets s sikamls megjegyzsek hallatszottak, az egyik lovag pedig trfsan oldalba bkte Michelt. - Na, Adler, tudod mg teljesteni a ktelessged, vagy segtsek? - Nem ajnlom, hogy mg egyszer ilyet mondj. A lovag felesge, aki hallotta a frfi szavait, a mutatujjval fenyegette. Termszetesen a tbbiekhez hasonlan is trfnak vette a megjegyzst, ami megknnytette, hogy jkedven elvlasszk egymstl a mtkaprt. A szoksoknak megfelelen az asszonyok kzrefogtk Schwanhildet, s kiksrtk, mg a frfiak ittak mg egy kupa bort. Egy kis id elteltvel a nemes urak kvetve a hlgyeket a felesghez vezettk az jdonslt frjet. A frfi vendgek kztt volt Heinrich von Hettenheim s Heribert von Seibelstorff is, akik az ivszatban s az egyre sikamlsabb megjegyzseket hallgatva is tartzkodan viselkedtek. - Azt hiszem, ez a fehrnp nem megfelel Michel bartunk szmra - jsolta Seibelstorff komoran. - Taln mgis. Elg szp ahhoz, hogy segtsen neki tllni Marie elvesztst - felelte Heinrich lovag remnykedve. Heribert von Seibelstorff erlyesen megrzta a fejt. - Ha elfelejten Marie-t, nem az a frfi lenne, aki mlt volt valaha hozz. - Az emlkt meg kell tisztessggel riznie, de a jvre is gondolnia kell. Ha lennnek mg gyermekei, az bizonyra nem rtana a gazdag hbrbirtoknak, s gy ltszik, Schwanhild ehhez hozzsegthetn. - Ebben ktelkedem. Semmi jt nem hallottam rla. Heribert gy dnttt, hogy elutastja a fiatalasszonyt, s a bartja semmivel sem tudta rvenni, hogy megvltoztassa vlemnyt. Vgl Heinrich lovag meghzglta a ruhja ujjt. - Gyere, itt az id, hogy Michelt felksrjk. Vgj bartsgosabb arcot, krlek! gy festesz, mint aki a srjnl kszl imdkozni. A tbbi vendg is sszegylt, hogy Michelt a nszi gyhoz ksrjk, amit a vr jjptett rszben rendeztek be. Heinrich Heribert lovag is csatlakozott a csoporthoz, de a vicceldsben nem vettek rszt, hanem mindketten a gondolataikba merltek. A kt frfi csak a legjobbakat kvnhatta bartjnak, de Heinrich von Hettenheim sem tudta elfelejteni, hogy megborzongott az elutast arckifejezstl, ami Schwanhild arcra kilt a szertartson s az asztalnl. Michelnek e pillanatban nem a menyasszonyn jrt az esze, mert a friss leveg gy hatott r, mintha fejbe tttk volna. Amikor megltta az el magasod vr krvonalait, az regtorony" s a hatalmas Pognytorony" gy imbolyogtak a szeme eltt, mintha tncot jrnnak. Ez rbresztette, hogy tl sokat ivott az ers borbl, s igyekezett lekzdeni a kbulatt. A fejben azonban forgszlknt kavarogtak a mlt s a jelen kpei. Egyszer szervezett mr eskvt szmra a csszr Marie-val, a bnei all felmentett szajhval. Akkor emelkedett megbecslt vrnaggy. Most egszen ms volt a helyzet. Nem Marie vrja a hitvesi gyban, hanem egy idegen, akirl a nevn kvl semmit sem tud. Elkpzelte, milyen lesz vele egy gyban fekdni, s vrakozsa ellenre

nmi izgalmat rzett a bensjben, ami lptei meggyorstsra ksztette. Ekzben az asszonyok megrkeztek a nszszobhoz. Az egyik idsebb hlgy fedden Schwanhildhez fordult. - Kevesebb bort kellett volna innod, gyermekem. Rossz eljel lenne, ha legyrne az ital s elaludnl, mieltt a frjed tlelne. Egy fiatalabb asszony lesen felnevetett. - Szerintem Schwanhild kisasszony jl tette, hogy btorsgot nttt magba a borral. Nekem is ezt kellett volna tennem az eskvmn. A frjem minden volt csak jzan nem, s valsznleg egy makrancos paripnak tartott, akit be kell trnie. Annyi sebet szereztem, hogy az jjeliednyen srtam a fjdalomtl. - Ksbb biztosan rltl, ha a frjed melld bjt a takar al - szlalt meg egy msik ksr, aki ezekkel a szavakkal akarta elzni a menyasszony flelmt. - Egyszer-ktszer taln - vallotta be nyltan. - A frjem sajnos a siets fajthoz tartozik. Rm veti magt, akr egy bika, aztn nhny perc alatt vgez. - Szegnykm! Milyen jszakk azok, amelyeken nem leljk meg a sajt rmnket! De ez Schwanhilddel nem fog megtrtnni. gy hallottam, hogy Michel r kitart s gyengd szeret. A csoport vezetje trfsan megfenyegette a tbbieket a mutatujjval. - Ne fecsegjetek annyit. El kell ksztennk a menyasszonyt, hogy fogadhassa Michel lovagot. Szaporn, le a ruhval. A hlgyek, akik a szoksoknak megfelelen frjezettek vagy zvegyek voltak, gyorsan munkhoz lttak. Kioldottk a ruhit, majd levetkztettk, mg vgl meztelenl llt elttk. Az ifiasszony tlsgosan sokat ivott ahhoz, hogy zavarba jjjn. - Michel Adler rmt fogja lelni a nszban, mert a menyasszonya nemcsak szp, de elg tzes is ahhoz, hogy felforralja a vrt - mondta az egyik asszony, s megrintette Schwanhild mellbimbit, amitl azok vrsek lettek s megfeszltek. Kbultsga ellenre Schwanhild rezte, hogy szinte elviselhetetlen ervel nti el testt a tz, legszvesebben kikldte volna a szobbl fennhjzan vicceld ksrit, s kezvel szerzett volna rmet magnak, ahogy azt eddig is tette, gy tartotta tvol magtl a frfiakat, s rizte meg szzessgt. Eszbe jutott a glns trubadr, aki csak azrt rkezett a vrukba, hogy megnekelje az szpsgt. Ezrt megengedte neki, hogy megcskolja s megrintse a keblt. Ms nem trtnt sem a trubadrral, sem a csinos aprddal, aki csak azon a padln akart aludni, ahol a kisasszony jrklt. Erre azonban nem olyan szvesen emlkezett vissza, mert ez az esemny akadlyozta meg gld mdon, hogy Ottingen grfnv vljon. Azon a napon rezte legersebben azt a vgyat, ami ma csillapodni fog. Az izgalomtl s a lelkben kavarg rzelmektl knnyek szktek a szembe. Az asszonyok azt hittk, hogy a flelemtl pityereg, ezrt vigasztal s btort szavak ksretben az gyhoz vezettk, vgl betakartk egy vkony takarval. - Ne flj, gyermekem! Brmilyen flelmetesnek is tnik, ami rd vr, a Jisten gy teremtette meg az asszonyokat, hogy a testk befogadja hites uruk frfiassgt - mondta a legidsebb ksr hlgy. - Menjnk, mr hallom a frfiak jttt a folyosn. A vezetjk gy terelte az ajthoz a vidman kacarsz nemesasszonyokat, mintha birkk lennnek, gy Schwanhild pr pillanatra egyedl maradhatott. Nem sokkal ksbb kinylt az ajt, s a mskor oly mltsgteljes urak vaddisznk mdjra benyomultak a szobba. A ksrk mivel tlsgosan ridegnek s elutastnak tartottk Michelt, tkzben mg tbb bort diktltak bele. Egyesek azzal keldtek, hogy a menyasszonyra hossz, beteljesletlen jszaka vr. Schwanhild elszr sszeszortotta a fogt, aztn arra gondolt, hogy ha a frje csdt mond, majd segt magn. Minthogy kvncsian vrta, milyen az, amikor egy frfi magv tesz egy nt, remlte, hogy a kocsmros fia, mg ha alacsonyabb rend is nla, kpes teljesteni frfii ktelessgt. rdekldve figyelte, ahogy a nemesek leveszik Michel ruhit. A frfiak nem voltak tapintatosak, egymst licitltk tl a trgr beszdben. Schwanhild sohasem hitte volna, hogy nemesemberek gy viselkedhetnek, mint az utca npe. Hirtelen undor fogta el tlk, s kicsit attl is, ami r vrhat. Ha a frang csaldokban minden gy zajlik, ahogy a frfiak szavaibl kiderlt, akkor az asszonyokkal llatknt bnnak. Amikor Michel mr teljesen ruhtlanul llt, ltszlag szgyenlsen lesttte a szemt, s csak a

szempilli mgl leskeldtt. Elszr csaldott volt az ura frfiassga lttn, mert nem gy tnt, mintha beteljeslne a nszjszakjuk. - gy nem aratsz dicssget - gnyoldott az egyik ksr. Michel felkapta a fejt s sszeszortotta a fogt, mert dhben legszvesebben lettte volna a srteget alakot. Mivel a vlegny ltszlag megkvltn llt, az egyik frfi lehzta a takart az gyrl, gy Schwanhild a jelenlvk tekintetnek prdjv vlt. Apja ezalatt a vlegnyt az ifiasszonyhoz lkdste. Michel nem vdekezett, mert a meztelen ni test ltvnytl felbredt a szenvedlye. - Miket beszlsz! Egy lovag lndzsja sosem mond csdt. Kunner von Magoldsheim megveregette veje vllt, aztn azzal a jelszval, hogy jobb, ha magra hagyjk a mtkaprt, kihessegette a ksrket az ajtn, akik tbbsge a rokona s a bartja volt. Michel kvette ket az ajtig s gyorsan becsukta a reteszt. - Ha mr az embernek meg kell hzasodnia, legalbb az ilyen ostobasgoktl megkmlhetnk. Schwanhildhoz fordult, aki lassan felhzta a lbt, megmutatva mindent magbl, ami az anyaszentegyhz ldsval immr Michel tulajdona volt. A lovag egy pillanatra felshajtott, s arra gondolt, hogy az asszonnyal, akivel szent ktelkben egyesl, alig beszlt nhny szt. A nemesek krben gyakori volt az ilyen hzassg, voltakppen rlhetett, hogy nem egy flig gyermeket adtak hozz, hanem egy nagyon is szemreval ifj hlgyet. Schwanhildet termszetesen nem lehetett Marie-val sszehasonltani. Szlesebb volt a cspje s a combja, a keblei mr most kiss elnehezltek. Ovlis arca feszltsget tkrztt, homlokn izzadsgcseppek gyngyztek, Michel mg sosem hlt szz lnnyal, de gyakorta hallotta, hogy az els alkalom nagyon kellemetlen lehet a lnyok szmra. Ezrt megfogta a kezt. - Ne flj, igyekszem, hogy ne okozzak fjdalmat neked. Olyan vatosan fekdt be az gyba, mintha Schwanhild vegbl lenne. Marie-val annak idejn az igazi egyeslsk eltt simogattk s cskolgattk egymst, de most hinyzott ehhez az a csodlatos megrts, ami az els felesgvel sszefzte. Radsul tl sokat ivott ahhoz, hogy irnythassa a vgyait, ezrt egy tapasztalt frfihoz kpest elg gyetlenl viselkedett. Az els percekben kevs sikerrel jrt, de aztn knnyebben hatolt a lny testbe, mint vrta. Egy pillanatra azon tndtt, vajon a menyasszonya valban rintetlen volte, m ezt nem tartotta igazn fontosnak, hiszen Marie sem volt szz az eskvjkkor, mgis hossz veket ltek le boldogsgban. Amint halott felesgre gondolt, knnyek szktek a szembe, gy rezte, mintha megcsaln. Emlkeztette magt arra, hogy a legtbb lovag s nemes gyasokat tartott a felesge mellett, akikkel zavartalanul hlt. Radsul Schwanhild a hites felesge volt, teht nem tett semmi rosszat, csak azt, amit az egyhz s a csszr elvrt tle. Mindezek ellenre knyszertenie kellett magt, hogy ne hagyja ott a felesgt. Schwanhild fejben egszen ms gondolatok jrtak. Minden kvncsisga ellenre sem volt felkszlve arra, hogy egy frfitest slyt rezze a sajtjn. Magban szitkozdott, hogy valban csak egy kanca, akinek t kell adnia magt, s majdnem felsikoltott a fjdalomtl, amit egyeslsk kezdetn rzett, de hamarosan kellemes rzs futott t a testn, s mr nem akarta, hogy vget rjen a nsz.

VII.

Az els jszaka rmei egyesthettk volna a hzasprt, de Michel bnsnek rezte magt, mert a hitvesi gy rmt, amit Marie-val osztott meg sokig, most egy msik asszonnyal lte t, aki alapjban vve idegen volt a szmra. Radsul Schwanhildon ismt rr lett a nemesi bszkesg s a gg. nmagt legalbb annyira megvetette, mint a frjt, s tkozta a testt, amirt az mohn befogadta a frfit. Az jszaka tovbbi rszben szemrehnyst tett magnak, reggel pedig olyan hevesen mosta l teste minden szeglett, mintha Michel illatt s rintse emlkt is vgleg el akarn tntetni. Nem dvzlte, amikor felkelt, s nem vlaszolt a frje szavaira sem, ehelyett felltztt s kiment a szobbl. Csak a folyosn tudatosult benne, hogy mr nem apja lakrszben van, ezrt sem azt nem tudta, hogy hol tallja a holmijt, sem azt, hol reggelizhet. Az eskv eltti hossz koplals miatt viszont farkashes volt

Egy vletlenl tjba kerl kldnc vgl elvezette egy terembe, ahol mr sokan ettek a csszr vendgei kzl. Legtbbjk nemes hlgy volt, akik az elz esti ivszatban nemigen vettek rszt. A frjeik s a fiatalabb frfiak, amint az a jelenlvk gnyos szavaibl kiderlt, most bnhdtek a tivornya miatt. - Nos, kedvesem ji tvszelted a nszjszakdat? krdezte az egyik asszony clzatosan. - Igen - felelte kurtn Schwanhild, s mohn pillantott egy nagy tlca slt kolbszra, amit egy szolga ppen akkor hozott be. A tbbiek lttk, milyen hes, ezrt odahvtk a szolgt. - A nszjszaka meghozza az tvgyat, igaz, gyermekem? - Nemcsak a nszjszaka, hanem a hossz bjt is, amire az apm knyszertett, hogy beleegyezzek ebbe a hzassgba. Schwanhild nem tartotta szksgesnek, hogy az apjrl vagy akr a frjrl tisztessggel beszljen. Rgs kzben alig tartva sznetet, bbeszden elmondta a lelkesen figyel hlgyeknek, milyen kegyetlenl bntak vele, hogy hozzmenjen ehhez a lovagg ttt kocsmros ivadkhoz. Az asszonyok iszonyodva csvltk a fejket, s egyttrzskrl biztostottk az elknzott fiatalasszonyt. Az egyik csszri tisztsgvisel idsebb felesge prblta vigasztalni Schwanhildet. - Ne vedd a szvedre a dolgot, hiszen Michel lovag kedves s jmd ember. Ezenkvl mostanig csak egy lnya szletett, s a tenyern fog hordozni, ha megajndkozod a remlt fi rkssel. - Elfogadom, az letemet olyannak, ahogy rm mrtk - mondta egy mrtr hanglejtsvel. A beszlgetsnek hirtelen vge szakadt, mert Michel lpett a terembe, s krlnzett. Araikor megltta Schwanhildet, megknnyebblten felshajtott. - Ahogy ltom, mr megtalltad a reggelit. Nagyszer, farkashes vagyok. Lelt mell, s vett az asszony tnyrjbl. Schwanhild a kezben tartott ksre meredt, s nehezen llt ellen a ksrtsnek, hogy a torkba dfje. A frfi gy bnt vele, akr egy fogads cselddel, s nem gy, mint egy frang csald sarjval. Milyen megalztatsok vrnak mg rm? - gondolta, amikor komor jvje sejlett fel eltte. nkntelenl rtrt egy klns rzs, ami inkbb kellemes pillanatokat sugallt, aztn arra gondolt, az lesz a legjobb, ha minl elbb teherbe esik s megszli a fit. Elhatrozta, hogy arra fogja nevelni, hogy nagy hatalm emberek leszrmazottja, az apja viszont egy senki. Michel igyekezett beszlgetni Schwanhilddel, de gy tett, mintha a frfi ott sem lenne. Ha egyltaln megszlalt, szavait a krltte lv nemesasszonyokhoz intzte. Marie sosem hanyagolta el t, gondolta Michel nmi kesersggel, ellenkezleg, mindig az els dolga volt, hogy vele trdjn. A korbbi hnapoknl is ersebben rezte a felesge elvesztse miatti fjdalmat, aki szenvedlyes szeretje s h trsa is volt egyben. Schwanhild sohasem fog a nyomba rni. Mivel a felesge ltvnyosan keresztlnzett rajta, megvltoztatta a tervt. Mg nhny napot a vrosban akart maradni, hogy Schwanhild kelmt, kszert s ms holmit vsrolhasson, ami a nket boldogg teszi. Most azonban gy dnttt, hogy az asszonyknak be kell rnie azzal, amije van, s azokkal a dolgokkal, amiket Marie telerakott ldiban, Kibitzsteinben tall. Mark legkedvesebb kszerein kvl mindent az j asszonynak fog adni. - Siess a reggelivel. Mg ma haza akarok indulni. - A frfi hangja olyan ridegen csengett, hogy Schwanhild srtetten rfrmedt. - Mg ma? - Az eskv utni napon mgsem kelhet tra - vetette kzbe az egyik hlgy. - Szp nap van az utazsra. St a nap, s nem vrhat es. Mivel a csszr s ausztriai Albert is kora reggel tra kelt, semmi okom, hogy ttlenl csrgjek itt. Michel hangja nem hagyott ktsget afell, hogy minden gy lesz, ahogy elrendeli. jra blintott Schwanhild fel, s emlkeztette, hogy ne kslekedjen sokig, majd elindult megkeresni az embereit. Mg t a vrban szllsoltk el, a szolginak azokban a polgrhzakban kellett maradni, ahol az embereivel maga is lakott az elz napokban. Szerencsre nem kellett messzire mennie, mert Karel mr a keressre indult, s ppen szembejtt vele a vrudvaron. - Mit kvn, uram? - krdezte lendletes meghajlssal. - Hvd ssze az embereket! Csomagoljanak ssze, s nyergeljk fel a lovakat! Hazamegynk. - Mg ma? Kari tgra nylt szemmel nzett r, hisz Michel elz nap azt mondta neki s a katoninak, hogy pr napig Nrnbergben maradnak. - Igen, mg ma. Siess! - Kzben trelmetlenl hadonszott a kezvel, mintha hajszolni akarn a

fit. Karel elfojtott egy nagy shajt, mert rlt volna, ha egy kis ideig mg csavaroghatott volna ebben a nagyvrosban. Azon tprengett, mi thetett az urba, de nem mert krdezskdni, hanem kirohant a kapun. Michel visszatrt a vrkastlyba, s utastott nhny szolgt, hogy kvessk a szobjba. Szerencsre nem volt sok csomagolnival, mert a holmija nagy rsze a korbbi szllsn maradt, Schwanhild ldja pedig az apjnak, a fivrnek s neki rendelt lakrszben volt. Elkldte teht a szolgkat Kunner lovaghoz, hogy hozzk el a felesge holmijt. A frfiak hamarosan visszatrtek s nemcsak a ldt hoztk magukkal, hanem az apst is. No de vm uram, hogy gondolod ezt? Nem indulhatsz tnak mg ma. Mg sok megbeszlnivalnk van. Schwanhild rksge... - Majd alkalmasabb idben foglalkozom vele. Amikor megltogatlak a vradban. Schwanhild bizonyra szvesen elksr. sszel felkeresnk. Michel a lovag minden ellenkezst elhrtotta, megparancsolva, hogy vigyk a ldkat s batyukat az udvarra. Karel ekzben brelt egy krs szekeret, s a csomagok nagy rszt felpakoltatta r. Most felraktk a maradkot is, de az induls eltoldott, mert Schwanhild vratott magra. Mivel Kunner lovag ismerte lnya makacssgt, nmi krrmmel gondolt arra, hogy ugyanazt a jtkot fogja zni a frjvel, mint vele. Izgatottan vrta teht, mit tesz a veje. Michelnek eszbe sem jutott, hogy meg kellene hajolnia felesge szeszlyei eltt, hanem a keressre indult. Nhny pnzrmrt kt szolga megmutatta neki azt a szobt, ahol Schwanhild j bartnivel knyelembe helyezte magt. Kinyitotta az ajtt, s cspre tett kzzel feddn a felesgre pillantott. - Mondtam, hogy indulni akarok. Mieltt mg Schwanhild brmit tehetett volna, megfogta s talpra lltotta. - De Michel lovag, ne bnjon szegnykvel ilyen durvn! - kiltotta a szobban lak hlgy, aki hzigazdnak szmtott. - Egy asszony, aki nem engedelmeskedik, verst rdemel, ahogy az a frfi is, aki hagyja, hogy a felesge az orrnl fogva vezesse. Michel sosem fenyegette Marie-t tlegekkel, pedig gyakran ellentmondott neki, s sokszor igaza is volt. Mindenesetre sohasem viselkedett volna, olyan gyerekesen, mint j hitvese, ami csak megerstette az rzst, hogy msodik hzassga nem sok jt gr. - Most velem jssz! parancsolta Schwanhildnek. A hangja ugyan nyugodtan csengett, de nem lehetett benne nem szrevenni a fenyegetst. Haragja ellenre elgg udvarias volt ahhoz, hogy meghajoljon a tbbi hlgy eltt, s bartsgosan elksznjn tlk. Ezutn sarkon fordult s vgigsietett a vr folyosjn. Schwanhildnek, aki frje kezt bilincsknt rezte a karjn, futnia kellett, hogy a frfi ne vonszolja. - Goromba alak! - sziszegte sszeszortott fogakkal. - Szokj hozz! - felelte Michel nyersen. Schwanhild rbredt, hogy ez az ember nem fog a tenyerbl enni, mint az apja. sszeszortotta az ajkt, hogy ne mondja ki azokat a szitkokat, amik a fejben cikztak. A szoksok s a hagyomnyok rtelmben ez a faragatlan tusk az ura s parancsolja volt, s ha itt helyben kkre-zldre vern, azt sem rn fel neki senki. Nem maradt ms vlasztsa, mint szabadjra engedni a dhtl kicsordul knnyeit. Amikor megltta a hitvny kocsit, kereken megtagadta, hogy felljn a bakra, hintt kvetelt. Michelnek nem volt kedve vitatkozni, ezrt elkldte Karelt a vrnagyhoz, hogy krjen tle klcsn egy lovas hintt. A fi hamarosan visszatrt egy szolgval, aki kt egyms mgtt lpked lovat vezetett. A rudakon kztk elhelyezett hintra rfrt volna egy fests, s elgg dohos szagot rasztott. Schwanhild mogorvn elhzta a szjt, de nem szlt semmit, hanem a szolga segtsgvel beszllt s behzta a fggnyt, mintha a kvetkez rkra ki akarn zrni az letbl a klvilgot, mindenekeltt a frjt. Legnagyobb sajnlatira senki sem trdtt a srtettsgvel. Csak amikor Nrnberg krvonalai eltntek a dombok mgtt, akkor jutott eszbe, hogy a szolgljt, Friedt otthagyta. gy az utazs alatt magra lesz utalva.

VIII.

Kibitzstein laki rltek, amikor az rsg jelentette Michel rkezst. Mindenkinek hinyzott, br az utbbi hnapokban elgg elhanyagolta ket. Azt remltk, hogy meg tudja oldani a problmt, ami a tvolltben keletkezett. Ingomar von Dieboldsheim nem egszen vratlanul viszlyt provoklt a wrzburgi pspk egyik vazallusval, s felszltotta a fit, aki Kibitzsteinben Michelt helyettestette a vrnagyaknt, hogy tmogassa. Mindannyian rtkeltk, hogy a fiatalember eddig ellenllt apja krsnek, s felllegeztek, amikor kinylt a kapu, j uruk a menet ln belpett a vrudvarra. Ingold von Dieboldsheim el sietett, s fel nyjtotta a kezt. - Isten hozta itthon, Michel r! A legjobbkor rkezett kegyelmed. Msklnben futrt kellett volna kldenem kegyelmedhez. Michel meglepetten nzett a fiatalemberre. - Valami baj van? Az ifj lovag komoran blintott. - Sajnos igen, s be kell ismernem, hogy az apm okozta. Valamilyen rgi szerzdsrl van sz, amit a wrzburgi pspk, Johann von Brunn egyik hbresvel kttt. Mindenesetre az elhunyt fia nem teljesti a megllapodst, ahogy azt lltlag lertk. Apm hadat zent neki, s megtmadta az egyik falujt. Ezutn az emberei kibitzsteini terletre vonultak vissza, hogy azt a ltszatot keltsk, mintha szvetsgesek lennnk, erre a msik nemes r akart rontani Spatzenhausenre, de szp szval s egy csapat jl felfegyverzett katonval el tudtam tntortani a tervtl. Taln kegyelmed kzvetthetne apm s a wrzburgi urasg kztt, mert egy hbor igazn nem hinyzik a vidknkn. Vrnagya hangja olyan szintn s megknnyebblten csengett, hogy Michel gy gondolta, nem fogja az apja prtjt. Ennek valsznleg a btyjval val vita az oka. A fiatalembernek nyilvnvalan nem llt szndkban atyja oldaln harcolni, hsges maradt az urhoz. Nem dnttt teht rosszul, amikor szolglatba fogadta. Lehajolt a nyeregbl, s megveregette a vrnagy vllt. - Helyesen cselekedett. Egy hbor mindnyjunkra bajt hoz. Megprblok beszlni atyjaurval s az ellenlbasval. Vgszksg esetn pedig felkeresem Wrzburgban eminencijt, Johann von Brunnt. Bizonyra tudja, hogy lvezem a csszr jindulatt, ez kell slyt adhat a szavaimnak. Eltte elmesl nekem, lovag uram, mindent, amit tud errl a vitrl. Remlem, az gy vrhat mg egy kis ideig, mert nagyon vgyom egy forr frdre s egy kiads lakomra. Ennek biztosan a ksretem is rlne, klnsem a felesgem. - A felesge? - Ingold rfi zavartan nzett Michelre, aztn a tekintete az udvarra begrdl lovas hintra siklott. - felsge a csszr gy hatrozott, hogy megnst, gy vigasztalva meg Marie elvesztse miatt. Michel hangja nem rulta el, hogyan vlekedik a dologrl, mindenesetre Ingoldnak nem gy tnt, mintha egy szerelmes frjet ltna. Mivel a legtbb hzassgot a szlk vagy a hbrr akarata szerint ktttk, s a proknak idvel kellett sszecsiszoldni, nem csodlkozott klnsebben a dolgon. Az gy ltrejtt lzassgok gyakran boldogabbak voltak, mint a szerelembl ktttek, mert a n s a frfi sokszor hamar rbredt, hogy szenvedlye egy lomkpnek szlt. Az ifj vrnagy a hinthoz lpett s meghajolt. - rnm, engedje meg, hogy elsknt dvzljem j otthonban. Eddig Schwanhild sem a vrat, sem a vidket nem mltatta figyelemre, nem is szlva a vrudvaron uruk dvzlsre sszegylt emberekrl. Ingold udvarias szavaira elhzta a hint fggnyt. Egy magas, jkp fiatalembert ltott, akinek arcvonsait vilgoskk szempr s szke haj emelte ki. Rangjrl nemcsak a trdig r mlyvaszn zeke, a szk vrs nadrg s a vlln htravetett kpeny rulkodott, hanem dsztelen kardszja s inkbb hasznlatra, mint dszknt kovcsolt kardja. Schwanhild felshajtott, mert frje vazallusa sokkal jobban tetszett neki, mint hites trsa. Az utazs alatt megfigyelhet mogorva arckifejezst bartsgos mosoly vltotta fel. - Ksznm a kedves fogadtatst, lovag r. Lenne olyan szves s kisegtene a hintbl? Ingold rgtn kinyitotta az ajtt, s megfogta Schwanhild kezt. Amikor a nap az asszonyka arcra sttt, az ifjnak egy pillanatra elllt a llegzete. Michel j felesge olyan szp volt, akr egy lom, s azonnal gy rezte, hogy tbbre vgyik, mint a keznek megrintsre. Gyorsan lehajtotta a fejt, s igyekezett elhessegetni a bns gondolatokat. Egy pillanatra azt kvnta, brcsak Michel

vezetn be a palotba az asszonyt, ugyanakkor vgyott arra, hogy tehesse meg ezt. Schwanhild biztos sztnnel megrezte, milyen hatssal van a tapasztalatlan fiatal frfira, s mosolygott. Egy embert mr bizonyosan tallt, akit a szvetsgesv tehet, akire felttlenl szksge lesz a bartsgtalan arcokat ltva maga krl. Schwanhild tekintete a gyermekre tapadt, aki dacosan harapdlta az ajkt. A hrom-ngy ves trli gyermek csak a frje lnya lehetett. A szrazdajkja egy tizenkt v krli, hinak ltsz teremts volt, aki rangjhoz kpest tlsgosan szp ruht viselt. Ez a lny mg biztosan borsot tr az orra al, mert gy nzett r, mintha raglyt kvnna neki. A tbbiek elutast arckifejezse arrl rulkodott, hogy srgsen szksg volt egy erskez rnre. Ezen nem csodlkozott, hiszen frje els felesge alacsony sorbl szrmazott, s gyessggel, na meg olyan tettekkel, amit ernyes asszony soha nem engedne meg magnak, a hatalmasok kegyeibe frkztt. A szajha azonban azt nem tanulta meg, hogyan kell irnytani egy vr hztartst. Michel Reimhoz lpett, hogy dvzlje, s ppen a felcserhez, Zdenkhoz akart fordulni, amikor rjtt, hogy nem hagyhatja jdonslt hitvest csomagknt az udvaron lldoglni. Sarkon fordult, megfogta az asszony kezt, s Trudihoz vezette. - a lnyom, Hiltrud, a mindenem - mondta Schwanhildnek, mikzben bal kezvel megsimogatta a kislny arct. - Mondd, kincsem, rlsz, hogy jra itthon vagyok? Nzzenek oda, mr megint mekkort nttl! Ha gy folytatod, hamarosan magasabb leszel nlunk. Nzd, kit hoztam neked. az j mamd. A neve Schwanhild. Trudi arcra mg jobban kilt a dac. - Van mr anyukm. Nincs szksgem jra. Michel nagyot shajtott. - Trudi, kicsikm, meg kell vgre rtened, hogy az desanyd meghalt s a mennyben van az angyalokkal. Onnan nz le rd, s biztosan nagyon szomor, mert ilyen makrancos vagy s nem adsz dvzl cskot Schwanhild mamnak. Schwanhild lebiggyesztette az ajkt, mert ettl a lzad teremtstl nem akart cskot kapni. gy vlte, a kislny pr vaskos tst rdemel a htsjra. A tekintete elrulta Trudinak, hogy jobb, ha nem feszti tl a hrt, aztn gyet sem vetett tbb a gyermekre. - Kimerlt vagyok, pihennem kell. Ezenkvl az elhamarkodott elutazsunk miatt szksgem van egy szolglra. Megnzem a vrbeli asszonyokat, hogy eldntsem, ki jhet szba. Az ids markotnyosn, va jobb vllval az istllajt oszlopt tmasztotta, s tvolsgtartssal figyelte a jelenetet. Kikpte az ppen rgcslt szilvamagot. - Ezzel a mkvirggal mg meggylik a bajunk. n mondm neked. Thereshez beszlt, aki egykor szintn markotnyosn volt, s a huszita hadjratban bartkozott ssze Marie-val. Theres a fogt vicsorgatta, s nehezen tudott ellenllni a ksrtsnek, hogy ne kpjn is a fldre. - Ha rnzek, kedvem tmad befogni a rgi kocsimba s csatlakozni egy hadjrathoz. - Ehhez mr ks van, de attl tartok, hogy tavasszal el kell hagynunk a j meleg fszknket. va meghozta Schwanhildrl az tlett, s jfent perlekedett Istennel, amirt Marie-t ilyen szrny mdon elragadta. - Ha elmegynk, Trudi elveszt kt embert, aki szereti. Az ott biztosan nem fogja. Theres Schwanhild fel mutatott a fejvel, aki ppen elvonult a cseldek sora eltt, hogy kpet kapjon j alrendeltjeirl. Amikor Michel bemutatta neki Zdenkt, s megemltette, hogy a kulcsrn Csehorszgbl szrmazik, Schwanhild arca megkemnyedett. - Nem akarok egy tkozott huszitt ltni a vrban! - Zdenka j katolikus, a huszita lzadk ldztk s halllal fenyegettk. - Michel hangja lesen csengett. Schwanhild a knnyeivel kzdtt. A rknyszertett frje mindenki eltt megmutatta, milyen keveset fog szmtani ebben a vrban. Ingold lovag is sszeszortotta a fogt, mert gy gondolt:i, hogy Michel Adlernek jobban tekintettel kellett volna lenni a hitvesre. A gynyr Schwanhild e pillanatban lthatan kevsbe szmtott a vr urnak, mint a cseh parasztasszony, vagy a markotnyosnk, akiket szvlyesen dvzlt. Schwanhild gy nzett vra s Theresre, mint kt, idegen vilgbl val lnyre. A kinzetkbl tlve az egyszer npbl szrmaztak, valahonnan az t szlrl, bizonyra Michel els felesgnek

bartni lehettek, s nyilvnvalan ugyanolyan kznsgesek, mint egykor Marie volt. Nem fogadta a markotnyosnk kevss bartsgos dvzlst, hanem durvn htat fordtott nekik. A cseh n mellett ezeknek kell elsnek eltnnik innen - gondolta magban. Kibitzstein vrban biztosan szrny llapotok uralkodnak, ha ez a spredk befszkelhette magt, gondolta az ifiasszony, s szgyellte, hogy ppen egy ilyen borzalmas hely urhoz kellett hozzmennie. Mg gondolatban gnyos megjegyzsekkel illette Michelt, a testben elterjed tz emlkeztette r, hogy hamarosan beksznt az jszaka. Az utazs alatt a kocsmros-ivadk egyedl hagyta aludni a hideg gyban, mondvn hogy, a hint folytonos rzkdsa utn biztostani akarta a nyugalmt. Itthon azonban aligha fog lemondani a frjet megillet jogairl. Az els s eddig egyetlen alkalommal, amikor egytt hltak, tlsgosan rszeg volt ahhoz, hogy lvezze a hzaslet rmt, de az emlkeiben olyan gynyr lt, amire a teste minden jjel vgyott.

IX.

Marie jbl megvizsglta a hercegn szemremtestt. Anasztzia kiss felnygtt, de ezttal nem a fjdalomtl, hanem a kellemes rzsek hatsra, s mivel bn volt olyankor a gynyrre gondolni, amikor nem a frjvel hlt, anyanyelvn elmormolt egy imt. Krlelte a Szzanyt, hogy ne vesztse el az nuralmt, s ne kveteljen a javasasszonytl s bizalmastl Istennek nem tetsz dolgot. Megknnyebblssel vette tudomsul, hogy Marie gyorsan befejezte a vizsglatot, s szappannal megmossa a kezt az odaksztett rztlban. A javasasszony btortan rmosolygott. - rnm, a duzzanatot mr nem lehet rezni. Most mr olyan rmmel hlhat az urval, ahogyan szeretne. - Istennek s a Szent Szzanynak hla! Teht mgis megfoganhat bennem a remlt fi. Anasztzia sszekulcsolta a kezt, s elmondott mg egy imt. Az gieknek elmondott ksznet kzepette nem feledkezett meg fldi segtjrl sem. - Annyira rlk, hogy az tjaink kereszteztk egymst, Marija. Gygyt kezed van. Marie ltszlag alzatosan lehajtotta a fejt, de inkbb el akarta rejteni az arckifejezst, hiszen egyltaln nem volt boldog, hogy ebbe az orszgba hurcoltk. Mgis rlnie kellett, hogy felkeltette a hercegn rdekldst, st vgl elnyerte a jindulatt is. A sors akr egy kikti bordlyba is vethette volna. Keresztet vetett az itteni szoksok szerint, hogy ne kapjon feddst, s magban ksznetet mondott Mria Magdolnnak, hogy egy meglehetsen knyelmes letet lhet. Ugyanakkor nmagval perlekedett, s szidta a gyengesgt. Anasztzia kvnsga, hogy egy msodik fit szljn, naponta emlkeztette a sajtjra, aki Hulda von Hettenheimnl maradt. Szinte gyllte magt, amirt nem volt btorsga mindent maga mgtt hagyni, s elindulni haza, mg ha Voroszanszkot egy fl vilg vlasztotta is el Kibitzsteintl. - Ez lehetetlen. Szerencsre nmetl cssztak ki e szavak a szjn, ezrt a hercegn nem rtette azokat. Anasztzia lthatan ksznetnyilvntsnak, vagy rvid imnak vette, mert megfogta a kezt, s hlsan megsimogatta. - Olyan gyes vagy mindenben, ami minket, asszonyokat s a testnket illeti. Marie felemelte a bal kezt, s megrzta a fejt. - rnm, ksznje meg a j Istennek s a Vlagyimir i Szzanynak, de ne nekem. n csupn egy egyszer asszony vagyok. Habr az elbb mg a knnyeivel kzdtt, most knytelen elfojtani egy mosolyt. A hercegn sohasem tudhatja meg, honnan szrmaznak az ismeretei, nevezetesen Hiltrud bartnjtl, aki nemcsak parasztasszony volt, hanem ismert gygyt is. Bartnje tudsa abbl az idbl szrmazott, amikor szajhaknt vndoroltak vsrrl vsrra, s Hiltrud tanyjnak nstny llatai is gyaraptottk tapasztalatait. Marie bensje nha rmlten megrzkdott, amikor bartnje a kecskit s a teheneit sjt bajokrl beszlt neki. Szinte minden ltogatsakor elmagyarzta, melyik betegsget milyen nvnnyel lehet gygytani embernl s llatnl. Igaz, hogy a rheinsoberni patikus is segtett neki, mert

megerstette Hiltrud szavait, s tle is tanult egyet-mst, mgis csendben megkvette a messze tvolban lv bartnjt, hiszen az eladsai nlkl aligha segthetett volna Anasztzinak s a finak, s nem nyerhette volna el a hercegn bizalmt sem. Az uralkodn gondolatai ezalatt a jv krl forogtak. - Azt mondtad egyszer, hogy ismersz olyan fvet, ami segti, hogy az asszonyok gyorsabban megtermkenyljenek. Meg tudod keresni nekem? - Azt mondtam, a bartnin ismert egy szert, de sajnos nem mondta el nekem valamennyi sszetevt, amelyekbl fzte. Marie mrges volt magra, amirt megemltette Anasztzinak Hiltrud fzett, mert most a hercegn csodt vrt tle. Marie rezte, hogy Anasztzia gy kapaszkodik ebbe a remnybe, mint a lelki dvbe. Teht nem maradt ms vlasztsa, mint olyan nvnyeket keresni, amelyek elsegtik a megtermkenylst, s egyben meggrte Szent Mria Magdolnnak, hogy ha Anasztzia vrands lesz, gyertyt gyjt a tiszteletre. Ezt azonban, amint imjba is belefoglalta, csak akkor tudja teljesteni, ha visszatrt az otthonba. A Szent aligha egyezne bele ebbe a bizonytalan alkuba. - Megteszem, amit tudok, rnm. Marie felshajtott, s azon tndtt, milyen kvetelssel ll el legkzelebb a hercegn. Nem kellett sokig vrnia. - Tudsz olyan kencst kszteni, ami a frjem vgyt annyira felm fordtja, hogy elfelejti azt a fekete tehenet, akivel naponta hl? Marie-nak fjt, hogy a hercegn ilyen megvet hangon beszlt Alikrl. Stt br bartnje nem tehetett rla, hogy Dimitrij herceg azt gondolta, brmit megtehet, amihez kedve tmad. Az uralkod tmogatst grt Pantelej atynak egy j templom ptsre a voroszanszki vrban, amire mr adott is nmi elleget. gy hitte, hogy ezzel megbocstst nyert a mr elkvetett s a jvbeni bneirt is, ezrt szabadjra engedte a mr lny irnti vgyait. Idkzben sokkal gyakrabban hlt szegny Alikval, mint a felesgvel. Marie legszvesebben azt tancsolta volna Anasztzinak, hogy fesse be az arct s a testt feketre, az ajkait pedig vrsre, hogy Alikt feledtesse a frjvel. A mr lny ugyanis szvesen lemondott volna Dimitrijrl. A herceg egyszer az asszonyhz egyik szobjba vonszolta. Mivel az ajt nyitva maradt, Marie egy pillanatra benzett, s ltta, hogy Alika arcn nemi a gynyr, hanem a fjdalom s flelem tkrzdtt. Dimitrij olyan durvn bnt vele, hogy a lny rendszeresen hasznlta a kencst, amit Marie ksztett neki. A hercegn szmra javasasszonya hallgatsa tlsgosan hossz volt, ezrt lbval a fldet csapkodta akr egy makrancos gyermek. - Ha az uram nem tartja tvol magt ettl a pognytl, a fekete teremtsnek meg kell halnia. Marie sszerezzent, de megprblta elrejteni rmlett, ktsgbeesettek btorsgval igyekezett Anasztzit gyilkos gondolataitl eltrteni. - rnm, legyen kegyelmes hozz, hiszen nla jobb szrazdajkt nem tall. Olyan hsgesen gondozza a fit, mint senki ms, s segt nekem jjel-nappal figyelni r. - Meglehet, de nem akarom, hogy Vlagyimirt ellssa testvrekkel. - Anasztzia hangja ridegen csengett. - Ezt meg tudom akadlyozni. Marie az ajkba harapott, amint kimondta e szavakat, mert a hazjban ilyen gretekrt boszorknynak tartank. A papok egyltaln nem nztk j szemmel az effle tevkenysget, s ha egy javasasszony tl messzire ment, vzbe fojtottk, vagy mglyra kldtk. Ezenkvl Alikn egy magzatelhajt szer nem igazn segtene. Rvid tprengs utn j tervet eszelt ki. Megetet a bartnjvel egy olyan nvnyt, amitl egy bizonyos helyen ronda, nagy pattansok keletkeznek. Alika rlni fog, ha Dimitrij elfordul tle, s visszatr a felesge gyba. - Jobb lenne a mr lnynak. Nem trk meg fattykat. gy tnt, hogy Anasztzia mr elfelejtette, hogy az imnt dicsrte Marie-t, mert az arca most haragot tkrztt. - s nem tetszik, hogy te s a fekete n ugyangy bntok a fiammal, mint a lnyoddal. Nem nhet fel egy trnrks s egy rabszolgan lny testvrknt. A hercegn nem tudta lenyelni ezt a srtst, s elgedetten ltta, hogy szavaival megbntotta a dajkt. Marie elfehredett, s mr nyitotta a szjt, hogy visszavgjon, de lenyelte a kikvnkoz szavakat, s lehajtotta a fejt.

- Ahogy parancsolod, rnm. A szve mlyn nevetsgesnek tallta, hogy a hercegn ennyire kicsinyes. Habr Anasztzia nem szerette a frjt, mgis minden n ellen hadat viselt, aki felkeltette a herceg rdekldst, legyen az egy bojr lnya, vagy egy rabszolga, mint Alika. Ezenkvl a hercegn llandan reztette, hogy Voroszanszk urnak a hitvese, s lthatan rlt annak, ha az alrendeltjeit meg bnthatta. - Most elmehetsz! Ha szksgem lesz rd, hvatlak. Marie rlt, hogy megszabadul a szeszlyes asszonytl. Betette a kencss tgelyeket a faldikba, aztn vllra vette a tinktrkkal s gygyfvekkel teli batyut, s meghajolva kiment a szobbl. Csak odakint llegzett fel, mr rg nem hatott r a hercegn ilyen nyomasztan, mint ma. - Inkbb a szksemmel kellene trdnm, s nem ezzel a ggs nszemllyel. Marie sajt hangja hallatn ijedten nzett krl, aztn eszbe jutott, hogy Voroszanszkban van, s itt senki nem rti az anyanyelvt. Egy dologra j volt a hercegn viselkedse. rezte, hogy a vre gyorsabban kering az ereiben, s biztosan tudta, hogy hozz kell ltnia a sajt s Alika szksnek elksztshez. Ezekkel a gondolatokkal tette le a holmikat a szobjban, majd elhagyta az aszszonyhzat. Odakint megllt, s tudatosabban nzett krl, mint korbban, majd csaldottan elhzta a szjt. A nyr idkzben tadta helyt az sznek, a nyrfalevelek mr elsrgultak. Ebben az esztendben mr nem lesz lehetsge a szksre, mg akkor sem, ha az itteni tlrl szl elbeszlsek ersen tloznak is. De ha beksznt a tavasz, nekivg. Addig van ideje sszegyjteni azokat a dolgokat, melyekre a hossz ton szksgk lesz. Mr szert tett nmi pnzre, ugyanis Andrejnek s nhny bartjnak ksztett egy fzetet, amitl gyorsabban kihevertk a msnapossgot az egyik tivornyjuk utn. A frfiak hlbl adtak neki pr pnzrmt. Radsul a Darjval trtnt sszetzs ellenre is sikerlt megtartania a trt. Egy pillanatra elborzadt, amikor az egykori szrazdajka sorsra gondolt. Darja csak nhny hete halt meg, de mg azok is gy tettek, mintha sosem ltezett volna, akik valamikor a bartnjknek neveztk magukat. A cseldek nevettek a tatrok trflkozsn, s tbben is bebjtak velk az istllnl lv sznba. Furcsa np az orosz, gondolta Marie, s rgvest kinevette magt, hiszen az itteniek ugyanezt mondtk rla s a nmetekrl. Nem tlhette el a cseldeket. Az hazjban is voltak olyan nk, akik az erszakos frfiakhoz vonzdtak, s frfiak, akik uruk parancsra szrny tetteket hajtottak vgre, gy nem akar sem az oroszokrl, sem a tatrokrl rosszabbat gondolni, mint amit megrdemeltek. Ezzel a szndkkal folytatta tjt. A vr klnbz pletek halmaza volt. A kbl plt palota s asszonyhz kr ltszlag teljesen rendszertelenl istllkat, pajtkat s egyb pleteket ptettek, amelyekrl mr csukott szemmel is tudta, melyik hol van. Amit nem rinthetett volna meg, azt megmutatn az orra, mert valamennyi egyedi szagot rasztott. A konyhbl tel, a frfiak szllsrl br- s izzadsgszag radt, a cseldek hltermbl pedig egyedi szappan- s asszonyillat terjengett. Marie korbban sosem gondolta volna, hogy azok a helyek, ahol kizrlag nk vagy frfiak tartzkodtak, ennyire eltr illatak. Ez itt tnt fel neki elszr. A frfiak ersebb illatot rasztottak, mert nem elg gyakran cserltk az gykktjket. A nket desks illat lengte krl, ami azrt nem tudta egszen elfedni havi vrzsk szagt. Marie csodlkozott, hogy elkalandoznak a gondolatai, ha nem a munkjra vagy a tervre figyelt. Tovbbment, amg egy, a palothoz hasonlan kbl, grg s orosz stlusban plt hzhoz nem rt, amelybl prsn meleg leveg csapta meg. Ez volt a frdhz, amit a nemesek s a hznp kzsen hasznlt. Habr alaposan kezet mosott, gy rezte, hogy Anasztzia testszaga mg mindig rzdik rajta, s azt remlte, hogy ezzel egytt a srtseit is lemoshatja magrl. ltalban a nk s a frfiak ugyanabban a teremben frdtek, de kln kdakban. A hercegn szmra azonban, aki nem tudott megbartkozni ezzel a szokssal, berendeztek egy kln szobt, amit Marie s Alika is ignybe vehetett. A frfiak nem bntk volna, ha a tbbi asszonnyal egytt lnek be a kdba, m a cseldek nem trtk meg maguk kztt a tiszttalannak tartott pogny teremtst, Marie-tl pedig tartottak, mivel nyugati eretnek volt. Az orosz nk gy gondoltk, beszennyezdnek, ha osztozniuk kell a frdvzen Alikval s a nmet dajkval. A ngy kkdat sokan kerestk fel, mert az egyik szent nnepre kszltek, s Pantelej ragaszkodott hozz, hogy a brnyki tisztn menjenek a templomba. A szolgk szorosan egyms mellett l-

tek a kisebb, alacsonyabb kdban, aminek a vizt nem melegtettk fel annyira, mint a herceg vazallusait. Utbbiak kztt lt Jaroszlav, Lavrentyij s Andrej is. Amikor Marie belpett. Andrej egyik bartja, Vaszja ppen akkor llt fel, megmutatva az asszonyoknak teljes meztelen valjt. Nvekv frfiassga lttn nhny fiatal lny szgyenlsen elfordult, hogy azutn mgis megkockztassanak egy flnk pillantst. Az idsebb nk azonban inkbb gnyos tekintettel illettk a fiatalembert. - Nem lesz hosszabb, akrmit csinlsz - kiltotta egyikk nevetve. Vaszja az asszonysgra nzett, s clzatosan mozgatta a cspjt. - Neked elg hossz lenne. - Szjhs! - felelte az asszony megvet legyintssel. A frfi ezt nem akarta sz nlkl hagyni, ezrt heves vita alakult ki kztk. Marie rlt, hogy a jelenlvk figyelme a vitzkra tereldtt, s szrevtlenl beosont a hercegn frdkamrjba, aztn megknnyebblten magra zrta az ajtt. A kizrlag Anasztzinak fenntartott rzkd resen llt, de a nagy fakdbl gz fodrozdott. A vzprbl egy fekete arc, gndr frtk s egy fekete szempr bontakozott ki, rmmel pillantva Marie-ra. - Azt hittem, Anasztzia vagy az udvarmestern jn. Tlk biztosan verst kaptam volna. Az utbbi hetekben Alika nmettudsa sokat fejldtt, mg az orosszal borzasztan nehezen boldogult, s csak a legszksgesebbeket tudta. Lthatan dacbl nem akarta megtanulni ezt a nyelvet, amirt a tbbiek flig llatnak tekintettk. Egybknt sokkal tbbet rtett oroszul, mint azt feltteleztk rla. - Anasztzia fltkeny rd, mert a herceg tbbszr hl veled, mint vele. Ezrt keres folyton alkalmat arra, hogy megbntessen. Alika a fogt csikorgatta. - Fellem akr egsz nap hlhatna a hercegn az urval. Nem tudom, mit szeret ezen a frfin. Nekem annyira ellenszenves. Amikor a magv tesz, mindig fjdalmat okoz. Olyan dolgokat kvetel tlem, amirt legszvesebben levgnm a frfiassgt. Ha nem engedelmeskedem, megkorbcsol. A mr lny undorral a fldre kptt. Marie tovbbi magyarzat nlkl is rtette, mit mvel a herceg a bartnjvel. Azok a frfiak, akik azt hiszik, hogy teljhatalmuk van a nk felett, gyakran Isten s az egyhz ltal tiltott dolgokat kvetelnek, s ezek sokszor lobban felizgatjk ket, mint az az aszszonyi testrsz, amit a Teremt a szerelemre alkotott. Marie-nak teht eggyel tbb oka volt arra, hogy megkezdje a szksk elksztst. rlt a tervnek, ezrt btortan blintott bartnje fel. - Ne aggdj! Ennek is vge lesz hamarosan. Csak arra vigyzz, hogy ne srtsd meg a herceget. Darja vgzete semmisg lehet ahhoz kpest, amit veled tennnek. - Nem, ha sikerl megszereznem Dimitrij trt. Alika szemvillansbl Marie megrtette, hogy a mr lny komolyan gondolja, amit mond. - Istenem, nem szabad! Nem dobhatod el ilyen knnyen az leted. Marie megragadta bartnje vllt, s gy mosolygott r, mint egy j csnyt kieszel klyk. - Majd n segtek rajtad. Adok neked egy gygyfvet, amitl a frfiak tasztnak fognak tallni. Mikzben folytatta a mondandjt, Alika bels combjra mutatott. - Igaz, a nvnytl itt s az arcodon csnya pattansok lesznek. - Nem szmt, semmi sem rosszabb, mint a herceggel hlni. Hisz van felesge, akivel megteheti. Alika megrzta ds, gndr srnyt, s elmosolyodva kivillantotta hfehr fogait. - Adj abbl a szerbl! Minl elbb bkn hagy Dimitrij herceg, annl jobb. Marie kiss komoran lehajtotta a fejt. - Mg meg kell keresnem a fveket, s el kell ksztenem a megfelel fzetet. Ez eltarthat nhny napig. Mi lenne, ha azt mondand, hogy megjtt a havibajod? - Ezt megtehetem. Remlem, nem szmol utna. Alika megkopogtatta a kd szlt. - Vetkzz le s gyere frdni, klnben kihl a vz. Marie-nak eszbe jutott, hogy frdeni jtt s nem fecsegni, teht kvette a j tancsot. Hamarosan bartnjvel szemben lt a kdban, s mosakodott a kemny szappannal, amit a mr lny odaksztett. - Hogy haladsz a szksi tervvel? - krdezte Alika a hirtelen keletkezett csendben. Marie sszerezzent, s a vzbe ejtette a szappant. Mikzben megprblta megkeresni, figyelmezteten Alikra nzett. - Lgy vatos! Az ajt vkony, s ha frdik kint valaki, aki rti a nyelvnket, elrulhat minket. - Ez a te nyelved, nem az enym. Az enym ilyen.

Alika csicsergett nhny mondatot egy teljesen ismeretlen hangzs nyelven, s szigoran Mariera nzett. Az asszony szgyenkezve gondolt arra, hogy az els prblkozsuk utn feladta, hogy megtanulja Alika anyanyelvt, s gy rezte, nagyon nzn viselkedett. Bartnjnek biztosan jlesne, ha hazja szavaival vigasztalhatn. Megsimogatta az arct, s igyekezett mosolyogni. - Bocsss meg, nem akartalak megbntani. - Nem bntottl meg. Igazad van. Ha el akarunk szkni innen, nem szabad gyant keltennk. Gyere, fordulj meg, hogy megmoshassam a htad. Aztn te kvetkezel. Mikzben a kt n mosakodott, kinylt az ajt. Marie azt hitte, hogy az egyik kint frd frfi akar trflkozni velk, ezrt felllt s a ruhja utn nylt. Gelja volt az, akit Anasztzia az szolglatra jellt ki, holott az orosz n szabad cseld volt. Az asszony, akinek szles arct tatrosan vgott szeme s szke haja tette rdekess, kendket s tiszta ruht hozott a karjn. - Gondoltam, hogy megint megfeledkeztetek a kendkrl, amiben megtrlkzhettek - mondta, s letette a holmikat egy smlira. - Ksznm. Marie gy gondolta, hogy a lny rgtn tvozik. Gelja azonban ott maradt, s zavartan rendezgetett nhny holmit. - Siessetek! A hercegn frdni akar, hogy este kellemes grg illattal fogadhassa a frjt. Tudjtok, hogy nem szereti, ha itt tall benneteket. Alika olyan gyorsan kiugrott a kdbl, hogy a vz csak gy spriccelt. Br megengedte, hogy is hasznlja a frdt, ha a hercegn itt tallja, biztosan megti prszor, vagy puszta kzzel, vagy azzal a bottal, amit az udvarmestern mindig magnl hord. A szappanos vz Marie szembe csapott, ezrt felkiltott, mg Gelja szemrehnyan nzett a mr lnyra. - Nem tudsz vigyzni? Most minden vizes lett. Megrdemelnd a korbcsolst. - Aliknak bven van rsze benne. Marie is kiszllt a kdbl, s kikapta Gelja kezbl a fel nyjtott kendt. Az orosz cseld mregette az Alika htn lthat friss korbcsnyomokat, aztn szrevette a Marie htn lv halvny cskokat. Habr a dajkt biztosan sok vvel korbban bntettk az tlegekkel, a hegekbl ltszott, hogy annak idejn vresre verhettk. Gelja gy mr nem csodlkozott azon, hogy a nyugati asszony dhs lett a korbcs emltsre. - Bocsss meg, sem tged, sem a fekett nem akartam megsrteni. Sokak szemben szlka, s az rdg lnynak tartjk, mert a bre olyan stt, akr egy pokolbeli dmon. Gelja megrzkdott a stt hatalmak emltsre, s keresztel vetett, hogy megvdje magt tlk. Marie nem tudta, mit tehetne a cseld babonival szemben, aki nyilvnvalan ugyanolyan ellenszenvvel viseltetett Alika irnt, mit a tbbi asszony. maga a mr lnyban egy nzetlen, megbzhat embert ismert meg. A brszne valsznleg az els pillanatban sokakat megrmt, s bizonyra nmet fldn is akad elg ember, aki Alikt Lucifer szolgljnak tartan. - Ha jn a hercegn, siessnk. Marie megtrlkztt, s belebjt a tiszta ruhba, amit Gelja hozott. Az orosz lny bizonyos szempontbl aranyat rt, hiszen mindent be tudott szerezni, amire az embernek szksge volt, st olyan holmikat is, amik knyelmesebb teszik az letket. - Ksznm. Marie rmosolygott Geljra, aztn segtett Aliknak, aki idegessgben sszekeverte a ruhadarabjait. Gelja mindkettjk ruhjt kisimtotta, aztn olyan mozdulatot tett, mintha ki akarn hessegetni ket. - A hajatokat inkbb a szobtokban szrtstok meg, klnben a vgn mg tnyleg tallkoztok az rnvel. Marie a vztcsra mutatott, amit Alika mutatvnya okozott. - Mg fel kell trlnnk. - Ugyan, tnjetek el, majd n megcsinlom! Mikzben beszlt, felvett egy rongyot, s elkezdte feltrlni a vizet. Marie egy pillanatig mg figyelte, aztn Alikval egytt elhagyta a frdkamrt. Mikzben a kdak kztt a kijrat fel igyekeztek, a frfiak mindenflt kiabltak nekik. - H, te kis fekete macska, mirt kell mindig odabent levetkznd? A tbbi fehrnp nem ilyen

szgyenls. - Meg akarjuk nzni, mi tetszik a hercegnek annyira rajtad. Ms vagy alul, mint a mi asszonyaink, vagy tudsz valami klnlegeset? A frfiak kvncsisgt szerencsre nem kvettk tettek, ezrt Marie s Alika bartsgos arcot lttt magra, amikor elhaladtak a kdak mellett s gyorsan kisurrantak az ajtn. A kdban Andrej mellett l Vaszja vigyorogva nzett bartjra. - Szvesen megnznm a kis fekett egyszer meztelenl. Mit szlsz a nyugati fves boszorknyhoz? Amikor idehoztk, olyan sovnynak s sszetprdttnek tnt, akr egy regasszony. Mostanra viszont olyan ltvnyt nyjt, ami megmozgatja a frfiassgomat. Andrej csak gnyosan mosolygott, de nem vlaszolt, hiszen az gondolatai is Marie krl forogtak. Gelja, aki a nyitott ajtn t hallotta a megjegyzst, aggd arcot vgott, s elhatrozta, hogy figyelmezteti a dajkt.

X.

Vlagyimir s Lisa egyms mellett aludt a nagy blcsben, olyan bks ltvnyt nyjtva, hogy Marie megllt mellettk egy pillanatra. Aztn eszbe jutottak Anasztzia szavai, hogy a kt gyermek nem nhet fel testvrknt, s mrgesen elfintorodott. Mg, ha Lisa nem az lnya is, hanem hallos ellensg, mgiscsak elssorban a kislnynak ksznheti, hogy a rabszolgahaj gyomrban nem trtk meg az letkedvt. Idkzbe a lnyka gy a szvhez ntt, mintha a sajtja lenne, s nem volt hajland Viagyimir javra httrbe szortani. Alika rezte, hogy Marie-t valami aggasztja, s meghzta a ruhja ujjt. - Bosszant valami? Marie legyintett. - Szra sem rdemes. A jvben gyelnnk kell r, hogy a hercegn fia jobb pelenkt kapjon, mint a mi kicsiknk. Lisa valsznleg nem alhat tbbet a blcsben, br a kis herceg olyankor nyugodtabban alszik. De ugyanolyan jl el fogjuk ltni, mint eddig. Mintha Lisa megrtette volna a szavakat, kinyitotta a szemt s Marie-ra nzett. Kzben gy mozgatta a szjt, mint aki szopni szeretne. Marie megrtette a nma felszltst, kioldotta a ruhjt. Tulajdonkppen Anasztzia fi volt az elsbbsg, de Marie csak azrt is a kislnyt etette meg. - Menjek a konyhba kst csinlni? krdezte Alika, mivel Marie mr szilrd tpllkot is adott a kt kicsinek nemcsak anyatejet. - Igen, de semmikpp ne ruld el, kinek lesz a ksa. Hadd higgyk a cseldek tovbbra is, hogy a mienk. Ha az itteni asszonyokon mlna, a kis herceg mg mindig csak anyatejen lne. Szidalmaznnak bennnket, s megrgalmaznnak Anasztzia eltt, ha megtudnk, hogy a gyermek mr szilrdabb tpllkot is kap. Alika minden rosszat felttelezett Anasztzirl, s meggrte Marie-nak, hogy vatosabb lesz. Mialatt kiment a szobbl, Marie letette Lisit, s a karjba vette Vlagyimirt. A lehet legjobbkor tette, mert az ajt hirtelen kinylt, s belpett a hercegn. A ltottak megnyugtattk Anasztzit. Elgedetten blintott. Marie List a sajt gyra fektette, gy a trnrks blcsje res volt, radsul a kislny mg azt a szvessget is megtette nevelanyjnak, hogy nyafogott, mintha hes lenne. Ennek ellenre kis hjn katasztrfa trtnt, mert Alika visszajtt egy lbassal, s tartalmt ijedtben majdnem a hercegnre bortotta. Nagy nehezen sikerlt visszanyernie a nyugalmt. Anasztzia fel fordult, s az ednyben gzlg kst mregette. - Mi ez? Marie nyelt egyet, mert flt, hogy nem fogja tudni olyan knnyen elhitetni a hercegnvel, hogy a ksa az v. Ha az rn mgis rajtakapja, amint a gyerekeket eteti vele, biztosan megkorbcsoltatja. gy dnttt teht, hogy annyira mond igazat, amennyire csak lehetsges. - A ksa Lis. Mivel Vlagyimir szpen nvekszik, tbb tejre van szksge, ezrt a lnyomat msknt kell tpllnom. Ha csak kecsketejet adok neki, megbetegszik. A hercegn egy blintssal vlaszolt.

- Jl vgzed a munkdat, dajka. Alkalomadtn megjutalmazlak. Most mennem kell a frdbe. A szolglm ksbb eljn a kencsrt, ami nveli a frjem gynyrt. Olyan elgedettnek kell lennie, hogy lehetleg minden jjel felkeressen. Miutn pphogy rpillantott a fira, sarkon fordult s elment. Amikor az ajt becsukdott mgtte, Alika kilttte a nyelvt. - A herceg nem tlsgosan ignyes, a lnyeg, hogy meghghasson valakit. Azt hiszem, egy kecskvel vagy egy tehnnel is bern. Habr mr az is bnnek szmtott, ha valaki ilyen undort dologra gondolt, Marie mgis kuncogni kezdett, amikor ezt elkpzelte. Ezutn gyorsan sszeszedte magt, s a ksra mutatott. - Etesd meg List, mieltt ismt bejn valaki. Addig n httal az ajtnak tmaszkodom. Ebben a pillanatban belpett Gelja. - A hercegn bizonyra azrt jtt ide, hogy megnzze, nem hanyagolod-e el a fit. lj le, hadd fonjam be a hajad. Marie mrgesen shajtott. Mirt ppen most kellett jnni a cseldnek? Gelja lthatan szrevette Marie ingerltsgt, mert cinkosn elmosolyodott, s megnyugtatan felemelte a kezt. Bezrta az ajtt, a falhoz lpett, s a gerendrl levette azt a pici kanalat, amit Marie oda szokott rejteni. Inkbb egy szarujtknak lehetett nevezni, aminek a kifaragsval a ksztje az gyessgt akarta bizonytani. Arra a clra azonban, amire Marie hasznlta, sokkal jobb volt, mint az itteni kanalak. - Tessk, ezzel megetetheted a kicsit. Gelja odaadta Aliknak a kanalat. Marie igyekezett mindent titokban csinlni, de a cseldnek meglepen les szeme volt. Csak remlhette, hogy Gelja nem von le tves kvetkeztetst, s nem rulja be. Kellemetlenl rezte magt, amirt kiszolgltatott vlt, s feszengve lt le a zsmolyra, hogy Gelja befonja a hajt. Vlagyimir nygskdni kezdett, mert miutn Lisa szopott, neki nem jutott elg tej. - Adj neki egy kis kst! - mondta Gelja Aliknak, amikor a trnrks srni kezdett. A mr lny krdn Marie-ra nzett, s miutn bartnje blintott, letette List az gyra, s elvette tle Vlagyimirt. A kicsi szoks szerint fintorgott, amikor a szjba tett egy kis kst, de aztn szorgalmasan lenyelte a falatkkat, s annyit evett, hogy Alika megijedt. - Tnyleg ennyire hes lehet? - Mit mond? - krdezte Gelja. - Alika csodlkozik, milyen j tvgya van a hercegnek. - Dimitrij fia mr majdnem egyves, rendesen kell ennie, hogy nagy s ers legyen. A tej nem elg ehhez. Sajnos a hercegnnk ezt nem akarja beltni, a tbbiek meg azt szajkzzk, amit mond. Szerencsre te okos asszony vagy, csak akkor nem, ha sajt magadrl van sz. - Hogy rted ezt? Marie megrmlt, hogy megsrtette az orszg valamelyik szmra rthetetlen szokst vagy egyik trvnyt. Gelja felemelte az egyik haj tincst, s megmutatta neki. - Amikor a hercegn megvsrolt, a hajad rdes volt s sznek ltszott. Mindenki ids asszonynak tartott, s nhnyan azon csodlkoztak, hogy mg gyermeket szltl. Most a hajad fnylik, akr az arany, a brd sima s puha, a melled pedig a kt gyermek szoptatsa ellenre is szemreval. Korbban bizonyra gynyr n lehettl, mg most is tlsgosan szp vagy rabszolgnak. Ez veszlyes szmodra. Marie ingerlten csvlta a fejt. - Ezt nem rtem. - A frfiak mr beszlnek rlad, s nem kell sok id hozz, hogy az urunk szrevegyen, s az gyba vigyen. Ez nem fog tetszeni a hercegnnek. Anasztzia nem orosz, aki tud engedelmeskedni, a konstantinpolyi csszri csaldbl szrmazik. Nem szokott hozz, hogy egy msik asszony rnykban ljen. Boldogtalan az orszgunkban, ezrt ilyen ingerlkeny. Ha el akarod kerlni a korbcsolst, ne feledkezz meg errl. Marie-nak eddig eszbe sem jutott, hogy Dimitrij herceg msknt is tekinthet r, mint a dajkra, akit a hitvese a rabszolgapiacon vett. Most maga eltt ltta Alika sorst, s rjtt, hogy sincs biztonsgban a nagy bika tvgyval szemben, ahogy vazallusai Dimitrijt flig gnyosan, flig irigykedve neveztk. - Ksznm a figyelmeztetst, Gelja. Valsgos kincs vagy. Marie felnzett, s kiss fedd pillantst ltott a lnyon, aki ppen feltzte a hajt.

- Nem is tudom, mirt rdekel a sorsod. Egy rabszolgannek pnze sincs, hogy pr fillrt adhasson nekem - fzte hozz a cseld vllvonogatva. Marie alig tudta fegyelmezni magt, hogy ne rezzenjen ssze az ijedtsgtl. Taln Gelja megtallta az eddig sszegyjttt pnz rejtekhelyt? De amint idegesen felnzett, nem ltott a cseld arcn szemernyi gyanakvst sem.

XI.

A frdkamrban a frfiak mg mindig egy-egy n elnys vagy elnytelen vonsairl beszltek. Azt tallgattk, vajon a dajka a ruhja alatt is olyan csinos-e, mint az arca. Alika is elg beszdtmt adott. Lavrentyij, a herceg tancsadja megrzkdott, s intett az egyik szolgnak, hogy tltsn meleg vizet a kdba. - gy rzem, mintha a jeges Volgban frdnk - mondta i nevetve Jaroszlavnak. A herceg testvre eddig csendben maradt, hogy ne kerljn sszetkzsbe btyja vazallusaival. J nhnyan kzlk szvesen megtettk volna uruknak azt a szvessget, hogy adand alkalommal meglik. s mi lenne kevsb feltn, mint a nagy kdban kitr dulakods kzepette elg ideig a vz alatt tartani? Tizenhat esztendsen idsebb volt a moszkvai nagyhercegnl, akinek mg most is kemnyen kellett harcolnia a trnjrt, de II. Vaszilij mgsem volt olyan ktsgbeejt helyzetben, mint itt, Voroszanszkban. Mivel az vatossg termszetnek rszv vlt, sietve helyeselt Lavrentyijnek, megerstve, hogy a vz tnyleg pokolian kihlt. - Vlagyimir Dimitrijevics nhny ht mlva nnepli az els szletsnapjt. Nem gondolod, hogy j lenne, ha ebbl az alkalombl meglepnd egy ill ajndkkal? Ez a felszlts nagyon meglepte Jaroszlavot. - De ht... - kezdte dadogva, s nagyokat nyelt, hogy a hangok kijjjenek a torkn. - Nincs pnzem Lavrentyij Jurjevics, hogy olyan ajndkot vegyek szeretett unokacsmnek, ami mlt hozz. A herceg nhny fiatalabb vazallusa gnyosan nevetett. Kztudott volt, hogy Dimitrij alig ad pnzt az cscsnek, nehogy az ifj megajndkozhasson bizonyos embereket, vagy esetleg zsoldosokat fogadjon fel. Elszr azt hittk, hogy Lavrentyij Jaroszlav rovsra akar trft zni, de a kvetkez szavai szre trtettek mindenkit. - Beszlek Dimitrij Mihajloviccsal, hogy adjon neked egy bizonyos sszeget, ami az becsletre is vlik. Ezen a napon a btydrl se feledkezz meg. Nemrg hozattam Novgorodbl egy kis hord plinkt, ha akarod, neked adom, hogy megajndkozd vele tiszteleted jell. Jaroszlav zavartan bmult Lavrentyijre, de aztn megknnyebblten elmosolyodott, mert tudta, ajndk nlkl a btyja azzal vdoln, hogy megveti a fit. - Ksznm, Lavrentyij Jurjevics. Napok ta azon gondolkodom, mit ajndkozhatnk az unokacsmnek, de semmi nem jutott eszembe. Adnl nekem valamilyenje tancsot? - Szvesen. Ksrj el ksbb a btydhoz, hogy elkrhessk tle a pnzt. Akkor megtudjuk, mennyit klthetsz. Lavrentyij blintott Jaroszlavnak, s Andrejhez fordult, akit ugyangy meglepett nagybtyja hirtelen rdekldse a herceg ccse irnt, mint a tbbi frfit a frdben. - Egy Tverbl jtt embertl hallottam, hogy lltlag megint hbor lesz. Nhny moszkvai bojr sszeeskvst sztt a halicsi fejedelemmel II. Vaszilij megbuktatsra. Azt mondjk, a bartunk, Zahar Ivanovics is kzjk tartozik. Miutn nemrg alaposan lehordtk, gy tnik, a Moszkva irnti hsge elprolgott. Andrej felnzett a vz felletrl felszll gzre, s hangosan gondolkodott. - Nem hallottam semmilyen hborrl. Eddig Dimitrijnl sem jelentkezett senki, hogy megnyerje szvetsgesl. - Ez nem j. - Lavrentyij elhzta a szjt. - Ha Moszkva meg sem ksrel beszlni a hercegnkkel, akkor ellensgnek tekintik. Ezen kevsb csodlkozom, mint azon a tnyen, hogy halicsi Jurij sem szmt Dimitrij tmogatsra. Mr-mr gy tnik, hogy senki nem bzik az urunkban. Az desapja, Mihail herceg gyesen egyenslyozott a kt fl kztt, s Voroszanszk terletnek nem jelentktelen rszt kapta I. Vaszilijtl ajndkba, hogy a hercegnk ne helyezkedjen szembe a fival. Ha Dimitrij mgis ezt fogja tenni, s elbukik, akkor vge a hercegsgnknek. Ilyen nyltan mg egyetlen nemes sem merte brlni Dimitrijt. Mialatt Andrej ktsgbeesett mozdulatokkal igyekezett nagybtyjt hallgatsra brni, Dimitrij legkedvesebb vazallusai egymsra nevettek. gy gondoltk,

hogy Lavrentyijt, aki a hercegi tancsad rangot mg Dimitrij apjtl kapta, ideje lenne egy fiatalabb emberre cserlni. Mivel a vazallusok kzl Andrej tarthatott a legtbb joggal ignyt erre a posztra, de soha nem segdkezett volna nagybtyja megbuktatsban, az udvaroncok azt remltk, hogy a herceg j bizalmasval egytt emelkedhetnek fel. Anatolij s nhny msik frfi, akiket a herceg a mltban tl gyakran vagy igazsgtalanul bntetett meg, blogatott Lavrentyij szavai hallatn, s sokatmondan nztek egymsra.

Hatodik rsz A zendls

I.

Lavrentyij bosszsgra Jaroszlav olyan ktsgbeesettnek s ijedtnek ltszott, mintha a sajt temetsre hurcolnk. Dimitrij a helyben nevetett s trflkozott volna, ahogy egy kellemes sta alkalmval szoks, az ccsrl azonban kilomterekrl lertt a rossz lelkiismeret, gy az reg tancsad rlt a hidegnek, ami otthon tartotta az embereket, valamint a vastag tlikabtnak s szrmesapknak, ami eltakarta ket. A behavazott utcn szembejv kevs jrkel nem trdtt velk, hanem igyekezett meleg helyre jutni. Lavrentyij mgis aggdott, hogy Jaroszlav felkeltheti a herceg besginak gyanjt a viselkedsvel. - Szedd ssze magad, Jaroslav Mihajlovics! Vagy gyant akarsz kelteni? - Habr Lavrentyij suttogott, a hangja erlyesen csengett. A herceg sszerezzent, sszefggstelenl motyogott valamit, s olyan rmlten nzett az ids nemesre, mintha a frfi a hallos tlett tartan a kezben. - Hov viszel? Lavrentyij kromkodott magban, mert a herceg elgg gyvnak tnt. - Az elbb, a vrban mr elmondtam. Felkeressk a mz- s mzsrkereskedt, Grisa Batorjevi-cset, hogy vegynk tle valami klnlegeset a btydnak. Dimitrij annyira rlt a fia szletsnapi ajndknak, hogy senki sem csodlkozhat, ha megprblod apr ajndkokkal megtartani a jindulatt. Jaroslav engedelmesen blintott, de grcss arckifejezse nem enyhlt. Lavrentyij sajt magra is dhs volt, amirt clzott r, hogy Grisa Batorjevicshez nemcsak azrt mennek, hogy egy hordcska mzsrt vegyenek. - Mindjrt ott vagyunk. - Lavrentyij megknnyebblten mutatott az alacsony deszkbl csolt ptmnyre, amelyben a mzsrkeresked tlen a mhcsaldokat tartotta. Grisa Batorjevics gazdagabb volt, mint azt a legtbben feltteleztk Voroszanszkban, mg ha szernyebben nzett is ki az tlagnl, s egy kis hzban lakott, amit csupn a pajta klnbztetett meg a tbbitl. Amikor Lavrentyij bekopogtatott, egy cseld nyitott ajtt. A szolgl nem volt mr sem fiatal, sem ndszlvkony. Amint megltta a ltogatkat, elhzta a szjt, mintha rablk llnnak eltte. A cselddel ellenttben Grisa Batorjevics tlrad rmmel dvzlte a herceg ccst s Lavrentyijt. - Isten hozott benneteket szerny hajlkomban, bartaim! ljetek le! Lanka rgtn hoz neknk jfle itkt. De eltte hoz kenyeret s st, meg egy megldott ikont, hogy megpecstelhessk bartsgunkat. Lthatan a cseld csak ezekre a szavakra vrt, mert azonnal visszatrt egy tlcval, amin egy darab kenyr, egy kis tlka s s a Madonna arannyal dsztett kpe volt. A mzsrkeresked megvrta, mg a vendgei vesznek a kenyrbl s a sbl, majd maga is ezt tette. Vgl htattal megcskolta az ikont. - Ezennel eskszm az Istenre, a Szzanyra s szeretett orosz egyhzunk szentjeire, hogy nem fogok rtani nektek, hanem a segtsgetekre leszek.

A frfi jbl megcskolta az ikont, s odanyjtotta Jaroszlavnak, aki zavartan meredt r, s csak Lavrentyij felszltsra rintette meg ajkval a szentkpet. Utoljra a herceg tancsadja illette cskkal az ikont, majd visszaadta a cseldnek. A mzsrkeresked megfogta a kt frfi kaftnjnak az ujjt, s maghoz vonta ket. - Kvessetek, bartaim, nem csak ti lesztek ma a vendgeim. Grisa a hz vgben lv kis, ablaktalan helyisgbe vezette ket, ami Lavrentyij megltsa szerint mr belenylt a msik ptmnybe. A felletes szemll szmra egy hordkkal s ldkkal megrakott raktrnak tnhetett. A mzsrkeresked azonban nhny mozdulattal trendezte a helyet, gy a hordkbl lalkalmatossgok lettek, a ldk pedig vdfalknt szolgltak, amelyektl a vratlanul belp szemly nem lthatta a mgtte lket. Lavrentyij le merte volna fogadni, hogy a levlasztott sarokban van egy titkos ajt, amin keresztl ki lehet jutni a helyisgbl. A cseld ltal behozott faggygyertya nem adott elg fnyt ahhoz, hogy lthatv vljanak a fn az esetleges hasadkok vagy egyb menekltra utal jelek. Grisa teletlttt hrom kupt mzsrrel, s elosztotta. - Egszsgedre, Jaroslav Mihajlovics, s a tiedre is, Lavrentyij Jurjevics! Isten s az sszes szentek ldst krem rtok. - Isten ldjon tged is, Grisa Batorjevics! - Lavrentyij koccintott a hzigazdval s ksrjvel, majd belekortyolt az ers, des mzsrbe. Kzben azon tprengett, vajon a mzsrkeresked a j itallal csupn a bartsgt akarja kinyilvntani, vagy le akarja itatni ket. Elhatrozta, hogy kiugrasztja a nyulat a bokorbl, s amilyen gyorsan csak lehet, tisztzza a dolgokat. - Amint ltod, bartom, teljestettem a kvnsgod, s magammal hoztam Jaroszlav Mihajlovicsot. Grisa mosolyogva blintott, s tlttt mg egy kupa italt a herceg ccsnek. Az ifj remeg kezekkel s tl gyorsan ivott. Lthatan vgleg a tudatra bredt, hogy olyan svnyre lpett, amin elvesztheti a fejt. - Lennl szves elvezetni a beszlgetsnket, Grisa Batorjevics? - Lavrentyij hangja metszen csengett. A mzsrkeresked csittan felemelte a kezt. - Ez a szndkom, atyuska, de szeretnm megvrni a tbbi vendget is, mieltt fontos dolgokrl kezdnk beszlni. Elszr is kvncsi vagyok r, hogy zlik ez a mzsr. Vaszilij nagyherceg, akinek nemrg kldtem egy hordcskval, kiss desnek tallta. - A nagyherceg a te mzsrdet issza? - Jaroszlav tgra nylt szemekkel bmult Grisra. - Nem tilos Moszkvban eladni a mzsrmet - felelte a hzigazda vltozatlanul bartsgosan. Ez a megjegyzs hangos nevetsre ksztette Lavrentyijt, mert a mzsrkeresked e szavakkal elrulta, hogy a moszkvai nagyherceg hve s kme. Megnyilvnulsa ugyangy meglepte a hzigazdt, mint a ksrjt. - Valami helytelent mondtam? - krdezte a keresked meglepve. Lavrentyij a fejt csvlta. - Egyltaln nem. Csupn megnyugtat, hogy egyszeriben minden olyan tlthatv vlt, mint a Volga jege. Az ids frfi lthatan megknnyebblt a tudattl, hogy a mzsrkeresked mgtt tudhatja Moszkva hatalmt. Mivel Dimitrij fiatal frfiakbl hsges vazallusokat gyjttt maga kr, s a tatr testrk is mellette lltak, egy ers szvetsges nlkl vgrehajtott lzads egyenl lenne a sajt hallos tletkkel. Vaszilij nagyherceg azonban nem tesz semmit, n meg tudja a segtsg rt. Megitta az italt, s eltolta magtl a kupt. - Nekem is tl des a mzsrd. - Hozassak msik fajtt, atyuska, vagy inkbb innl plinkt, ahogy szeretett hercegnk is ezt kedveli mostansg? A keresked ki akart menni a kis szobbl, de Lavrentyij visszatartotta. - Vrjuk meg inkbb a tbbi vendget! Remlem, nem ksnek. A herceg rossz nven venn, ha az ccse sokig tvol maradna. - Dimitrij nagyon szigor uralkod, igaz? - Grisa ltszlag egytt rz mozdulattal Jaroszlav fel fordult, s teletlttte flig res kupjt. A herceg flnken blintott. - Egy kiss tnyleg szigor, de csak amita a trnra kerlt. Korbban ms volt. A mzsrkeresked az ifj vllra tette a kezt, s rmosolygott. - Nem mindenki viseli jl, ha uralkod lesz. Dimitrij Mihajlovics kedves fiatalember volt s btor katona, amg az atyja lt. Most mr egyik sem mondhat el rla. - A btym mg mindig btor! - Annak ellenre, hogy Dimitrij rosszul bnt vele, Jaroszlav ktelessgnek

rezte, hogy megvdje t. - Btornak lenni nemcsak azt jelenti, hogy az ember odacsap s nem fl, hanem azt is, hogy hasznlja az eszt. ppen ez hinyzik Dimitrijbl. Nem tart Moszkvval, mert nem akar a nagyherceg rnykban lni. Halicsi Jurij pedig meg sem prblja megnyerni szvetsgesl, mivel Dimitrij megbzhatatlansgval s kapzsisgval nagyon felbsztette t. Grisa dhsen beszlt, s Lavrentyij dbbenten llaptotta meg, hogy Jaroszlavnak flnksge ellenre is sikerlt ilyen kijelentseket kicsalnia a vendgltbl. Amikor ppen azon tprengett, hogyan tartsa fenn gy a beszlgetst, hogy mg tbbet megtudjon, belpett a hervatag cseld, s tovbbi vendgeket jelentett be. Lavrentyij nem csodlkozott azon, hogy bartjt, Anatolijt is kztk ltja, mert mr rgen haragot tpllt a herceg irnt. Jobban meglepte kt agg nemes jelenlte, akik Dimitrij apjt, Mihailt szolgltk tancsadknt, de a fiatal herceg elkergette ket a hivatalukbl. rmmel dvzltk, s helyet foglaltak. Amikor hamarosan megrkezett a hzigazda kt jabb lltlagos trgyalpartnere, szk lett a hely a kis szobban. - Most mr mindannyian sszegyltnk - mondta Grisa, s mindenkinek tlttt egy nagy pohr mzsrt. Lavrentyij gyet sem vetett az italra, habr az jobban zlett neki, mint amivel a hzigazda korbban megknlta. Inkbb az idegeneket figyelte. Egyszer, de j anyagbl varrt kaftnjuk s sapkjuk alapjn kereskednek tntek, de a viselkedsk nem olyan emberekre utalt, akik vevket szolglnak ki. A szemk ridegsget sugrzott, a szjuk sarkban ggs mosoly bujklt. - gy gondoltam, eljvk Jaroszlavval egy kupa mzsrt inni, s olyan gylst tallok, amilyen a herceg csarnokban is ritkn van - mondta Lavrentyij abban a remnyben, hogy az idegeneket felvidtja, s beszdesebb teszi. Mihail herceg egyik volt tancsadja megfogta a karjt, s odasgta neki, hogy az urak Moszkvbl rkeztek, s jelents tisztsget tltenek be a nagyherceg udvarban. A vezetjk, Borisz Romanovics tvoli rokona a nagyhercegnek. Mivel az reg Mihail herceg megbzsbl gyakran jrt Moszkvban s ott sok embert ismert, Lavrentyij nem ktelkedett szavai hitelessgben Azon tprengett, Vaszilij s a tancsadi mirt kldtek ilyen ma A moszkvai urak vezetje megrezhette Lavrentyij bizalmatlansgt, mert ggs, de egyttal feszlt arckifejezssel fordult Hozz. - A herceged ftancsadja vagy, teht tudnod kellene, mi folyik az orszgotokban. Dimitrij Mihajlovics felmondta az atyja ltal kttt ldsos szvetsget Moszkvval, hogy csatlakozzon annak ellensgeihez. De a kapzsisgval ket is elriasztotta. Mostanra egyedl maradt, s a hercegsge szomszdjai jtkszerv vlt. Vgl is Voroszanszk nem jelentktelen, hiszen elzrhatja a kereskedelmi utat Pszkov fel, s ezzel megakadlyozhatja a se-egek Litvniba vonulst. Halicsi Jurij el akarja foglalni az orszgotokat, s be akarja illeszteni a sajtjba. Ezt megakadlyozand II. Vaszilij nagyherceg azt kveteli, hogy zztek el Dimitrijt, s ltessetek helyette jobb uralkodt a trnra. Neked, Lavrentyij Jurjevics, s a tbbieknek el kell dntenetek, hogy Moszkva mellett vagy ellen lptek fel. A bojr les szavait rvid csend kvette a helyisgben. Lavrentyij hamarosan lerzta magrl a dermedtsget, s a szakllt babrlva ingatta a fejt, mintha nem rten, amit hallott. - Ha jl rtem, btyuska, azt akarod, hogy vessk al magunkat Moszkva uralmnak, s ismerjk el Vaszilijt nagyhercegknt. Borisz Romanovics bktn felemelte jobbjt. - Voroszanszk szabad hercegsg, s az is marad, amg Moszkva szvetsgese. Ennek a pirognak finom a tsztja, de keser a tltelke, futott t Lavrentyij agyn. Eddig mindig sikerlt Voroszanszk uralkodnak Moszkva s a tbbi hercegsg kzt egyenslyozniuk anlkl, hogy egyrtelmen az egyik vagy a msik oldalra lltak volna. - Teht azt akarod, hogy Moszkva vazallusai legynk. Nem mondhatnm, hogy ez tetszik nekem. - Nem vazallus, hanem szvetsges - mondta Romanovics kicsit finomabban kifejezve ugyanazt a helyzetet. Voroszanszk megtartja sajt hercegt s nem kteles Moszkvnak adt fizetni, de sajt csapataival tmogatnia kell a nagyherceget az ellensgeivel szembeni harcban. - Mi a klnbsg a vazallus s a szvetsges kztt? - krdezte Lavrentyij ingerlten, mert nem gy kpzelte el Dimitrij eltvoltst s Jaroszlav jvjt. Ismt az egyik ids tancsad prblta lecsillaptani. - Moszkva hatalmas birodalom, melyet a mi Voroszanszkunk-nl sokkal jelentsebb fejedelmek szolglnak rmmel vazallusknt. De ezeknek a nagyuraknak Jaroszlav herceg mg kell hzdniuk, ha urunk Vaszilij ba-

rtjaknt s szvetsgeseknt lp fel. - Jaroszlav mg nem herceg, s a tervetek jelenleg nem tbb egy agyszlemnynl - vetette oda Lavrentyij lesen. - Nem gondoltam, hogy ennyire ragaszkodsz Dimitrijhez, aki romlsba viszi az orszgunkat. Hiszen te magad is hevesen brltad. - Az ids frfi megveten nzett Dimitrij ftancsadjra. A moszkvai kldtt jobbnak ltta, ha lehti a felforrsodott hangulatot. - Eddig csak arrl beszltnk, mit akar Moszkva. Gondolj arra, Lavrentyij Jurjevics, mi a szndka halicsi Jurijnak. Ha rajtamlik, Voroszanszk meghdtott terlet lesz, s tartomnyknt tadjk Zahar Ivanovicsnak. t akarod itt j uralkodknt ltni? Az rul bojrra gondolva Lavrentyij megrzta a fejt. - Semmikpp sem. Amint ltom, kt vlasztsunk van: Zahar Ivanovics, akitl a Szzanya vjon bennnket, vagy a moszkvai szolgasg. - Mirt tekinted szolgasgnak, ha Vaszilij nagyherceg keblre leli voroszanszki Jaroszlavot, s a testvrnek nevezi? Elmondom, mivel Voroszanszk katonai fontossga miatt nem kerlhet az ellensg kezbe, Moszkva knytelen lesz elfoglalni. Ebben az esetben azonban nem az si voroszanszki hz leszrmazottja fog uralkodni, hanem egy Moszkvbl kinevezett bojr. E hrom lehetsg kzl kell vlasztanotok, s azt hiszem, nem nehz dnteni. Ez a megjegyzs minden voroszanszkinak szlt, aki a kis szobban tartzkodott. A tbbiekhez hasonlan Lavrentyij is elszr Jaroszlavra nzett. Az dntstl fggtt teht a hercegsg jvje. Vajon kszen ll arra, hogy szembeszlljon a btyjval, vagy inkbb meghzza magt, s megprblja valahogyan tllni a kzeled vihart? Mivel Jaroszlav egy szt sem szlt, Lavrentyij tancstalanul szttrta a karjt. - Nem olyan egyszer a dolog, ahogyan az gondolod, btyuska. Csupn nhnyan vagyunk, s nem tudunk akkora sereget sszegyjteni, ami elegend lenne Dimitrij vazallusai s tatrjai ellen. A moszkvai kldtt legyintett. - Nem sok id marad a cselszvsre, mert halicsi Jurij s Zahar Ivanovics hamarosan ider. A nagyherceg tudja, hogy voroszanszki hvei nem elg ersek ahhoz, hogy egyedl megszabaduljanak az uralkodjuktl. Ezrt egy sereg mr ton van Voroszanszk fel. Ha kinyitjtok a kapukat, bartknt jnnek, hanem, akkor elfoglaljk az orszgot, s Voroszanszk kzvetlenl Moszkva uralma al kerl. Lavrentyij elspadt, hiszen a moszkvai sereg tmadsa vrfrdt eredmnyezne, a katonk gyilkolnnak, fosztogatnnak s nket gyalznnak meg. Addig dlnk a vrost, mg az romokban nem hevem, s a lakossg nagy rsze meg nem halna. Ezutn a sereg vezrt, valsznleg ezt a Romanovicsot neveznk Megborzadt ettl a gondolattl, s vitba szllt a bojrral. - Most, a tl kzepn akartok hadat viselni? Ha a vros kapui zrva maradnak, sok emberetek odavsz. Boris Romanovics megvet pillantssal illette a tancsadt. - Mita fl egy orosz a tltl? Vagy taln Alekszander Nyevszkij nem jgen s hban, hanem forr nyron gyzte le a nmetlovagokat a Peipus-tavon? Mialatt Lavrentyij mg ezen az rven rgdott, a korbbi herceg tancsadi kezket trdelve az ifj herceghez fordultak. - Dntened kell, Jaroszlav Mihajlovics. Vagy a btyd ellen fordulsz s megmented a vrost, vagy vgromls zdul rnk. Ne feledd, hogy Dimitrij sodort bennnket ebbe a szrny helyzetbe a meggondolatlansgval. Jaroszlav dermedten lt, a kupjt szorongatva prblta rendezni a gondolatait. Mivel Lavrentyij rezte, hogy a fiatalember nem tudna dnteni, felllt, s a vllra tette a kezt. - Jusson eszedbe, Jaroszlav Mihajlovics a btyd kegyetlensge. Sok derk orosz lenyt letett meg vadllati mdon a tatrokkal. Csak egy szavba kerl, hogy neked is ilyen barbr hall jusson osztlyrszedl. De ha szilrd maradsz, s cselekszel, soha tbb nem kell flned tle. - Csak Moszkvtl - fzte hozz gondolatban, m ennek az rnyka mr gy is rvetlt az orszgra. - Jl beszltl - Borisz Romanovics odalpett hozzjuk, s meglelte elszr Lavrentyijt, aztn a fiatal herceget. Sokig lj, voroszanszki Jaroszlav herceg! Mg el nem felejtem, a nagyherceg kegyesen gy dnttt, hogy a most mg Zahar Ivanovics vezette terletet Voroszanszknak adja, ksznetknt a tmogatsrt. Vaszilij kldtte az utols pillanatokra tartogatta ezt az adut, hogy hzelegjen a voroszanszkiaknak, hiszen jobb, ha a moszkvai nagyherceg uralmt nemcsak flelembl ismerik el Az egykori uralkod tancsadi megljeneztk II. Vaszilijt, aztn Jaroszlvot, aki gy tnt, nem is tudja, mi trtnt. A bojr azonban biztos volt benne, hogy a herceg egyszeren sodrdni fog majd a Moszkvbl indul rral. Lavrentyij is tudatra bredt, hogy a fiatalembernek nem lesz nyugalma, amg nem dntik meg btyja

hatalmt, amg nem derl ki, hogy uralkod lesz vagy pedig meghal.

II.

A hercegn vrandssgt Marie biztosra vette, mert a jelek egyrtelmek voltak. A dajka megknnyebblt, hiszen az egyre szeszlyesebben viselked Anasztzit az utbbi idben mr alig lehetett elviselni. Habr Marie mindent elkvetett, hogy magt s Alikt megmentse a herceg svrgstl, az rn folyton szidta ket. A makacs kitsektl szenved mr lnyt Anasztzia ktszer megkorbcsoltatta, ezrt Marie kellemetlen hasmenssel jutalmazta a hercegnt, nemcsak bosszbl, hanem azrt is, hogy megerstse gygyti hrnevt. Aznap egy retteg Anasztzihoz hvattk, aki attl flt, hogy elkapta a hazjban jra s jra dl halsos betegsget. Mivel Marie tudta, mi okozta a hercegn betegsgt, egy szempillants alatt sikerlt meggygytania. Ennek ellenre mg egyszer nem kockztatna meg ilyesmit. Ha a leghalvnyabb gyan is felmerlne, hogy rtani akar a hercegnnek, a bntetse szigor s kegyetlen lenne. Tisztban volt vele, hogy eddig csak azrt kerlte el a korbcsolst, mert a trnrkst szoptatta, de ez mr nem sokig fogja vdeni. A hta vek ta nem viszketett ennyire, mint mostanban, s nagy erfesztsbe kerlt, hogy Anasztzia izgatott szavaira figyeljen. - Fiam lesz, mondd? Hiszen vannak fvek, amelyek gondoskodnak rla, hogy ismt fit szljek a hercegnek. Marie megrzta a fejt. - Ilyesmire csak gondolni is Isten ksrtse. Az r ad, az r elvesz. Ha Isten gy akarja, rnm fit hoz a vilgra, de hlt kell adnia neki akkor is, ha lny lesz. Gondoljon arra, hogy egy lenyt frjhez adhat egy msik uralkodhoz, s ezzel szvetsget kthet. Csak remlhette, hogy ez az rv hat a hercegnre, aki ktsgbeesetten htozott egy fira, hogy a trnrkls biztosabb legyen. Azzal azonban nem trdtt, hogy amint a fiai idsebbek lesznek, viszly tmadhat kztk az atyai rksg miatt. Dimitrij szerencsjre sokkal idsebb volt Jaroszlavnl, s az apja hallakor mr elrte a felnttkort, ezrt gond nlkl lhetett Voroszanszk trnjra. Ennek ellenre a hamarosan felnttnek szmt Jaroszlavban veszedelmes vetlytrsat ltott, akitl elbb-utbb meg kell szabadulnia. Marie sajnlta a gymoltalan ifjt, de a sajt lete is elg nehz volt, gy nem trdhetett idegenek gondjaival. - Te nem figyelsz rm! - Anasztzia hangja egy elknyeztetett kislnyra hasonltott. - Bocssson meg, rnm, de azon tprengtem, hogyan knnythetnm meg a vrandssgt - Marie remlte, hogy a Szzanya megbocstja neki ezt a kegyes hazugsgot. Szerencsre Anasztzia elgedett volt ezzel a vlasszal, s hlsan mosolygott. - Ennek rlnk. Vlagyimirt nehezen hordtam ki, s alig tudtam megszlni. Annak idejn mindenki azt hitte, hogy meghalok, de Isten s a Szzanya megmentett. Megnyugtat, hogy a mostani ldott llapotomban mellettem vagy. Anasztzia szavai savknt martk Marie lelkt. Mivel a gondolatai a szks krl forogtak, nem szerepelt terveiben egy hosszabb itt-tartzkods. Ugyanakkor azt is tudta, hogy egy leten t lelkifurdalsa lenne, ha a hercegnt magra hagyn ebben a nehz helyzetben, szmolva azzal, hogy sem Anasztzia, sem a gyermek nem ln tl a szlst. Br a voroszanszki hercegi csald gondjaihoz semmi kze, a hercegn vrandssga nem politikai krds, hanem kt asszony gye. Igaz, hogy az uralkodn szeszlyes s kiszmthatatlan volt, de bzott benne s a kpessgeiben. Marie kiszmtotta, hogy Anasztzia jniusban fog szlni. Itt akkor kezddik a nyr, ami a legkedvezbb idszak a szksre, hban, esben s hidegben nem kelhet tra, teht legfeljebb kt hnapot veszt, ami nem a vilg. Kipillantott az ablakon. Az egyes ablakvegek krlbell tenyrnyiek voltak, s srgra szneztk ket, ahogy a hazjban is megszokta. Mgis tisztn ltta, hogy kint nagy pelyhekben esik a h. Mr hetek ta havazott, de csak most bredt tudatra, hogy hamarosan vge az vnek. Tizenkt hnapja Hulda von Hettenheim foglya volt, azeltt egy esztendvel a huszitk. gy rezte, a sors tbbszrsen megfizetteti vele azt a tz boldog vet, amit Michellel tlttt Rheinsobernben, miutn a huszita hborbl visszatrtek. Anasztzia gy gondolta, hogy javasasszonya ma nagyon figyelmetlen beszlgettrs, de vrandssga fltti rmben nem haragudott meg r.

- Innk abbl a meleg fszeres borbl, amit a szakcsn a te recepted szerint kszt. Marie helyesln blintott, s intett a szolglnak, hogy hozzon a hercegnnek az italbl. - Egy kupa fszeres bor nem rthat, rnm. Bemegyek a vrosba, beszlek Vaszilisszval a legutbbi vrandssgrl, s tancsot krek tle, hogy megknnythessem a mostanit. - Az j lesz. Igaz, hogy az asszonyok ktelessge vilgra hozni a gyermekeket, de az r megknnythette volna szmunkra egy kicsit az ldott llapotot. Mirt kellett va lnyait gy megbntetnie egy egyszer gymlcs elvtelrt? - Anasztzia felshajtott, s az imaknyvrt nylt, ami egy kis llvnyon hevert a kzelben. Marie a vlla fltt tnzve ltta, hogy a knyv a hercegn hazjbl szrmazik, mert a betk klnbztek az itteniektl, s mg inkbb a nmet fldn hasznltaktl. - rnm, engedje meg, hogy tvozzak - Marie meghajolt, s Anasztzia egyetrt mozdulata utn kihtrlt a szobbl. Az ajt eltt tallkozott Alikval, aki ppen a gyerekek ksjt hozta a konyhbl. - Segtesz megetetni a kicsiket? - krdezte a mr lny. Marie elszr nemet akart inteni, de aztn arra gondolt, hogy ksbb is elmehet a fvesasszonyhoz, s kvette bartnjt kicsike szobjukba. A trnrks blcsje elfoglalta az gyak s a Lisa fekhelye kzti szk helyet, Marie mgis rlt, hogy Anasztzia nem vltoztatott ezen, s nem vitette vissza a fit a sajt szobjba, mert a mostani helyzet megknnytette a munkjukat. Mg most is vigyznia kellett, nehogy a hercegn vagy hsges szolgli azzal vdoljk, hogy egyenrangknt gondozza a gyermekeket. Mivel Vlagyimirnak lthatan kedvezbb bnsmdot kellett nyjtani, ltszlag a kisfi jobb telt kapott, finomabb kendkbe plyltk, s termszetesen egyedl fekdt illatos prnkkal s hmzett takarval blelt blcsjben. Furcsa mdon az a tny, hogy Marie a gyilkossgi ksrlet utn List a kis herceg mell fektette, mert a ficska akkor nyugodtabban aludt, nem csak a hercegnben keltett megtkzst. Pedig a gyerekek mg tl kicsik voltak ahhoz, hogy a klnbsgek felismerhetek legyenek. - A hercegn vemhes? krdezte Alika. Gyllte Anasztzit a versek miatt, amiben a parancsra szinte rendszeresen rszeslt. A hercegn tovbbra is megbntette minden aprsgrt, holott a herceg a lny arcn s szemremtestn lv csnya kitsek miatt elkerlte. Alika ezrt srgette egyre jobban a szkst. Most is arrl faggatta bartnjt, hogy halad az elkszletekkel. Marie-nak rossz volt a lelkiismerete, amirt gy dnttt, hogy nyrig itt marad, s bbaknt segt Anasztzinak a szlskor. Aliknak teht mg hnapokig el kell viselnie a kellemetlen kitseket, mert ha nem szedi a szert, a herceg ismt az gyba vonszolja. Valamit mindig rosszul csinlok, gondolta Marie szomorksn. Ha tavaly nem utazom olyan elhamarkodottan Hiltrudhoz, nem estem volna Hulda csapdjba, hanem Kibitzsteinben ldglnk a j melegben, s a sajt fiamat etetnm. - Sajnos mg nem jutottam elrbb. Itt a vrban nem rejthetek el sem takarkat, sem ruhkat, amikre felttlenl szksgnk lesz, s a vrosban nem ismerek senkit, akiben megbzhatnk. - Marie remlte, hogy Alika annyiban hagyja a dolgot, de a mr lny pr pillanatig az orrt drzslgette, aztn elmosolyodott. - s mi van a fvesasszonnyal? sszebartkoztl vele. - Alika olyan lehetsget emltett, amit Marie mr tbbszr tgondolt, de mindig elvetette. Habr Vaszilisszval valban nagyon jl kijtt, s sokat tanult tle az itteni nvnyek, fvek s gykerek hasznlatrl, mgsem tudta eldnteni, hogy az regasszony egy ilyen helyzetben segten, vagy elruln a hercegnnek. Ttovzva megvonta a vllt. - Nem tudom, merjek-e bzni benne. Ne siessk el! A tlnek mg gysincs vge. - Most kellene elmennnk - vgott kzbe Alika. - Ebben a fehr sivatagban biztosan nem ldznnek. Lopunk ennivalt, Marie felshajtott, hiszen bartnje csak a meleg asszonyhzbl s a szlvdett udvarrl ismerte a telet. Nem tudhatta teht, milyen szrny lehet a hideg, fknt, ha az ember nem jut elg lelemhez. Iszonyodva emlkezett a huszitknl szerzett tapasztalataira. A sajt hazjban is csak vgszksg esetn vllalkozott volna hosszabb tra tlvz idejn. Radsul ebben az orszgban titokban kellene haladniuk, ami ilyen hban gyakorlatilag lehetetlen. - Kedveskm, az els jjel megfagynnk, vagy felfalnnak minket a farkasok. Ezenkvl egy tli szkshez sokkal melegebb ruhra lenne szksgnk, mint amit itt adnak. Mg a hercegn szrmebundja is vkony ahhoz, hogy hosszabb ideig a szabadban legyen benne valaki. Alika duzzogva elhzta a szjt, s kiss figyelmetlenl etette List. A kicsi hirtelen flrenyelt, s khgni kezdett, gyhogy a mr lnynak vele kellett foglalkoznia. Amikor ismt Marie fel fordult, mr elfogadta a dntst. - Akkor vrunk tavaszig. Mialatt Alika List etette, aki engedelmesen nyalta le a nagykanl vgrl a kst, Marie-nak nagyon sok

dolga akadt Vlagyimirral. A trnrks mr elmlt egyves, s ltalban mohn ette a kst. Ezen a napon azonban kpkdtt s srdoglt, ezrt Marie idegei pattansig feszltek. - Biztosan jn a foga - vlte Alika. Marie megtapogatta a ficska nyt. - Tbbet is rzek. Mr ppen itt az ideje, Lisnak mr nhny teljesen ki is bjt. Trudi lnyom fogai is hamarabb jttek. Anasztzia rlni fog, de csak akkor jelentem neki, ha visszajttem Vaszilissztl. A fvesaszszony biztosan ad valamit, ami megknnyti Vlagyimir fogzst. Mivel Lisa jllakott, Marie Alika lbe tette a kisfit, s felllt - Etesd meg egyedl! Jobban boldogulsz a hercegecskvel. Alika kiss gnyosan mregette. Marie ritkn volt trelmetlen, de a tny, hogy mg hnapokig vrniuk kell a szkssel, thatan t is nyomasztotta. - Mg idn el kellett volna szknnk - mondta klnsebb nyomatk nlkl Marie, habr tudta, hogy ehhez nem lett volna ereje, radsul semmit sem tudott arrl az orszgrl, ahov hurcoltk. Mikzben a mr lny Vlagyimirt etette, aki ismt megnyugodott az lben, gondolatai a hazjba reptettk, ahol nem hullik az gbl fehr por, s nem merevedik meg az ember keze a hidegtl, ha keszty nlkl kimegy a szabadba. Shajtva azon tprengett, vajon ltja-e mg a foly menti zld tjat, a vrost, a fehrre meszelt s a napon kemnyre szrtott vlyogbl plt hzaival. A szve mlyn sejtette, hogy ez lehetetlen, hiszen kptelen lenne a sok idegen orszgon tvergdni, amelyek orosz fldet a hazjtl elvlasztottk, radsul tkelni a tengeren, amin rabszolgaknt hurcoltk t. Abban is ktelkedett, hogy Marie-val valaha elrik bartnje hazjt. De gy gondolta, mieltt hagyja, hogy itt hallra verjk, inkbb megbzik a nmet asszonyban s ismereteiben. Ugyanakkor attl is flt, ami Marie otthonban vrja, mert nem tudta elkpzelni, hogy abban az orszgban kedvesebbek lehetnek egy stt br nvel, mint itt.

III.

Vaszilissza kunyhja a futctl tvolabb, egy tgas fldterleten llt, amit a fvesasszony kertknt hasznlt. Most azonban h bortotta, mii Marie cspjig rt. Nagy megknnyebblsre a javasasszony megtiszttott egy keskeny svnyt, mely a hzhoz vezetett. Az ablaktblk zrva voltak, m a kis kmnybl felszll fst elrulta, hogy Vaszilissza otthon van. Marie kopogtatott, s a vlaszt meg sem vrva belpett a hzba, mert a vroson keresztl vezet ton nagyon tfagyott. Igaz, hogy szrmekabtot s vastag csizmt viselt, de mindkettnek annyira kihullott mr a szre, mint egy rhes kutynak. Hosszabb gyaloglsra vagy szksre teljesen alkalmatlan volt ez a ruhzat. Mivel Marie a hercegn kegyt lvezte, ignyt tarthatott jobb holmikra, m a ruhatr felgyelje azok kz a magas rang nk kz tartozott, akik irigyeltk az Anasztzinl elrt bizalmi helyzete miatt, ezrt szinte rongyokat vetettek oda neki. - Ma megint a gondolataidba mlyedsz? - Vaszilissza megszokta, hogy Marie nha elkalandozik, de arra mg nem voltplda, hogy vendge elfelejtsen ksznni. Marie elnzst krt, s gyorsan ptolta a mulasztst, aztn kicsomagolta magt a kabtbl s a csizmbl. A fvesasszony mindkettt elvette, s csodlkozva csvlta a fejt. - Ennyire elszegnyedett a hercegi udvar, hogy ilyen ruhkban kell jrnod? - Egy hozzm hasonl rabszolgannek ez is j - felelte Marie keseren. Az ids asszony elgondolkodva mregette. - Srt, hogy rabszolga vagy. Mr akkor szrevettem, amikor elszr tallkoztunk, s az id nem mulasztotta el a fjdalmadat. Tudom, hogy kzeledik a nap, amelyen meggondolatlansgot fogsz elkvetni. Mgis sok szerencst kvnok neked. gy tnt, mintha olvasna a gondolataiban, mert felemelte a kezt. - Nem segtek neked, s nem rejtheted el nlam azokat a holmikat, amiket a vrban nem lthatnak meg. Ha meggyanstanak, hogy segtettem, veled egytt vagy helyetted kivgeznek. Marie lehajtotta a fejt, hogy az regasszony ne lssa a szemt elnt knnyeket. A javasasszony volt az egyetlen, akihez fordulhatott, s most ez a remnye is szertefoszlott. - Ezrt jttl el hozzm, igaz? Hogy szvessget krj tlem - Vaszilissza hangja bartsgosan, mr-mr egytt rzen csengett, de Marie ltta rajta, hogy nem tudn meggyzni. Nemmel felelt teht a krdsre, s tlttt magnak egy kupa gygytet az egyszer tzhelyen ll kondrbl. - Tancsot krni jttem hozzd. A hercegn vgre ismt vrands, s attl fl, hogy gondok addhatnak.

- Nem ok nlkl, hiszen legutbb magam sem voltam biztos benne, hogy ki tudja-e hordani a gyermeket, s amikor eljtt a szls, majdnem elvesztettk mindkettjket. A Szzanya segtsgvel sikerlt t s Vlagyimirt is megmenteni. E szavak kimondsa kzben Vaszilissza keresztet vetett. - Dimitrij herceg annak idejn annyira ideges volt, hogy engem s a cseldeket azzal fenyegetett, meglet minket, ha nem mentjk meg a trnrkst, s azt hiszem, meg is tette volna. Marie kis hjn flrenyelte a tejt, hiszen erre a veszlyre mg nem is gondolt. Ha Anasztzia s a gyermek nem li tl a szlst, nagyon is lehetsges, hogy Dimitrij rajta s a tbbi jelenlvn tlti ki a haragjt. Darja kivgzsekor ltta, mire kpes a herceg. - Azt kvnom neked, hogy elbb sikerljn megszknd. Nekem bizonyra ki kell innom a keser poharat. Vaszilissza felshajtott, megadan vonogatta a vllt, s teletlttte a kupjt. Ezutn lelt az gyra, hogy Marie letelepedhessen az egyetlen smlira. - Elmondom a tneteket, amiket Anasztzinl szrevettem, s mindazt, amit tenni tudtam, hogy segtsek neki. Annak idejn Dimitrij herceg puszta bizalmatlansgbl nem engedte, hogy Novgorodbl, Pszkovbl vagy Moszkvbl orvost hvjanak, ezrt csak a sajt tudsomra s tapasztalatomra tmaszkodhattam. Taln meg tudod mondani, hogy most mit csinlhatnnk jobban. A javasasszony kzmbs hangon beszlt, mintha csak egy cseld bajairl lenne sz, hamarosan azonban felengedett, mert ltta, hogy Marie tnyleg aggdik a hercegn egszsge miatt, s rdekes beszlgets alakult ki kztk. Egy ideig gy tnt, mintha Anasztzia vrandssga volna a legfontosabb dolog a vilgon. m egyszer csak Vaszilissza homlokt rncolva Marie-ra nzett. - Ugye jl ismered Andrej Grigorjevicset, a herceg ftancsadjnak unokaccst? - Nem osztom meg vele az gyat, ha erre gondolsz Marie hangja srtdtten csengett. A megjegyzs hallatn az ids asszony kuncogni kezdett. - Ugyan mr! Andrej szvesen bebjna veled a takar al, mg ha idsebb is vagy nla pr vvel. - Az anyja lehetnk - mondta Marie. - s milyen csinos anya. Szemreval fehrnp vagy, Marija, mg akkor is, ha ezt okosan titkolni prblod. Nem hiba hvjk Dimitrij herceget Voroszanszk bikjnak, s gy hrlik, egyltaln nem bnik gyengden sem a szeretivel, sem a felesgvel. - Tudom. A bartnmnek, Aliknak ppen elg sokig kellett elviselnie. Marie kiss mrges volt, mert nem azrt jtt Vaszilisszhoz, hogy a herceg frfii tvgyrl fecsegjenek. A fvesasszony szrevette vendge rosszkedvt, s rtrt tma vltsnak okra. - Csak azt akartam tudni, mondott-e valamit Andrej egy esetleges hadjratrl. Ma reggel az erdbe mentem olyan bogykat gyjteni, amelyeknek legalbb hrom htig fagyban kell lennik ahhoz, hogy hassanak. tkzben kelet fell, taln Moszkvbl jv frfiak s lovak nyomt lttam. Lehet, hogy szvetsgesek, kik a hercegnkkel vonulnak hadba Zahar Ivanovics vagy ms htlen bojr ellen. Ha viszont ellensgekrl van sz, Voroszanszk nagy veszlyben van. Ilyenkor tlen senki sem szmt tmadsra. - Nem tudok semmilyen hadjratrl - felelte Marie. Egy bels zavargs vagy egy tmads rontana a helyzetn. Ha idegen katonk szlljak meg a vrost, akkor a nk lete, kivltkpp egy rabszolg kevesebbet r, mint egy llat. Mg ha Alikval egytt tl is li a harctl feltzelt katonk sorozatos erszakoskodst, zskmnyknt egy msik orszgba hurcolnk, ami mg messzebb lehet a hazjtl, mint Voroszanszk. Vaszilissza megfogta a kezt, s megpaskolta. - Minden rendben lesz. Vgl is Dimitrij apja nem volt ellensge a moszkvai nagyhercegnek, s eddig a hercegnk sem vonta ki kardjt II. Vaszilij ellen. Taln csak tvonul csapatok, akik hazafel tartanak Litvniba vagy Pszkovba. - Biztosan gy van, Vaszilissza. Br Marie msknt gondolta, mosolygott az asszonyra, hogy ne ijessze meg vendgltjt. A vrban sokkal tbb mindenrl szerzett tudomst, mint a javasasszony, s nemegyszer ltta a herceg Moszkva s annak urai elleni dhkitrst. Igaz, hogy Dimitrij mg nem zen hadat II. Vaszilijnek, de szavakban a hbor mr rg elkezddtt. gy tnt, az ids javasasszony gyorsan elhessegette a tmads gondolatt, mert viszonozta Marie mosolyt, s ismt Anasztzira terelte a szt. - A kvetkez hetekben szksged lesz nhny orvossgra az rnd szmra. A vrandssg idejn hajlamos a rosszulltre, a hnysra, s sajnos a hangulata is gyakorta vltozik. - Az isten szerelmre, ha a mostaninl is szeszlyesebb lesz, knytelen leszek nyugtat nvnyekbl kszlt fzetet adni neki. De az biztosan nem fog zleni az rnnek, s nem tudom, hogyan hat a magzatra.

Vaszilissza gondterhelten blintott, s lebeszlte Marie-t minden olyan szer alkalmazsrl, ami nem csak az elalvst segti. Ehelyett felsorolta mindazokat a fzeteket, tekat s tinktrkat, amelyekre szksge lesz, s ezzel el is kergette a jvtl val flelmt. Egy ideig mg lnken beszlgettek, majd amikor gy gondoltk, hogy mr nincs tbb mondandjuk, szvlyesen elbcsztak. A beszlgets kzepette Marie szinte megfeledkezett az idegen katonkrl, m amint az elered hban a vr fel lpkedett, eszbe jutottak Vaszilissza szavai. Ebben az idben tnyleg nem lehetett harcolni, hiszen a h legalbb a lovak hasig r. A hazjban ilyen idjrsban egyetlen fegyveres csapat sem kborolt a szabadban, s gy gondolta, ez itt sincs msknt. A megnyugtat gondolatok ellenre Marie-t egyre jobban elfogta a flelem attl, hogy mi vrhat r. A vr fehr falait alig lehetett ltni a hfvsban, a kapurk ksrtetknt bukkantak el a flhomlybl. A frfiak egyik lbukrl a msikra lltak, kezkkel tgettk a karjukat, lbukat, hogy felmelegedjenek, s megszabaduljanak a rjuk tapad htl. Az itteni templomok kupoljra emlkeztet cscsos sisakjukban elgg mrgesnek ltszottak. Amikor Marie bement a kapun, az egyikk odalpett hozz. - Marija, krdezd meg odafent, hol marad a vltsunk. Mr tl rgen csorgunk itt. Azok az alakok taln azt hiszik, hogy nyugodtan lhetnek a j melegben, mg mi idekint megfagyunk. - Utna nzek grte Marie mosolyogva, s btortan biccentett az rk fel. A fejben azonban riadt fjtak a krtk, elfordulhat, hogy egy katona ksbb vltja le a trst, de legfeljebb annyit ksik, ameddig az rnykszkre megy vagy megiszik mg egy kupa bort. Minden hosszabb ksedelemrt ugyanis slyos bntets jrt. A kt r azonban annyira tfagyott, hogy gy tnt, mintha mr rkkal korbban le kellett volna vltani ket. Ezt viszont Dimitrij tisztjeinek szre kellett volna vennik, hiszen rendszeresen ellenriztk az rsget s a vr fontos rszeit. Marie arra gondolt, az rk bizonyra csak gy rzik, hogy megfeledkeztek rluk, mert aznap hidegebb volt, mint korbban. Jeges szl svtett a sk terep fltt, mintha mindent s mindenkit meg akarna dermeszteni. Meggyorstotta a lpteit, hogy ne fagyjon meg tkzben. Ezalatt Vaszilissza szavai cikztak t a fejn. A nyomoknak, amelyeket a javasasszony ltott, egszen frissnek kell lenni, klnben a szakadatlan hfvs rg betemette volna ket. Teht az idegen sereg alig egy rval Vaszilissza eltt jrhatott azon az ttl tvol es helyen. Marie kptelen volt megoldani ezt a rejtlyt. Ha valakinek beszl a dologrl, kignyoljk, st lehet, hogy tlegeket is kap, ezrt inkbb sietett, hogy minl elbb meleg helyre rjen. Amikor az asszonyhz kapujhoz rt, eszbe jutott az rknek tett grete, s nekifeszlve a szlnek, tovbbment az orosz katonk szllsa fel. Kinyitotta a terem ajtajt, s ltta, hogy a frfiak a padokon, a fekhelykn vagy egyszeren a padln hevernek, s a terem kzepn ll hord tartalmt isszk. Amikor az egyikk megltta Marie-t, felllt, s odatntorgott r asszonyhoz. - Na, kicsikm, nem bjunk ssze? Nagy kedvem lenne hozz. Nekem nincs - gondolta Marie, s elkerlte a fel nyl kart. A katona azonban makacskodott, s gy tnt, nhny trsa segteni akar neki megfogni a dajkt, hogy egytt eljtszadozhassanak vele. Marie gyorsan kisurrant, s becsukta az ajtt. A kapurknek j ideig vrniuk kell mg a vltsra. Kicsit sajnlta ket, de ha a herceg tisztjei nem tudnak fegyelmet tartani a katonk kztt, az nem az dolga. Ezekkel a gondolatokkal beszaladt az asszonyhzba, s bement a szobjba. Alika ppen a trnrkst ringatta lomba, Gelja pedig List pelenkzta. - Nem j napunk van - mormogta az orosz cseld. - Valami rossz kszldik. rzem minden csontomban.

IV.

Andrej a ppa Pantelej mellett lt, kezben tele kupt tartott s Vaszjt bmulta, aki a padln hevert, s tehetetlenl kaplzott a kezvel s a lbval. Miutn Dimitrij arra tlte kedvenc ldozatt, hogy egyms utn hat nagy kupa plinkt igyon, a fiatalember flig eszmletlenl a fldre zuhant, s kptelen volt felllni. gy tnt, Vaszja gyomra berzenkedik az ital ellen, mert klendezni kezdett, de semmit nem tudott kiadni magbl. A herceg s vazallusai izgatottan bmultk az sszekuporod fiatalembert, s vidman kurjongattak. Lthatan senkit nem rdekelt, hogy Vaszja fuldoklik. Csupn Andrej fogta fel, milyen veszlyben van a bartja, ezrt felugrott, s mieltt a tbbiek megakadlyozhattk volna, megragadta a rszeg frfit, s kivonszolta az ajtn. Odakint a hasra fordtotta, hogy vgre kihnyhassa magt. Andrej addig rzta a bartjt, amg teljesen kirlt a gyomra, s az arcszne flig-meddig normliss vltozott. Ezutn a szllsra vitte, s gy fektet-

te le, hogy ha ismt hnyni kezei, ne fulladjon meg. A folyosn meglltotta az els szembejv szolgt. s megparancsolta neki, hogy gyeljen Vaszjra. Amikor Andrej visszatrt a hallba, Dimitrij stt rnykknt gubbasztott a szkn, s that tekintettel nzett r. A herceg csaknem annyira lerszegedett, mint Vaszja, s pokolian rossz hangulatban volt. gy Andrej felkszlt a kvetkez harcias feddsre. Dimitrij azonban mrgesen hallgatott, a drgedelmek elmondst meghagyta az egyik bizalmasnak. - Elrontottad a mulatsgunkat, Andrej Grigorjevics, radsul nknyessgeddel megsrtetted fensges hercegnket. Ezrt Dimitrij meg fog bntetni. - Itass meg vele tz kupa plinkt, Dimitrij Mihajlovics! Akkor majd szrakoztat el minket - vetette kzbe egy msik vazallus. Andrej rjtt, hogy a tbbiek nagyon is komolyan gondoltk ezt. Tz kupa plinkt nem lne tl senki, fknt ha egyms utn kell meginnia. De nemet sem mondhatott, mert az ugyangy a hallt jelenten. Andrej teht szokatlanul mlyen meghajolt a herceg eltt, s ltszlag mohn megfogott egy res kupt. - Bocsss meg, uram, de nem akartam, hogy az a diszn Vaszja bemocskolja a nagytermedet, vagy a nadrgjba csinljon, ami elfordulhatott volna. Dimitrij a szkkarfra csapott az klvel. - Te idita! ppen ezt akartuk ltni. Most neked kell errl az eladsrl gondoskodnod. A herceg vazallusai szorosan krlfogtk Andrejt, s az egyikk az orra el tartott egy kis hord plinkt. Mivel elgg knnyen, felemelte, mr nem lehetett tl sok ital benne. Andrej elvette tle s megrzta. - Az rdgbe is, meg akartok srteni? Ez mg egy gyereknek sem lenne elg, nemhogy egy olyan frfinak, mint n. Tele hordt akarok. s jaj annak a gazficknak, aki rajtam kvl inni mer belle. - Egy egsz hordval? - Mindenki elkpedten nzett r. - Ezt nem gondolhatod komolyan! Mr csak egy hordnk van. Amg Novgorodbl megrkezik az j szlltmny, be kellene rnnk mzsrrel s borral. Andrej krkeden legyintett. - Megrdemlitek, gazfickk! Mivel megsrtettetek, megiszom elletek a plinkt mg akkor is, ha sszehnyok mindent. A dh szinte teljesen kijzantotta, de igyekezett olyan durvn s rthetetlenl kiablni, mintha rszeg lenne. Ha udvariasabban beszl, a tbbiek rknyszertettk volna, hogy megigya a tz kupa plinkt. Ekkor Pantelej, aki mind az ivszatban, mind a beszdben visszafogottan viselkedett, felllt s ttovn krlnzett. A herceg gyntatjaknt s a voroszanszki egyhz fejeknt, br nem viselhette a metropolita cmet, igyekezett leplezni Dimitrij irnti haragjt. Mgis ltszott rajta, mit gondol. Egy hercegnek a vazallusaival szemben ktelezettsgei voltak, de az nem tartozott kzjk, hogy megparancsolja nekik, igyk le magukat a srga fldig plinkval. Elhatrozta, hogy az els adand alkalommal beszl Lavrentyijjel, mert azt remlte, hogy kettjknek sikerl visszavezetni Dimitrijt a helyes tra. gy nem mehettek tovbb a dolgok. Kereste a herceg ftancsadjt, de nem tallta, habr Lavrentyij nemrg mg ivott a herceg egszsgre. Minthogy a helyzet kilezdtt, a ppa a kurjongat alakok kz lpett, s Andrej vllra tette a kezt. - Ha jl rtelek, fiam, magadnak kveteled az egsz hordplinkt, s nem akarsz senkivel osztozni rajta? - gy van, nagytisztelet atym - Andrej fennhjzan vigyorgott, pedig egyltaln nem volt kedve nevetni. - Teht egyetlen kortyot sem akarsz adni a mi szeretett Dimitrij Mihajlovics atyusknknak? - Egy kupcskval taln, mert a herceg, de tbbet nem - mondta Andrej, s kzben gy nzett a papra, mintha az egyhzfi ki akarn rabolni. A ppa azonban megrtette, hogy a fiatalembernek egyltaln nem ll szndkban mg tbbet inni, ezrt belement a jtkba. - s mi lesz velem? - Nagytisztelet atym is kaphat egy kupval, de csak egy egszen kicsivel. A tbbi az enym. Kihvan krlnzett, megragadott mg kt kupt, s nevetett, mint aki valami j csnyre kszl. - Mire vrunk mg? Adjtok oda Urunknak s Isten voroszanszki kpviseljnek a rszt, a tbbi nekem jr! - Kzben az utols hord plinka utn nylt. Ha a tbbiek jzanok lettek volna, rjnnek, hogy nincs olyan ember a vilgon, aki egyedl meg tudn inni a hordnyi italt. Rszegsgkben azonban mindent lehetsgesnek tartottak, s gy krlfogtk a hordt, mintha az letk rn kellene megvdenik. Az egyikk dlnglve kihzta magt Andrej ell. - Nem j ez gy, Grigorjevics. Nem ihatod meg ellnk az egszet. Mi is akarunk belle.

- gy igaz. A hord mindenki, nem csak Andrej. Dimitrij Mihailovics, ezt nem engedheted! Az utols felkiltsa hercegnek szlt. Az uralkod mogorvn lzett Andrejre, s megparancsolta, hogy adja oda nekik a hordt. - Sokat engedsz meg magadnak, Andrej Grigorjevics. A hord ugyangy az enym, mint a nagyterem. Kegyesen megengedem neked s a tbbieknek, hogy igyatok a plinkbl, de nem hagyom, hogy az egszet magadnak kveteld. - Jl beszlsz, uram! - kiltotta az egyik frfi megknnyebblten. A tbbi udvaronc hangosan helyeselt, s dicsrte a herceg eszt, amirt visszautastotta Andrej szemtelen krst. Pantelej gy dnttt, hogy vget vet ennek a gonosz sznjtknak, felemelte a kezt, hogy magra vonja a herceg figyelmt. - Dimitrij Mihajlovics, azt javaslom, hogy ezt a szemtelen fickt bntetsknt zrjuk ki a mi vidm trsasgunkbl, s kldjk a szobjba, ahol be kell rnie vzzel. - Igen. Ez igazsgos bntets. Andrej igyon vizet. Hozzatok egy vdrt, hogy megkaphassa a tz kupjt. Az udvaronc javaslata ugyan nem volt tlsgosan Andrej nyre, de tz kupa vizet jobban elvisel, mint ugyanennyi plinkt. Mivel folytatnia kellett az eladst, szaporn kromkodott, s azzal fenyegette a vdrrel fel kzeled frfit, hogy a fejre nti a tartalmt. - Igyl. Andrej! - kvetelte Dimitrij. - Ez a parancsom. Andrej gy tett, mint aki vesztett. Felshajtott, s elvette a fel nyjtott vizes kupt, majd Dimitrijre emelte. - Uram, legyen a te kupd is mindig annyira tele, mint most az enym! - Ezutn kiitta az ivednyt. A meleg nyri napokon mindig Isten ldsnak tartotta a friss vizet, de most tl volt, s a vdrben jgdarabok sztak. Igaz, hogy Andrej fogai nagyon fjtak minden korty utn, de hsiesen ivott tovbb. Az a remnye, hogy hrom adaggal megssza, nem teljeslt, mert ppen a legjobb bartainak tartott frfiak beszltk r Dimitrijt, hogy ne hagyja megllni, mg meg nem issza a tzkupnyit. Vgl Andrej gyomra teljesen megtelt folyadkkal, alig mert llegezni, nehogy kijjjn belle minden. Knnyeztek a szemei, mintha a teste gy akarna megszabadulni a vz egy rsztl. Hogy ne legyen kitve tovbbi jtszadozsnak, sarkon fordult s az ajt fel tntorgott anlkl, hogy meghajolt volna a herceg eltt, mert attl tartott, hogy a vz kifolyik a szjn s a fln. - Elksrem a vtkest a szllsra - Pantelej megfogta Andrejt, s kivezette, mint egy rszeget, mikzben a tbbiek kurjongattak s harsnyan nevettek. - Istenemre, remek mulatsg volt! - hangzott a herceg felkiltsa, aztn egy szolga bezrta mgttk az ajtt, gy a ppa egyedl maradt Andrejjel. - Nha azt krdezem magamtl: vajon nincs igaza a nagybtydnak, Lavrentyijnek, amikor hevesen megrja a herceget? Egyetlen uralkodnak sem szabadna gy viselkednie, ahogy Dimitrij teszi. Pantelej mrgesen szuszogott, aztn ijedten krlnzett, nem hallotta-e meg valaki. Szerencsjre az ajtban ll szolga elg messze volt tlk. Mg a ppa megnyugodva felllegzett, Andrej meglepetten nzett r. - A nagybtym megrja a herceget? Errl semmit sem tudok. - Valsznleg vakodik attl, hogy a fledbe jusson valami, mert Dimitrij legjobb bartjnak szmtasz. - Hogy milyen j bartom, azt lthattad az imnt, amikor megitatott velem tz kupa vizet - Andrej nem gy nzett ki, mint aki egyhamar megbocstja a hercegnek az imnti tettt. - Mg mindig jobb, mint tz kupa plinka - utastotta rendre a pap. - Igaza van, nagytisztelet atym. Mindenesetre a vizelssel nem lesz gondom pr rn t. Azt hiszem, mris mennem kell. Andrej elindult kifel, s keresett egy nagy hkupacot, ahol knnythetett magn. - Mi vagy te, kutya, ami ott vizel, ahol rjn? - feddte meg a ppa. - Nem, nagytisztelet atym, mert akkor Dimitrij szke eltt vgeztem volna el a dolgom - felelte Andrej nevetve, s lthatan megknnyebblve. Aztn bartsgtalan mosolyra hzta a szjt, s a nagyterem ablakra mutatott, amelynek bezrt deszkin keresztl fny szrdtt ki. - Most mr legalbb tudom, mirt marad tvol Jaroszlav a btyja nnepsgeitl. Ellenkezesetben biztosan gonosz trfk ldozatv vlna.

V.

Marie fegyvercsrgst vlt hallani az jszaka kzepn, s rezte, hogy libabrs lesz. Lthatan beigazoldtak a balsejtelmei, amelyeket Vaszilissza szavai bresztettek benne. Aggdva felbresztette Alikt, s megkrte, hogy a kt gyermeket csavarja be tbb rteg meleg takarba. - - Lehet, hogy el kell hagynunk a hzat, s hosszabb ideig a hidegben kell lennnk - mondta, majd gyorsan sszeszedte mindazt, amit az utbbi hnapokban fradsgosn sszegyjttt. - Vgre megszknk! Az j. A herceg ma gy nzett rm, mint egy hina az antilopra. Alika bizonyra felllegzett, mert a testn csnya kitseket okoz gygynvny frissen jobban hatott, mint szrtva, gy a prsensek kezdtek eltnni. Nagy bnatra Marie a fejt rzta. - Nem szknk meg. Csak vatossgbl csomagolunk, de azrt szerezz meleg ruhkat, n addig krlnzek. Alika tudta, hogy msnap megverik, ha a felgyeln engedlye nlkl hoz ki ruhkat a raktrbl, de mieltt szlhatott volna a bartnjnek, az asszony felkapta kopott bundjt, s kisurrant az ajtn. Marie flelve ment vgig a fbejrathoz vezet folyosn, s csodlkozott, milyen nma csend van. Mskor hallani lehetett szolga kromkodst, aki az rnykszkre menet megbotlott valamiben, vagy az rk hangjt, akik beszlgettek, hogy ne aludjanak el. Sokszor mg kora reggel is hallatszott Dimitrijnek s embereinek az jszakai mulatozs utni kurjongatsa. Mg a mskor svt s dermeszt szelet sem rzkelte. Amikor elrt az egyik ablakhoz, megllt s kinyitotta az ablaktblt, de csak srn hull hpelyheket ltott, amelyek szinte betemettk a vrat s a vrost. Most mr hallotta a fegyverek sszecsapd zajt, s a dhdt vagy ppen rmlt kiltsokat. Habr a h tomptotta a zajokat, gy gondolta, hogy a vrosban harcok folynak. A legfontosabb kapukat rz katonk azonban nem fjtak riadt. Marie az ablakot be sem zrva kiszaladt a szabadba. Az asszonyhzat krlvev kerts fkapuja trvanyitva llt, s egyetlen katont sem ltott. A palotban mg vilgossg volt, ezrt Marie a fny fel indult, akr egy pillang, amit vonz a lng. Amilyen gyorsan csak tudott, a nagy hban odaszaladt, s meglepetten ltta, hogy ott sem ll r a kapuban. Tovbbment, habr tisztban volt annak a veszlyvel, hogy a herceg valamelyik rszeg vazallusa bevonszolhatja egy sarokba. De tudni akarta, mi trtnt. A nagyteremben gett mg nhny fklya, azok fnynl ltszottak az elz esti tivornya nyomai, ami vadabb lehetett, mint amirl Marie eddig hallott. A herceg tbb mint kt tucat embere fekdt horkolva szanaszt apadin, a terembl a plinka s a hnys frtelmes bze radt. Marie undorodva ment el a frfiak mellett, hogy megnzze van-e valaki, akit talpra tud lltani. Mindenkit ismert, aki itt aludta ki mmort. Mg Dimitrij sem jutott el a szobjig, flig, lecsszva hevert a trnjn. Els ltsra gy tnt, hogy a herceg szkebb krnyezetnek valamennyi tagja harckptelenn vlt a plinktl, de Marie nem ltta a fetrengk kztt Andrejt, a nagybtyjt, Lavrentyijt, a papot, Pantelejt s az egyik legfiatalabb vazallust, illetve Dimitrij ccst sem. Egy pillanatra felllegzett, mert felttelezte, hogy Lavrentyij s az unokaccse mr megtettk a szksges lpseket a csetepat ellen. Ebben a pillanatban lptek hallatszottak, Andrej tntorgott be az ajtn kromkodva, tvergdtt az alvk kztt, vgl megllt a herceg szke eltt, s felkszlt arra, hogy ott vgezze el a dolgt. Ekkor szrevette Marie-t, s rfrmedt. - Nem lttl semmit, megrtetted? - Termszetesen, uram, de itt mr nem tud senkinek segteni. Marie ktsgbeesetten behzdott egy sarokba, s azon tprengett, mit tegyen. Nem akart egyszeren visszarohanni az asszonyhzba. mert nem vallott r, hogy egy nyilvnvalan veszlyes helyzetben lbe tett kzzel ljn. Megfogta teht a trt, amit a kabtzsebbe rejtett, hogy szksg esetn vdekezhessen, Andrej azonban nem ment utna, hanem keseren felnevetett. - Segteni? Ugyan mr! Le akarom vizelni Dimitrij trnjt, hiszen megrdemli. Hadd tallgassa, melyik rszeg diszn tette. Mikzben Andrej a dolgt vgezte, Marie a fejt csvlta, A frfiak furcsa teremtmnyek, akiket az asszonyok nehezen rtenek meg. Mg nha Michel is szmra furcsa mdon viselkedett. Most viszont nem volt id a frfiak rltsgein tprengeni Miutn Andrej befejezte mvt, s elgedetten vigyorogott, rendbe hozta a ruhzatt, Marie sszeszedte a btorsgt. odalpett hozz, s meghzta az inge ujjt. - Uram, a vrosban furcsa dolgok trtnnek, azt hiszem, harc folyik.

Andrej az els pillanatban nem fogta fel, mit is hallott, de aztn megragadta az asszony vllt, s megrzta. - Mirl beszlsz? - A vrosban harc folyik. Kardok csrgst s kiltsokat hallottam. Ezenkvl az rsg nincs a helyn. - Az lehetetlen! - Andrej elengedte, s eltolta magtl Marie-t. Az asszony megbotlott az egyik alvban, s elesett. A frfi fell felszll bztl undorodva felugrott, az egyik ablakhoz sietett s kinyitotta. - Hallgassa meg a sajt flvel, uram! A zajok most mr tisztn hallhatak voltak, s sokkal kzelebbrl jttek, mint korbban. Andrej a dajka mell sietett, s kibmult a vilgos tli jszakba. Elszr nem akart hinni a flnek. Aztn olyat kromkodott, amirt Pantelej imt s bjtt rtt volna ki r. - Az rdgbe is, mi folyik itt? Gyernk, felkelni! Belergott nhny alv trsba, de csak morgsokat kapott vlaszul. Akkor sem ment tbbre, amikor a herceget megrzta. Andrej tovbb kromkodott, vgl vgigordtozta a palott. - H, felkelni! Riad, az rdgbe is! bredjetek fel vgre! Hamarosan megjelent z ajtban nhny ijedt szolga. Andrej megragadta az egyikket, s a nyitott ablakhoz vonszolta. - Nzz utna, mi trtnik a vrosban, s jelentsd nekem! - Igen, uram! - felelte a szolga, de nem indult el. Andrej egy jkora pofonnal sztnzte indulsra. - Tnj el vgre, te kutya! A tbbiek rgtn vegyenek magukhoz fegyvert! Hol bujkl az rsg, s mi van a herceg test-rsgvel? - A katonk lerszegedtek, de nem annyira, mint a tatrok. k nem brjk a plinkt, amit a nagybtyja ajndkozott nekik - felelte az egyik szolga. - Lavrentyij plinkt ajndkozott a tatroknak? Nem jellemz r az effle nagyvonalsg. Hol van tulajdonkppen? Keresstek meg azonnal! bresszetek fel mindenkit, aki kpes talpra llni! Ha kell, ntstek le ket vzzel, hogy bren maradjanak! Ez a tatrokra is vonatkozik. - Ahogy parancsolja, uram. A szolgk blintottak ugyan, de egy Andrejnl lesebb szem megfigyelnek feltnt volna, hogy tekintetk azt jelzi, semmi kedvk kockztatni a brket. A nagyurak rgtn bottal s korbccsal viszonoztk az erlyes bresztst, a tatroknl pedig akr az letkkel is fizethettek rte. A frfiak kirohantak a terembl, mintha teljesteni akarnk a parancsokat, de odakint elrejtztek abban a remnyben, hogy p brrel megsszk a dolgot, akrkik is harcolnak a vrosban. Kls ellensgre senki sem gondolt, Andrej sem. tlzottan ideges volt ahhoz, hogy vilgosan gondolkodjon. Mivel nem tudta, mi trtnik, a szobjba sietett, hogy magra ltse a vrtjt s maghoz vegye a kardjt. Marie ki akarta hasznlni az alkalmat, hogy visszamenj n az asszonyhzba, s maghoz vegyen mindent, amire a meneklshez szksgk lehet. Ha tnyleg egy idegen sereg rontott a vrosra, Aliknak s neki ki kell hasznlni a zrzavart, hogy ne kerljenek az ellensg kezre. A kapu fel menet Anasztzia jtt szembe vele. Csupn a bundt kapta fel a hlruhjra, s kt klnbz szn szrms csizmt viselt. - Mi trtnt? Mi ez zaj? Egyre csak kiabltam, de csak a te cseldeid jttek, a sajt szolglm sem kerlt el. Marie megvonta a vllt. - Nem tudom, rnm. Andrej Grigorjevics elkldtt a vrosba egy szolgt, hogy kidertse, mi trtnt. - Mi van a frjemmel? - Alszik. - Mr megint leitta magt a srga fldig. Anasztzia undorral elhzta a szjt, mert az utbbi idben tbbszr ltta, hogy miutn frje ivott a klfldi plinkbl, nem tudott lbra llni. Csodlkozott, hogy Andrej szinte jzanul jtt feljk, hiszen mindig a herceg legodaadbb trsa volt a tivornykon. Most azonban a fiatal nemes pnclban, s karddal a kezben jelent meg, mint aki minden pillanatban vrja az ellensg tmadst. - Minden kszen van? - krdezte Andrej az egyik szolgt, aki ppen el akart rohanni mellettk. A fick blintott, br semmit sem tudott, majd eltnt. - Mi trtnt, Andrej Grigorjevics? - A hercegn sszbb hzta magn a kabtot, mintha vdelmet keresne. - Mg nem tudom, rnm. Valsznleg magamnak kell a vrosba mennem, hogy kidertsem. Gyorsan meghajolt, s el akart indulni, amikor megjtt a vrosba kldtt szolga. A frfi reszketett minden zben, igaz, nem a flelemtl, hanem mert nem vett fel kabtot s meleg csizmt.

- Ellensg, uram. Sok-sok ellensg, s egyenesen a palotba jnnek. - Hogy jhettek be a vroskapun? Senki nem fjt riadt. Andrej kikrdezte a szolgt, s pnikba esett a hallottaktl. Nem egy kis csapatrl van sz, amelyik fosztogatja a vrost, s megll a vr kapuja eltt. - 2 biztosan ruls. A tmadk magt Voroszanszkot akarjk elfoglalni. Vigye el az rdg Dimitrijt s a talpnyalit, hogy hagytk idig fajulni a dolgokat. Andrej megrzkdott, s Anasztzihoz fordult. - Meneklnnk kell, rnm. Menjen az asszonyhzba, ltzzn fel melegen! Vegyen maghoz minden kszert s pnzt, amit tud. Marija, segts a hercegnnek! s te, kutya, gondoskodj rla, hogy az istll legjobb lovait felnyergeljk! - mondta vgl a szolgnak. Majd folytatta. - Ezenkvl kldj nhny szolgt Dimitrij Mihajlovicsrt, vigyk az istllkhoz! Vgs esetben rktzzk a nyeregre, akr egy zskot. Ha reggel felbred a mmorbl, s megtudja, hogy az ivszata miatt elveszett az orszga, kromkodni fog, de legalbb letben lesz. Egy pillanatra gonosz mosoly futott t Andrej arcn, aztn ismt sszeszedte magt. - Mire vrnak mg? - kiltott r Marie-ra s a hercegnre, akik alvajrknt mozogtak, majd felemelte a kezt, mintha tlegekkel akarn sietsgre ksztetni ket. Marie megfogta Anasztzia kezt, aki megkvltn llt mellette, s az asszonyhzba vezette. Ott tallkoztak Alikval s Geljval, akik a trnrkst s List a karjukban tartva tancstalanul vrakoztak. A gyerekeket melegen bebugyolltk, k maguk pedig bven hoztak ruht a raktrbl. - Mindenki elment - suttogta Gelja. - Ki ment el? - krdezte Marie. - Az udvarhlgyek. Nhny cseld alszik, mintha elkbtottk volna ket, a tbbiek eltntek. - Andrejnek igaza van. Ez biztosan ruls - felelte Marie. - Siessnk, s induljunk, amg mg nem ks. Marie Anasztzival a szobkba ment, ahol igazoldtak Gelja szavai. A szolgl gya rintetlen volt, az udvarhlgyek szobi, amelyek: az uralkodn szobja krl helyezkedtek el, resen lltak. Marie segtett a hercegnnek nhny rteg meleg ruht magra vennie. Aztn nmagnak is vett ki ruhkat az rn ldibl. A holmik mrete megfelel volt, de nem tallt kztk kabtot. Minthogy Marie nem akart az pleten keresztl elfutni a raktrig, tment az udvarmestern szobjba, meggyjtotta az olajlmpt, majd egy vas gyertyatartval leverte a ldjrl a zrat. Ahogy remlte, az udvarmestern kt vastag bundja kzl a rgebbi mg a helyn lapult. Marie felnyitott egy kisebb dobozt is, s kiszedte a benne tallhat aranyat. Az rmket beletette egy prnahuzatba, amibl kivette a gyapj egy rszt. Elrendezte a pnzt, hogy ne csrgjn, aztn egy brszjra kttte a batyut. Ennek a kincsnek egy rsze is elg arra, hogy Alikval s Lisval knyelmesen hazatrjen. A nagy zrzavarban nem fog feltnni, hogy hinyzik az arany, s ha valban idegen katonk fosztjk ki a palott, a pnznek gyis lba kelne. Az zsebben jobb helye lesz, mint egy katonnl, aki mzsrre s szajhkra klten. Amikor visszatrt a hercegnhz, Anasztzia a fldn trdelt s htatosan imdkozott. Valahonnan elkerlt Pantelej, s csatlakozott hozz. A pap vekkel regebbnek ltszott, s gy vetette magra a keresztet, mintha gonosz szellemekkel hadakozna. Hamarosan megjelent Andrej, arcn egyarnt ltszott a dh s a hatalmas feszltsg. - rnm, azonnal indulnunk kell! Az ellensg mr elrte a palott. Ha szerencsnk van, kijutunk az egyik oldalkapun, mieltt szrevesznek. - Mivel Anasztzia nem mozdult meg, a frfi felemelte s kivitte. Marie kituszkolta mgttk Alikt s Geljt. - Gyernk! A hercegnvel ellenttben Marie-t nem bntotta meg a flelem, hanem rezte, ahogy a testt elnti az izgalom. A szabadsg karnyjtsnyira volt, ugyanis elhatrozta, hogy az els biztonsgosnak tn alkalommal Alikval s Lisval eltnik a bokrokban. Mialatt Andrej utn rohantak, arra gondolt, hogy voltakppen a hercegnvel akart maradni, amg megszli a msodik gyermekt, de egy vllrndtssal elzte lelkifurdalst, mert vszhelyzetben mindenkinek magval kell trdnie. Mgis rossz rzse tmadt, hiszen Anasztzia azzal, hogy megvette, sokkal rosszabb sorstl mentette meg, s brmennyire is szeszlyes volt, jl bnt vele. A szabadsg utni vgya azonban, s az, hogy visszatrhessen a szeretteihez, minden hlnl ersebben lt benne. Amikor Marie az istllhoz rt, Andrej pp akkor ltette lra a hercegnt. A lovakat mr felnyergeltk, de a herceg mg a gazdjra vrt. Ezt Andrej is csak akkor vette szre, amikor mr nyeregbe akart szllni. Rajta, Anasztzin s a papon kvl nyilvnvalan csak Marie, a fiatal afrikai n s Gelja llt kszen az indulsra. Mivel a kt cseldnek a gyermekeket kellett tartania, inkbb akadlyt jelentettek, hiszen kptelenek voltak gyor-

sabb tempban lovagolni. Andrej mrgesen vicsorgott, s krlnzett a lovszok szllsn, htha tall nhny frfit, akik velk tartanak, s segtenek az asszonyoknak. De azok is kereket oldottak. - Vigye el az rdg ket! - szitkozdott, amint lovt az istllhoz vezette. Minthogy a hercegn megbnult a flelemtl, meglkte Marie-t, s egy rsre mutatott kt plet kztt. - Azon a kapun kijutunk a vros dli rszbe. Arrl mg nem hallani semmilyen zajt. Teht remlhetjk, hogy az ellensg mg nem lepte el azt a helyet. Lovagoljatok az ton a dli kapuhoz! Ha Isten is gy akarja, mg nem foglaltk el. - s ha igen? - krdezte Marie. - Akkor Isten kegyelmezzen neknk! Most pedig tnjetek elvgre! Visszamegyek a hallba, s kihozom Dimitrijt. Andrej rttt a l htsjra, amin Marie lt, s nzte, ahogy elindulnak. Marie nem igazn tudott lovagolni, de a lova szeldnek s engedelmesnek bizonyult. Lthatan a tbbi is ilyen volt, mert sorban haladtak Marie utn, habr Alika s Gelja mg a gyeplt sem tudta tartani. Andrej figyelte ket, amg el nem tntek a sttben s az ersd hfvsban. Ezutn elindult a palota fel, de mg a kapuig sem rt, amikor katonk tntek fel eltte. Nem tli hadjraton lv tatrok voltak, ahogy felttelezte, hanem orosz katonk. Alighogy a frfiak szrevettk, ordtva rrontottak. Andrej hallos csapsokkal, knnyedn megvdte magt, aztn lenzett, s ltta, hogy alatta a h egyre sttebb szn. Nyilvnvalv vlt, hogy a palott ezek az alakok nem fogjk olyan knnyen bevenni, ahogyan azt elkpzeltk. - Lgy tkozott, Lavrentyij! Mirt adtl a tatroknak plinkt? Ha flig jzanok lennnek, a pokolba kldenm velk ezt a csrhet. Ebben a pillanatban Andrej ismt fegyvercsrgst hallott a kzelben. vatosan odament, s ltta, hogy nhny tatr tusakodik egy nagyobb csapat ellensggel. Tlsgosan rszegek voltak ahhoz, hogy rendesen harcoljanak, gy a betolakodk lekaszaboltk ket. A szllsuk fell jv kardcsapsok zaja elrulta, hogy az eszmletlensgig rszeg trsait agyonvertk odabent. Andrej rjtt, hogy itt mr nem tehet semmit, s visszarohant a palothoz. Kzben figyelmesen krlnzett, s ltta, hogy nagyobb csapat betolakod kzeledik a dszes plet fel, amit egykor Mihail herceg pttetett. Ennyi emberrel szemben tehetetlen volt, ezrt Dimitrijt i sorsra kellett hagynia. Habr az utbbi fl esztendben folyvst mrgeldtt hercegi bartja miatt, mgis fjt neki a gondolat, hogy tehetetlenl a tmadk kezre adja. De senkinek sem hasznlt volna, ha harcol Dimitrijrt, m vgl t is lekaszaboljk, mint a tatrokat. Anasztzinak lve van r szksge, hiszen a gyermekeket karjukban tart cseldekkel nem tudna elmeneklni. Ha nem kerlnek az ellensg kezbe, akkor a farkasok faljk fel ket, melyek ebben az vszakban nagy falkkban kboroltak, s igen vadak voltak. Minden szrv ellenre gyllte magt, amirt elfut. Amikor az istll fel menet mg egyszer krlnzett, a ltvny villmcsapsknt rte. Egy csapat j felszerelst visel vezr, akiket fklyt tart katonk ksrtek, a palota bejrata fel tartott. Megltta kzttk Dimitrij nhny korbbi tancsadjn kvl a nagybtyjt, Lavrentyijt, Anatolij Josifovicsot s a mzsrkereskedt, Grisa Batorjevicset is. Utbbi most nem alattvalnak tnt, hanem pnclba ltzve bszkn lpdelt a tbbi vitz mellett. Andrej ebben a pillanatban rbredt, milyen magasan szvdtt az ruls, s srt a dhtl a bartainak tartott frfiak hamissga miatt. Nem tehetett teht tbbet egykori bartjrt, Dimiitrijrt, mint hogy megmenti Anasztzit s a fit. Mivel a tmadk a helyzet urnak reztk magukat, nem trdtek az vatossggal, gy Andrej srtetlenl eljutott a lovhoz, felpattant r, s elvgtatott. A vr kapuja trva-nyitva llt, s amikor tlovagolt a vroson, az utcn tartzkod nhny ember elfutott a lova patja ltal felkavart hfrgeteg ell. Nagy megknnyebblsre az ellensg mg nem foglalta el Voroszanszk dli kapujt. Amikor kirt a nylt trsgbe, elszr kezdett remnykedni benne, hogy sikerl a nkkel s a ppval egytt elmeneklnie. Minthogy Voroszanszkot gy ismerte, mint a tenyert, amikor a hban felfedezte a tbbi l nyomt, terveket kezdett kovcsolni arrl, hogyan rzza le a bizonyra nyomukba ered ldziket.

VI.

Lavrentyij elgedetten nzte a hallban alv rszegeket. A legtbben veszlyeztethettk volna a terveit, de a plinka biztosabban harckptelenn tette ket, mint a kard. Mialatt a katonk j fklykat tettek a fali tartkba, Lavrentyij nevetve odalpett a moszkvaiak vezetjhez. - A dolog egyszerbben lezajlott, mint gondoltam, Borisz Romanovics. Dimitrij bolond volt, hogy ilyen hanyagul riztette a vrost. - Jl el volt ksztve - vetette ellen Grisa Batorjevics. Az egykori keresked nem csinlt titkot belle, hogy

egyenrangnak tartja magt a tbbiekkel. Vaszilij akarata szerint jelents llst fog betlteni Jaroszlav herceg j udvarban, s ezt kezdettl fogva kzhrr kvnta tenni. - J elkszts s kivl kardforgats az embereid rszrl, Lavrentyij Jurjevics. Ha nem nyitjtok ki a vros kapuit anlkl, hogy az rsg riadztatott volna, sokkal nagyobb ellenllsba tkznk. Borisz Romanovics elismeren blintott Lavrentyij fel, de szndkosan keresztlnzett Grisa Batorjevicsen, mert a mzsrkereskedt csupn egy faragatlan, felkapaszkodott senkinek tartotta, akit az ember felhasznl, hogy gyzzn, s odavet neki pr morzst. A rang, amit a keresked be fog tlteni itt az udvarban Jaroszlav tancsadjaknt, nem sok vizet zavar majd. A parancsokat Moszkvbl adjk ki, s Jaroszlavnak engedelmeskednie kell. Ha nem teszi, egy moszkvai bojr bevonul a vrosba, s lesz az j uralkod. Romanovics azt remlte, hogy Voroszanszk hercege elg hibt kvet el ahhoz, hogy az rkbe lphessen. A bojr a katonihoz fordult, akik mr fosztogattak, s rjuk - tkozott kutyk, hagyjtok abba! Keresstek meg inkbb a hercegnt! Hozztok ide a fattyval egytt! Mg a frfiak eltntek, Lavrentyij idegesen simogatta a szakllt. - Nem lenne okos dolog, ha a hercegnvel durvn bnnnak. A biznci csszri csaldbl szrmazik, s nem kellene megharagtanunk a csszrt. Lavrentyij tudta, hogy Konstantinpoly fnyes korszaka mi-rg a mlt, s a vros mr alig tud vdekezni az oszmn szomszddal szemben, m Borisz Komanovicsnak mg mindig a hitk kzpontja volt, ezrt szent helynek gondolta. - Ne aggdj, Lavrentyij Jurjevics! Anasztzia hercegn j kezekben lesz nlunk. Moszkvban a nagyherceg mlyen tiszteltvendgeknt fog lni, a fia pedig a nagy Rurik s Szent Vlagyimir utdhoz mlt neveltetst kap. A bojr tudta, hogy a kis Vlagyimirt Vaszilij nagyherceg parancsra kolostorba kldik, hogy szerzetesknt Istent szolglja. Ez a sors vrt az anyjra is, hiszen II. Vaszilij szmra tlsgosan kockzatos lenne sszehzastani valamelyik vazallusval. Isten ltal klnsen megldott biznci vr folyt az ereiben, s ez Szent Vlagyimir szmos utdt arra sarkalln, hogy megszerezze a nagyhercegi koront. A hercegn s a fia mg a kolostorban is veszlyt jelentett Moszkva szmra, ezrt az lett volna a legjobb, ha korn meghalnak. A bojr azonban nem merne azonnal kezet emelni rjuk. Vaszilijnek meg kell riznie a ltszatot, legalbbis addig, amg Voroszanszk hercegnjrl s firl mr nem beszel senki. A szent vr Anasztzit s utdait vdte, de nem volt rvnyes Voroszanszk eddigi urra. Dimitrij mg mindig abban a helyzetben fekdt s horkolt, ahogy Andrej hagyta. A bojr gnyos pillantst vetett r, s megfogta a kardja markolatt. Az utols pillanatban meggondolta magt, s Lavrentyijre nzett. Lavrentyij htralpett, s elhrtan felemelte a kezt. Megszegte a Dimitrijnek tett hsgeskjt, s most rezte rulsnak slyt. Pontosan tudta, hogy nem vlhat gyilkoss. Ha megli a herceget, bnbakot csinlnak belle, s elbb-utbb kegyetlenl hallba kldik. Ugyanakkor azt sem akarta, hogy Voroszanszk Moszkva kezbe kerljn, ezrt a szeretett Mihail herceg idsebb finak ezen az jszakn meg kell halnia. A tekintete Jaroszlavra siklott, akit egy csoport moszkvai katona vezetett be a nagyterembe. - Dicssg s tisztelet, Jaroszlav Mihajlovics hercegnek! - kiltotta, s meghajolt. A tbbiek, belertve a moszkvai bojrt is, kvettk a pldjt. Amikor Lavrentyij felemelkedett, mlyen Jaroszlav szembe nzett. - Hercegem, mr csak egyetlen dolgot kell vgrehajtani, hogy trnra lphess. A tkozl Dimitrijnek, aki sajt vrosa ellensge lett, meg kell halnia, mghozz a te kezed ltal. Jaroszlav dermedten nzett r. - ljem meg a btymat? - Nincs ms vlasztsod. Egyiknk sem onthat ki kirlyi vrt, s ha az egyik moszkvai szvetsgesnk teszi meg, azt fogjk mondani, hogy bbuknt ltettek a trnra. - gy igaz - helyeselt Borisz bojr az reg tancsadnak, s srgette Jaroszlavot, hogy hajtsa vgre a tettet. Vgl Lavrentyij levette a Dimitrij trnja mgtt lg kardot, kihzta a pengt a hvelybl, majd a haboz herceg kezbe nyomta. - Vgezd be a mvet, Jaroszlav Mihajlovics, s az emberek Voroszanszkban ldani fogjk a neved. Jaroszlav knyszeredetten a btyjhoz lpett, s lenzett r. A penge remegett a kezben, s alig volt kpes felemelni. Igyekezett arra gondolni, hnyszor gnyolta ki a btyja, s hnyszor bntette meg mondvacsinlt rgyekkel. Ehelyett azok az emlkek trtek fel benne, hogy milyen volt Dimitrij az apjuk halla eltt. Eszbe jutott az els furulyja, amit a testvre bodzafbl faragott neki. Aztn azokra a napokra gondolt, amikor Dimitrij felltette a lovra, s tlovagolt vele a vroson. - Nem tudom megtenni - gondolta knnyes szemmel.

Ugyanakkor rezte a krltte ll frfiak krlelhetetlensgt, klnsen azokt, akik elrultk Dimitrijt. A legtbben azrt is kvntk a hallt, mert fltek, hogy megszkik, s szvetsgeseket gyjtve maga kr felelssgre vonja ket az rulsrt. Ebben a pillanatban rbredt, hogy Dimitrij t is szrny mdon megbntetn, s a btyja kegyetlensgtl val rettegs elsprt minden ms gondolatot. Felemelte a fegyvert, s a ktsgbeess minden erejvel lecsapott. A penge thastotta Dimitrij nyakt, a fej tgurult a termen, s arccal a gyilkosa fel nekicsapdott a falnak. Jaroszlav hitetlenkedve nzte a halott arckifejezst, ami mg mindig olyan volt, mintha Dimitrij bksen aludna. Bensje grcsbe rndult a rosszullttl. A krltte llk nem vettk szre a gyengesgt, mert ttott szjjal bmultak r, mintha egy j herceget fedeztek volna fel benne. Az erteljesen vgrehajtott csaps tiszteletet vltott ki, de flelmet is keltett az emberekben attl, mi rejtzhet az j hercegkben. Lthatan nem klnbztt annyira egymstl a kt testvr, mint azt feltteleztk. A teremre ereszked dermedtsg csak akkor olddott fel, amikor a kikldtt katonk meglehetsen idegesen visszatrtek. - A hercegn sehol sincs jelentette az egyik. Borisz Romanovics rjuk frmedt. - Mit beszltek? Itt kell lennie! tkutatttok az egsz vrat? Vigyetek mg tbb embert, nzzetek be minden istllba s kunyhba! Ha kell, trjtok fel a vrost! Meg kell tallni! Mikzben a katonk vezrk dhtl flve gy elrohantak, mintha az rdg kergetn ket, Lavrentyij krlnzett. - Ltta valaki az unokacsmet? Biztosan itt fekszik valahol rszegen, s nem akarom, hogy az egyik embered szrakozsbl meglje. Senki nem tudott felelni a krdsre, s mire felkelt a nap, mr bizonyoss vlt, hogy Andrej szktette meg a hercegnt s a trnrkst. Borisz Romanovics tombolt dhben, Jaroszlav pedig olyan rmltnek ltszott, mintha halott testvre bartja mr egy nagy sereg ln Voroszanszk fel vonulna. Miutn a bojr kicsit megnyugodott, Lavrentyijhez fordult. - Kldj ki lovasokat, hogy megkeressk a szkevnyeket! A legjobb, ha holtan talljk ket, akkor a farkasokra lehet fogni a dolgot. Lavrentyij a fogt csikorgatta. - Nem hiszem, hogy a farkasok cip- vagy patanyomot hagynak maguk utn. De igazad van. Meg kell keresnnk Andrejt s a hercegnt. Ha megengeded, magam llok a csapat lre, hiszen ismerek errefel minden zugot. - Tedd azt! - felelte a bojr, aztn parancsot adott a szolgknak, hogy vigyk ki a terembl Dimitrij holttestt s a mg alv rszegeket, majd pedig gondoskodjanak rla, hogy Jaroszlav herceg rangjhoz mlt udvart tarthasson.

VII.

A messzi Kibitzsteinben szintn beksznttt a tl. Schwanhild mr hnapok ta a vrban lt Michel felesgeknt, de mg mindig nem tudott megbklni a krlmnyekkel. Ezen a reggelen is mrgesen llt Michel eltt. - Azt a szemtelen parasztlnyt meg kell bntetni. Ragaszkodom hozz. Michel felshajtott. Utlta a fiatalasszony kitrseit, aki minden pillantst, mozdulatot s szt szemlyes srtsnek vett, s llandan fenyegetztt, mintha csak az alkalomra vrna. - Az isten szerelmre, nem tudsz bkben maradni? Mariele biztosan nem akart semmi rosszat, amikor megbzta a cseldeket, hogy dsztsk fel a nagytermet karcsonyra. - Nekem kellett volna utastanom ket, s megmondani, hov akasszk fel a fenygallyakat. Ez a parasztlny gy viselkedik, mintha lenne itt az rn, n pedig csak egy megtrt vendg. Michel egsz lelkben megrzkdott, s azon tprengett, mirt verte meg az Isten egy ilyen hzsrtos felesggel. Jobban hinyolta Marie-t, mint valaha, hiszen az asszony mindenkivel bartsgos s kedves volt. A szve mlyre rejtett gysz elnttte minden porcikjt. Az rzsei miatt durvbban vlaszolt, mint az szndkban llt. - Mariele biztosan tisztelettudbb lenne hozzd, ha nem gy bnnl vele, mint egy egyszer cselddel. - De hiszen egy egyszer cseld! - hborgott Schwanhild.

- Ne dhts tovbb, asszony! - Michel most mr szinte kiablt. - Marielt a felesgem nevelt gyermekknt hozta Kibitzsteinbe, s nem azrt, hogy cseldknt szolgljon. Bnj vele ehhez mltan, s gy fog viselkedni veled, ahogy azt kvnod. Schwanhild sivalkod nevetssel megrzta a fejt. - n keressem a kegyt egy mocskos kis parasztlnynak? n, a felesged? Istenemre s a Szzanyra, mifle frfi vagy te? Kevesebbet szmt neked az az asszony, akivel megosztod az gyadat, mint egy mocsokban szletett parasztlny. De nem is csodlkozom rajta, hiszen te magad is egy piszkos kocsmban szlettl. Michel elspadt, s olyan ervel szortotta klbe a kezt, hogy az elfehredett. Schwanhild tbbszr felemlegette mr nem nemesi szrmazst, de mg sohasem ilyen srt szavakkal. - Nem kellett volna elvennem - gondolta. Ugyanakkor tudta, hogy lehetetlen lett volna nemet mondania. A csszr hatrozott felle, s neki fenkig kellett rtenie a keser poharat, amit Zsigmond tlttt szmra. Flig elfordult Schwanhildtl, s nyugalmat erltetett magra. - Ez az n vram, s neked alkalmazkodnod kell a krlmnyekhez. Prblj bartsgosabb lenni az emberekkel, akkor k is azok lesznek veled. Hiba volt olyan rosszul bnnod Zdenkval, hiszen egyltaln nem szolglt r. Szeretik a vrban, s rossz nven veszik, hogy el akartad zni. Schwanhild knnyezni kezdett, amikor a cseh kulcsrnvel folytatott vitra gondolt. Gyllte azt a nszemlyt, aki gy viselkedett a frjvel, mintha egyenrangak lennnek, s le akarta cserlni egy neki kedvesebb szemlyre. De Michel lthatan bolondult ezrt a szemtelen asszonysgrt. Elszr azt hitte, hogy a cseh n a szeretje, m ezen a tren nem vethetett semmit a frje szemre. Az egyetlen asszony, akivel Michel hlt, volt, br nem olyan gyakran tette, ahogy azt az ifiasszony szerette volna, gy azonban az egytt tlt gynyr pillanatai csupn mzcseppek voltak a kesersg tengerben. Michel ltta, hogy a felesge sr, s a fejt csvlta, mert nem rtette, mirt kell Schwanhildnek ennyire csknysnek lennie. Olyan knnyen kibklhetett volna Zdenkval, a kulcsrn nem haragtart, s szvesen engedelmeskedett volna az j rnnek. Schwanhild azonban az engesztelhetetlen viselkedsvel nemcsak Zdenkt tasztotta el magtl, hanem Marie valamennyi rgi bartnjt az ellensgv tette. Marielnek s Anninak cseldmunkt kellett vgeznie, Fekete va" s Theres, az egykori markotnyosn pedig nem lphetett tbb a palotba, az istllban aludt a kecskk s tehenek kztt. Schwanhild rgtn sszetztt Michivel is, aki a tl bellta eltt rkezett meg. A fi nem tett semmi rosszat, csupn kimutatta a gyszt, hiszen csak itt szerzett tudomst Marie hallrl. Ha tehette volna, Michel visszakldi Schwanhildet az apjhoz, de ezzel valsznleg az ellensgv tette volna Zsigmond csszrt, gy csak abban remnykedhetett, hogy a felesge elbb-utbb szhez tr. Ebben a pillanatban azonban nem ez volt a helyzet, mert a hangja megint less vlt. - Bolond vagy, Michel Adler. Hogyan engedheted meg, hogy ez a cscselk a felesged fl kerekedjen? A vrad s mindened tnkre fog menni az ostobasgod miatt. De mit is vrhat az ember egy kocsmros fitl? Ahogy a monds tartja, a zsk megtallja a foltjt. Hogy thetett a csszr egy ilyen szerencstlen alakot a Szent Nmet-rmai Birodalom lovagjv? Ahelyett, hogy megprblnl a rangodhoz mltan viselkedni, egy parasztfattyt teszel meg aprdodnak. istenemre, ez mr az rltsg teteje. Kldd vissza ezt a szemtelen klykt a hgval egytt a szleihez, s megltod, milyen bke lesz Kibitzsteinben. Schwanhildnek nmileg igaza volt, Michel is tudta, hogy Marielnek nem kis rsze van abban, hogy a hznp nem fogadta el a felesgt. De azzal is tisztban volt, hogy ha egy tapodtat is enged Schwanhildnek, az asszony egyre tbbet fog kvetelni, mg vgl a szeszlyei kiszolgljv vlna. Erre pedig nem volt hajland. - Michel s Mariele itt marad, mghozz azon a helyen, ahol n jnak ltom. - Kldd el, s fogadd fel aprdnak az egyik szomszdod nemesnek szletett fit! - Schwanhild semmikpp sem akart engedni. Amikor Michel nem vlaszolt megragadta a zekjt, s rngatni kezdte. - Nem rted, mit mondtam? n vagyok a vrrn, s gy akarom! - n msknt akarom. Michel s Mariele az n Marie-m legjobb bartnjnek a gyermekei, radsul a keresztgyermekeink, ezrt Isten s az emberek eltt ktelessgeim vannak velk szemben. Fogadd el, s igyekezz hasonltani az els felesgemhez! - Egy szajhhoz, akit minden jttment meghghatott? Alig hagytk el ezek a szavak Schwanhild szjt, stt felh borult Michel lelkre, s nkntelenl a n arcba vgott. Most elszr kapott tleget a frjtl, ez a megjegyzse volt az utols csepp a pohrban. - Soha tbbet ne merd megsrteni Marie-t, klnben nagyon megbnod. A frfi arct elnttte a vr, az erek kidagadtak a halntkn. Schwanhild visszahklt, s ujja hegyvel megrintette sajg arct. - Ezt nem kellett volna.

Fojtott kiltssal sarkon fordult, s elrohant. gyet sem vetve arra, hogy hzi ruht visel, kiszaladt a szabadba, s felment a gt-falra. A toronyban rt ll Gereon igyekezett figyelmen kvl hagyni az rnt. A vrlakk tbbsghez hasonlan is gyszolta Marie-t, aki az alatt a nhny hnap alatt, amg itt lt, mindenkinek megadta azt az rzst, hogy szvesen ltjk. Az r j felesge csak viszlyt hozott, s szinte biztos volt, hogy valamennyi vrbelinek elrontja a karcsonyt. Habr a katona ltta, hogy Schwanhild nagyon vkony ruht visel, nem trdtt vele, gy vlte, a legjobb az lenne, ha megfzna vagy tdgyulladst kapna. A betegsg karcsonykor gyhoz ktn, s akkor a hznp nyugodtan nnepelhetn az r szletsnapjt Michel lovaggal. Schwanhild pr perc mlva mr fzott, de dacbl nem trt vissza a palotba. A hideg szlben a knnyei szinte jgcseppekk vltak, s minden eddiginl jobban perlekedett a sorssal, hogy ebbe a vrba vetette. - n bolond, mirt engedtem meg annak idejn az aprdnak, hogy megcskoljon s megrintse a keblem? - krdezte magtl letben elszr. Eddig a pillanatig azokat az embereket szidta, akik rajtakaptk, most azonban nmagt hibztatta, amirt ktba esett az eljegyzse az ifj ttingen grffal. Ha akkor okosabban viselkedik, ma a grf tisztelt s szeretett hitvese lenne, Svbfldn lne egy bszke vrban, s nem kellene egy ellensges hznppel s egy olyan frjjel viaskodnia, akinek semmi rzke a kifinomult lethez. Hirtelen egy rnyk vetlt r, amikor felnzett, Ingold lovagot pillantotta meg, aki ppen egy prmes gyapjkendt tertett a vllra. - Bocssson meg, rnm, de nem lenne szabad ilyen vkonyruhban lldoglnia ebben a jeges szlben. A fiatalember hangja kedvesen s aggdan csengett, ami jt tett sebzett lelknek. Mosoly futott t az arcn. - Lovag r, olyan kedves hozzm! Brcsak mindenki olyan lenne itt, mint kegyelmed! Amikor a fiatalember megigaztotta a kabtjt, kzel kerlt a keblhez, s ettl olyan rzsek ntttk el az asszonykt, amirl azt hitte, csak a frje vlthatja ki belle. Egy pillanatra Ingoldra tmaszkodott, de megijedve sajt tetttl, gyorsan htrbb lpett. Ekkor mozgsra lett figyelmes, megfordult s megpillantotta a torony szlhez lapul Marielt, aki lthatan ki akarta hallgatni ket. A lny a lovag utn lopakodott, s tanja volt a jelenetnek. A szeme gett a gyllettl, nemcsak azrt, mert az j rn gy bnt vele, mint egy cselddel, hanem a fltkenysgtl is. Az rzsei elszr Michel fel fordultak, akivel a nem is olyan tvoli jvben el akarta feledtetni a Marie elvesztse miatti fjdalmt. A csszr ltal szervezett hzassg azonban sztrombolta a remnyeit, de rvid bslakods utn, amit mg va les szeme ell is sikerlt eltitkolnia, Ingold lovag vlt szmra a frfiszpsg megtestestjv. A tny, hogy ilyen bizalmas kzelsgben ltta Schwanhilddel, keser csapst jelentett nemcsak az lmai szmra, hanem ppen bred ni ntudatnak is. - Ha Michel r gy ltott volna titeket, nem nagyon rlne. Mariele vdl hangja felkeltette Ingold dht. - Ne srtegesd az rnt, te haszontalan teremts, klnben elltom a bajodat! - Felemelte a kezt, s elindult Mariele fel, mintha meg akarn tni, m a lny frgn kitrt elle, s gnyos nevetssel leszaladt a lpcsn. Schwanhild mrgesen nzett Mariele utn. - Csak bajt hoz, ha valaki a parasztcscselket hagyja felemelkedni. Krtem a frjemet, hogy kldje el ezt a teremtst s a btyjt, de az n szavam csak falra hnyt bors. - Ebben bizonyra tved, rnm. Michel lovag btor s igazsgos frfi, nagyra becslik a legmagasabb krkben is. Gondoljon arra, milyen knnyen bkt teremtett atym s a wrzburgi urasg kztt. Mindkt fl nagyon elgedett az eredmnnyel, s ez apmnl ksz csodnak szmt. Az Ingold hangjbl kicseng elismers miatt Schwanhild nem szidalmazta tovbb a frjt. Bizonyos mrtkben bszke volt arra, hogy Michel a lovagok s grfok krben tekintllyel brt. Ez viszont nni csillaptotta afeletti dht, ahogy vele bnt. - Nem akarok rosszat mondani az uramra. Mindenesetre felhbort, milyen jogokat lvez a kr s az els felesge kr gylt cscselk, akik szemrmetlenl kihasznljk. Kegyelmed is lthatta, milyen szemtelen volt velem ez a parasztlny. Amita betettem ide a lbam, el kell trnm ezt a bnsmdot. n semmit sem szmtok, ez a spredk annl tbbet. - Ez nem gy van - felelte Ingold, m az arcn rulkod mosoly futott t. Tudta, mennyire bizalmas kapcsolat ll fenn Michel s azok kztt, akiket magval hozott Kibitzsteinbe. Egy kvlll szmra gy tnhetett, hogy a vrr rokonai. Valjban vadidegen emberek voltak, akik Michel s Marie tjt kereszteztk, s a prra akaszkodtak. Az ifj lovag gy vlte, hogy a Thereshez s Fekete

vhoz" hasonl nszemlyeknek, akik markotnyosnknt vonultak a seregekkel, egyltaln nem volna szabad olyan vrakban lakniuk, mint Kibitzstein. Jogokat adni nekik pedig vgkpp tlmegy minden hatron. Biztosan az a kt rongyos fordtotta a hznpet Schwanhild ellen, amirt a vrrn kizavarta ket a palotbl. A markotnyosnknek ehelyett rlnik kellene, hogy egyltaln fedlre lelhetnek becsletes embereknl. Mindezt elmondta Schwanhildnek is, akinl lnk helyeslsre tallt. - Kegyelmednek igaza van, ami a frjem esztelensgt illeti. Szzszor is krtem mr, hogy egy nemes ifjt fogadjon fel aprdnak. ppen, mert alacsony sorbl emelkedett ilyen magas rangra, gyelnie kellene arra, hogy a mltsghoz illen viselkedjen. Schwanhild felshajtott, s mosolyogva Ingold vllra tette a kezt. - Kegyelmed az egyetlen lovag r e falak kztt, aki megrt engem. Fogadja ksznetemet ezrt. - rnm boldogg tesz. - Ingold csillog szemmel nzett Schwanhildre, s egyszeriben irigyelte Michelt, akinek ilyen csodlatos felesge van, de mgsem rzkeli.

VIII.

Andrej utastotta Pantelejt s a nket, hogy hzdjanak mlyebben a bokrok kz, maga pedig kikmlelt a havas dombtetn, ami mgtt menedket talltak. Alig tvenlpsnyire kt tucat lovas kzeledett a hban a szinte lthatatlan ton. Andrej legnagyobb bnatra nagybtya, Lavrentyij vezette a csapatot. Hrom frfi Dimitrij vazallusai kz tartozott, s mr az apjt, Mihailt is szolgltk. A tbbiek a ruhjukbl s a cmerkbl tlve a moszkvai sereg katoni voltak. Ez utbbin nem csodlkozott, mert ellenttben Mihail herceggel, akinek sikerlt Moszkva rnykban megtartania, st nvelnie a hatalmt, fia nyltan szembehelyezkedett II. Vaszilij nagyherceggel, s kzben hibt hibra halmozott. Ennek ellenre Andrej azon tprengett, mi vehette r Lavrentyijt, hogy Moszkva oldalra lljon, hiszen az reg herceg egykori vazallusai kzl volt az egyetlen, aki megtarthatta a tisztsgt. Az a tny, hogy a nagybtyja vezette az ldzket, vgzetesnek bizonyulhat, mert Lavrentyij mindenkinl jobban ismerte Voroszanszkot, s brhol megtallja ket. Andrej keser szjzzel nzte a tvolban eltn lovasokat, aztn aggdva a hercegnhz fordult. - Az rul Lavrentyij addig fog kutatni, amg meg nem tall bennnket. Anasztzia kiss grnyedten bmulta a krltte elterl fagyott tjat. Minden vilgos s fak volt. A h olyan vastagon fedte a fldet, hogy a lovak hasig rt. A csupasz gain jeget cipel nyrfk trzse s a halovny g szinte vgtelen fehrsgbe burkolzott, kksgnek nyoma sem mutatkozott. - Mit tegynk, Andrej Grigorjevics? Andrej ttovn szttrta a karjt. - Nem tudom, mit tancsoljak. A legrosszabb, ha megadjuk magunkat az ldzinknek. Mivel Lavrentyij elrulta Felsged frjt, nem kockztathatja meg, hogy letben hagyja Dimitrij fit. - Igaza van. Anasztzia Marie-ra pillantott, aki a kabtja al rejtette a trnrkst, hogy megszoptassa. Ez volt az egyetlen lehetsg ebben a hidegben, hogy a gyermekek hsgt csillaptsa, de mr nem volt elg teje mindkt kicsi szmra. Anasztzinak egy pillanatra megfordult a fejben, hogy megparancsolja Andrejnek, lje meg List, hogy Marie csak a fit tpllja, de flt az asszony reakcijtl, gy letett errl a szndkrl. Ehelyett ismt a fiatal nemeshez fordult. - Nincs jobb tancsa? Andrej lehajolt, felvett egy mark havat, s az arcra kente abban a remnyben, hogy a hideg kitiszttja a fejt. - Meneklhetnnk Zahar Ivanovicshoz, de az eszem azt mondja, ne tegyk. Moszkva gyorsan lecsapott, s lehet, hogy a bojr trdre veti magt II. Vaszilij eltt, hogy elkerlje ugyanezt a sorsot. Bizonyra rlne neki, ha Voroszanszk urnak zvegyt s fit hsge jell tadhatn a nagyhercegnek. - zvegynek nevez? Ennyire biztos benne, hogy a frjem halott? Andrej komoran blintott. - Ha Lavrentyij Moszkva oldalra llt, s elrulta Dimitrijt, semmikpp sem hagyhatta t letben. - rdg vigye ezt az rult! - A hercegn undorral kptt egyet, s vrta a tovbbi javaslatokat. - Mivel Zahar Ivanovics valsznleg kiszolgltat minket, akr megadhatnnk magunkat Vaszilijnek, s ke-

gyelmet krhetnnk tle. Mivel Felsged a kelet-rmai csszri hzbl szrmazik, aligha mern bntani Anycsknkat. A trnrks azonban letveszlyben lenne, mert meg kellene akadlyozniuk, hogy bosszt lljon apja gyilkosain. Amikor Andrej azt javasolta, hogy menjenek Moszkvba, Marie gyomra fjdalmas grcsbe rndult. A vros Voroszanszknl keletebbre fekszik, s ha odamennek, mg tvolabb kerl a hazjtl. gy felllegzett, amikor Andrej felsorolta a kis Vlagyimirt fenyeget veszlyeket, s a hercegn blintott, ami furcsa mdon nemet jelentett. - Menekljnk halicsi Jurijhoz, Vaszilij ellensge, s bizonyra szvesen fogad bennnket. - Lehet, de ktlem, hogy ott biztonsgban lennnk. Jurij azonnal frjhez adn Felsgedet az egyik fihoz vagy bizalmashoz, hogy ignyt tarthasson Voroszanszk trnjra. Ebben az esetben a kis herceg neki s Felsged j frjnek is tjban llna. Radsul azrt kellene imdkoznia, hogy a msodik gyermeke leny legyen, klnben t is elveszik rnmtl. Andrej tancstalannak tnt. Ngy nvel s kt kisgyermekkel nem juthat messzire, Pantelej pedig inkbb akadlyozza, mint segti. A tvolban felhangzott a farkasok vltse. A ngylb gyilkosok ugyanolyan veszlyt jelentettek a kis csoport szmra, mint ldzik, akik brmikor elzrhatjk az tjukat. Anasztzia a farkasvlts irnyba nzett. - Teht megfagyunk, vagy a szrke bestik ldozatv vlunk. E szavakra Marie htn vgigfutott a hideg. gy tnt, mintha a flelem elapasztotta volna a tejt, mert Vlagyimir hirtelen rg-kaplni kezdett, s megharapta a mellt. - Au, az rdgbe is! - Marie kivette a gyermeket a kabtja all, s csak nehezen tudta megllni, hogy ne rzza meg. Vedd el, krlek, s nzd meg, nem kell-e tisztba tenni - mondta Geljnak, mivel Alika ppen Lisival foglalkozott. Megigaztotta a ruhjt, s azt akarta javasolni, hogy induljanak nyugat fel, mert abban remnykedett, hogy akkor az ldzik elvesztik a nyomukat. Ebben a pillanatban Andrej dntsre jutott. - rnm, orosz fldn nincs olyan hely, ahol biztonsgban lenne. Litvniba vagy Lengyelorszgba nem mehetnk, mert Witold s Ulszl Moszkvhoz hz, s habozs nlkl kiszolgltatnnak minket Vaszilijnek. Egyetlen lehetsgnk maradt, dlnek tartunk a tatr terleteken keresztl. Nmi szerencsvel eljuthatunk az egyik, Genova uralma alatt ll fekete-tengeri kiktbe, s onnan elhajzhatunk Konstantinpolyba. A hazjban Felsgednek s Vlagyimirnek nem kell flnie Moszkva befolystl. Ez a javaslat nem klnsebben tetszett Marie-nak, mert az utazshoz tbb szerencse kellett, mint amenynyi egy embernek juthat. Ha azonban valamilyen csoda folytn eljutnak Konstantinpolyba, azt Alikval a javukra fordthatjk, hiszen ott sokkal knnyebb lesz megszkni Anasztzitl, s egy hajval Velencbe menni. A kereskedvrosrl mr sokat hallott nmet kereskedktl, akik onnan szlltottk haza a mess India s ms tvoli orszgok rtkes ruit, majd buss haszonnal tladtak rajtuk. Teht biztosan tall a vrosban honi kereskedket, akik segthetnek nekik hazajutni. A kabtja al nylt, s megtapogatta a ruhja al rejtett batyut. Br nem ismerte pontosan az itteni rmk rtkt, gy vlte, elg pnze van ahhoz, hogy nekivgjanak a mersz utazsnak, gy blintott Andrejnek, hogy kifejezze az egyetrtst, mg Anasztzia grg mdra a fejt rzva adta beleegyezst. - Induljunk haza! - kiltotta olyan csillog szemekkel, mintha a Boszporusz partjn fekv vros mr csupn nhny rnyira lenne. Marie-ra tragadt Anasztzia lelkesedse. Mr ltta lelki szemeivel, amint egyik karjval tleli Michelt, s szeretettel megcskolja, mg a msikkal Trudit szortja a szvre. Aztn azon kezdett tprengeni, hogyan szabadthatn ki a fit Hulda von Hettenheim karmai kzl anlkl, hogy veszlybe sodorn az lett.

IX.

Miutn meghoztk a dntst, Andrej ktsgei is elszlltak. Az orosz tl mindenki szmra kegyetlen volt, aki nem tudott megfelelen vdekezni a hideg ellen, vagy messze volt brmilyen teleplstl s szllstl. Ugyanakkor eslyt adott a szkevnyeknek, hogy elmeneklhessenek ldzik ell. Jelenleg a csontig hatol hideg a legnagyobb ellensgk, de ez egyttal gondoskodik is rla, hogy az emberek a kunyhikban maradjanak, gy a kis csoport szrevtlenl haladhatott. Lavrentyij s a moszkvai urak lthatan nem szmoltak azzal, hogy Andrej a tatr terleteken lovagol t a nkkel, ezrt nyomuk sem volt az ldzknek, s msok sem ke-

reszteztk az tjukat. Andrej tbbszr gondolt r, hogy szerez egy sznt, amivel gyorsabban haladhatnnak, mint a lovakkal. Nem merte azonban megkockztatni, hogy bemenjen az egyik vrosba vagy egy faluba, ahol a fogadban nemcsak a hideggel dacolni knyszerl kereskedk, hanem katonk s futrok is megszlltak. Hogy vdencei hsgt csillapthassa, minden alkalmat megragadott a vadszatra. A vletlen is gyakorta segtett neki, amikor olyan nyulak kerltek elbk, amelyek nem voltak elg gyorsak, hogy elkerljk a nylvesszt. Mikzben az emberek krbeltk a kis tzet, s ettk a flig megslt hst, a lovak a fk vkony gaival tmtk meg a hasukat. Egyszer tjukba kerlt egy farkas falka, m Andrej nyila, Pantelej imja s az asszonyok les sikolya elriasztotta az llatokat. Lthatan a bestik nemrg zskmnyoltak valamit, gy nem voltak elg hesek ahhoz, hogy rtmadjanak az emberekre. Andrej szmolta a vrosokat, amik mellett ellovagoltak, s felllegzett, amikor maguk mgtt hagytk Tult, hiszen eddig rt el a moszkvai nagyherceg keze. Most mr a tatrok fldjn jrtak, akiktl kevsb flt, mert azt remlte, hogy meg tud egyezni velk. Gyermekknt veken t lt kzttk, s sok bartot szerzett, akik most taln segtenek. A lovagls embert s llatot egyarnt prbra tett, Andrejnek mgis el kellett ismernie, hogy egy csapat frfi sem llhatta volna jobban a sarat a ngy asszonynl, akik zoksz nlkl alkalmazkodtak a helyzethez. Alika, aki a leginkbb szenvedett a hidegtl, gy etette a kicsiket hssal, hogy eltte megrgta kicsit az telt, s kis falatonknt adta a szjukba. A gyerekek meglepen jl viseltk az telt, s Andrej legnagyobb megdbbensre sem k, sem a hercegn nem betegedtek meg, holott Voroszanszkban Anasztzia mindenfle bajtl szenvedett. A fiatal nemes elismeren pillantgatott a hercegnre, br nem vitatta el Marie s a tbbi n rdemt, akik btor viselkedskkel j pldt mutattak Anasztzinak. Mg a ppa is sokkal jobban tartotta magt, mint az az t elejn vrhat volt. Alig tntek el Tula krvonalai, Pantelej felemelte a fejt, s hallhatan beleszippantott a levegbe. - Azt hiszem, melegszik az id, Andrej Grigorjevics. Knnyebben fogunk lovagolni. Andrej is rezte a meleg fuvallatot, s lebiggyesztette az ajkt. - Remlem, nem lesz olyan meleg, hogy elolvad a h, s a fld srtengerr vltozik. Sokkal nehezebben haladnnk elre. - n biztosan nem - ellenkezett harciasn a hercegn. Marie felshajtott. - Kr, hogy a legtbb gygyfvemet s fzetemet ott kellett hagynom, nincs nlam semmi, ami jt tenne meghls ellen. Ha Alika nem hozta volna magval a gyerekeknek szksges kencsket s tinktrkat, mris bajban lennnk. Mikzben beszlt, Andrej mell irnytotta a lovt, s jelentsgteljesen felhzta a szemldkt. - Uram, trsasgunk rkezett. Andrej sszerezzent. - Trsasg? Hol? - Kiss oldalra mgttnk, egszen kzel. - Remlem, nem az ldzink talltak rnk. Andrej vatosan a Marie ltal mutatott irnyba nzett, s a lovasokat frkszte. Az els pillanatban felllegzett, mert tatrok kzeledtek. Amennyire ltta, tzen lehettek, bizonyra tli vadszatra indultak, s lthatan klnleges vadra bukkantak. Messzirl ltszott, hogy kitn lovaik vannak, ezrt mg orosz katonk sem tudtak volna elmeneklni ellk, az asszonyokkal pedig teljesen lehetetlen lenne. Andrej gy dnttt, megragadja a szarvnl a bikt, s a tatrok fel vette az irnyt. Pantelej megprblta visszatartani. - Istenem, csak nem akarsz odamenni az rdgfajzatokhoz? - Akarni nem akarok, de muszj. Az fldjkn vagyunk, s udvariassgbl dvzlnnk kell ket, s az engedlyket kell krnnk, hogy thaladhassunk a terletkn. Amikor Andrej megsarkantyzta lesovnyodott lovt, Pantelej keresztet vetett, s imdkozni kezdett, amibe Gelja rgvest be-kapcsoldott. A hercegn nekiiramodott a hban, s olyan gyorsan kvette Andrejt, mint aki fl, hogy egyedl hagyjk. Andrej meglltotta a lovt a tatrok eltt, s dvzlsre emelte a kezt. Gyors pillantssal megllaptotta, hogy nem ismeri egyikket sem. - Bartsg! - mondta, amikor az dvzlst nem viszonoztk. - Egy orosz se bart a tatrnak! - felelte az egyik frfi, borzalmas oroszsggal. Andrej mlyet llegzett, mert a fogadtatsbl tlve valamilyen csetepat lehetett az oroszok s a tatrok

kztt, amiben nem az utbbiak gyzhettek. - n a tatrok bartja vagyok - mondta nyomatkkal. Sok vet ltem nlatok, s testvremnek tekintek sok btor tatr ifjt. Andrej Grigorjevics vagyok Voroszanszkbl, Dimitrij herceg vazallusa, Terbent kn bartja s szvetsgese. - Dimitrij herceg halott. Moszkva meglte, s a tatrokat is, akik szolgltk. Az orosz mr nem bartja a tatrnak. Nhnyan a szablyjuk utn nyltak, ezrt Andrej is felkszlt r, hogy karddal vdje meg sajt s ksri lett. Ekkor Anasztzia kzbelpett. Htratolta a kapucnijt, hogy lssk, egy asszonnyal van dolguk, aztn megszltotta a vezrket. - Anasztzia vagyok, Dimitrij herceg zvegye. Nhny trsammal sikerlt megszkni az rul moszkvai urak ell. Meg akarjtok tagadni Dimitrij bartotok felesgtl a vendgszeretetet? Mindig azt hallottam, hogy a tatrok btor s igazsgos emberek, akiknek a bartsga rendthetetlen. Andrej egy pillanatra tkozta a hercegnt, amirt felfedte a kiltt, mert gy gondolta, hogy a sztyeppi lovasok helyben erszakot tehetnek rajta. De Anasztzia lthatan felbresztette a harcosok becsletrzst, mert egymsra nztek, majd dlkelet fel mutattak. Eljttk Terbent knhoz. dnt. Ebben a pillanatban nagy k esett le Andrej szvrl, mert jl ismerte a knt. j remnyekkel telve maghoz hvta a kis csoport tagjait, s elindultak a tatrok nyomban.

X.

Terbent kn tbora egy stortbor s egy hzakbl ll falu keverke volt. A laza elrendezs teleplst nem fatrzsekbl ll clpsnc vette krl, hanem tszrt s cserpszeren egymsra halmozott gyepfal vezte, amit fonott kerts koronzott meg. A svny ugyan nem vdte meg a falut egy elsznt tmadstl, de megneheztette a hely lerohanst, s idt adott a rengeteg harcosnak, hogy felfegyverkezzenek s sszegyljenek. Terbent kn ber s vatos ember volt, hiszen kihasznlta Toktamis kn fiainak viszlyt kis birodalma nvelsre. llandan attl kellett teht tartania, hogy Kazany j knja s a krmi tatrok vezre meg akarja kaparintani a terlett, ezrt rendkvl jl felfegyverzett katonkat gyjttt maga kr. Amint tlovagoltak a kapun a vros belsejbe, lttk, hogy a hzak tbbsge egymsra rtegzett gyeptglbl ll, amibl a sztyeppn nem volt hiny. A kn palotja s mg nhny hz fbl plt. A hzak alacsony ajtnylsbl az asszonyok komor tekintettel mregettk a jvevnyeket. Andrej percrl percre jobban emlkezett a tatr nyelvre, ezrt rtette az utnuk kiablt tkokat. Azt is szrevette, hogy a feljk tart katonk keze a trk markolatn pihen. Habr Terbent kn vek ta megbzhat szvetsgese volt a klnbz orosz hercegeknek, most gy tnt, hogy azok vazallusait annyira ltjk szvesen, mint egy jrvnyt. A harcosok feszltsge ntt, amikor megrkeztek az embermagassg lckertssel krlvett palota udvarra. A fldet kemnyre taposott h bortotta, ami mr elszrklt s olvadni kezdett. A palota tbb plet kz illeszkedett, m a kn csarnoka kitnt kzlk. Krlbell nyolcvan lps hossz s harminc lps szles lehetett, lthatan tbb szz ember elfrt benne. Br nem volt ablaka, de a falak egyes rszeit, ahogy az orosz hzaknl is, ki lehetett venni, hogy beramolhasson a fny. A meleg dli szl arra csbtotta a tatrokat, hogy kiemeljenek nhny falrszt, ezrt bent nagyon hideg volt. Viszont olyan vilgossg uralkodott, hogy a hvatlan vendgek lthattk a kn kr gylt frfiak ellensges brzatt. Terbent knt lthatan nem rdekelte a kis csoport, tovbb beszlgetett az elkel ruhzatot visel frfiakkal. maga hatalmas termet, erteljes frfi volt, szgletes arct sttszke haj keretezte, ami kiltszott prmmel szeglyezett sisakja all. Vastagon blelt nadrgot, majdnem trdig r, puha cszmt s prmes kabtot viselt, aminek hmzse furcsa mdon ismersnek tnt Marie szmra. A kabt all kk ing szle bukkant el. Egy vastag brvn csont markolat, meglehetsen egyszernek ltsz tr s egy dsztelen brhvelybe rejtett, flhold formj szablya lgott. A Terbent kn trnja mellett lv asztalkn ll kupa is brbl kszlt, azokhoz hasonltott, amelyeket Marie hazjban a szegnyesebb kocsmkban hasznltak. A csarnok ura elg katonval rendelkezett ahhoz, hogy hat hnap alatt leverje a huszita lzadkat, akik ellen Zsigmond csszr vek ta harcolt, mgis olyan hzban lakott, aminl a frankfldi s svbfldi listllk is jobban festettek.

Marie rjtt, hogy ppen a fnyzs teljes hinya nygzte le. Nyomba sem rhettek ennek az embernek sem a rajnai palotagrf, sem a nmet birodalom ms magas rang urai. Marie hazja szoksa szerint nkntelenl meghajolt a kn eltt, amivel magra vonta a figyelmt. - Te vagy Dimitrij zvegye? Habr sem Marie, sem Andrej nem vette szre, hogy az egyik harcos elrelovagolt, mgis jelentette valaki az rkezsket. Az asszony ismt meghajolt, s megrzta a fejt. - Nem, nagyuram. Egy tvoli orszgbl val idegen vagyok. A kn legyintett. - Hallatszik a beszdeden, hogy nem vagy orosz. Kicsoda ht Dimitrij zvegye? - n vagyok, uram. Voroszanszk egykori hercegnje elrelpett, s bszkn, emelt fvel megllt Terbent kn eltt. A Keletrmai Birodalom csszri csaldjnak tagjaknt nem rezte szksgt, hogy egy sztyeppi vadember irnt klnsebb tiszteletet tanstson. Terbent olyan that tekintettel mricsklte Anasztzit, hogy annak vgigfutott a hideg a htn. - Te vagy ht a grg vrbl szrmaz hercegn. A hangjbl nmi svrgs hallatszott, ezrt Andrej gy dnttt, hogy kzbelp. - Igen, Terbent, reg bartom. Voroszanszk hercegnje, Dimitrij rksnek anyja, aki msodik gyermekt vrja. - Azt mondod, vrands? Terbent Anasztzia irnti rdekldse azonnal elszllt, s tekintete a csoport tbbi tagjra siklott. Pantelejre nzve gnyosan elhzta a szjt, s Gelja sem keltette fel klnsebben a figyelmt. Alikt viszont olyan kitartan bmulta, hogy a lny shajtva felkszlt r, hogy mg az jjel vele kell hlnia. gy tnt, Marie is tetszik neki, mert maghoz hvta, s megfogta a hajt. - Aranyat hordasz a fejeden, asszony, nem gy, mint az orosz nk. Nekik szalma van a fejkn. A tied tetszik. Marie csendesen shajtott, mert nem tudta, hogyan meneklhetne meg a frfitl. Andrej a fogt csikorgatta mrgben, amirt Terbent, aki annak idejn megtantotta jjal s nyllal lni, most ilyen srt mdon bnt vele. Odalpett a knhoz, s arrbb tolta Marie-t. - Terbent bartom, rtsk ki a bartsg kupjt, aztn knlj bennnket sval s kenyrrel. A kn mogorvn csvlta a fejt. - Egyetlen orosz sem bartja Terbent knnak, Andrej Grigorjevics, a voroszanszkiak sem. Azt hallottam, hogy a nagybtyd, Lavrentyij az ellensghez llt, akik megdntttk a herceg hatalmt s a Dimitrijt testrknt szolgl harcosaimat lemszroltk,mint a kutykat. A vezrk az unokacsm volt, teht a vre elvlaszt minket. Andrej emlkezett a fira. Naplop, rendbont volt. Terbent bizonyra ezrt kldte el a tvoli orszgba. Ennek ellenre a halla bosszra ktelezte a knt. Egy pillanatra elfogta a ktsgbeess, mert azt remlte, hogy Voroszanszk lerohansnak hre mg nem jutott el a sztyeppre. Ebben az esetben szvesen ltott vendgek lettek volna, s segtsget krhettek volna, gy viszont gy tnt, hogy Terbent t s Pantelejt megrvidti egy fejjel, az asszonyokat pedig a hrembe viszi. Ktsgbeesetten megfogta a kn karjt. - Azok ell meneklnk, akik megltk az unokacsdet. Magam is belemrtottam nhny moszkvaiba a kardomat. Andrej minden erejvel megprblt Terbent lelkre beszlni, remlve, hogy meglgythatja ifjkori bartja szvt. A tekintete elrulta, hogy nem annyira a sajt lett flti, hanem inkbb a hercegnrt aggdik. A becslete azt kvetelte, hogy az asszonyt, aki a vdelmt krte s megbzott benne, megmentse attl, hogy egy tatr vezr rabnjeknt lje le az lett. A kn that tekintette] mregette Andrejt, s lthatan elbizonytalanodott. Jl emlkezett az lnk fira, akit a tbbi tsztl eltren minden rdekelt, amit a nptl megtanulhatott, s aki egyarnt felnzett r, az apjra s a nagybtyjra. A lgyszvsg nhny pillanata azonban gyorsan elsuhant, amikor a hercegnre, Marie-ra s Alikra nzett. A biznci nhz hozz sem fog rni, mert nmi gyessggel olyan zlog lehetett, amit a hasznra fordthat. Becsmrl mozdulattal Andrejre s a papra mutatott. - Zrjtok ket az egyik kunyhba. A nket vigytek a felesgeim hzba. Mivel tatr nyelven beszlt, csak Andrej rtette, ezrt durva szitkok trtek el belle. Ugyanebben a pilla-

natban egy tucat drda meredt r. Ellenszeglni esztelensg lett volna. A nknek s nekik sem marad ms vlasztsuk, mint hogy beletrdnek a sorsukba.

XI.

A kn hreme egy fapletben volt, ami a csarnoktl nem messze llt, s sajt kerts vette krl. A hz ajtajban volt egy vkony brrel fedett ablak, amit szintn le lehetett venni. A ft idegen brk dsztettk. Amint kzelebb rtek, Marie sszerezzent, mert az ajtflfn megltta a C + M + B latin bets feliratot.* Tudta, hogy csupn nhny ht telt el vzkereszt ta, s azon tprengett, ki lehet a hittrsa ilyen tvol a katolikus orszgoktl. Mg izgatottabb lett, miikor betereltk ket a hzba, s rjuk zrtk az ajtt. A kn felesgei s lnyai az elcsarnokban kvncsian krlettk a jvevnyeket, s alaposan szemgyre vettk ket. Voltak kztk alacsony termet, nagyon csinos lnyok s idsebb asszonyok, akik bizonyra Terbent apjnak hremhez tartoztak. A tbbiek a ruhjukbl s meghunyszkod viselkedskbl tlve szolglk lehettek, akiknek szintn a kn rendelkezsre kellett llniuk. Egy magas, erteljes asszony, aki a httrben llt, cspre tette a kezt s frkszen nzte a csoportot. - Ne gondoljtok, hogy fenn hordhatjtok az orrotokat, s elnyerhetitek a kn kegyt. A hangja dhsen csengett, de Marie minden szavt rtette, hiszen nmetl beszlt. - Zsigmond csszr birodalmbl szrmazol? - krdezte Marie az anyanyelvn. Az asszony egy pillanatig bmulta, aztn felsikoltott, s odarohant hozz. - Istenkm, egy fldim! Mennyire rlk! Srva fakadt, de elszntan megtrlte a szemt, s meglepetten nzte az asszonyt. - Az ember azt hinn, hogy a birodalom a vilg msik vgn van, aztn meg az az rzs fogja el, hogy csupn pr lpsnyire. Nzzenek oda, a szp s bszke Marie. Hogy kerlsz ide? - Ismersz engem? - Marie tancstalanul meredt r. Igaz, hogy a sznes idegen ltzetet s a tzpiros fktt svb s pfalzi hmzs dsztette, az asszonyt elszr nem tudta hova tenni. A kiejtse alapjn Svbfldrl vagy Bajororszgbl szrmazott. De a kiss rosszindulat mosoly vgl ismers volt neki. - Oda? De hiszen ez lehetetlen! Valban az egykori markotnyosn llt vele szemben, akit a huszita hadjrat idejn ismert meg. Marie kicsinyes nknt emlkezett Odra, aki meglopta a trsait, s akivel utltk egymst. Evhoz s Thereshez hasonlan is rlt, amikor Oda Wormsba ment, hogy felkeresse a kereskedt, Fulbert Schffleint, aki teherbe ejtette. A markotnyosn tle akart segtsget szerezni magnak s meg nem szletett gyermeknek. Oda grcssen sszehzta az ujjait, mintha meg akarna fojtani valakit. - Teht te is Schfflein karmai kz kerltl? Az a nyomorult gazember! Ha a kezem kz kapnm, apr darabokra szedetnm a tatrokkal! Szp lassan, hogy napokig bnhassa, amit velem tett. A hangjban olyan gyllet hallatszott, ami Marie-ban is felbresztette ezt a szunnyad rzst Hulda von Hettenheim irnt. De elnyomta magban sajt dht, s csak a fejt csvlta. - Nem, Schffleinnek semmi kze hozzm. Engem egy szemlyes ellensgem hurcoltatott erre a vilgvgi helyre. Most a haza vezet utat keresem. - Kvnom, hogy sikerljn. Istenem, az els idben menynyire vgytam arra, hogy a szekeremen ljek, s egy tisztes nmet sereggel vonuljak. Idkzben elfogadtam a sorsomat. Mindenesetre jobb let, mint amit Schfflein sznt nekem. Gyere, menjnk a szobmba, s fecsegjnk egy kicsit. A ksridrl majd gondoskodnak a mostohalnyaim s a szolglk. Marie legnagyobb csodlkozsra Oda lthatan elfelejtette a viszlyukat. Szlt az asszonyoknak, hogy fogadjk be Anasztzit s a tbbieket, aztn bevezette Marie-t egy szpen berendezett szobba, amiben egy nmet mintra kszlt szles gy, egy asztal, kt szk s egy festett lda llt. Oda az gyra mutatott. - A j Terbent megszerette a puha fekhelyet. Korbban a padln tette magv az asszonyait, akr az llatok. Egy ideig nekem is ez jutott, de gy dntttem, nem mehet gy sokig, s gondoskodtam rla, hogy egy orosz rabszolga elksztse a btorokat. - Az uralkod felesge vagy? Marie csodlkozott, mert Oda jobbfajta szajha volt, de nem olyan, akit egy magas rang frfi elfogad. - Elszr csupn egy rabszolga voltam. Amikor Pszkovba vittek, Terbent vletlenl a vrosban jrt, s mivel nagyon tetszett neki a hajam, a fiammal egytt megvett. - Oda arcra egy pillanatra komor kifejezs lt ki, de

hamar el is tnt rla. - Tudod, hogy nem estem a fejemre. Sikerlt megkedveltetnem magam Terbent-tel, s amikor bekapta a horgot, mindent megtettem, hogy a hreme lre kerljek. Nem volt knny, de sikerlt. Az is a javamra vlt, hogy a korbbi kedvenc felesge tavaly megszlte a negyedik lnyt. Mivel nekem mr van egy fiam, azt remli, hogy neki is vilgra hozok egyet. Itt Orduban a javasasszony, egy zavaros fej vn boszorkny, azt mondta, minden adottsgom megvan, hogy fit szljek, s ez termszetesen megersti a helyzetemet. Hrom hnap mlva eljn az idm. Ha fiam lesz, olyan biztosan fogok lni a nyeregben, mintha egycsuhs adott volna ssze Terbenttel. Marie a lelke mlyn a fejt csvlta, ugyanakkor csodlta dt az gyessgrt, ahogy minden helyzetbl kihozza a legjobbat. Az asszony lthatan elgedett volt azzal, hogy egy pogny felesgeknt a korbbihoz kpest viszonylagos jltben l ht. Mgis vgyott egy olyan ember trsasgra, akivel az anyanyelvn beszlhet, s akinek kintheti a szvt. Elmeslte, hogy Schfflein bartsgosan fogadta Wormsba rkezsekor, de kt ht elteltvel be kellett kltznie egy kis falusi hzba, hogy a vrosban ne legyen szbeszd. - Ott hoztam vilgra az n Egonomat. Annak idejn azt hittem, hogy attl kezdve aranyletem lesz, mert Schfflein ft-fi grt nekem. Az a gazember csak hitegetett, hogy nyugton maradjak. Azt hazudta, hogy elvisz a fiammal egy olyan helyre, ahol biztonsgban lhetnk. n buta liba hittem neki, aztn felbredtem az lombl. Egy rabszolgahajra vittek, ami egy nyomorult franci volt, a neve Labadaire. Az a gazember nhnyszor a kabinjba vitetett, s olyan dolgokra knyszertett, aminek mg a gondolattl is irtzok. Ksbb egy holland kapitny, Zoetewijn, Rigba vitt, s ott eladott egy helyi kereskednek. hozott Pleskauba. Marie krdn nzett r. - Pleskau? Az elbb azt mondtad Pszkovba. - Ez ugyanaz a vros. Mi nmetek hvjuk Pleskaunak, az oroszok Pszkovnak - felelte Oda nelglten, aztn folytatta a beszmoljt. Marie gondolatai kzben msfel jrtak. Oda sorsa tlsgosan hasonltott az vre, hogy vletlennek tartsa a trtnteket. Mivel azonban Schffleinnel egyszer tallkozott csak, s semmi ms gye nem volt vele, nem tudta megtallni az sszefggseket. Az ellensge Hulda von Hettenheim volt, neki ksznhette, hogy most itt lt Oda mellett, s gygytet szrcslt. Amikor Oda sznetet tartott, hogy igyon pr kortyot, rkrdezett a dologra. - Nem tudod vletlenl, hogy Schfflein ismeri-e Hulda von Hettenheimet? - Annak a ggs lovagnak a felesgt? Nem, biztosan nem. Azaz vrjunk csak! Lehet, hogy volt az! - Oda a homlokt rncolta, s a tvolba nzett, ahov Marie nem kvethette. - Amikor Schfflein hzban voltam, tbbszr felkereste egy nemes hlgy, aki megbzta, hogy szerezzen be neki valamilyen gygytet egy tvoli orszgbl. Megtiltottk, hogy a kzelbe menjek, de ht ismersz, ez nem igen rdekelt. Hamarosan talltam egy rejtekhelyet, ahonnan szrevtlenl megnzhettem magamnak. Teljesen tlagos fehrnp volt, mr nem fiatal, kvrks s petyhdt arc. Ha szajha lett volna, legfeljebb szolgk fizetnnek neki. Annak idejn azon morogtam, mi rt ennyire igazsgtalan a vilg. Egy ilyen csnya nszemly az gyba tud vinni egy dlceg lovagot, aki radsul hsget s ki tudja mg, mi mindent fogad neki. De ha nekem nem megy az zlet, rlnm kell a nhny fillrt fizet alakoknak is. Oda mg mindig nyersen beszlt, de a viselkedse a hrem viszonylagos knyelmnek ksznheten jobb vlt. Lthatan rlt, hogy a sors jtka folytn jra tallkozott Marie-val, mert szinte folyamatosan fecsegett. rezheten elgedett volt azzal, hogy Terbent kn szemlyben olyan frfira lelt, akihez kpes Falko von Hettenheim csupn egy kis alvezr volt. Marie nem tudta eldnteni, hogy Oda elbeszlsben mennyi az igazsg s mi a kitalci, de megltta benne a remny szikrjt, amit nem akart elengedni. Megfogta Oda kezt. - Ha ilyen nagy befolyssal brsz Terbent knra, r tudnd venni, hogy engedjen minket Konstantinpolyba utazni? - Termszetesen megtehetem - felelte Oda bszkn. Amita fit jvendltek nekem, mindent megtesz rtem. Ha lnyt szlk, biztosan csaldott lesz, de azt mondhatom, hogy a javasasszony nem tvedhet, teht a kvetkez gyermekem biztosan fi lesz. De te s ez az tkozott grg nszemly bajba sodorhattok. Ha a biznci asszony fit szl, Terbent azt hiheti, hogy Isten, vagy ahogy itt nevezik, Allah megldotta, s ksbb hozzsegtheti a remlt rkshz. Ezt meg kell akadlyoznom. A hercegnnek s a kis feketnek vagy meg kell halnia, vagy el kell tnnie. Klnben Terbentnek olyan dolgok juthatnak eszbe, amik nekem nem tetszenek. Oda gonosz nevetsbl Marie rjtt, hogy az asszony, mindenre kpes. Az egykori markotnyosn a mreg hasznlattl sem riadna vissza, hogy megtarthassa kicsiny paradicsomt. Oda gmblyd hast elretolva nyjtzkodott, s gy nzett Marie-ra, mint egy macska a pamutgombo-

lyagra, amivel jtszani akar. Aztn szles mozdulattal krbemutatott. - Ez a palota mgiscsak klnb egy nedves s szk ekhs szekrnl, nem? Itt mindketten jl meglesznk. Szksgem van egy bizalmas szolglra, akivel jl megrtjk egymst. Csak ne vess szemet Terbentre, s ne akard elvenni tlem, mert akkor dhs leszek. rted? Marie zavartan hunyorgott. - Nem rtem, mit akarsz ezzel mondani. - Pedig egyszer. A grg nnek mennie kell, de tged itt tartalak. Mr rgta vgyom egy igazi bizalmas trsra. Ez valsznleg igaz volt, mg akkor is, ha Oda hangja azt sugallta, hogy inkbb rabszolgt keres. Marienak egyltaln nem tetszett az tlet, mivel itt a tatroknl biztosan semmi eslye sem esz a szksre. Ezenkvl eszbe jutott Terbent kn pillantsa, amivel az rkezskkor mregette. Semmikpp nem tudna kitrni a frfi ell, gy viszont az ellensgv tenn Odt. Korbban fjdalmasan megtapasztalta mr, milyen gonosz tud lenni ez az asszony. - Nem tudom, hogy ez j lenne-e - felelte vatosan. - Otthon vr rm a frjem s a gyermekem, akik utn mr nagyon vgydom. Ezrt biztosan nem lehetnk olyan hsges s gondoskod segtd, ahogy szeretnd. Radsul elbb-utbb osztoznod kellene velem a frjeden. Terbent is csak frfi, s tudod, hogy egyik sem fr a brbe. Ellensgekk vlnnk, s harcolnunk kellene egymssal. Ennek egyltaln nem rlnk. Oda megeresztett egy tatr kromkodst, s that tekintettel bmult Marie-ra. Br idsebbnek tnt, mint a legutbbi tallkozsukkor, mg mindig nagyon szp volt. Radsul a haja pont olyan sznben csillogott, amit Terbent szeretett. - Azt hiszem, igazad van - mondta komoran. - A grg n szrmazsa miatt veszlyes, de ha Terbent run, gyorsan visszatr a karjaimba. Veled ms a helyzet, mert te tudod, hogyan kell megtartani egy frfit. Jl emlkszem mg a fiatal Heribert von Seibelstoffra, aki ksz lett volna ott helyben felesgl venni, ha gy akarod. Egy pillanatra jbl felsznre trt a rgi irigy s rosszindulat Oda, m azonnal nevetni kezdett, s Marie arcba cspett. - Beszlek Terbenttel. Megltjuk, mit rhetek el az rdeketekben. De tenned kell cserbe egy szvessget! - Mit? - Marie ebben a percben szinte brmire hajland volt. Oda kiltott, s amikor egy fiatal tatr lny bedugta a fejt, valamilyen parancsot adott neki tatr nyelven. A lnyka bizonyra a mostohalnya volt, mert sok kszert s szp ruht viselt. Mgis lthatan engedelmessggel tartozott apja kedvenc felesgnek, mert rgtn elrohant. Hamarosan visszatrt egy ktvesforma fiacskval, aki vilgoskk szemeivel flnken nzett Marie-ra. - az n Egonom - mondta Oda olyan hangon, amibl nem derlt ki, hogy bszke a gyermekre vagy gylli t. - Bjos ficska. Szerencsre rd hasonlt. - Marie rmosolygott, s megsimogatta szinte mr fehrszke hajt. Kerekded arcval s velt llval valban anyja hasonmsa volt. Oda felshajtott, a gyermek fel nylt, de nem rintette meg. - Sajnos nem szerethetem s ddelgethetem, ahogy szeretnm, mert Terbent nagyon fltkeny r. Nem akarja elfogadni, ezrt gy dnttt, hogy rabszolga marad. Azt mondja, egy orosz nem lovagolhat a tatrokkal. Pedig Egon nem orosz. Tudod, Marie, a tatroknl csak az apai szrmazs szmt. Terbent anyja ugyan egy orosz rabn volt, de t igazi tatrnak tartjk. Ugyangy lesz az n fiammal is. Csak az n szegny Egonomtl tagadjk meg, hogy szabad harcoss vljon. Meghasadna a szvem, ha rabszolgaknt kellene lnie. Azt akarom teht, hogy vidd magaddal, s nevelj belle derk embert. Szvesen segtenk, hogy az az tkozott Schfflein elg pnzt adjon neked s a kicsinek a meglhetshez, de a magunk-fajta szava nem r semmit egy ilyen pnzeszskkal szemben. Megprbltam rvenni, hogy elvegyen, hiszen nincs se felesge, se gyermeke. n bolond, azt hittem, rl majd, hogy van egy fia, de ltod, hov juttatott a tvedsem. Oda elhallgatott, s lthatan kellemetlen emlkek trtek r. Marie azon tprengett, vajon az asszonyt tnyleg az anyai szeretet vezrli, vagy csak meg akar szabadulni a gyermektl, aki a tatrokat a mltjra emlkeztette. Taln nlkle jobban eljtszhatta Terbent kn kedvenc felesgt. Marie-t alapjban vve nem rdekelte, mi az oka Oda krsnek. Ha az egykori markotnyosnnek sikerl elrnie, hogy Konstantinpolyba mehessenek, rkre hls lesz neki, s ezt a finak ki is fogja mutatni. - grem, nem, eskszm, hogy gy nevelem fel a fiadat, mintha a sajtom lenne. A frjem nem szegny ember s jszv. Egon teht semmiben sem fog hinyt szenvedni. Mikzben ezt elmondta, Marie vidman arra gondolt, hogy a fira nem egszen olyan sors vr, mint amire Oda gondol. A ficska ugyanis nem egy egykori markotnyosn nevelt gyermekeknt fog felnni, aki frjhez ment valamifle katonhoz, vagy egy nem egszen tisztes foglalkozst z frfihoz, hanem Kibitzstein rnjnek vdenceknt.

XII.

Andrej szmra a Pantelejjel eltlttt vgtelen rk knszenvedss vltak a sivr kunyhban. Mg a pap vigaszt tallt a hitben s az imban, Andrejt az az elkpzels gytrte, hogy Terbent kn ppen ezekben a percekben knyszerti Anasztzit arra, hogy vele hljon. A fogt csikorgatva szitkozdott, s az klvel verte az ers falat. Eltartott egy ideig, amg rjtt, hogy az Anasztzia irnti rzsei nem a hsges vazallus, aki mindenron megvdi rnje lett, hanem a szerelmes frfi. Eddig a napig nem volt tudatban, mit rez valjban Anasztzia irnt. Br a lelke mlyn irigyelte Dimitrijt szp grg felesge miatt, s az lmaiban kzelebb kerlt hozz, mint az illett volna, de csak most rtette meg, hogy ez tbb mint egy szpasszony utni vgyakozs. A tudat, hogy a hercegn ki van szolgltatva egy pogny knye-kedvnek, elviselhetetlen volt szmra. Pantelej egy id utn nem brta nzni Andrej ktsgbeesst, s vigasztalan a vllra tette a kezt. - Nyugodj meg, fiam! Semmi rtelme, ha magaddal perlekedsz. Krd velem egytt Istent s a Vlagyimiri Szzanyt, hogy segtsen ki minket szorult helyzetnkbl. - s mi van, ha nem teszik? - rivallt r Andrej. - Akkor majd irgalmasak lesznek a lelknkhz, s krptolnak bennnket a msvilgon mindazrt, amit itt el kell viselnnk. A pap hangjbl rad bkessg elrte cljt. Andrej megnyugodott valamelyest, s lelt a fekhelyknt szolgl sznyegre. - Te tanult ember vagy, Pantelej Danilovics, ezrt biztosan meg tudod mondani nekem, milyen a mennyorszg. Mi trtnik, ha egy frfi egy msik frfi zvegyt szereti, s egytt l vele? Szeretnm tudni, mi lesz, ha a mennyek orszgban ismt tallkozik az els frjvel? Melyik frfi asszonya marad az rkkvalsgban? A pap hunyorogva mregette Andrejt. - Szereted a hercegnnket? Mskor Andrej nem ismerte volna be az rzseit, de ebben a pillanatban semmi remnyt nem ltott Anasztzia s a maga szmra. - Az letemnl is jobban szeretem. - Adja a Szent Szz, hogy a szerelmed beteljesljn. Azt nem tudom megmondani, mi fog trtnni a Paradicsomban. Isten nem rszestett abban a kegyben, hogy betekinthessek a tlvilgi let kapujn. De ne flj, ha Anasztzia nem is maradhatna veled, Isten nem fogja hagyni, hogy erezd a vesztesg fjdalmt. - Pantelej megldotta Andrejt, aztn az alig tenyrnyi ablakon t kifel mutatott. - Hamarosan besttedik, s nincs semmi vilgtsunk. Le kellene fekdnnk, s bks lmot krnnk Istentl. Megltod, reggel mindent msknt ltunk majd. E szavakat inkbb azrt mondta, hogy megvigasztalja Andrejt, s kevsb azrt, mert hitt a csodkban. jfent letrdelt, s elmondott egy imt. Andrej kvette a pldjt, majd lefekdt a sznyegre a ppa mell, s magukra hzta a rongyos takart, aztn egy kicsit elmosolyodott. - A vendgszeretet Terbent kn vrosban nagyon albbhagyott, amita legutbb itt jrtam. Annak idejn jjel nem kellett fznom, s nem hesen hajtottam lomra a fejem. - Az Istenben val hit a legjobb tpllk felelte Pantelej kenetteljesen. Valjban ugyanolyan hes volt, mint a fiatal nemes, s azt remlte, hogy legalbb az asszonyoknak jobb sora van.

XIII.

A reggel meglepetssel kezddtt, ugyanis a rabszolgk bsges ennivalt hoztak Andrejnek s a ppnak. Andrej radsul visszakapta a fegyvert, amit elz nap elvettek tle. Mikzben evett pr falatot, meglepetten nzett Pantelejre - Az imid ersek, nagytisztelet atym. Most mr azon sem csodlkoznk, ha Terbent kn megengedn, hogy tovbbutazzunk. - Vagy elkld Moszkvba, hogy elnyerje a nagyherceg kegyt. A pap borltsa nem sprte el sem Andrej megknnyebblst, sem remnykedst.

- Akkor nem adtk volna vissza a kardomat. Andrej gyengden megsimogatta az ezsttel kivert kardhvelyt, s rmben majdnem megfeledkezett az evsrl. A lepnykenyr s a rizses rhs azonban csbt illatot raszott, s a sovny koszthoz kpest, amit a meneklsk idejn ettk mennyei z volt. A kt frfi mg javban falatozott, amikor tatr harcosok jelentek meg a kunyh eltt. - Terbent kn ltni akar titeket. - Akkor ne vrassuk meg. Andrej bekapott mg egy falat lepnykenyeret, aztn ms lehetsge nem lvn, a nadrgjba trlte a kezt. Megigaztotta a kardszjt, majd kvette a tatrokat a kn csarnokba. Pantelej meglapulva osont utna, mintha attl flne, hogy a pognyok egyenesen a mennybe kldik. Terbent kn is ppen evett. Szmos rabszolga tartott el nagy fatlakat, amikrl szedett. Nem szaktotta flbe az tkezst amikor bevezettk a kt oroszt, hanem csupn fut pillantst vetett rjuk, s elvett egy rhssal tlttt lepnykenyeret. - Dicssg s tisztelet a nagy Terbent knnak! - Andrej meghajolt, s izgatottan vrta a tatr uralkod vlaszt. A kn lvezettel falatozta a lepnykenyeret, s szrcslve kortyolgatta a tejt. Csak ezutn fordult Andrej s a ppa fel. - gy dntttem, hogy szabadon engedlek benneteket, mert Dimitrij bartom vazallusai voltatok, s a gyilkosai ell menekltk. Ez j kezdet, futott t Andrej agyn. A kn ltszlag minden rdeklds nlkl nzett t fltte. - Ma megemlkeznk a halottakrl, akik a voroszanszki harcn estek el, akr tatrok voltak, akr tisztessges oroszok, akiknek osztozniuk kellett Dimitrij bartom sorsban. Holnap elmehettek. Adok melltek harcosokat, akik elksrnek titeket Tanba. Az ott l frankok eljuttatnak benneteket Konstantinpolyba. Ennek hallatra Andrej szvrl nagy k esett le. Ismerte Terbentet, s tudta, hogy llja a szavt. Kaffa mellett Tana a genovaiak egyik kzpontjnak szmtott, ahonnan zsival s a sztyeppei npekkel kereskedtek. Ha megrkeznek ebbe a kiktbe, mr csak a vihar vagy a kedveztlen szljrs akadlyozhatja meg, hogy eljussanak Anasztzia hazjba. Ismt meghajolt a kn eltt, s alig tudta leplezni az rmt. - Ksznm, nemes kn. Mindig nagylelk bartknt s vdelmezknt fogok emlkezni rd. Isten vjon tged s a szeretteidet, s ajndkozzon meg sok fival! - Allah hatalmas, megersti mindkettnk kardjt, voroszanszki Andrej. lj le, igyl velem egy kupa kumiszt a holtak tiszteletre, aztn beszlgessnk a rgi idkrl, amikor megtantottalak, hogyan kell a szablyt tartani s a nyllal lni. Terbent hangosan nevetett, s hellyel knlta Andrejt a szke kzelben lv brnybrn. Br egy szolga Pantelejt a leghts sorba terelte, a pap mgis hlaimba foglalta vendgltja nevt. Eddig csak elbeszlsbl s a Dimitrij testreivel szerzett tapasztalatbl ismerte a tatrokat. Terbent kn s az emberei kevsb tntek durvnak, mint a Dimitrijt szolgl farkasok. Tisztes frfiknt viselkedtek, akiknek a vendgjog szent. Teljes szvbl hlt adott Istennek s az orosz egyhz szentjeinek, hogy Andrej, s az asszonyok vendgnek szmtottak. Mialatt a pap nmn imjba mlyedt, Andrej a knnal beszlgetett, s csodlkozott, amirt Marie neve tbbszr szba kerlt. A nyugati javasasszonynak lthatan nagyon is sok kze volt Terbent hangulatvltozshoz. A frfi lassanknt rjtt, hogy Marie a kn ffelesgnek bartnje. Andrejnek ez az egsz meseszeren hangzott, de hzigazdja szavaibl tlve a rabszolgaknt vsrok dajkt itt a tborban tbbre tartottk, mint Anasztzit, aki Dimitrij herceg zvegye s VIII. Jnos biznci csszr unokahga volt. A fiatal nemest egy pillanatra elfogta a mreg, amirt a nyomorsgos idegen httrbe szortotta a hercegnt. A dht azonban hamar felvltotta a hla, hogy Marie ilyen jelents befolyssal br a knra, s megeskdtt magban, hogy gondoskodik arrl, hogy Marie a jvben ne legyen rabszolga, hanem Anasztzia megbecslt szolgljv s bartjv vljon. Hiszen erre bven rszolglt.

XIV.

Br Andrejnek s a ppnak jjel ugyanabban a kunyhban kellett aludni, most vastagabb sznyegeket s prmeket is kaptak Reggel bsges reggelit szolgltak fel nekik, aztn kt harcos elksrte ket a nagycsarnok eltti trre, ahol a lovaik mr felnyergelve vrtak. Vgl a knhoz vezettk ket. Terbent dvzlte ket, azutn egy kisfira mutatott, aki flnken llt mellette.

- Ez a gyermek veletek megy. A Marie nevezet asszony fog gondoskodni rla, s magval viszi a hazjba. A frfi hangja olyan hatrozottan csengett, hogy Andrej alig tudta megllni, hogy ne kezdje vakargatni a fejt. Hogyan lehetsges, hogy egy nyugatrl szrmaz rabszolgan olyan befolyssal br a knra, amit egy hozz hasonl ember csak a kedvenc asszonynak enged meg? Ez ppen olyan rejtly volt Andrej szmra, mint az, mi kze Marie-nak ehhez a ficskhoz. A gyermek tatr viseletben volt, blelt nadrgot, prmes kaftnt s szrmesapkt viselt, de olyan spadtnak tnt, mintha beteg lenne. Egybknt is tlsgosan kicsi volt mg egy ilyen hossz utashoz. Mr most is nehzsget jelentett Vlagyimir s a dajka lnynak az elltsa, egy harmadik gyermekrl val gondoskods tl sok lenne a cseldeknek. El akarta utastani a krst, de Terbent arckifejezse meggyzte arrl, hogy jobb, ha csendben marad. - Adok melltek hsz lovast, hogy biztonsgosan utazhassatok. - A kn hangja olyan kzmbsen csengett, mintha nem rdekeln, mi trtnik Andrejjel s a ksrivel. Amikor azonban a katonk megjelentek, megeskette ket Allahra s a prfta szakllra, hogy a rjuk bzott oroszokat megvdik, s srtetlenl eljuttatjk ket a cljukhoz. Ez Andrej szmra azt jelentette, hogy a kn kevss bzik az embereiben. Az esk megakadlyozta, hogy a frfiak kiraboljk az utazkat, s utna meg csatlakozzanak egy msik tatr trzshz, A ksrcsapat vezetje az eskttel utn Andrejhez lpett, s kiss htrbb tolta a sapkjt. Kiderlt, hogy Andrej egyik bartja, akit a tszknt itt tlttt vek alatt ismert meg. - Mgis csak egytt lovagolunk mg egyszer, btyuska. - Ennek ugyangy rlk, mint te, Gudaj bartom. Biztostalak, hogy az utazs vgn te s az embereid mlt jutalomban rszesltk. - Andrej megknnyebblten tlelte Gudajt, s elbcszott Terbent kntl. Br az arca ismt kznyt sugrzott, szrevehet volt, hogy az uralkod elgedett sajt dntsvel. Andrej a tborban tartzkodsa idejn elnyerte az elismerst, s hzelgett a becsletrl alkotott elveinek, hogy bntatlanul elengedheti. Ugyanakkor a csoport segtsgvel megszabadulhatott egy bosszsgtl, ami mr rgen szlka volt a szemben. Szerette a messzi nyugatrl szrmaz Odt, aki annyira klnbztt minden ntl, akit eddig ismert. Olyan tetters volt, akr egy tatr asszony, s olyan gynyrben rszestette, mint a Paradicsomban a harcosokra vr szzek. A fit azonban nem fogadta be a trzsbe. Ha a fi Allah ldsval nemzetsge tagjv vlna, fennllna a veszlye, hogy ksbb a sajt fiaival szemben akarna rvnyeslni, s httrbe szortan ket. Msrszt viszont nem akarta meglni, habr Odn kvl ezrt senki sem tett volna neki szemrehnyst. Ezzel azonban maga ellen fordtan az asszonyt, akit becslt, s aki remnyei szerint ers, bszke fikkal ajndkozza meg. - Allah ksrjen utadon, Andrej Grigorjevics! Adjon neked a sztyeppe sok vadat, hogy vadszhass! - Terbent tlelte Andrejt, s megveregette a vllt. - Nem tudtam volna bntani a vadc ifjt, aki annak idejn kiltte ellem az antilopot. Olyan arckifejezssel trt vissza a trnjhoz, mintha tlsgosan kimutatta volna az rzseit, aztn elvett egy darab sszegngylt lepnykenyeret. Andrej jbl meghajolt, majd Pantelejjel egytt elhagyta a csarnokot. Anasztzia s a ksri ekkor lptek ki a kn asszonyhzbl. A fiatalember gy rezte, hogy a lelkre teleped stt fellegek vgre eloszlanak. Anasztzia srtetlennek, st kipihentnek ltszott. A hercegn az arcra kil csodlkozssal pillantott jra s jra Marie-ra, aki kart karba ltve ment eltte egy csinos, kiss telt, tatr viseletbe ltztt asszonnyal, s izgatottan beszlgetett vele. Vajon a kn ltal emltett bartn? - krdezte magban Andrej. Az ltzetbl s a viselkedsbl tlve az uralkod egyik kedvenc felesge vagy taln a ffelesge lehetett. Erre utalt a kk damasztbl kszlt kabtja, s a reggeli napfnyben csillog sok kszere. - Tnyleg elmehetnk, Andrej Grigorjevics? - A hercegn hangja emlkeztette a fiatal oroszt, hogy illetlenl sokig bmulta Odt. Zavartan kszrlte a torkt, s blintott. - Igen, rnm. Terbent kn elenged bennnket. - Istenem, ezt nem gondoltam volna, hiszen amikor megrkeztnk, olyan dhs volt, hogy azt hittem, menten meglet minket. Bizonyra Isten s a Szzanya csodt tett. - Mivel a hercegn ekzben hitetlenkedve Marie-ra pillantott, minden bizonnyal tudta, ki a felels a csodrt. - Vlagyimir dajkja a ffelesg bartnje - sgta oda a hercegnnek Andrej. - Sejtettem, mert gy bntak itt vele, mint egy hercegnvel. - Anasztzia lthatan mrgeldtt, amirt httrbe szorult, ugyanakkor rlt, hogy Marie befolysa lehetv tette a tovbbutazsukat. Egy tatr elvezette a hercegn lovt, s megakadlyozta Andrejt a vlaszadsban. Meghajolt Anasztzia eltt, megfogta a derekt s felemelte a nyeregbe. Ezt a szolglatot meg akarta tenni Marie-nak is, de az aszszony mg mindig Odval volt, aki szorosan tlelte.

Az egykori markotnyosn szembl knny csordoglt, Marie rezte, mennyire kzd a honvggyal. Hirtelen megsajnlta Odt, aki befolysa ellenre a kn szeszlynek foglya volt. Soha tbb nem dntheti el, hov vezessen az tja, s ha nem szl fit, is a mellztt felesgek kz kerl, akik fltt ma mg uralkodik. - ldjon meg az Isten, s a Szzanya vigyzzon rd, Oda! - Marie maghoz vonta, s megcskolta mindkt orcjt. Oda knnyei zporoztak. - dvzld az otthonunkat, s vigyzz a fiamra! Tbbet nem tudott mondani, mert elcsuklott a hangja. Marie mosolyogni prblt. - gy fogok vigyzni Egonra, mint a szemem vilgra, kedveskm. Nagyr lesz belle egykoron, ezt meggrem. Ezzel megnevettette Odt. - Mg hogy egy markotnyosn fia nagyr! Az nem illik ssze. Csak ne hagyd, hogy jobbgy legyen, hanem segtsd hozz, hogy megvlaszthassa a sajt tjt. Most mr indulj! Klnben megszakad a szvem. - Hatrozottan odatolta Marie-t a lovhoz. Mieltt Andrej brmit tehetett volna, az egyik tatr nyeregbe emelte, egy msik pedig a kezbe adta Oda fit. Marie ltta, hogy az egykori markotnyosn mennyire harcol az rzseivel. Oda szvesen meglelte volna mg egyszer utoljra a fit, de nem mutathatta ki az rzelmeit. Ezek csak Terbent szletend fiait illettk meg. - lj boldogul, Oda! Isten legyen veled! - Neked most nagyobb szksged van r, kedveskm. Mondd meg a fiamnak, hogy szerettem, s mindig szeretni fogom. Azrt hozom meg ezt az ldozatot, hogy szabad s bszke frfiv vlhasson, grd meg, hogy ezt elmondod neki! - Nem fogom elfelejteni! Marie gy ltette maga el a kicsit a nyeregbe, hogy a jobbja szabadon maradjon, s megfogta Oda kezt. Ezek utn mr semmit nem kellett egymsnak mondaniuk. Ezalatt Andrej nyeregbe pattant, bcst intett a csarnok bejratnl ll knnak, aztn megsarkantyzta a lovt. Marie lova legalbb annyira pihent lvn, mint az rnje, majtl kezdett galoppozni, gy lovasa knytelen volt gyorsan megragadni a gyeplt. Kzben kzelebb hzta maghoz a gyermeket. - Knyelmesen lsz, fiacskm? - krdezte Egontl. - Igen, nnm - felelte nmetl. Ezek voltak a gyermek els szavai, s Marie szvrl hatalmas k esett le. Attl flt, hogy a fi csak a tatr nyelvet beszli, s azon tprengett, hogyan fogja megrtetni vele magt. Igaz, hogy a gyerekek gyorsan tanulnak, de tkzben gondoskodnia kell Vlagyimirrl, Lisrl s a hercegnrl is, ezrt aligha lenne ideje Egont nmetl tantani. Amikor elgedetten lenzett r, flelmet s ktsgbeesst ltott a szemben. Oda valsznleg Terbent kntl val flelmben nem bnhatott vele klnsebben jl. A fi most mgis elvesztette az egyetlen embert, akinl biztonsgban rezhette magt. Marie ebben a pillanatban elhatrozta, hogy elnyeri a bizalmt, s annyi szeretetet ad neki, hogy boldog, gondtalan gyermekknt nhessen fel. Amikor krlnzett, hogy lssa, mi van a msik kt gyermekkel, akiket Alika s Gelja a testhez ktve vitt, Anasztzia arcra tvedt a tekintete. A hercegn mr-mr boldogan mosolygott, s hlval vegyes csodlkozssal nzett vissza r. Marie viszonozta a mosolyt anlkl, hogy elrulta volna megknnyebblst. Biztos volt benne, hogy mostantl nem lesz tbb rabszolga, mert megmentette rnjt ugyanettl a sorstl. Miutn elindultak, Andrej odalovagolt Anasztzihoz. - Remlem, jl rzi magt. A hercegn blintott. - Igen, Andrej. Jobban vagyok, mint amit tegnapeltt vrhattam. A kn felesge is idegen, s Marie-ban egy rgi bartnjt ismerte fel. Ezrt Vlagyimirrel s velem is jl bntak. A kt jszakt a fiammal, a cseldekkel s ms asszonyokkal egytt tltttem egy kis szobban, ahol sem a kn, sem a tbbi tatr nem zaklatott. Anasztzia megrezte, mit szeretne valjban krdezni a ksrje, s rlt annak, hogy a frfi tbb rdekldst mutat irnta, mint az hercege zvegynek jrna. Ha a lelke mlyre tekintett, el kellett ismernie, hogy Andrej mindig is tetszett neki. Idvel azt kvnta, brcsak hasonltana szeretetre mlt vazallusra Dimitrij. Egy pillanatra elkpzelte, mi lett volna, ha a kt frfi szerepet cserlhetett volna. Ebben az esetben mg mindig Voroszanszkban lne, mert Andrej biztosan nem vonta volna magra a nagyherceg haragjt, hanem legalbb olyan blcsen cselekedett volna, mint Mihail herceg. Nevetve elhessegette a kpzelett elural kpeket, s a jvre gondolt. A Voroszanszkbl val meneklssel ellenttben, most ers frfiak ksrtk, s nem kellett attl tartani, hogy foglyul ejtik vagy meglik. Gyermeki rmmel mosolygott Andrejre, s dli irnyba mutatott.

- Mg nhny nap lovagls, s megrkeznk Tanba. Ezutn mr csak egy rvid hajutat kell megtennnk Konstantinpo-lyig, s akkor vgre biztonsgban lesznk.

Hetedik rsz A mlt rnyai

I.

Az rn vrands volt, m ahelyett, hogy az emberek rltek volna a j hrnek, mindenki ktkedve pillantott Schwanhild asszony gmblyd hasra. Azt suttogtk, hogy a gyermek apja nem a frje, hanem Ingold von Dieboldsheim. Klnsen azok beszltek errl, akik kzelrl ismertk s tiszteltk Marie-t. A leglesebb nyelve Marie keresztlnynak, Marielnek volt. Ezen a napon is Fekete vval", Theresszel s Annival lldoglt a vrudvar egyik sarkban, s szorgalmasan duruzsolt a flkbe. - n mondom nektek, ez szgyen! Ez a Schwanhild gyalzatosn megcsalja a mi szegny Michelnket. Mr elmesltem, mit lttam a vrfalon, amikor egytt talltam a lovag rral. Mindenki szeme lttra tleltk egymst. - Nem mindenki szeme lttra, hiszen n sem lttam. va, az egykori markotnyosn gondterhelten csvlta a fejt. A mozdulat egyarnt szlt az rn viselkedsnek s Mariele gyllkd igyekezetnek, hogy rosszat mondjon rla. Mg ha igaz is lenne a gyan, a vrban mostansg nem olyan a hangulat, hogy e2t szt lehessen krtlni. Ezzel Michi, Mariele btyja is egyetrtett, aki csatlakozott a csoporthoz. - Hallgass, hgom! Ha az rn megtudja, mit terjesztesz rla, nagyon megjrhatod. Mariele gonosz nevetssel legyintett. - Ez az igazsg! Tbbet is lttam ennl az lelsnl. Kt httel a vrandssga bejelentse eltt elmentem Schwanhild szobja mellett, s Ingold r hangjt hallottam. tnztem a kulcslyukon, s tisztn lttam ket. Meztelen felstesttel llt a kandallnl, s a lovag megcskolta a mellt. Ez a megjegyzs vgre meghozta a vrt hatst. va mg markotnyosn korban tanult szitkokat szrt, Mariele pedig diadalittasan nzett a tbbiekre. Michi rosszallta azt a konoksgot, amivel testvre az rn s a lovag utn nyomozott. - Mg egyszer mondom, hallgass. Ez Michel r s a felesge dolga. Neknk ehhez semmi kznk. - s ezt ppen te mondod! Michel r az aprdjv tett, ezzel lehetsget adott r, hogy egyszer taln igazi lovag lehess. Az a bestia pedig gondoskodott rla, hogy flretoljon. Most az egyik fajank rokona foglalja el a helyet, ami tged illetne meg. Mariele szavai szven talltk Michit. Elhzta a szjt, mintha a foga fjna. A tbbiek arca elkomorult. Anni a knnyeivel kzdtt, mindenki vigasztalni kezdte, mert tudtk, hogy Landulf, Michel j aprdja kitartan koslat utna. A fiatalember meg is fenyegette, amirt nem akart a kedvre tenni. - Michel r az utbbi idben nagyon engedkeny lett a msodik felesgvel szemben. Amita nem Zdenka a kulcsrn, s Reimval meg Karellel egytt kikldtk egy tanyra, kivert kutyk vagyunk. Schwanhild egykori szrazdajkja, Germa, rdg tudja, mit kpzel magrl, amita lett a kulcsrn, mert olyan szken mri az telt s a ruht a hznpnek, mintha a sajt zsebbl kellene fizetnie. Theres dhsen kptt egyet, mert sem az alatt a rvid id alatt, amg Marie itt lt, sem amg Zdenka volt a kulcsrn, nem kellett nlklznik vval. va behajltotta sovny ujjait, mintha meg akarna karmolni valakit. - Germa gy bnik velnk, mintha haszontalan kenyrpuszttk lennnk. Pedig Theres s n magunkhoz

vettk Trudit, s gondoskodtunk rla, amikor Marie a huszitk fogsgba esett. A tl vgn komolyan gondolkodtam rajta, hogy jra befogok a szekerembe, s csatlakozom egy hadjrathoz. Jobb letem lenne, mint itt. - Igazad van - helyeselt Theres. - Amita Michel r megengedte a felesgnek, hogy idehozza az embereit, gonosz szelek fjnak. Ha nem lenne Trudi, akivel ez a hznp rosszul bnik, mr rg elmentem volna Kibitzsteinbl. Az egykori markotnyosn ezzel okot szolgltatott Marielnek az jabb tmadsra. A lny harciasn nzett a tbbiekre. - Nem fogom hagyni, hogy Truditl elvegye egy fatty, ami t illeti meg. A btyja a homlokt drzslte. - Tl sokat kpzelsz magadrl, Mariele. Ms idk jrnak. Fl vvel ezeltt mg szinte egyenrangknt beszlhettnk Michel rral, de ma mr ez nem lehetsges. Mg akkoriban sem mertem volna ilyen vdakat az arcba vgni. - Gyva vagy. n brmikor meg mernm tenni. Mariele felemelte a fejt, s elindult a palota kapujhoz vezet lpcs fel. Michi s Anni utna rohant, hogy feltartztassa. - A gyllet elvette az eszed. Ez nem helyes. Marie egykori szolglja most szlalt meg elszr ezen a napon, de szavai telibe talltak. Mariele fiatalabb volt Anninl, s mg tlsgosan gyerekesen festett ahhoz, hogy nnek nzzk. Valamifle misztikus tisztelettel viszonyult Michelhez, ezrt fordult fltkenyen Schwanhild ellen. Az aszszony radsul Ingold lovagot is megbabonzta, aki Michel hzassga utn a lny rtatlan, de szenvedlyes szerelmnek trgya volt. - Igazat kell adnom Anninak. Vigyznod kellene arra, mit mondasz. va vkony mutatujjval egy csinos asszonyra mutatott, aki a magasabb rang szolglk ltzett viselte, s ppen ott lebzselt. A beszlgets hevben eddig senki sem figyelt fel a hallgatzra. Most mindenki aggodalmasan nzett a msikra, leszmtva a dacossgba burkolz Marielt. Friedrl, Schwanhild asszony szolgljrl mindannyian tudtk, hogy besg, s legalbb annyira utltk, mint az anyjt, Germt. - Ha ez a nszemly meghallotta a beszlgetsnket, Isten kegyelmezzen neknk. va kimondta, amire a tbbiek csak gondoltak. Csupn Mariele szegte fel a fejt, s gnyosan hzglta az orrt. - Hallja csak meg Schwanhild, hogy tudunk a szgyenrl.

II.

Schwanhild az erklyrl ltta a fecsersz csoportot, s sejtette, hogy rla beszlnek. ppen azon trte a fejt, nem zhetn-e mgis el valamilyen ton-mdon ezt a spredket, amikor megltta a kzelkben a szolgljt, s gonoszul mosolyogni kezdett. Frieda gyes teremts volt, szinte mindenhov oda tudott osonni hangtalanul. Amita megrkezett a vrba, olyan kmre tett szert szemlyben, akinek semmi nem kerlte el a figyelmt. Schwanhild a hasra tette a kezt, amin ersen feszlt kk ruhja. Bvebbre is szabathatta volna, de azrt nem tette, mert mindenkinek, fknt a frjnek llandan eszbe akarta juttatni, hogy ldott llapotban van. Tudatni akarta az urval, hogy a nemzetsge jvjt testesti meg, s nem az a cscselk, akik rthetetlenl egy egykori szajht tiszteltek, s nem vettk tudomsul, hogy Kibitzsteinben ms szelek fjnak. Egyszeriben mozgsra lett figyelmes, ezrt megfordult. Az arckifejezse meglgyult, mert Ingold lovagot ltta maga eltt. Michel Adlerrel ellenttben, a fiatalemberben minden megvolt, ami egy szletett nemest jellemez, gy sajnlta, hogy nem hozz adtk felesgl, hanem egy paraszt kocsmros fihoz, aki radsul sokkal idsebb nla. Felshajtott s az ifjra mosolygott. - Szp j reggelt kvnok, rnm. Ingold letrdelt Schwanhild eltt, s meg akarta cskolni a jobb kezt. Az asszony rgvest elhzta a kacsjt. - Ne az erklyen. Itt mindenki lthat bennnket. A cscselk odalenn mr gy is fecseg rlunk. A lovag felpattant, s klbe szortotta a kezt. - Ha rosszat mernek mondani rnmrl, sajt kezleg csapok szt kzttk. Erre megeskszm. - Kegyelmed igen, de a frjem mindent rjuk hagy. Nem tudom, hogyan viseljem el tovbb itt az letet. Schwanhild nagyot shajtott, s az erkly vdelmez rnykba lpett. Ingold most mr nem hagyta ma-

gt eltntortani, megfogta a kezt s tbbszr megcskolta. - rnm gynyr, s ppoly kegyetlen, mert hagyja, hogy szenvedjek. A hangja olyan volt, mint egy almt kunyerl kisfi. Schwanhild elfordult, hogy a frfi ne lssa az arct. Habr szvesen enyelgett az ifjval s hallgatta a bkjait, nem engedhette meg, hogy tlsgosan bizalmas kapcsolatba kerljenek. A frje ugyan hvsen bnt vele, de nem volt bolond, hogy elnzze az effle viselkedst. Kezeit nkntelenl a hasra tette, mintha a szletend gyermekt akarn megvdeni. Mivel remnyei szerint Kibitzstein rkst hordta a szve alatt, nagyon sajnlta, hogy nem hrtotta el korbban Ingold udvarlst. Ezek a gondolatok nem segtettek, hogy ellenlljon a vgyainak, hiszen Ingold csillog tekintete s rajongsa valamelyest krptolta frje rzketlensgrt. Eszbe jutott, milyen sokig kellett krlelnie a frjt, hogy elkldje a cseh kulcsrnt. Ha Zdenka nem tagadja meg tle az engedelmessget mindenki eltt a hsvti elkszletekkor, bizonyra mg mindig nla lenne a kamra kulcsa. Azon a napon a frje nem trhette tovbb, hogy nem tiszteli a vrrnt, s elbocstotta a szemtelen cseh nt. Amint erre a jelenetre gondolt, Schwanhild elmosolyodott, mert gy alkalma nylt arra, hogy idehozassa egykori dajkjt, akinek a lnya, Frieda nem sokkal utna jtt a vilgra. A tejtestvrvel s az anyjval kt olyan embert tudhatott maga mellett, akikre minden krlmnyek kztt szmthatott. Ismt lenzett az udvaron lejtszd jelenetre, s a tekintetvel Friedt kereste. Ebben a pillanatban hallotta, hogy a cseld felfel jn az erkly lpcsjn, majd kisvrtatva megll eltte. Frieda kimerltnek ltszott, s kiss grcssen harapdlta az ajkt. - rnm veszlyben van. Az a kis bestia, aki a szajha keresztlnynak nevezi magt, csnya dolgokat mond rnmrl s a fiatalrrl. Mrgesen a lovagra pillantott, mintha minden bajrt, ami az rnjt fenyegeti, Ingoldot okoln. - Mirl beszlsz? - Schwanhild megragadta szolglja vllt. Frieda miutn mly levegt vett, beszmolt a hallottakrl. rnje arca egyre komorabb vlt. - A gyermek a frjemtl van. Schwanhild olyan hatrozottan szlalt meg, mintha Michel eltt llna, s szegezte volna neki a krdst. - Ha ez a rgalmaz parasztlny tovbb terjeszti a hazugsgait, az emberek lassan hinni kezdenek neki. Ha az urasg flbe jut a szbeszd, valsznleg is elhiszi, s nagyon dhs lesz. Vgl is knyszerbl vette el kegyedet, taln kihasznlja majd az alkalmat, hogy megszabaduljon rnmtl. Egy dhs, gyorskardcsapsrt a kpln csupn bnbnatra tli, esetleg el kell zarndokolnia a tizenngy szenthez Lichtenfelsbe, vagy Szent Kilin srjhoz Wrzburgba. Frieda lthatan rettegett az rnje miatt, hiszen ismerte a titkait, s tudta, hogy a lovag kzelebb kerlt hozz, mint azt az illem megengedn. Schwanhild nem attl flt, hogy a frje fltkenysgben megli, hanem attl, hogy kolostorba kldi. Nyivkolt, mint egy kislny, s ktsgbeesetten nzett a lovagra. - El kell hallgattatnod Marielt. Nem akarom a htralv letemet apcaknt lelni. Michel biztosan kolostorba zrat, ha ktelkedni kezd a hsgemben. - Meglm azt a parasztfattyt. Ingold kirntotta a kardjt, s le akart rohanni a lpcsn. Schwanhild felsikoltott s visszatartotta. - Ha megld, mindenki azt fogja hinni, hogy igazat mondott. Akkor mindkettnkre lesjt a frjem haragja. Vagy taln karddal akarsz Michelre tmadni? Mivel az ifj lthatan erre is ksz lett volna, Schwanhild egy pillanatra ltta magt gazdag zvegyknt, aki mg meg nem szletett fia birtokt igazgatja. Azutn eszbe jutott, milyen kvetkezmnye lenne tettnek, s belekapaszkodott Ingoldba. - Ne tgy ilyet! Ezzel sajt magadat tlnd el. Ha egy vazallus fegyverrel tmad az urra, egy letre kikzstik a lovagok kzl. Sehol sem lennl tbb biztonsgban, mert brki bntetlenl meglhetne. - Radsul akkor azoknak a hangjtl lenne hangos az orszg, akik azzal vdoljk a lovag urat, hogy illetlen dolgokat tett az rnvel, s akkor Schwanhild asszonynak rkre vge. Frieda az udvarra mutatott, ahol Mariele mg mindig buzgn beszlgetett Annival s a tbbiekkel, kzben kvetelzn nzett Ingoldra. - Ha elhallgattatja azt a vdaskod cseldet, biztosan senki sem mer rosszat mondani tbb az rnmrl. Az ifj dhsen rrivallt. - Hogyan hallgattassam el, ha nem lhetem meg? - Tallj ki valamit! Mgiscsak a te hibd, hogy rossz hrbe keveredtem - srgette Schwanhild, megfeledkezve arrl, hogy csbtotta Ingoldot a tlsgosan bizalmas kzeledsre. Most csak a kolostor falai lebegtek lelki szemei eltt, ami mg Michel zi, ha egy szemernyi ktsge is tmad a szletend gyermek szrmazsval

kapcsolatban. Trden csszva sanyargatnia kellene magt, soha tbb nem erezn a csk des zt s a szenvedlyt, amit akkor l t, amikor Michellel hl. Ingold gy rezte, mintha villm sjtotta volna. Nem rajongott Michelrt, de tisztelte okos katonaknt s igazsgos hbrrknt. Soha nem llt szndkban rtani neki, vagy szgyenbe hozni. Kzdtt az lmai ellen, amelyekben tbbet kapott egy csk fut pillanatnl s a meztelen keblek ltvnynl, amit hossz krlelssel csikart ki. Habr semmi tbb nem trtnt az rn s kzte, mgis e titkos, gyengd pillanatok hihetbb tennk a Mariele ltal sztt hazugsghlt. Mlyen trezte Schwanhild ktsgbeesst, s megeskdtt, hogy semmi sem ejthet foltot a becsletn. Ezzel az elhatrozssal meghajolt az asszonyka eltt, aztn eltklt arckifejezssel elhagyta a palott.

III.

Mariele bnatra a hallgatsga lassan sztszledt. va azt mondta, hogy megltogatja Zdenkt a tanyjukon, s estig haza sem jn. Theres csatlakozott hozz, Anni viszont elindult, hogy elvgezze a munkt, amit Germa, az j kulcsrn kiszabott r, a kt testvr teht egyedl maradt. Michi Mariele vllra tette a kezt. - Nem szvesen mondom ezt, de ha nem tanulod meg tartania szdat, knytelen leszek Michel rnak azt tancsolni, hogy kldjn haza. - Otthon sem lehet sokkal rosszabb, mint itt. Kibitzsteinben mr csak egy olcs cseld vagyok, aki rlhet, hogy kap valami rongyot ruhaknt s szraz kenyeret enni. Mariele srt dhben, mert annak idejn, amikor Marie magival hozta, arra szmtott, hogy a nevelt lnyaknt fog lni. Most azonban Schwanhild s Germa parancsolt neki, akik cseldmunkra knyszertettk. Elszr Trudi gondozstl fosztottk meg, egy helyi durva regasszonyra bztk a kislnyt, aki hajbkolt az j rnnek, s mindent megtett neki. Mivel Michi nem felelt, dobbantott a lbval. - Otthon legalbb tiszteletre mlt szabad paraszt lenya vagyok. Ebben a vrban ez a hzassgtr nmber lpten-nyomon megalz. pphogy kimondta e szavakat, valaki megragadta s maga fel fordtotta. Hatalmas pofon csattant az arcn. Knnyes szemekkel nzett fel, s megltta Ingold lovag dhtl eltorzult arct. - Azonnal krj bocsnatot az rntl, amirt hazugsgokat terjesztesz rla, s viseld el a bntetst, amit kir rd - rivallt a lovag a lnyra. Mariele szabad kezvel megtapogatta g orcjt, s gy fjt, akr egy felingerelt macska. - Ennek rlne, kegyelmed! Nem hallgatom el az igazsgot. Michel rnak meg kell tudnia, mifle nt vett felesgl, s hogyan csalja meg az egyik vazallusval. Ugyanebben a pillanatban a fiatalember ismt megttte. Ezttal felrepedt Mariele ajka, s rezte a sajt vre zt. Mintha egy kdfelh mgl hallotta volna Ingold hangjt. - Engedelmeskedsz vgre? - Soha! A lovag jfent tsre emelte a kezt, de mieltt lesjthatott volna, Michi megragadta a karjt. - Eressze el a hgomat! Ingold lerzta magrl, mint egy szemtelen legyet, s a fldre lkte. A fi azonnal felpattant, s elhzta a trt, hogy megvdje Marielt. A hga kzben karmol s harap vadmacskv vltozott. Ingold von Diebolsheim kt tz kz kerlt. A tombol lny fken tartshoz mindkt kezre szksge volt, ugyanakkor Michit is tvol kellett tartania magtl. A vrban felfigyeltek a trtntekre. Trudi olyan iramban rohant ki a palotbl, hogy kis hjn legurult a lpcsn, s immr 6 is nekirontott a lovagnak. - Azonnal engedd el Marielt! Kicsi, de meglepen ers klvel tgette a frfi combjai, olyan helyre clozva, ahol az ifj nem szerette volna, ha eltalljk. Hamarosan megjelent Gereon s Dieter, akiket tiszteltek a vrban, mert a kt katona volt Marie ksrje az utols utazsakor. ket kvette az j kulcsrn, Germa. - Mi ez a ricsaj? - zsrtldtt a kiss telt, de mg mindig szemreval asszony. Felemelte a seprt, amit tkzben vett maghoz, s meg akarta tni vele Marielt. Trudi szrevette ezt, elfordult a lovagtl, s a kulcsrnre frmedt. - Menj innen, te gonosz asszony! Germa ugyan ltta, hogy a kislny kz s Mariele kz lp, de mr nem tudta meglltani a seprt, s fejen tallta Trudit. Mikzben a gyermek siktva a fldre zuhant, a kulcsrn holtspadt lett. Mindenki tudta,

hogy mennyire imdja Michel a lnyt, s ha Trudinak baja esik, Schwanhild sem mentheti meg a vrr haragjtl. Mariele kiszabadtotta magt Ingold szortsbl, s Trudi mell trdelt. - Fjdalmat okozott neked ez a gonosz nszemly, kincsem? Mindig gy van, ha valakinek nincs desanyja, s egy idegen uraskodik fltte. De ez nem tart mr sokig, mert a papd elzi a mostohaanydat s vele egytt a cscselket, akiket idehozott a vrba. Amikor Ingold von Dieboldsheim megltta a szemben az elsznt dht, rbredt, hogy a lny soha nem fog felhagyni a vdaskodssal, miszerint Schwanhild htlen lett az urhoz. Eddig azt remlte, hogy Marielt elhallgattathatja nhny erlyes szval s pofonnal, de rjtt, hogy a beavatkozsval csak kilezte a helyzetet. nkntelenl felnzett az erklyre, ahonnan Schwanhild s Frieda figyelte az udvaron zajl esemnyeket. A vrrn fehr volt, akr a meszelt fal, s mindkt kezt a szvre szortotta. Olyan iszonyatos rmlet lt ki az arcra, hogy Ingold azon tprengett, mi jtszdhat le benne. Ekkor rjtt, hogy az asszony tekintete nem r szegezdik, hanem a vrkapura. Megfordult, s ltta, amint a vrr belovagol az udvarra. Michelnek meg kellett ltogatnia az egyik szomszdjt, s rossz rzssel kelt tra. Visszautastotta az ebdmeghvst, hogy minl elbb hazatrhessen. Megpillantotta a vrnagya krl sszegylt, dermedten ll csoportot, s szrevette, hogy Trudi haja vres. Leugrott a nyeregbl, kivette Trudit Mariele karjai kzl, s maghoz szortotta. - Mi trtnt veled, kicsim? Trudi szemei haragosan villogtak. - A gonosz asszony megttt. Mutatujjt Germra szegezte, aki ktsgbeessben azon tprengett, hogyan hrthatn msra a felelssget. - Uram, nem kegyelmed lnyt akartam megtni, hanem ezt a hazug teremtst - mondta, s Marielre mutatott. Michel tudta, hogy sok bosszsga lesz mg, felegyenesedett s cspre tette a kezt. - Mi folyik itt? - Az ifj lovag remegett, s nem jtt ki hanga torkn. Ura vratlan megjelenstl legalbb annyira megrmlt, mint Schwanhild. Mariele ellenben alig vrta, hogy megismtelhesse Michel eltt is a vdjait. A kulcsrn kzbelpett. Megragadta a lnyt, s a vrrhoz vonszolta. - Mindennek ez a gonosz fehrnp az oka - mondta lesen. - Ez a cseld hetek ta ldzi kegyelmed felesgt a rgalmaival, s lehazudja a csillagokat is az grl. - Ez nem igaz. A sajt szememmel lttam, hogy Schwanhild meztelenl llt s a lovag vele volt. Mariele dhben kicsit eltlozta a ltottakat. - Hazugsg! - kiltotta Ingold szorult helyzetben. - Lttam, hogy megcskoltad az rn meztelen keblt. Ezt a vdat Michel nem hagyhatta sz nlkl. A tekintetvel Schwanhildet kereste, aki az erklyen llva a fejt rzta, majd a lovagra pillantott. A fiatalember holtspadt volt, s remegett az ajka. Michel nem tudta eldnteni, hogy a hazugsg miatti felhborodstl ideges-e, vagy a bntudattl. Michel teht Marielhez fordult. - Tisztban vagy vele, mivel vdolod a hitvesemet? A lny blintott. - Igen, tudom, s nem akarom, hogy Trudit egy fatty kisemmizze. Michel krlnzett s dbbent arcokat ltott, de senki sem mert a lny mellett, vagy ellen brmit mondani. Elnttte a pulykamreg, mgis gy rezte, mintha kvlllknt szemlln a trtnteket. m nem egy idegen felesgt vdoltk htlensggel, hanem az vt. Nem szerette Schwanhildet, s azrt engedett nhny dologban az akaratnak, hogy vgre nyugalma legyen. Ennek ellenre mg a gondolat is srtette, hogy az asszony esetleg megcsalja a vrnagyval. Mialatt a krltte llk arct frkszte, hogy eldnthesse, ki mond igazat, s ki hazudik, pontosan tudta, hogy br Schwanhild ellen felmerlt a gyan, de semmilyen bizonytka nem volt a htlensgre. Mlyet llegzett, aztn a palotra mutatott. - Odabent folytatjuk a megbeszlst. Mindenki velem jn, s te is csatlakozol hozznk - mondta a felesghez fordulva. Az ifj lovag szrevette a Schwanhild arcra kil rettegst, s azon gondolkodott, hogyan tisztzhatn a gyan all. A kvetkez pillanatban letrdelt Michel el, kivonta a kardjt s magasra tartotta, akr egy keresztet. - Uram, lovagi becsletemre eskszm, hogy nem kzeledtem a hitvese fel illetlen mdon. s sem k-

vnt tlem soha semmi ilyesmit. Halsos csend borult a vrudvarra. Csak Michel lova emelgette a lbait, mert hes volt. Michel htrlt egy lpst, s that tekintettel mregette az ifjt. - Ksz megeskdni, hogy Mariele hazudott? A szavaibl leheletnyi bizalmatlansg radt, arra indtva Ingold von Dieboldsheimet, hogy flresprjn minden megfontolst. - A becsletemre s az letemre eskszm. Mikzben beszlt, megjelent eltte a kp, amikor Schwanhild a krsre felfedte a jobb keblt, s megcskolta. Mariele bizonyra ltta a jelenetet, s szgyentelenl kisznezte, de itt s most nem a lny hazudott, hanem . Ebben a pillanatban pedig tovbb slyosbtotta a helyzett, hiszen hamisan eskdtt. De ha meg akarta vdeni Schwanhild becslett, nem maradt ms vlasztsa, mint hogy beszennyezi a sajtjt. - Hajland kvetni a vrkpolnba, s ott a feszlet s a megvlt Jzus Krisztus eltt is megismtelni az eskt? - Igen, uram. Ingold spadtan s remegve felllt, de nem mert Mariele-re nzni. A lny magnkvl volt. - Hazudik! - kiltotta, amint felocsdott dbbenetbl. Mst nem mondhatott, mert Germa akkora pofont adott neki, hogy a fldre zuhant. - Fogd be vgre azt a mocskos szdat! Egy nemes lovag szemeskt tett. Ki hinne mg egy kis senkihzinak? jra tsre emelte a kezt, de Michel megragadta a karjt. - Ennek a vrnak n vagyok a hbrura, s a brja is. Az n dolgom az tlkezs s azok megbntetse, akik vtkeztek. - Igen, uram, bntesse meg - felelte Germa szolgalelken. - Ennek a cseldnek a bne a nemes rfi eskjvel napvilgra kerlt. Mocskos rgalmaz, s a legszigorbb bntetst rdemli. Korbccsal s megblyegzssel kell bnhdnie, s ki kell vgni a nyelvt. Michel erlyesen rrivallt. - Megmondtam, hogy itt n tlkezem. Mivel Mariele mg fiatal, nem vgatom ki a nyelvt. Tz bottst kap, s forrstsk fel a billogot. - De hiszen nem hazudok! - Mariele most dbbent r, milyen fordulatot vett szmra az gy, s ktsgbeesetten nzett Michelre. Michi shajtozott s lzasan gondolkodott, hogyan segthetne a hgn. Ahogy azonban Michel megkvlt arcra nzett, elszllt a btorsga. - Az tletet holnap hajnalban vgrehajtjuk. Ezekkel a szavakkal Michel sarkon fordult, s gyors lptekkel tvozott. Michi tehetetlenl lldoglt az udvaron. Marielnek lthatan nagy szksge lett volna a vigasztalsra, de nem volt ideje trdni vele. Ha el akar rni valamit, nyugodt krlmnyek kztt kell beszlnie a keresztapjval. Mikzben Germa parancsra kt cseld elkapta Marielt s bezrta egy kamrba jszakra, a btyja Michel utn rohant. Elszr a lakrszben kereste a vrurat, de szokstl eltren a frfi most nem ltztt t, hanem poros lovaglruhjban lelt a nagyteremben ll dszes szkre. A mg mindig csupasz falakat bmulta. Marie-nak annyi j tlete volt, hogyan varzsolhat egy hatalmas, rideg termet kellemes lakhelly. Sajnos az asszony halott, s az utda lthatan elgedett azzal, amit itt tallt. Michel keseren gondolt arra, hogy az j rn sose tltheti be Marie helyt, mg ha el is tekint a krltte kering hresztelsektl. Egyszer csak krkogsra lett figyelmes. Michi llt eltte kezben szorongatva a sapkjt, s olyan ktsgbeesettnek ltszott, hogy legszvesebben tlelte s megvigasztalta volna. Az ifj lovag eskje azonban ezt lehetetlenn tette. - Mondhatok valamit, uram? Michi ritkn beszlt a keresztapjval ilyen hivatalos hangon. A fi gymoltalansga meglgytotta Michel szvt, de tudta, hogy nem tud segteni neki. - Brmikor beszlhetsz velem, Michi. - Mariele nem hazug, uram. Biztosan nem csak kitallta ezt a trtnetet. Mindenki tudja a vrban, hogy Schwanhild asszony nagyon kedveli a lovag urat. Lehet, hogy a helyzet nem olyan slyos, taln nem minden gy trtnt, ahogy Mariele lltja, de bizonyra ltott valamit, ami felkeltette a gyanjt. Mondtam neki, hogy legyen vatosabb, de... - elhallgatott, mert mr alig tudta visszatartani a knnyeit. Michel nem mozdult, a fi mellett elnzve a falat bmulta.

- Butasg volt, hogy a gyanjrl mindenki eltt beszlt. Tudod, hogy egy lovag eskje tbbet nyom a latba, mint egy lnyszava. Nem engedhetem el a bntetst, mert akkor mindenki azt hinn, hogy gyenge vagyok, s bntetlenl megtagadhatjk az engedelmessget, vagy megszeghetik a trvnyt. - Ha gy ltja, uram, akkor mr semmit sem tehetek szegny hgomrt. Amint megkapta a bntetst, hazatrek vele. Michi pphogy meghajolt, s ki akart menni a nagyterembl. Ekkor Michel felpattant s megragadta a vllt. - Azt hiszed, rlk, hogy a hgodnak fjdalmat kell okoznom? Hiszen Marie keresztlnya, s veled egytt lovagoltattam a trdemen gyerekkorban. Marielt vra s Theresre fogom bzni, s berendezek szmukra egy hzat az egyik falumban. Ott gy nevelkedhet, ahogy egy lovag keresztlnyhoz illik. Amikor feln, keresek neki egy vlegnyt, s megrendezem az eskvjt, ahogy azt Marie akarn. - Egy vassal megblyegzett lnynak aligha tall megfelel frjet. Mg egy hhr sem venn el. Michi dhsen beszlt, de Michel csak nevetett. - Vrd ki a vgt! Most hagyj magamra! Gondolkodnom kell. Keresd meg Gereont, s kldd ide hozzm. hajtja majd vgre az tletet. - Gereon? Michi elborzadt, mert a katona volt az egyik legersebb frfi a vrban. Ahov odacsapott, ott nem termett tbb f sem. - Indulj mr! - parancsolta Michel. A fi gy rohant el, mint akit kergetnek, Michel pedig megmarkolta az ezstkupt, amit az egyik szolga odaksztett neki. Nem itta ki a tartalmt, hanem felkapta, s teljes erbl a falhoz vgta.

IV.

Nem tombolt vihar, nem ostromolta ellensg Kibitzstein falait, nhny laknak mgis ez volt lete legszrnybb jszakja. A legknnyebb helyzetben Mariele volt, hiszen egy id utn lomba srta magt, s nem gytrtk rmkpek. Marie-t ltta lmban, aki btorsgot nttt bel. Az ifj lovag rosszabbul rezte magt, mert Michel naplementekor rknyszertette, hogy megismtelje az eskjt a vrkpolna oltra eltt. Kiltstalan helyzetben Ingold von Dieboldsheim nem tehetett mst, mint hogy a feszlet eltt is hazugsgnak nevezte Mariele vdjait, mikzben ltta nmagt, hamis esk miatt a pokolban gni. Ha nem hatotta volna t a lelkt a vgy, hogy a sajt lelki dve rn is megvdje Schwanhild becslett, Michel lba el vetette volna magt s bevallotta volna az igazat. A vrr azonban aligha hinn el, hogy Schwanhild s kzte nem trtnt tbb, mint hogy megcskolta a meztelen keblt. Egsz jjel a szobjban trdelt knyrgve Istennek s Szz Mrinak, hogy ne tljk rk krhozatra. Schwanhild elszr megknnyebblt, st rlt, hogy az a lzad teremts megkapja mlt bntetst. Ezutn senki sem mer majd rosszat mondani rla. Kt hsges szolglja Germa s Fneda kinevettk a lnykt, s arra buzdtottk rnjket, hogy zesse el a frjvel a parasztlnyt a tbbi cscselkkel' egytt, akik befszkeltk magukat Kibitzsteinbe. Schwanhild hirtelen megborzongott, gy rezte, hogy a gyermeke helyn egy gombc van a testben. Az els pillanatban azt hitte, hogy az izgalom megrtott a magzatnak, de a kicsi erteljes rgsokkal adta hrl a jelenltt. Br Schwanhild megknnyebblten felllegzett, hetek ta elszr rosszul rezte magt. Az rnykszk tlsgosan messze volt, ezrt maga el hzta a mosdtlat, s hnyni kezdett. - rnm, valami baj van? - krdezte Frieda aggdva. - Egy pillanat, mris hozok mentaolajat. Az majd segt. Schwanhild mr a menta ers illatnak a gondolatra is rosszabbul rezte magt. Megrzta a fejt, s megparancsolta a kt nnek, hogy hagyjk egyedl. - Germa, biztosan van mg dolgod a hzban, Frieda, neked meg kell varrnod a kk ruhmat, mert elszakadt a szeglye Anya s lnya meglepetten nzett egymsra. Amita Kibitzsteinbe jttek Schwanhild inkbb bartknt bnt velk, nem gy mintha cseldek lennnek. Mivel elgszer megtapasztaltk mr rnjk szeszlyes hangulatt, meghajoltak s csendben tvoztak. Schwanhild hirtelen annyira fzni kezdett, mintha meztelenl llna a hban, ezrt magra hzott egy takart. Amikor eszbe jutott, milyen veszedelemtl meneklt meg az imnt, mg jobban megrzkdott. Kevs hja volt, hogy nem bizonyult Michel szemben htlen felesgnek. Csak az

ifj lovag eskje mentette meg ettl, s ezrt gondolatban ksznetet mondott Ingoldnak. Ugyanakkor tudta, hogy olyasmit tagadott le Isten szne eltt, ami megtrtnt. Hirtelen jra rezte kebln a frfi ajknak rintst. Az rzs gy gette, akr a tz, s uralkodnia kellett magn, hogy ne tpje le a ruhjt s ne mossa le a helyet vzzel, hogy lehtse. - Hogy engem megmentsen, Ingold rk krhozatra tlte magt. A hangosan kimondott szavak visszhangoztak a flben, most rtette meg igazn, milyen ldozatot hozott rte a lovag. Hamisan eskdtt, ezrt rkk a pokol tzn fog gni. Kt emelettel lejjebb Michi lt a szobjban, amin Landulffal, Michel j aprdjval osztozott, s komoran bmult maga el. gy rezte, hogy a keresztapja semmibe veszi, ugyanakkor rettegett a hga miatt. Igaz, hogy Mariele makacs s kotnyeles, de biztosan nem hazug. A testvrhez hasonlan is szrevette Schwanhild s Ingold lovag egymsra vetett pillantsait, amikor azt hittk, senki sem ltja ket, radsul tudta, hogy a vrrn megveti a frjt. Michi ezrt nagyon is lehetsgesnek tartotta, hogy az rn s az ifj lovag kztt tiltott dolgok trtntek. A vrron kvl mindenki ezt gondolta, de olyan ostoba volt, hogy hitt a vrnagya eskjnek. Michi rgtn kijavtotta magt, Michel nem ostoba. Csak nem akarta ltni az igazsgot, mert az srten az nrzett s a becslett. - Ingold hazudik, Michel befogja a flt, ezrt botozzk meg a testvremet s getnek r blyeget. - Michi a fallal kiablt, mivel senki mssal nem tehette. - Ezt nem hagyom. Felugrott s sietve pakolni kezdett az iszkjba. Csupn nhny ruhadarabja, egy marknyi pnzrmje s nhny olyan trgya volt, amiktl nem szeretett volna megvlni. Amikor befejezte, elgedetten blintott. Most mr csak ki kell szabadtani Marielt a kamrbl, ahov bezrtk, s elmeneklhetnek. Jl ismerte a lovszfikat, akik valsznleg nem segtenek neki, de becsukjk a szemket. Magnak azt a lovat vlasztja, amin mindig lovagol, mert Wallach ers s nagyszer llat. A testvrnek meg kell elgednie Nyulacskval, Marie lovval. Michi pp az ajthoz lpett, amikor kvlrl zajt hallott, s mg mieltt brmit tehetett volna, rzrtk a reteszt. Ugyanebben a pillanatban kajn nevets hallatszott. - Landulfl Nyisd ki rgtn az ajtt, klnben megjrod. Michi dhsen verte az ajtt, miutn Michel aprdja nem teljestette a kvetelst. - Tudod, hogy ersebb vagyok nlad. Ez sem hasznlt. A zajokbl tlve Landulf elment. Egy ideig a fi, akit Michel helyette az aprdjv tett, mg nekelt valamit, amit pr hnapja egy vndorzensztl hallott, aztn csend lett. Michi gondolatban kitekerte az aprd nyakt, de tudta, hogy nem bnthatja. Landulf kt vvel idsebb, kicsit magasabb s sokkal slyosabb volt, de a mozgkonysgban s a harci tapasztalatban Michi fellmlta. Mg az a gondolat sem vigasztalta, hogy msnap okozhat nhny kk foltot a ficknak, mert az aprd lehetetlenn tette, hogy segtsen a testvrn. Ktsgbeesetten lelt az gyra, s megprblta elfojtani knnyei radatt. Michi nem sejtette, hogy Michel nem sokkal ksbb lejtt a folyosra s megllt az ajt eltt. Homlokt rncolva nzte a bezrt reteszt. Az egyik katona bizonyra gy gondolta, hogy egy olyan agyafrt fiatalember, mint Michi, nem fog lbe tett kzzel csrgni, ezrt bezrta. Vagy taln a fi elment s bezrta az ajtt, hogy megtvessze a tbbieket? Hogy megbizonyosodjon a dologrl, Michel az ajtra tapasztotta a flt. Srs s szitkozds hallatszott bentrl. Michel egy pillanatig azon tprengett, hogy bemegy s beszl a keresztfival. A fi jelenlegi llapotban azonban nem lehetne komolyan beszlni vele. Michel nem akarta, hogy olyan szavak hangozzanak el kztk, amik ksbb megterhelnk a bartsgukat, ha a msnapi esemnyek utn egyltaln mg megmarad belle valami. Halkan elhzdott az ajttl, s tment a hallon. Nhny katonja jszakra itt helyezte knyelembe magt. A legtbben takarba burkolzva aludtak a szalmaktegkn, amit reggel eltakartottak. Akik mg bren voltak csendesen dvzltk urukat, hogy ne bresszk fel a trsaikat. Michel blintssal viszonozta ksznsket, s mr ppen ki akart menni a msik ajtn, amikor megltta az aprdjt. Szokatlan volt, hogy a nemesi szrmazs Landulf nknt a katonk s szolgk kzt aludt, de rosszindulat s elgedett arckifejezse elrulta, hogy valami gonoszsgot kvetett el. Most mr tudta Michel, ki zrta be Michit. Mint mindenki, Landulf is tudta, hogy a fi mindent elkvetne, hogy megmentse a testvrt, ezt akarta megakadlyozni. Michel mr rg megbnta, hogy Schwanhild nyomsra lecserlte az les esz Michit erre a fajankra. Landulf hasra esne a sajt lbban, ha a csszr eltt llna. - Nem kellett volna engednem, ahogy az j kulcsrn s a felesgem szolglja gyben sem. Anni ugyangy kiszolglhatn, mint Frieda.

Michel szavai drgedelemknt verdtek vissza a folyos falairl, ahol ppen thaladt, mintha gnyoldni akarnnak vele sszerezzent, behzta a nyakt, s nesztelenl, akr egy tolvaj, bement a szobjba. Mikzben levetkztt, nem tudott szabadulni a gondolattl, hogy vgs soron tehet arrl, ami trtni, s nem a lny, aki ezrt reggel bnhdni fog. V.

Napkeltekor Kibitzstein laki sszegyltek a vrudvaron. Kztk volt Theres s Fekete va" is, akik csak hazatrskkor rtesltek a trtntekrl, s most megvet pillantsokkal illettk Schwanhild asszonyt. A megjelen ifj lovagot fttyel s mrges kiltsokkal fogadtk a jelenlvk. Nhnyan elhittk Ingoldnak, hogy olyan tiszta s rtatlan, mint ahogy lltja, m a legtbben gbekilt igazsgtalansgnak tartottk a lnyra mrt bntetst. Michel nem dvzlte sem a felesgt, sem a vrnagyot, lelt az odaksztett szkre, s brskodsnak jelkpeknt a hvelybl kivett kardjt keresztbe fektette a combjn. Az esemnyhez s a rangjhoz illen vrssel hmzett dszkabtot viselt, amin birtoka zld-arany cmere dszelgett. Vkony ezstpnt tartotta vllra borul hajt, ami az utbbi msfl esztendben ersen megszlt. Schwanhild szkt kiss a frje mgtt helyeztk el, gy szrevtlenl figyelhette Michel arckifejezst, hogy megprblja kiderteni, mi vrhat r a kvetkez napokban, hetekben. Igaz, hogy megbnteti a lnyt a fecsegsrt, de mgis rajta maradhat a gyan rnyka, s ez a frjt esetleg dhben olyan tettre sarkallhatja, ami az letbe vagy a szabadsgba kerlhet. Flelemmel telve gmblyd hasra tette a kezt, s most elszr remlte, hogy lnyt hord a szve alatt, hiszen ha Michelben Ingold eskje ellenre maradnak ktsgek, a fia nehezen nyerhetn el apja szeretett s elismerst. Az asszony nem sejtette, hogy frje e pillanatban ugyanerre gondolt. Michel nem akart olyan fit elfogadni Kibitzstein rkseknt, akinek a szrmazsa fell ktsgei voltak. Ha Schwanhild lenyt hoz a vilgra, msodszlttknt egyszeren Trudi mg kerlne a rangsorban. Tbb gyermekk azonban nem lesz azok utn, amit Schwanhild miatt a szeretett Marie legjobb bartnjnek lnyval tennie kell. Trudi meghzglva a ruhja ujjt, kizkkentette a gondolataibl. - Nem bnthatod Marielt! A hangja olyan mrgesen csengett, hogy Michel egy pillanatra az desanyjt vlte hallani. Felshajtott, s maghoz hvta Annit. - Vidd be Trudit, s gondoskodj rla. A cseld, akit Schwanhild Trudi gondozjv tett, mogorvn elhzta a szjt, mert legszvesebben felpofozta volna az elknyeztetett teremtst. Michel gyet sem vetett az regasszonyra, hanem Annira szegezte a tekintett, megtrve ezzel az ellenllst. A lnyka maghoz szortotta a srva fakad Trudit, s felvonszolta a lpcsn. A kicsi sszevissza csapkodott kis kleivel, ezrt Anninak szinte le kellett fognia, mint egy megvadult kis llatot. - Gereon, hozd el Marielt! Michel hangjtl a jelenlvknek a hideg futkosott a htn. Most a kmletlen, minden vtsget krlelhetetlenl megtorl vrr szlt hozzjuk. A katona knnyed lptekkel elindult, mintha mindennap el kellene vezetnie valakit, hogy megbntessk, s hamarosan visszatrt Marielvel. A lny szeme feldagadt a srstl, m az arcra dac s harag lt ki. Gereon a vrfal kzelben, a fldbe mlyesztett clphz vitte, majd kikttte az erre szolgl karikhoz. Michi, akit egy szolga kiengedett a szobjbl, kilpett a palotbl, s megltta a clphz ktztt hgt. klbe szortotta a kezt, s olyan mozdulatot tett, mint aki neki akar rontani Ingold lovagnak. Dieter, aki vele s Marie-val Rheinsobernbe utazott, mg idejben szrevette s lefogta. - Fiam, ne tedd magad szerencstlenn. Ezalatt kt szolga kihozta a kovcsmhelybl az izz szenet. A blyegzvas mr vrsen ragyogott benne. A ltvnytl Mariele remegni kezdett, a btyja pedig vinnyogott, akr egy kivert kiskutya. Michel nem trdtt velk, htrbb tolta a szkt, hogy lthassa a felesgt s az ifj lovagot. Mindketten holtspadtak voltak. Schwanhild ajkai mozogtak, mintha imdkozna, Ingold viszony annyira sszeszortotta a fogait, hogy kidagadtak az arcizmai. - Tegnap meghoztam az tletet. A lny tz ers bottst kap s megblyegzik. gy tnt, mintha egy idegen beszlne Michel hangjn. Felemelte a kezt, jelezve Gereonnak, hogy kezdheti.

Ebben a pillanatban megszlalt megszlalt Landulf. - Ez gy nem lehetsges. A bnz viseli a ruhit. Az tlet vgrehajtsakor meztelennek kell lennie. Michel megfordult, s megltta aprdja szemben a svrsg lngjt, uralkodnia kellett magn, hogy ne sse le puszta kzzel a fit. Ekkor a vrkpln is beavatkozott, aki szintn Schwanhild tvoli rokona volt, s csupn nhny hete foglalta el a hivatalt. - Az aprdnak igaza van. Gereon, vedd le a lny ruhjt. Michel dhbe gurult. Ha ez gy megy tovbb, nem a vr ura lesz tbb, hanem egy bb, aki Schwanhild szeszlyei s az emberei akarata szerint tncol. Felugrott, a pap mell lpett, s olyan ervel tette a kezt a vllra, hogy a frfi trdre esett. - Ki az r itt, te vagy n? n dntm el, mi trtnik. Ha ez nem tetszik, mg ma elhagyhatod a vrat, s mindjrt magaddal viheted az aprd Landulfot is. Gereon elegend, ha csak Mariele htt teszed szabadd. Senkinek sem kell ltni meztelenl. Landulf csaldottan szuszogott, mikzben a kpln felnzett a vrrra. Szigor arckifejezst ltva rmlten llaptotta meg, hogy semmi jra nem szmthat a jvjt illeten. Pedig abban a hitben rkezett a vrba, hogy a rokona a palota korltlan hatalm rnje. A pap ktelkedni kezdett benne, hogy a kibitzsteini krlmnyek megfelelnek annak, amit elkpzelt. Taln jobb lenne, ha elhagyn ezt a helyet, s a tbbi rokona segtsgvel keresne magnak egy msik javadalmat. Ezalatt Gereon jbl ellenrizte a ktelet, amivel Mariele karjt az oszlophoz ktzte, s halkan odasgta neki: - Sajnlom, kicsim, de nem menthetlek meg. Azt tancsolom, sikoltozz minden tskor, mintha nyrssal szurklnnak. Senkinek sem juthat eszbe, hogy nem teljes ervel sjtok le. Htrlt egy lpst, felvette az odaksztett botot, aztn hallhatan rvgott Mariele htra. A lny rezte az tst, de nem fjt jobban, mint amikor szerencstlenl nekimegy valaminek. Megrtette, mire gondolt Gereon, akkort sikoltott, mintha eltrtk volna a csontjt. Ezt kvette a msodik, a harmadik s a tbbi ts. Michi az arca el tette a kezt s zokogott. Michel a lny htt bmulta, amin vrs cskok jelentek meg, s gy rezte, hogy hsz vet utazott vissza az idben. Annak idejn az Marie-jnak kellett szenvedni egy lelkiismeretlen gazember korbcstseinek a slya alatt. Habr utastotta Gereont, hogy ne sse a lnyt teljes ervel, mgis alig brta megllni, hogy ne fejeztesse be a bntetst, mert gy rezte, hogy minden csaps t ri, s csak nehezen tudta megrizni a nyugalmt. Gereon lthat megknnyebblssel fejezte be a munkjt. Michel tekintete Schwanhild s Ingold kztt ingzott. A felesge maga krl fonta a karjt, s merev tekintettel bmult maga el. A lovag ellenben nagyokat nyelt, mintha hborg gyomrt prbln fken tartani. - A blyeget! Michel parancsa tlharsogta Mariele zokogst. Amikor Gerreon kivette az izz vasat a szn kzl, s felemelte, hogy mindenki lthassa, Schwanhildet a fuldokls krnykezte. - Bocsss meg, frjuram, de nem brom tovbb nzni. Felugrott, mintha el akarna futni. Michel azonban erlyes mozdulattal rparancsolt, hogy maradjon, majd intett Gereonnak. A frfi elvigyorodott, s gy tartotta az izz vasat, hogy a lny jl lssa. Ezutn visszahzta, megclozta a vllt, s elrelendtette a vasat. A lnyka felsikoltott, amikor megrezte a forrsg lehelett. Az udvaron azonban nem az gett hs szaga terjengett, hanem az elszenesedett f. A nzk dbbenten lttk, hogy a vas a clpbe frdott, amihez Marielt kiktttk. Michel felllt, s visszadugta a kardjt a hvelybe. - A botts elegend bntets a meggondolatlan fecsegsrt. A megblyegzs annak jr, aki slyosabb bnt kvet el. Mogorva elgedettsggel ltta, hogy az ifj lovag arca holtspadtra vlt. Schwanhild viszont megknnyebbltnek tnt. Odalpett a frjhez, s remeg trdekkel pukedlizett. - Engedd meg, frjuram, hogy visszavonuljak a szobmba. - Tedd azt! - felelte Michel kurtn, majd utastotta vt s Therest, hogy gondoskodjanak Marielrl. Amikor a vrr el akart menni, Michi kvette, akr egy hsges kutya. - Uram, kegyelmed egyltaln nem akarta megblyegezni Marielt, ugye? - Szvesen mentestettem volna a botts all is, de egy lovag eskjt nem vehettem semmibe. Michel dhdt pillantst vetett a vrnagyra. Michi szrevette ezt, s csendesen nevetett. - gy nz ki, mintha Ingoldnak jobban fjna a bntets, mint Marielnek. Lehet, hogy lete vgig minden

jjel errl fog lmodni.

VI.

Az ifj lovag sokkal rosszabbul rezte magt, mint Michi gondolta. A gondolat, hogy kockra tette a lelki dvt, marcangolta a lelkt, ahogy a mreg felemszti a testet. A flben mg csengett a megbotozott lny siktsa. Marielt azrt bntettk meg, mert hamisan eskdtt, s ha megblyegeztk volna, a lny miatta vesztette volna el a becslett. A fiatalember mg mindig rezte az orrban az gett fa szagt, s a kpzelete azt sugallta neki, mintha a megperzselt hs szaga fojtogatn. Nem vette szre a hznp rtapad tekintett. Az emberek ugyan nem szerettk, de tiszteltk. Nhnyuk, kztk Gereon szemben most harag izzott, s csak a lovag bosszjtl val flelem tartotta vissza ket, hogy az arcba vgjk, mit tartanak rla. vi kzlte a bartnivel, akik kz Theresen s Annin kvl az elhunyt Marie-hoz hsges cseldek tartoztak, hogy sznalmas fregnek tartja a vr nagyot. Vgl undorral a fldre kptt. - n mondom nektek, ha nem lenne Trudi s Mariele, befognm a gebmet a kocsimba s tra kelnk, mg ha Magyarorszgig is kellene mennem, ahol a csszr a pognyok ellen harcol. - Mirt vette el tlnk az risten Marie-t? Olyan szp letnk lehetett volna. Theres felshajtott, s megbkte bartnjt. -- Gyere, gondoskodnunk kell Marielrl. A szegny teremtsnek nagy fjdalmai lesznek. Elrement s elvgta a ktelket, amivel a lnyt a clphz ktztk. A fa mg mindig gett szagot rasztott, s azon a helyen, ahol Gereon belenyomta a vasat, tenyrnyi helyen elszenesedett. Theres s va meglepetsre a lnyka segtsg nlkl meg tudott llni a lbn, br mg mindig nyszrgtt. va megrintette a mutat ujjval a vrs cskokat, s elismeren blintott. . - Ezrt Gereon megrdemel egy nagy kupa bort. Igaz, hogy ltszanak az tsek, de nem voltak olyan ersek, hogy egy letre nyomot hagyjanak Mariele htn. - A szavak Theresnek szltak, aki kvncsian elrehajolt, s megknnyebblten shajtott. - Gereon tnyleg derk ember. Ms valsznleg nem merte volna ezt megtenni, mert t magt is megkorbcsoltk volna rte. - Ms vrrnl bizonyra, de nem a minknl. va hetek ta elszr beszlt ismt rokonszenvvel Michelrl. Nyilvnvalan a vrr mindent megtett, hogy a lehet legjobban enyhtse Mariele bntetst. - Gyere velnk, kislny. Elszr meggygytjuk a sebeidet, aztn elhozzuk a ruhidat. Michel egy gynyr hzat adott neknk Spatzenhausenben. Ott sokkal jobban fogjuk rezni magunkat, mint ezek kztt a falak kztt. - Nem akarom Trudit egyedl hagyni. Ha elhagyjuk a vrat, senkije sem marad. Mariele ktsgbeesetten nzett az ids markotnyosnre. Nem akarta szeretett Trudijt Schwanhild rosszindulat cseldjre hagyni. - Megtalljuk a mdjt, hogy a mi napsugarunknak j sora legyen, de most veled kell trdnnk. va a konyha fel tasziglta Marielt. A konyht ural asszony a bartnje volt, radsul ismert mindenfle gygynvnyt s kencst, amik szerinte jobban hasznlnak az embereknek, mint a tanult vrosi doktorok szerei. Mialatt a kt markotnyosn elltta Marielt, Ingold rfi mg mindig dermedten llt az udvaron. A meghallott szfoszlnyokbl azt vette ki, hogy az emberek reggelizni kszltek. Az evs gondolattl is rosszul rezte magt, s tudta, hogy nem lhet le a tbbiek kz, mintha mi sem trtnt volna. Egy pillanatra becsukta a szemt, hallotta a flben dbrg vrt. - Istenem, mit tettem! Sajt hangjra felriadva kinyitotta a szemt, s rmlten nzett krl. Nagy megknnyebblsre mr senki sem volt a kzelben, aki hallhatta volna a szavait, mgis szemrehnyst tett magnak az vatlansga miatt. Elvesztette a mennyorszgba kerls lehetsgt, amirt Schwanhildet mindenron meg akarta vdeni. Arra gondolt, hogy nem bizonyulhat hibavalnak ez az ldozat. Ennek ellenre fojtogatta a hamis esk tudata. Keresnie kellett valakit, akinek kinthette a szvt. Szinte rvletben indult a palota fel, hogy felkeresse Schwanhildet, ahogy ezt az utbbi idben gyakorta megtette. Mosolyra s keznek hvs, gyengd rintsre vgyott, hogy enyhtse ktsgbeesst.

A lpcs eltt megtorpant, mintha falnak tkztt volna. Rbredt ugyanis, hogy nem mehet Schwanhildhez, hiszen ez a bntrsv tenn a hamis eskben, st azt a gyant kelthetne, hogy szvetsgesek. Nem, ezt a terhet egyedl kell cipelnie Ktsgbeesetten azt krdezte magtl, hogyan rizze meg a tbbiek eltt annak ltszatt, hogy mg mindig elgedett, igazsgban megerstett frfi. Legalbb nhny rra el kellett hagynia a vrat, mert most szinte fulladozott a falai kztt. Heves mozdulattal sarkon fordult s az istllkhoz sietett. - Nyergeld fel a lovamat! - parancsolta a lovsznak, aki ppen egy csikt itatott, mert az anyjnak id eltt elapadt a teje. - Jvk mr. A lovsz morogva letette a tejjel teli vdrt, amibl a csikt itatta, s megsimogatta a csaldottan fjtat llat fejt. Ingold lova hamarosan kszen llt, a szolga pedig visszatrhetett a lovacskhoz anlkl, hogy tovbbi figyelemre mltatta volna a fiatalurat. Korbban a frfi trflkozott vele, nma megvetse egyrtelmv tette Ingold szmra, hogy Mariele megbntetsvel elvesztette az emberek bizalmt. A vrurat egyikk sem fogja hibztatni, hiszen a lovagi esk utn nem cselekedhetett msknt. Mintha a frik kergetnk, Ingold nyeregbe pattant s nekiiramodott. Az rnek szlsebesen kellett kinyitni a kaput, klnben l s lovasa a nyakt szegte volna. A fiatalember gyet sem vetett a katona kromkodsra, hanem nekieresztette a lovt a meredeken lejt tnak, s hagyta, hogy vgtasson. Mivel az llal legjobban azt az utat ismerte, ami a rgi istlljhoz vezetett, ezrt arra a helyre vitte lovast, ahov soha tbb nem akarta betenni a lbt, a csaldja vrba. Amikor Ingold rjtt, milyen irnyba megy a lova, jelnek fogta fel, m amint egy rval ksbb megltta otthona krvonalait, ktsgei tmadtak, s meg akart fordulni. Az rk azonban mr felismertk. Az egyik r sietve kinyitotta a kaput. - J napot, fiatalr. rlk, hogy megltogat bennnket. Ingold nem viszonozta az dvzlst, hanem az istllk helyett az regtorony rnykban ll vrkpolnhoz rgtatott. A csaldi vrnak nem volt sajt kplnja, az emberek lelkt anyja testvre felgyelte, aki tbb parkival rendelkezett a krnyken, s helyettesekkel kpviseltette magt. Szigor pap hrben llt, de volt az egyetlen ember a vilgon, akiben Ingold megbzhatott. Csak azt nem tudta, mennyit mondjon el neki. A nagybtyja nevetve ksznttte, amikor megltta. - Fiam, gy ltom, mgsem gondoltad egszen komolyan az eskdet, hogy tbb nem teszed be a lbad atyd vrba. Ingold elhzta a szjt, mert a pap szavai emlkeztettk az elz nap tett eskjre. Ebben a pillanatban szabad utat engedett a ktsgbeessnek. Knnyes szemmel leszllt a lovrl, s nmn meghajolt. A nagybtyja csodlkozva sszevonta a szemldkt. - Mi trtnt, fiam? a lovag lehajtotta a fejt. - Szrny dolgot tettem. A pap megragadta a karjt, s bevonszolta a stt kpolnba, bezrta maguk mgtt az ajtt, aztn Ingoldot az oltrhoz legkzelebb es padsorba parancsolta. - Most mesld el, mi trtnt. Jl ismerlek, mg sosem lttalak ilyen meggytrtnek. Hogy unokaccse kezdetben akadoz elbeszlst meggyorstsa, adott neki egy nagy kupa misebort, amit egy hvs flkben tartott. Mivel a fiatalember aznap mg semmit nem evett, a bor megtette a vrt hatst. Ingold bbeszden, nmagt nem kmlve meslte el a Kibitzsteinben trtnteket. A pap elszr dermedtl hallgatta, aztn fejcsvlva nzett Ingoldra. - Atyd s n arra tantottunk, hogy ms frfi felesge utn jrj s hamisan eskdj? - Szeretem Schwanhild asszonyt, bcsikm, s meg kellett vdenem a rgalmazval szemben. Vdekezse feldhtette a papot. - Azzal vdted meg, hogy azt, aki igazat szlt, hamis eskvel, hazugsggal vdoltad? Istenemre mondom, jobb lett volna, ha atyd a szletsedkor vzbe fojt. Ha megtudja, milyen szgyent zdtottl a nemzetsgnkre, nem fog tbb a finak tartani. - De ht csupn egy parasztlny. Az ostoba teremts hamarosan elfelejti az tlegeket. Ahogy kimondta e szavakat, Ingoldot rossz rzs kertette hatalmba, mert mg mindig a flben visszhangzott Mariele kiltsa. A nagybtyja gy festett, mint aki legszvesebben megsemmisten. - Parasztlny vagy sem, egy lovag becsletn nem eshet csorba. Az eskddel megsrtetted Michel urat, st taln okot adtl arra, hogy viszly trjn ki Kibitzstein ura s a nemzetsged kztt. Hltlan klyk, atyd beszlte r Michel lovagot, hogy vegyen maga mell anlkl, hogy sejtette volna, milyen kgyt vett a mellre.

Ingold bszkesgnek maradka is elprolgott a kemny szavak hallatn. sszegrnyedt s zokogott, akr egy gyermek. - Nem nzhettem ttlenl, hogy Schwanhild asszonyt olyan tett elkvetsvel vdoljk, ami valjban nem trtnt meg. A pap lenyelt egy jabb dhs megjegyzst, s komoran maga el nzve tprengeni kezdett. - Ha az igazsg napvilgra kerl, vr fog folyni. Ez olyan biztos, mint az men a templomban. Hallgatnod kell ht, a szgyenedet el kell rejtennk a szvnk legmlyre. Mieltt folytatom, vlaszolnod kell egy krdsemre. Te vagy Schwanhild asszony gyermeknek az apja, vagy sem? s ne merszelj Isten hzban, mg egyszer hamisan eskdni. Most mg taln megmenthet a lelked, de azutn vgleg az rdg kezbe kerlne. Ingold trdre borult, s megfogta nagybtyja kezt. - Mindenre, ami szent nekem, bcsikm, eskszm, hogy ha nem tettem olyasmit Schwanhild asszonnyal, amivel gyereket nemzhettem. A pap that tekintettel mregette. - Hinni akarok neked. Mgis azt mondom, imdkozz Istenhez, hogy Schwanhild asszony lnyt hozzon a vilgra. Ha ugyanis fit szl, ellene is vtettl, mert soha nem fogja megtallni az apja szvhez vezet utat. Egy pillanatra csend borult a kpolnra. Ingold nagybtyja kiszabadtotta a kezt, s nhny lpst htrlt. - Legszvesebben zarndoktra kldenlek Rmba vezeklsknt, vagy Spanyolorszgba, Szent Jakab srjhoz, vagy mg inkbb egyenesen Jeruzslembe. Ez azonban csak tplln a hresztelseket, amiket le akarunk csendesteni. Nem engedhetlek el bntetlenl, mert szvbl jv bnbnat nlkl a lelked menthetetlenl az rdg lesz. Maradj itt s imdkozz, amg visszajvk. Anlkl, hogy tovbbi figyelmet szentelt volna az unokaccsnek, a pap elhagyta a kpolnt. Hamarosan visszatrt egy ers mogyorvesszvel a kezben. Mikzben knnyedn a fldre csapott vele, erlyesen rszlt Ingoldra. - Tedd szabadd a htad, csm. rezned kell a sajt brdn, mit kellett killnia annak a szegny lnynak, akit a hamis eskddel rgalmazv tettl.

VII.

Az let olyan, akr egy hinta, futott t Marie agyn. Amikor az ember azt hiszi, hogy elrte a legmlyebb pontot, elindul flfel. Rabszolgaknt a tvoli orosz fldre hurcoltk, most pedig fudvarmesternknt szolglja Anasztzit, vagy Annt, ahogyan a Konstantinpolyba val hazatrsk ta ismt nevezi magt. Nemes urak hajoltak meg eltte, mintha hercegn lenne, st olyan magas rang hlgyek is pukedliztek eltte, akik mg a kibitzsteini birodalmi lovag felesgnek lttn is az orrukat fintorgattk volna. Marie az alv hercegnt nzte, aki csupn egy vkony takarba burkolzott, s igyekezett kipihenni msodik gyermeke szletst. Lnyt hozott vilgra, aki a Zoe nevet kapta. Anasztzia gy dnttt, hogy Marie lesz a kicsi nevelje. Mr rgen nem volt arrl sz, hogy Lisval rabszolgaknt kell bnni. Marie egy tucat szolglt is megbzhatott volna a kislny gondozsval, s egy msik tucatot krhetett volna a sajt szolglatra. Anasztzia mgiscsak a csszri csald tagjnak szmtott Konstantinpolyban, teht gyakorlatilag minden kvnsga teljeslt. Ennek ellenre Marie-nak tovbbra is csak az orosz Gelja volt a szolglja. A fiatal lny Alikval egytt vigyzott a gyerekseregre, mely Zoe szletsvel immr ngy fre nvekedett. Termszetesen Vlagyimirnek s az jszlttnek ms gondozi is voltak, grg asszonyok, akikkel Anasztzia az anyanyelvn beszlhetett. Nem egszen hrom hnapja ltek a vrosban, s ez alatt Marie megtanult valamennyire grgl, br nehezebben boldogult, mint Alika. A mr lny csak annyira tanult meg oroszul, amennyi ahhoz kellett, hogy a tudatlansga miatt ne verjk meg. A grg nyelvvel azonban gyorsan haladt. Ha rajta mlt volna, akr gsz letkre itt maradhattak volna. Konstantinpolyban nem volt Dimitrij, aki az gyba vonszolta volna, hogy megerszakolja, s nem korbcsoltk meg. Ehelyett j telt kapott s ragyog ruhkat hordott, amelyek egy hercegn udvarhlgyhez illettek. A helyzetk javulsa ellenre, Marie rezte, hogy mg nem heverte ki a Voroszanszkbl val menekls fradalmait. Pedig az utazs utols szakasza egszen kellemes volt. Miutn elhagytk Terbent kn tbort, tatr ksrik srtetlenl elvittk ket Tanba, egy genovai kiktbe, amirl Marie mg mindig nem tudta, hogy a Fekete-tenger partjn fekszik-e, vagy egy msik tenger partjn. Andrej ott gond nlkl megszervezte az tkelst Konstantinpolyba. A tl akkor kezdett meghajolni a tavasz eltt, ezrt gyakran esett az es, st nha havazott is. A fradsgos tengeri utazs ellenre Marie jjel-nappal a fedlzeten tartzkodott, mert amint a haj

stt belsejbe lpett, rmlmok leptk meg. Rzsanyls idejn rkeztek Konstantinpolyba. Marie hdolatteljes csodlkozssal emlkezett vissza a virgok bdt illatra s lnk sznkre, amivel szinte csodaorszgg vltoztattk a vrost. Ettl a ltvnytl maga is kivirgzott. Az elrablsa ta most rezte magt elszr szabadnak, br amikor belpett a Hagia Szophia, a Szent Blcsessg templomnak pletbe, jelentktelennek s nagyon kicsinek ltta magt. Idkzben a hdolata s a lelkesedse kiss lanyhult, mert megismerte e pompa roskatagsgt. A Bukoleonpalotban, ahol Anasztzinak berendeztk az egyik szrnyat, mllotta vakolat a falakrl. Az ablakok rgiek voltak, egy rszk mr elkorhadt. Azokban a szobkban, amelyeket ritkbban hasznltak, eltvoltottk az ablakvegeket, s olajos lenvszonnal ptoltk. Ott pedig, ahol az ablakkeretek mr teljesen hasznlhatatlanok voltak, a nylst brnybrrel fedtk be. Marie megrzkdott, szemrehnyst tehetett volna magnak, amirt nem fogadta el a velencei kapitny ajnlatt, akit Proszphorianosz kiktjben ismert meg, s aki elvitte volna a szlvrosba. Mostanra mr majdnem otthon lenne, hiszen Velencbl Kibitzstein pr hnap alatt elrhet. Az Anasztzirt rzett aggodalom azonban visszatartotta ettl. Mintha a sors ki akarn csfolni, a hercegn msodik vrandssga baj nlkl zajlott le, s Zoe szletsekor brmelyik cseld segtsge elegend lett volna, gy elpazarolt hrom hnapot, ami alatt kzelebb kerlhetett volna az otthonhoz. Marie gy rezte, hogy nem brja tovbb elviselni az t krlvev falakat, ezrt kiment a hercegn hlszobjbl, s felvett damasztbl s selyembl kszlt ruhjra egy hossz, b kabtot, ami az udvartarts tagjaknt megillette. thaladt a termek s folyosk kusza sokasgn, amg kirt az plet eltti trre. Igazbl nem tudta, mihez akar kezdeni a szabadban, hiszen a palota kls falai s a krltte lv pletek nem nyjtottak tlsgosan felemel ltvnyt. A napfnyben knyrtelenebbl ltszott a vros hanyatlsa, mint a szobk s folyosk flhomlyban. Sok egykor pomps hzat elhagytak, ezek tbbsge romm vlt, a maradkba szegny emberek kltztek be. A falakat kifesztett vsznakkal helyettestettk. Azokon a helyeken, ahonnan a villk s a dszkertek eltntek, zldsget, st gabont termesztettek. Holott ez a vros kzpontja volt, a vrosfal legkzelebbi rszig j pr kilomtert kellett megtenni nyugati irnyba. Amikor Anasztzival a szlse eltt fegyveres ksrettel stltak, feltnt neki, hogy a kls vrosrszekben mg jelentsebb gazdlkods folyt, mint a gazdagok egykori negyedben. Ha nem ltott volna tkzben templomokat s fradsgosn karban tartott lakhzakat, valamint a vrosfal krvonalait, azt hihette volna, hogy a szntfldeken jr. Gondolataiba merlve haladt tovbb, tment a Hippodromon, aminek szomor ltvnya nem tkrzte az vszzadokon t itt tombol szenvedlyt. Hamarosan megrkezett a Hagia Szophihoz, s mivel imra vgyott, bement. A pillantsa a kupolra siklott, ami olyan hatalmas tvolsgot fogott t, hogy Marie meg volt gyzdve rla, hogy az ptmesterek gi segtsg nlkl nem rhettek volna fel oda. Biztos volt benne, hogy ehhez foghat templom nincs mg egy a keresztny vilgban. Ismerte hazja katedrlisainak s szkesegyhzainak magasra tr tornyait, m Isten egyetlen hza sem volt mrhet ehhez a hatalmas ptmnyhez. A Szent Blcsessg templomban volt legersebben rezhet, milyen hatalommal brhatott egykoron Konstantinpoly. Legnagyobb csszrainak uralkodsa idejn, akiknek a nevt Marie hallotta, de el is felejtette, lltlag a fl vilgot uralta, ma mr a Boszporusz szemben elterl partjt sem birtokolta. Marie a szoros fel nzett, amikor elhagyta a Hagia Szophit. Ott ugyanazok az oszmnok uralkodtak, akik ellen Zsigmond csszr magyar kirlyknt harcolt. A csszrnak, aki a Kelet-rmai Birodalom urnak nevezte magt, a msik irnyba is alig egynapi jrfldre terjedt a hatalma. Azon tl szintn az oszmnok uralkodtak, s a lovasaik jra s jra megjelentek a vrost vd hatalmas falak alatt. Tekintettel a falakon belli pusztulsra, Marie egy garast sem tett volna fel egy lda arany ellenben sem, hogy Konstantinpoly sokig tudja mg tartani magt az ellensg szortsban. Mg t szinte fojtogatta a fenyegetett vros lgkre, az itt lakk lthatan hozzszoktak a helyzethez. Tallkozott res szamaras fogattal, a piacrl rkez parasztokkal, a vsrolt rut hazacipel nkkel s fekete csuht visel papokkal, szerzetesekkel. Utbbiakbl annyi volt, hogy Marie eltprengett, vajon van-e Konstantinpolyban elegend frfi, aki mestersget z, vagy katonaknt szolgl. Bizonyos mrtkben rthet volt, hogy ennyi egyhzi embert fogadtak be, hiszen mr csak az gi csoda menthette meg a vrost a trk megszllstl. Marie megltsa szerint az utbbi idben a konstantinpolyi csapatok tbbszr is gyztesen kerltek ki a csatkbl. Erre emlkeztette, hogy az emberek hirtelen felnztek krltte, s a tvolban felhangz ujjongst hallgattk. A kereskedk megfeledkeztek az ruikrl, a parasztok elhajtottk a kapt, az asszonyok a ktnl eldobtk a ruhskosarakat s felemeltk a szoknyjukat, hogy gyorsabban futhassanak, Mindenki az dvrivalgs irnyba szaladt. Marie annyira meglepdtt, hogy rohannia

kellett a tmeggel, ha nem akarta, hogy eltapossk. Az emberek a piactrrl a Hagia Szophia fel vezet utcra igyekeztek. Marie felfigyelt a tmegben elvegyl felfegyverzett katonkra, akik felszerelsn heves harc nyomai ltszottak. A vezrk fehr lovon lt, arannyal kovcsolt pnclt s vrs sisakot viseli, Kzelrl nem nemesnek ltszott, inkbb egy parasztemberre hasonltott kiss kuszn nyrt szakllval s erteljes alkatval. Harcedzett, a fradsgot jl tr frfinak tnt. A tekintete komoly volt s magabiztossgrl tanskodott. Azrt is dvzlte a tmeget, hogy btorsgot ntsn az emberekbe. A grgk lelkes nneplst ltva Marie arra a kvetkeztetsre jutott, hogy a frfi a csszr ccse, akinek nemrg sikerli visszafoglalnia a Peloponnszoszt. Igaz, nem az oszmnok foglaltk el az egykori biznci csszrtl a flszigetet, hanem keresztny fejedelmek, akik ktszz ven t uralkodtak ott. Marie szmra felfoghatatlan volt, hogy a hallos oszmn veszedelem ellenre a keresztnyek egymssal harcolnak. Azt beszltk, hogy Jnos csszr meg akart bklni a rmai ppval, s a ngyszz ve kln utakon jr keleti egyhzat ismt Szent Pter trnjnak kvnta alrendelni. Cserbe szentsge V. Mrton ppa keresztes hadjratot hirdet, hogy megszabadtsk Konstantinpolyi a pognyok fenyegetstl. Marie azt mondogatta magnak, hogy csupn egy ostoba fehrnp, aki nem rtheti a nagyurak politikai jtszmjt. De ha Zsigmond csszr nem tudta rvenni a birodalmi fejedelmeket arra, hogy tmogassk a huszita lzadk leversben s a Magyarorszgon folytatott trk elleni harcban, akkor biztosan kptelen lesz egy olyan vrosnak, mint Konstantinpoly a megmentsre indulni. Miutn a katonk thaladtak az utcn, Marie a sztszled tmegen tfurakodva vissza akart trni a palotba. Ekkor jabb lrmra lett figyelmes. Az emberek ismt sszegyltek, hogy megbmuljanak egy msik, szintn nyugatrl rkez katona csapatot. k nem grgk voltak, hanem trkk, kk bugyogban, testhez ll mellnyben, fejkn hatalmas turbnnal. Vrs selyemkabt lobogott a vllukon, szablyjuk hvelyt aranydszts bortotta. A fegyverek markolata csiszolt lcsontbl kszlt, az egyik lovas kezben zszl helyett egy botot tartott, amirl lfarok lgott le. Marie eddig csak tvolrl ltta a trkket, most viszont ssze tudta hasonltani a biznciakkal. gy tnt, hogy az oszmnok tudomst szereztek a csszr ccsnek rkezsrl, s kveteket kldtek, hogy megmutassk Konstantinpoly lakinak, nhny latin fejedelem legyzsnl tbb kell ahhoz, hogy felllegezzenek. A trkk vgtelen nbizalmat sugroztak, arckifejezskkel annyira megflemltettk a biznciakat, hogy azok semmilyen szidalmat nem szrtak hallos ellensgeikre. Az emberek nmn sszenztek, ahogy a pognyok elhaladtak mellettk, nhny n letrdelt s keresztet vetett azon a klns mdon, amit Marie gyakran ltott, de mgsem tudta megszokni. Amikor a trkk eltntek, Marie remlte, hogy a tmeg vgre sztoszlik. Az, emberek azonban mg mindig znlttek, mg vgl annyira sszetmrltek, hogy mr alig lehetett meg mozdulni. A jelenlvk, mintha parancsot kaptak volna, egyszer csak htralptek, s utat nyitottak valaki eltt. Marie ki akarta hasznlni az alkalmat, hogy tsurranjon, de ekkor megltott egy fldig r fekete csuht s ugyanolyan szn sveget visel frfit, akinek csak az arca s hossz sz szaklla ltszott ki az ltzetbl. A nyakban aranykereszt csillogott, kezben benfbl kszlt rzsafzrt tartott. Marie mellett mindenki trdre borult s keresztet vetett, a frfi pedig megldotta ket. Els pillantsra megrtette, hogy magas rang egyhzi vezetvel tallkozott, csak ppen azt nem tudta, mit tegyen. A krltte llkhoz kpest ksn trdelt le s keresztet vetett, de idegessgben gy, ahogy otthon megszokta. Egy vn szipirty tkokat szrt r, az egyhzfi pedig elhzta a szjt, mintha kutyapiszokba lpett volna. Ugyanebben a pillanatban egy frfi felkapott egy kvet, s Marie fel dobta. - tkozott latin n! - ordtotta. - Ppista fajzat! - visszhangoztk a tbbiek, aztn kveket, rgket s mindenfle dolgot kaptak fel a fldrl, s Marie fel hajtottk. Az asszony elszr nem is fogta fel, mi trtnik. Aztn megltta a gylletet s a gyilkos szndkot a grgk szemben, s rdbbent, hogy letveszlyben van. A csuhs oldalra lpett, nehogy eltalljk, szabad utat engedve ezzel a cscselknek. A kvek olyan kzel szlltak el mellette, hogy Marie vdelmezn az arca el tartotta a kezt s megiramodott. A kis kirnduls, amit azrt tett, hogy elmenekljn a nyomasztan sivr palotbl, katasztrfval fenyegetett. A spredk les hangjbl arra kvetkeztetett, hogy szt akarjk tpni. De hiszen k is keresztnyek, gondolta elborzadva. A grgk azonban lthatan nem rtk be kevesebbel, a hallt akartk. Amikor az els nagyobb k eltallta a vllt, fjdalmban felnygtt. Nhny frfi megprblta elvgni az tjt, mg gyorsabban futott, egy pillanatra htranzett, s kzben nekiment egy pnclt visel frfinak. Most elkapnak, gondolta, s meredten bmult egy magas frfira. Hanyagul nyrt szakllal keretezett kemny

arcot pillantott meg. Beletelt egy kis idbe, amg felismerte benne Konsztantinoszt, a csszr testvrt, aki pr perccel korbban lovagolt el mellettk a csapata ln. Azt hitte, a frfi valamelyik palotban van, ami Anasztzia lakhelye s a Hagia Irene kztt meredt az g fel, ehelyett itt llt eltte, s egy gyors mozdulattal megvdte az elesstl. Az arca szinte vidmnak tnt, amikor kz s az ldzi kz lpett kihvan mregetve ket. - Bartaim, remlem, a trkk ellen is ilyen btrak lesztek. Egy vdtelen asszony meglse mltatlan lenne egy igazi rmaihoz. Az emberek is felismertk a csszr testvrt, ezrt a htuk mgtt a fldre ejtettk a kveket. A frfiak meghajoltak, az asszonyok letrdeltek s keresztet vetettek. - ljen sokig Konsztantinosz Dragesztesz, Achaia gyztese - kiltottk. Nhny lny gyorsan letpett pr szl virgot, hogy odadobhassa a hadvezrnek. A frfi felszedte a virgokat, majd felemelte a kezt. - Bartaim, trjetek vissza a munktokhoz. Nem a ppa preltust ltjtok magitok eltt, aki rtok akarja knyszerteni ura hatalmt, hanem egy gyenge asszonyt, aki nem tehet arrl, hogy hol szletett. - Igaza van, uram! Az imnt mg a leghangosabban ordtoz frfi ismt meghajolt, aztn intett a tbbieknek, hogy kvessk. Mgttk lassan oszlani kezdett a tmeg. Marie vgre felllegezhetett. - Ksznm, azt hiszem megmentette az letemet. - n is azt hiszem. Konsztandnosz a fogt csikorgatva szitkozdott, m a kvetkez pillanatban visszanyerte nuralmt, s felajnlotta Marie-nak a karjt. - Engedd meg, hogy hazaksrjelek. Az emberek ingerltek, mert elszr lttk, amint Dl-Grgorszgbl gyztesen visszatrek, aztn megjelentek a trkk. - Ksznm, urn, Kedves, hogy visszaksr a Bukeleon palotba. De mirt nem dobltk meg az emberek kvel a trkket? k az ellensgeik. - Tled nem fltek, csupn az srgi gylletet reztk. A trkktl rettegnek. Senki nem mern Murd szultn kvett feldhteni. Veletek, latinokkal ms a helyzet. A cscselk a ppa tbb kvett is darabokra tpte mr, s kszek ezt jra megtenni. Ezrt attl tartok, hogy a btym terve, miszerint megbkti, s jra egyesti a keled s a nyugat: egyhzat, kudarcba fullad. A mi pspkeink, metropolitink s ptrirkink nem hajlandk Roma eltt fejet hajtani. Inkbb alvetik magukat a szultnnak, csak hogy megrizzk a tanaikat. Marie nem igazn tudta, mit tartson a hadvezr fell. A megbkls hve volt, vagy a szent katolikus egyhz ellensge? A szavai mindkettt jelenthettk. Megrtette azonban hogy nem lenne okos dolog a frfit errl faggatni, ezrt ms irnyba terelte kavarg gondolatait. - Hls vagyok csszri felsgednek, ugyanakkor meglep, hogy visszatrt ide. - Meg akartam nzni a trkket az utcrl, ahogy a kzemberek ltjk ket. Nagyon j besgik lehetnek a palotban, mert a kis pardmrl csupn tegnap dntttek. Maivan pasa szinte a sarkamban volt. Most felkeresi a btymat, s felfjja magt, akr egy pulykakakas. Sajnos megengedheti magnak, mert minden katonnkra hsz trk jut, s ha ez nem lenne elg, a szultn valsznleg kldene mg hszat. Konsztantinosz gy vigyorgott kzben, mintha egy illetlen viccet meslt volna. Beszlgets kzben megrkeztek a Bukoleon-palothoz. A hadvezr a kapuig ksrte Marie-t, aztn elsietett, mint mondta, a trnterembe, hogy mg ott tallja csszri btyjnl a trk past.

VIII.

Amikor Marie belpett a hercegn szobjba, Anasztzin kvl Pantelejt s Andrejt is ott tallta. A kt frfi lthatan aggdott, Anasztzit pni flelem tlttte el. - Mi trtnt? - krdezte Marie. - Meneklnnk kell. - Anasztzinak alig jtt ki hang a torkn, Andrej komor arccal blintott. - Anasztzia hercegn egyik rokontl megtudtam, hogy a nagybtym, Lavrentyij egy moszkvai kldttsggel a vrosba jtt. A frfi azt mondta, hogy Vaszilij nagyherceg a hercegn s fia kiadst kveteli. Jnos csszr egyelre halasztst krt, mivel az rn nemrg szlt, de biztos vagyok benne, hogy engedni fog Moszkvnak. A nagyherceg ugyanis olyasmit knl cserbe, amire a legnagyobb szksge van, fegyveres segt-

sget a trkk ellen. Andrej lthatan nagyon fltette Anasztzit, s erre meg is volt minden oka. Ha igaz, amit hallott, a hercegn, Vlagyimir s a kis Zoe is komoly veszedelemben forgott. Marie egyltaln nem tartotta rossznak a menekls gondolatt, hiszen a kezre jtszott. Ha el kell hagyniuk Konstantinpolyt, egyetlen t knlkozik, hogy Anasztzit biztonsgba vigyek, s az nyugatra vezetett, a hazja fel. Marie-nak mg a flben csengett Konsztantinosz megjegyzse, miszerint a trkknek j besgik vannak a palotban s biztos volt benne, hogy Anasztzia krnyezetben is vannak Moszkvnak jelent kmek. Cspre tette a kezt, hogy nyomatkot adjon a szavainak. - Ksztsk el a szkst, de gy, hogy a krlttnk nyzsg szolgk ne tudjanak meg semmit. Biztosan figyelnek bennnket. Azt hiszem, a hznpben van valaki, aki beszl oroszul, s mindent jelent, amit tesznk. Marie szavaira a tbbiek riadtan nztek krl. A nyitott ajtn t a folyosn egy fiatal cseldet lttak, aki a padlt sprte, de egyikk sem emlkezett, hogy hallotta volna a sepr zajt a beszlgetsk kzben. Egy pillanatra Andrej elbtortalanodott, m hamar sszeszedte magt, s rmtelen mosolyt knyszertett magra - Igazad van. De szinte lehetetlen tallni gy egy hajt, ami elvisz minket innen, hogy az ellensgeink ne szerezzenek rla tudomst. s van mg egy gondunk. Holnapra meghvtak a Mangana-palotba, mert a csszr be akar mutatni az ccsnek. Katonkat toboroz, hogy megvdhesse a trkk ellen Dl-Grgorszgot. A halott Dimitrj vitzeknt megtiszteltetsnek kellene vennem, hogy a herceg parancsnoksga alatt szolglhatok. Ha viszont elfogadom az ajnlatot, Anasztzia hercegn s a gyermekei itt maradnak vdtelenl. Pantelej srtdtten rajt egyet, mert gy rezte, hogy Andrej nem mltnyolja t elgg, Marie azonban rtette, mire gondol a lovag. A pap a szavak embere volt, s nem sokat tehetett egy les kard ellen. - Elutasthatja az ajnlatot, hogy csatlakozzon a csszr ccshez? - krdezte Anasztzia halkan. Andrej keze kardja markolatra siklott. - Ezt fogom tenni akkor is, ha ezrt gyvnak tartanak majd. rnm biztonsga fontosabb nekem, mint a katonai hrnevem. A hercegn kedves pillantssal ajndkozta meg Andrejt, aki lthatan rlt ennek. Marie azonban tudta, hogy a lovag nem garancia arra, hogy tovbbra is biztonsgban legyenek. Gyors mozdulattal az ajthoz lpett, s bezrta a csodlkoz takart cseldlny eltt. - Nem szeretnm, ha valaki az ajkunkat figyeln beszlgets kzben - mondta halkan a tbbieknek. Andrej blintott, aztn letrdelt Anasztzia el. - Knyrgm, rnm, hagyja el Konstantinpolyt! Mg ha itt szletett is, s azt remlte, hogy a gyermekeivel egytt otthonra lel a vrosban, nincs tbb biztonsgban ezen a helyen. Moszkva befolysa tl ers. Igaz, hogy a hercegn beszlt elszr a meneklsrl, most gy tnt, msban remnykedik. - A rokonom, a csszr biztosan megvd engem s szegny rvimat. - Erre nem vennk mrget - mondta Marie nmetl, krd tekinteteket vonva magra. - Mit mondtl? - tudakolta Anasztzia. - rnm, a helyben n nem hagyatkoznk a csszr jindulatra. gy fog dnteni, ahogy nmaga szmra kedveznek tartja. Mivel a trkk szorongatjk, nem fogja visszautastani Moszkva ajnlatt, hiszen katonai segtsget kaphat, s csupn egy asszonyt s kt gyermeket kell tadnia cserbe. Marie szenvedlyesen beszlt, mert nem ltott ms kiutat, mint Anasztzit rvenni arra, hogy a lehet leghamarabb hagyja el Konstantinpolyi nyugat fel haladva. Andrej egyetrtett vele, Pantelej azonban elhrtan felemelte a kezt. - Az rn szletstl fogva gyenge, nem lne tl egy ilyen utazst. - Egy asszony tkozottul sok mindent kibr. Marie-nak eszbe jutott, hogy inkbb holt volt, mint eleven, amikor Hulda von Hettenheim elhurcoltatta. Mgis letben maradt, s vele ellenttben Anasztzia ezttal knnyen megszlte gyermekt. - Vrjuk meg a holnapi napot, s akkor dntsk el, mit tesznk, ha Andrej beszlt Konsztantinosszal. Anasztzia flelme idkzben elprolgott, radsul Pantelej biztostotta, hogy Konstantinpoly egyik kolostorban vdelmei tall az oroszokkal szemben. Marie ezt rossz dntsnek tartotta, de egy nap nem a vilg, gondolta, s Andrej biztosan tall msnap is egy mersz kapitnyt, akit nem rdekel utasai neve s szrmazsa. Anasztzia Konsztantinosz fell krdezgette Andrejt, akivel kislny korban tbbszr tallkozott. Mivel Marie nem akarta elrulni, hogy megismerkedett a herceggel, otthagyta ket s bement abba a szobba, ahov

Alikval s a gyerekekkel bekltztt. Oda fia, Egon a sarokban lve kis fajtkokkal jtszott, amiket Andrej faragott neki. Nyugodt, szinte tlsgosan is csendes gyermek volt, aki lthatan nem rezte jl magt e falak kzt. Marie rmosolygott, s rmmel nyugtzta, hogy a kisfi viszonozta. Mr ez a nma sszenzs is fltkenny tette Vlagyimirt s List. A kislny, aki mr olyan gyorsan jrklt, hogy Aliknak r kellett ktni egy zsineget, hogy el ne vesszen, odatipegett Marie-hoz, s kvetelzn kinyjtotta a karocskit. - Mama! - Gyere, kicsikm! Marie lehajolt, s felemelte List. Amikor maghoz lelte, s megcskolta az arct, eszbe jutott az a nap, amelyen Trudival az lben elindult a huszita hborba. Annak idejn Michelt kereste, akit mindenki halottnak gondolt. volt az egyetlen, aki hitt abban, hogy mg l, s vgl igaza lett. Hirtelen azon tprengett, vajon mit csinl most Michel, s hogy van Trudi. Ezek a gondolatok knnyet csaltak a szembe. Letette List, Vlagyimir pedig kihasznlta az alkalmat, hogy nmi ordtozssal felhvja magra a figyelmet. Amita a hga megszletett, anyjnak alig volt ideje r, ami nagy sokkot jelentett az elknyeztetett hercegecsknek, mert a meneklsk utols szakaszban s az azt kvet hetekben Anasztzia folyton a karjban tartotta. Marie megsimogatta szke frtjeit, azt remlve, hogy ez az egyetlen dolog, amiben hasonlt az apjra. Ha a gyermek rklte Dimitrij indulatossgt, s ugyangy kptelen lesz az nuralomra, akkor nehz let vr r. Egy ideig a hrom gyermek teljesen lekttte Marie figyelmt. Igaz, csupn egy kicsit kellett babusgatni ket s jtszani velk, mert Alika s Gelja, aki az ablaknl lve oroszos ruhcskt varrt Vlagyimirnek, jl elltta a kicsiket. List s a kis herceget, Marie nagy rmre, mr teljesen leszoktattk az anyatejrl. Az utols idkben mr alig tudta rvenni magt, hogy tpllja Vlagyimirt, s egyre tbbszr rezte tehernek a gyermek szoptatst. Kis id mlva az lbe felmsz List odaadta Geljnak, s bement a hlszobjba. Ennek berendezse egy vilgos fbl kszltje illatot raszt gybl, nhny sznesre festett ldbl s egy mosdtl llvnybl llt. Ezenkvl volt mg egy falra rgztett polca, rajta kis kzitkr s kencsk a szpsg megrzshez. Marie fintorgott, amikor elszr megltta a kencket, de idvel megkedvelte s hasznlta azokat a sajt kszts krmjei mellett. Elgondolkodva levetkztt, s lepillantott a testre. Mr nem volt tizenht, st huszonht is rg elmlt, s az id lassacskn nyomot hagyott rajta. A keblei a folytonos szoptatstl megereszkedtek ugyan, de mg messze nem annyira, mint ahogy idsebb nknl gyakorta ltta. Ennek ellenre a ruhja alatt egy ers szalaggal megtmasztotta azokat. Sajnlatra nem ez volt, az egyetlen hely, ahol az alakjn kivetnivalt tallt Kezdem elveszteni a formmat, de ez nem is csoda. Itt tl sok a finomsg, s nem tudok eleget mozogni. Marie shajtva azon toprengett, hogy jobban tenn, ha kevesebbet enne a szolglk ltal feltlalt finom nyalnksgokbl. Konstantinpolyban azonban az elkel hlgyek hrom dologgal zhettk el az unalmukat, evessel, hmzssel s imdkozssal. Az utbbi kettt sosem kedvelte klnsebben. A hmzst bntetsnek tekintette, az imra val kedvet annak idejn Konstanzban a pere alatt s az utna kvetkez vekben alaposan elvettk. Ritkn fordult valamilyen krssel Szz Mrihoz s klnleges vdszentjhez Mria Magdolnhoz. Egy kicsit elkalandoztak a gondolatai. Arrl lmodozott, hogy egy haj fedlzetn van, ami hazafel viszi. A szvt azonnal elnttte a ktsg. Vajon Michel szeretni fogja mg? l mg a fia vagy az az rlt Hulda elhanyagolta, vagy meglte? Hirtelen elfogta a felelem attl, hogy mi vrhat r otthon.

IX.

Msnap reggel meglepetsre bredtek, A csszr egyik hrnke megjelent Anasztzia hercegnnl azzal a hrrel, hogy a Mangana-palotba szl meghvs nemcsak Andrejre vonatkozik, hanem az rnjre s annak idegen fldrl szrmaz fudvarmesternjre is. Mivel szokatlan volt, hogy nket meginvitlnak ilyen esemnyekre, Anasztzit rgtn hatalmba kertette a flelem, hogy a csszr azonnal t fogja adni a moszkvai kldtteknek, s ez meneklsre sarkallta. Ehhez azonban mr tl ks volt. Mire tallnnak egy hajt, ami elviszi ket Konstantinpolybl, hinyolnk a trsasgot a csszri fogadsrl, s kikldenk az rsget, hogy megkeresse s elfogja a szkevnyeket. - Nyugodjk meg, rnm! Ha valaki kezet mer emelni Felsgedre, sajt kezleg lm meg. Andrej grete Marie szmra kiss fennhjznak tnt, de a hercegn megnyugodott annyira, hogy kicsit

sszeszedje magt a fogadsra. Gelja s egy grg szolgl felltztettk a hercegnt a legszebb ruhjba. Anasztzia vkony selyeminget, egy vastagabb, mints pamutinget s fldig r, csillog damaszttunikt viselt, amit a nyakn aranyzsinr fogott ssze. A fejt aranyfnyben csillog diadm dsztette, egy hibs rsz azonban elrulta Marie-nak, hogy arannyal bevont rzbl kszlt. Egy fldrgak rzsafzr s egy imaknyv tette teljess Anasztzia ltzett. Marie-nak is hasonlan kellett felltznie, de nem viselt diadmot, s a rzsafzre kevsb rtkes, kisebb kvekbl llt. Titokban egy vre rgztette a trt, amit az els ingre kttt fel, majd a msodik ingen s a tunikn kis nylst vgott, hogy elrhesse a fegyvert. Magra tertett egy nagy, stt vllkendt, ami nem illett tlsgosan a mints tunikhoz, de eltakarta vele a felhastott varrst, s a szigorin rendezett hajviselettel egytt idsebb n benyomst keltette. Amikor Anisztzia s Marie az eltrbe lpett, Andrej mr vrt rjuk. Mellette llt Pantelej is, de nem ment velk, hanem Alikval s Geljval a gyerekekre vigyzott. A szoksos csuhjt viselte most is, ami mr meglehetsen elnyttnek ltszott. Andrej ezzel szemben aranyosan csillog pncljban, cscsos, vidraprmmel dsztett sisakjban s vrs kpenyben tekintlye, lovagknt festett. Anasztzia szeme felcsillant, amint megltta, Marie pedig elfojtott egy apr mosolyt. Sejtette, hogy Andrej klnleges helyet foglal el a hercegn szvben, ahogy is a frfiban. A menekls sszekovcsolta ket, s Andrej biztosan rkk vdelmezni fogja Anasztzit. Marie gy vlte, a frfi jobban teljesthetn frjknt nknt vllalt ktelessgt, mint a hercegn testreknt. Andrej btor ember, s biztosan jelents hivatalt fog betlteni brhov is kerl. Ha nem knlkozik ms lehetsg, Zsigmond csszr szolglatba lphet, mg ha nehezre is esik egy latin uralkodnak engedelmeskedni. A szksg nagy r, majd megszokja, gondolta Marie kis krrmmel, mialatt lementek a palota udvarra. Ott mr vrt rjuk kt gyaloghint. Andrej szmara egy lovat hoztak. A lovag vgigmrte a gyaloghint hordozit s a hrom ksrt, majd megrintette kardja markolatt jelezve, hogy szemmel tartja okt. Idegessge felengedett, amikor a gyaloghint elindult a Mangana-palota fel, s nem maradt ms teendje, mint a hercegn hintja mellett lovagolni. Az emberek hdolattal kitrtek az tjukbl. Marie ldsokat hallott, amelyeket a lovagra s a hintkban lkre mondtak. A helyzet annyira ellenttes volt az elz napival, amikor ugyanezen a helyen kergettk az utcn s kis hjn megkveztk, hogy azt sem tudta, nevessen, vagy srjon Hamarosan megrkeztek a csszri palothoz, amelynek kapujban kt r llt. Tbb eludvaron is thaladtak, mg vgre szolgk fogadtk a vendgeket, s sr meghajls kzepette bevezettk ket a nagycsarnokba. A Mangana-palota egy volt Konstantinpoly sok palotja kzl, amit az idk folyamn a csszrok emeltek, s ennek is alig fele volt lakhat llapotban. A palotban szolglk ennek ellenre igyekeztek fenntartani a birodalom egykori fnyt, mg ha ez halovnyra is sikeredett. A termet mvszi mozaik bortotta, ami olyan lethen jelentette meg az embereket s az llatokat, mintha azok brmelyik pillanatban felllhattak s fel-al jrklhattak volna. A falakat festmnyek dsztettk, amelyek a Szentrs kpeit idztk s klnbz szenteket brzoltak, de Marie csak nagyon keveset ismert kzlk. Az egyiken ki tudta betzni a feliratot, Nikolaos, Myra pspke. Mikzben azon tndtt, ki lehet a szent, tovbbhaladtak, gy vethetett egy pillantst a csszri trnra, amin III. Jnos ppen akkor foglalt helyet. Konstantinpoly ura nem igazn hasonltott erteljes btyjra, spadt arcval s vilgos szemvel, amivel mindenfel pillantgatott, csak ppen a jelenre s a jelenlvkre nem, inkbb tnt tudsnak vagy egyhzi embernek. Ruhzata egy pspkre hasonltott, mert fldig r ltzete fltt palliumot s stlt viselt, de a papoktl eltren ezek mints broktbl kszltek s fldrgakvek dsztettk. Gondosan fslt hajn korona csillogott, amelyrl kt kis kereszt lgott le. Jobbjban hossz jogart, a bal kezben egy aranyldikt tartott, amiben Andrej elmondsa szerint egy klnsen tisztelt szent ereklyi voltak. Az gi erk tmogatsra szksge lehet VIII. Jnosnak, mert az els, aki az audiencin a szne el jrult, a trk pasa volt, aki elz nap elrontotta Konsztantinosz gyzelmi pardjt. Murd szultn kvete magabiztosan, a legkisebb meghajls nlkl llt a csszr eltt, ezzel is jelezve, kit tart ersebbnek. VIII. Jnos dvzlsre emelte a kezt, s gy mosolygott, mint ha egy tisztelt vendget fogadna s nem ellensge kvett. Maivan pasa ltzkvel is kihangslyozta a hatalmt, mert arany hmzssel bortott kaftnja s hatalmas turbnjt dszt, drgakvekkel kirakott csatja valsznleg rtkesebb volt a teremben lv grgk sszes kszernl. - Hatalmas uram, Murd szultn dvzlett hozom Jnosnak, Konstantinpoly urnak. Maivan pasa hangja olyan ggsen csengett, mintha egy hbres alattvalval beszlne. Ha Zsigmond csszr eltt viselkedne gy, a csszr vazallusai lekaszabolnk a szemtelensge miatt. Igaz, a Kelet-rmai Birodalom uralkodjval ellenttben Zsigmond mg kpes volt fellltani tkpes sereget a trkk ellen.

Egy stt sarokbl rkez halk moraj vonta el Marie s a pasa figyelmt. Ebben a pillanatban kilpett az rnykbl Konsztantinosz, s kihvan vgigmrte a past. - Bartom, hatalmas btym sokkal nagyobb terletet birtokol, mint Konstantinpoly. Vagy taln elfelejtetted, kinek a zszlja lobog a Peloponnszosz felett? A trk kvet megfordult, a csszri hadvezrhez lpett, s nevetve tlelte. - Hogy felejthetnm el, ki uralkodik ott? Hatalmas uram udvarban is beszlnek a Peloponnszoszon vghezvitt haditetteidrl. Csak azt hittem, hogy az a te hercegsged, de ltom, hogy mg mindig a medve szolglja a brnyt. Ekzben szinte srt pillantst vetett a csszrra. Marie ltta Konsztantinosz arcn a haragot, s megrtette, milyen nehezen kpes uralkodni magn. Megveregette a trk vllt, s knyszeredetten nevetett. - Ti trkk szerettek mindig a legersebb utn futni, de mi tiszteletben tartjuk a hagyomnyainkat. Ameddig Konstantinpoly fennll, minden ernkkel szolgljuk a birodalmit s mindenkori csszrt. A ceremniamester rjtt, hogy a csszri audiencin a trk kret veszedelmesen hossz beszlgetsbe bonyoldhat Konsztatinosz herceggel, ezrt megkszrlte a torkt, s megkrte Maivan past, hogy menjen tovbb. A kvet nem zavartatva magt, megragadta Konsztantinosz karjt, s magval vonszolta. - Gyere, bartom, beszlgessnk. Szeretnm tudni, hogyan foglaltad el a frankok utols vrait. - Hogy aztn ezt a tudst felhasznld ellennk? A herceg vlasza gnyosan csengett, de ellenlls nlkl kvette a past egy msik szobba. Ekkor azokat a vendgeket vezettk a csszr el, akiknek lttn Marie sszerezzent. Oroszok rkeztek, kztk volt Andrej nagybtyja, Lavrentyij s Zahar Ivanovics. A bojr nyilvn feladta Vaszilij nagyherceg elleni rvid let lzadst, s ismt az oldalra llt. Marie felttelezte, hogy a frfi elrulta a nagyhercegnek Vaszilij nhny ellensgt, mssal ugyanis nem tudta magyarzni, hogy ismt elnyerte az uralkod kegyt. Most a trn eltt llt, s igyekezett hatalmas termett is felhasznlni arra, hogy a tbbieket httrbe szortsa. Egy pap fordtotta oroszrl grgre s vissza az elhangzottakat. Kzben Lavrentyij tekintete tbbszr is tsiklott rajtuk. Az arcrl nem lehetett leolvasni, mit gondol, Zahar Ivanovics azonban kevsb tudott uralkodni magn, mert ahnyszor Andrejre nzett, gyllet szikrzott a szemben. - Sietnnk kell a szkssel - sgta Marie Anasztzinak. A hercegn mr nem felelhetett, mert a figyelmes ceremniamester intett az oroszoknak, hogy tvozzanak, s Marie csoportjt szltotta. Anasztzia trdre ereszkedett a csszr eltt, Marie viszont pukedlizett, ahogy ahhoz otthon hozzszokott. Jnos stt szemei egy pillanatra elkerekedtek, aztn egytt rzn sajnlkozott a hercegn sorsn, s biztostotta a tmogatsrl. Mindez gy hangzott, mintha betanulta volna, s semmifle er nem sugrzott belle, ezrt Marie biztos volt benne, hogy igaza van. Anasztzia nem bzhat a csszr segtsgben. Andrejnek is mondott nhny barti szt, amelyekben kifejezte, hogy nagyon rlne, ha a lovag ccse peloponnszoszi vazallusai kz tartozna. Marie azonban most is gy rezte, hogy e szavak is slytalanok, s arra gondolt, hogy Anasztzia s Andrej jelenlte terhes a csszrnak. Gondot okoztak neki, amit szeretne a lehet leggyorsabban megszntetni. Ura lagymatag kzmozdulata jelezte a ceremniamesternek, hogy szvtelenl terelje tovbb Anasztzit s ksrit. Marie azt remlte, hogy elhagyhatjk a csszri palott, s visszatrhetnek a szllsukra, m a csszri ceremnik irnytja egy nyitott kapuvre mutatott, ami mgtt tbb asztal llt. Az egyiknl lt Konsztantinosz herceg s a trk, akiknek egy szolga ppen csirkt s halat szolglt fel. A herceg kupjt borral tltttk meg, a pasa az ital sznbl tlve citrom-sorbetet kapott. - ljetek kznk - invitlta a herceg Marie-t s a ksrit. A trk pasa meglepetten pillantott fel. Az arca elrulta, nem rl, ha nkkel kell egy asztalnl lnie. A tekintete Andrejre tvedt, s katonai ltzett vizsglgatta. Ezutn Konsztantinoszhoz fordult. - Milyen orosz az, aki nem csatlakozik a tbbi oroszhoz? A Lavientyijt s Zahar Ivanovicsot krlvev csoportra mutatott, akiket pp akkor ltettek le egy asztalhoz. Marie szrevette, hogy a kt frfi gy foglalt helyet, hogy szemmel tarthassa a hercegnt s Andrejt. - Az asztal al fogjk inni magukat, ahogy ez az oroszoknl szoks - gnyoldott Maivan pasa. A megjegyzs lepergett Andrejrl. - Mivel muszlimknt nem ismerheted a bor nyjtotta lvezetet, nem tudod megtlni a dolgot. - A bor nyivkol gyermekk teszi a frfiakat - ellenkezett a trk. - Vagy megvadult fenevadakk. Marie szavai arra ksztettk a past, hogy rnzzen. - Tapasztalatbl beszlsz, asszony, igaz? A Prfta, Allah legyen vele, nem vletlenl tiltotta meg neknk a

borivst. Anasztzia mlyet shajtott. - Nha azt kvnom, brcsak a mi frfijainknak is tilos lenne. Arra utalt ezzel, hogy a frje s vazallusainak rszegsge adott alkalmat a moszkvaiaknak, hogy elfoglaljk Voroszanszkot. Marie blintott, br nem igazn hitte el, hogy Dimitrijt s udvaroncait kizrlag a plinka tette harckptelenn. Meg volt gyzdve arrl, hogy az italba belekevertek valamit, amitl a tivornyzk mly lomba merltek. A trk pasa is tudta, mire utalt Anasztzia, s mulattatta a knnyelm md, ahogyan Dimitrij elvesztette a hercegsgt s az lett. Andrej kzbevetsei rvn lnk beszlgets bontakozott ki, amit Marie mr alig tudott kvetni. A tbbiek hrom nyelven beszltek egyszerre, amelyek kzl az egyiket egyltaln nem, a msikat valamicskt, a harmadikat pedig kicsit jobban rtette. Andrej knnyen megrtette magt a pasval, mert a tatr nyelvjrs, amit gyermekkorban Terbent knnl tanult meg, nagyon hasonltott a trkre. Mikzben a frfiak az asztalnl beszlgettek, Marie-t rossz rzs kertette hatalmba, s kutakodva krlnzett, hol leselkedhet a veszly. nkntelenl a moszkvaiak asztala fel nzett, s szrevette, hogy Zahar Ivanovics s mg hrom-ngy msik orosz eltnt, Lavrentyij pedig gy bmulta Andrejt, mintha nagyon szeretne beszlni vele. Kis id mlva Dimitrij egykori tancsadja olyan mozdulatot tett, mint aki el akar sprni egy gondolatot, majd a borhoz fordult, amit a figyelmes szolga tett el. Andrej is ivott bort, de Konsztantinosz herceghez hasonlan mrtkkel. A pasa cukrozott italt szrcslgetve trflkozott a vendgltja ltal csapott hhn. - Az ember azt hihetne, hogy a lditok roskadoznak az aranykupktl s -tnyroktl, de hozzd hasonlan, Konsztantinosz bartom, tudom, hogy hatalmas btyd ltalban cserp-kupbl iszik s ntnyrbl eszik. Azt a kevs rtket, amit mg birtokol, arra tartogatja, hogy lenygzze a vendgeit, akiket mr nem lehet lenygzni. s eldei minden ms drgasgot rg eladtak, hogy fizethessk a zsoldossereget. De mg gy is tl kevs katontok van, hogy megtarthasstok a vrost. Ha az uramnak gy tartja kedve, holnap bevonul Konstantinpolyiba s a Hagia Szophitokat mecsett alaktja. - Ha ez ilyen egyszer, mirt nem tette mr meg? Konsztantinosz szikrz szemekkel nzett a trkre. - Megmondom, mirt. Azrt nem tmad, mert Konstantinpoly falai tl ersek, s mgtte olyan frfiak lnek, akik utols csepp vrkig vdelmezik a hazjukat. - Az r valban kiss magas lenne - ismerte el Maivan pasa. - Annyi katonval, amennyi Konstantinpoly bevtelhez kellene, a szultn egsz vidkeket hdthat meg Magyarorszgon, amelyek nagyobbak s sokkal gazdagabbak a flig romba dlt vrosotoknl. Egykor hatalmas s rettegett volt, de ezek az idk mr rg elmltak. Most attl is remegtek, ha a szultn kedvenc paripja szellent. Konsztantinosz megvonta a vllt. - n nem reszketek. - Tudom, bartom. -A pasa megveregette a herceg vllt, s a fejt ingatta. - A mindenhat Allahra, mirt nem ltjtok be, hogy mindennek vge? llj Murd szultn oldalra, s egsz Morea pasjv tesz. A btyd Konstantinpoly pasjaknt uralkodhat tovbb, ha csupn meghajtja a fejt, s kinyitjtok neknk a vros kapuit. Vagy mg mindig arrl lmodozik, hogy a frankok megsegtik, mint egykor Alexiosz Komnnoszt? Allahra, fel kellene adnia ezt a remnyt. Szerbit s Bosznit mr elfoglaltuk, a szultn seregei hamarosan Magyarorszgra indulnak, ami gy fog a keznkbe hullani, mint ez a barack. A trk pasa elvett egy gymlcst s Konsztantinosz fel dobta, aki knnyedn elkapta. Ltszlag nem rdekeltk a kvet szavai, elvette a kst s flbevgta a barackot, majd elosztotta Marie s Anasztzia kztt. - Ismerd el, hogy ugyangy ltod a dolgot, mint n. A nyugati hatalmassgok nem fognak nektek segteni, de mg ha akarnnak s tudnnak is, a grgk nem hagynk. Sokkal jobban gyllik a frankokat, mint minket, trkket. Vagy taln tegnap a cscselk nem tpett szt egy nyugati asszonyt a vrosban? - Nem egszen, klnben nem lnk itt. Marie-nak a trk, aki lthatan mindenrl tudott, ami Konstantinpolyban trtnt, rmisztnek tnt. Anasztzia s Andrej csak most tudtk meg, hogy veszlyben volt, s krdezskdni kezdtek, Marie azonban csupn kitr vlaszokat adott. Jobban rdekelte, mit tud a trk pasa Magyarorszgrl s Zsigmond csszrrl. Nagy sajnlatra Maivan pasa tmt vltott, s a moszkvaiakra mutatott, akik kzel lltak a lerszege-

dshez. Marie-nak ekkor feltnt, hogy Zahar Ivanovics mg mindig nem trt vissza. - Taln az segtsgkben remnykedtek? - A pasa tettl talpig vgigmrte Konsztantinoszt. - Az oroszok tbbet grnek, mint amit a kardjukkal teljesteni tudnak. Ezenkvl a fnyessges szultnnak csak intenie kell, s a krmi vagy az asztrahni tatrok nyeregbe pattannak, s Novgorodig felgetik az orosz fldet. Az oroszok akkor sem jelentennek veszlyt szmunkra, s nektek sem segtsget, ha egysgesek lennnek. - Mire ez a nagy felbuzduls, bartom? Ha a vrosunk csupn egy rett gymlcs, amit csak le kell szedni, akkor senkitl sem kell flnetek. Mieltt a pasa felelhetett volna, Konsztantinosz gnyosan a barackmagra mutatott. - Eddig eljutottatok. A gymlcshs az orszg fldje, azt meghdthatttok, m Konstantinpoly olyan, mint ez a mag, kemny s sokig kpes mg ellenllni moh fogaitoknak. - A kemny maghoz ers kalapcs kell. Ha eljn az id, a birtokunkban lesz. A trk kvet bedobta a magot egy kancsba, amit egy szolba pp akkor vitt el mellettk. A moszkvaiaknak sznt bort felszolgl szolga mltatlankodni akart, de ltva a pasa tekintett, nem mert szlni, hanem olyan vatosan tlttt az orosz vendgeknek, hogy a mag ne kerljn egyik korsba se.

X.

Marie a hazja nnepsgeihez volt szokva, amelyekre a hzigazda mutatvnyosokat s nekeseket hvott. Itt a vendgeknek kellett szrakoztatniuk magukat. Igaz, nem sokan lveztk azt a kivltsgot, hogy sokig maradhattak a palotban. Az csoportjukon kvl csak a Lavrentyijjal rkez oroszokat s mg kt kldttsget szltottak asztalhoz. Az egyik tagjai ktsgtelenl latinok voltak, mert szk nadrgot, cspig r zekt s olyan fejfedket viseltek, amiket Marie otthonrl ismert. Feltn volt az asszonyok hinya. Rajta s Anasztzin kvl ugyan ms nket is fogadott Jnos csszr, de nekik a ceremniamester s segtinek szigor felgyelete mellett rgtn az audiencia utn el kellett hagyniuk a termet. A tekintetbl tlve az udvari ceremnik felgyelje Marie-t s Anasztzit is gyorsan kiksrte volna, ha magasabb helyrl ezt nem tiltjk meg neki. Marie felttelezte, hogy Konsztantinosz rendezte gy a dolgot, csak azt nem tudta, vajon azrt tette, hogy a tegnapi ijedelemrt krptolja, vagy Andrejjel akart bizalmasan beszlni. Hla ez volt a szndka, a trk pasa jelenlte meghistotta a tervet. Ennek ellenre Marie azon tprengett, hogy megkrdezi Konsztantinosztl, nem tudna-e segteni Anasztzinak s a gyermekeinek, gy egyttal neki is, hogy elhagyjk Konstantinpolyt. Ekkor a hercegn hirtelen mlyet shajtott, nyugtalanul ide-oda csszklt a szkn s az ajkt harapdlta. Vgl megfogta Marie vllt. - Mennnk kellene! Srgsen ki kell mennem. Habr suttogott, Konsztantinosz megrtette, mi a baja, s intett egy szolgnak, hogy ksrje Anasztzit a megfelel helyisgbe. Ezutn folytatta a beszlgetst Andrejjel s a trk kvettel. Marie azon gondolkodott, kvesse-e a hercegnt az rnykszkre, de mire eldnttte, Anasztzia s a szolga mr elment. Mrgesen, amirt elszalasztott az alkalmat, a nem sokkal korbban felszolglt des gymlcsitallal teli poharn dobolt ujjaival. Mivel az otthoni fanyarabb gymlcsket szokta meg, nemigen ivott a tlsgosan des italbl. A nehz, des bor sem zlett neki. Legszvesebben vizet krt volna, de fjdalmas tapasztalatbl tudta, hogy a vrosban csak nagyon kevs kt ad j vizet. Pr nappal korbban Geljnak szrny hasmense volt, s nem szerette volna ugyanezt t lni. Marie egy id utn krlnzett, s azon tndtt, hol marad Anasztzia. Lehetetlen, hogy az rnykszk ilyen messze van, gondolta. Az, hogy a hercegnt itt a palotban zaklathatja valaki, eleinte valszntlennek tnt. Amikor azonban az Anasztzit ksr szolga egyedl trt vissza, megersdtt benne az rzs, hogy veszlyben vannak. A frfi megllt Andrej eltt s meghajolt. - Bocsnat, uram, a hercegn szeretne stlni egy keveset a palota kertjeiben, s kri, hogy csatlakozzon hozz. Andrej rgtn felllt, s elnzst krt Konsztantinosztl s a trk kvettl. Mikzben kvette a szolgt, Marie nkntelenl a fejt csvlta. Elgg ismerte ahhoz Anasztzit, hogy tudja, a hercegn soha nem hvna ilyen mdon tallkra egy frfit, mg Andrejt sem, ezrt felpattant, s gyet sem vetve a herceg krd pillantsra, a lovag utn szaladt. Amint a kertbe rt, hirtelen nem tudta, merre tovbb, de a fm csrrense tba igaztotta. Elindult a hang irnyba, s egyszeriben gnyos kacajt hallott.

- Andrej Grigorjevics, itt vget r az utad. Emlkszel mg a napra, amikor kardot szegeztl a torkomnak s arra knyszertettl, hogy kenyeret s st egyek veled s azzal az tkozott Dimitrijjel? Most megfizetsz ezrt. Marie gyorsan egy bokor mg rejtztt, s flretolt egy-kt gat, hogy lthassa a trtnteket. Nem meszsze tle llt Andrej s Zahar Ivanovics, utbbi kivont karddal. Hrom orosz s kt grg katona volt vele, s egy megktztt szemly, akiben csak pr pillanattal ksbb ismerte fel Anasztzia hercegnt. A csszr trbe csalt minket, s Konsztantinosz segtett neki, futott t Marie agyn. Ezt a gonoszsgot nem ttelezte fel a hercegrl. A keze a ruhja nylsn t a tr markolatra siklott. Maga is nevetsgesnek tallta a mozdulatot, hiszen Andrej fegyvertelen volt, mert letette a kardjt, amikor a palotba lptek, ellensgeik viszont felfegyverkeztek. - Engedjtek el a hercegnt! - Andrej hangja izzott a dhtl. Zahar Ivanovics mg hangosabban nevetett. - Mirt tennm? Mg ma egy Karfba vagy Tanba tart hajra visszk a klykeivel egytt. Mit gondolsz, mivel jutalmaz meg a nagyherceg ezrt, fknt, ha azt az ostoba Lavrentyijt s a tbbi felfuvalkodott moszkvait itt hagyom Konstantinpolyban? Andrej a kt grg katonra mutatott. - Mit grtl nekik, hogy segtenek neked? - Azt, hogy egy doni orosz sereg idevonul s segt nekik a trkk ellen, ahogy ez mr egyszer Szergej nagyherceg idejben megtrtnt. Zahar Ivanovics olyan elgedett volt, mint egy kandr, aki megszerzett egy klnlegesen nagy tejsznes bdnt. Andrej megtkzve csvlta a fejt, - Istenem, de ht akkor egszen ms idk jrtak. Annak idejn Kijev volt a birodalmunk kzpontja, s volt kzs hatrunk a Kelet-rmai Birodalommal. - Az oroszok sosem adnk azoknak az tkozott trk pognyoknak a kezre Zarigrdot, a ptrirka vrost s szent egyhzunk kzpontjt. Zahar Ivanovics nyilvn tlzott, de a szavai hiheten csengtek, gondolta Andrej dhsen. A grgk nem akartak nyugati segtsget, mert cserbe el kellene adniuk a lelkket Rmnak, ezrt szaki hittestvreik tmogatsban remnykedtek. Andrej ltta a bojron, hogy nem fogja letben hagyni, felkszlt teht r, hogy a lehet legdrgbban adja a brt. Ebben a pillanatban Marie hta mgtt gyors lptek zaja hallatszott. Rmlten megfordult, s ltta, amint Konsztantinosz a trk kvettel kzeledik. Mindketten kezkben tartottk a kardjukat, mert Maivan pastl senki nem merte elvenni a szablyjt, amikor megrkezett, Konsztantinosznak pedig a hadsereg fvezreknt joga volt fegyverrel megjelenni csszri btyja szne eltt. Egy pillanatig Marie nem tudta, mit tegyen. Konsztantinosz csak meg akarta nzni, hogy sikerlt-e a csel, vagy tnyleg az oldalukon llt? gy dnttt, megksrti a szerencst, s figyelmezteti ket. - Vigyzat, hat fegyveres frfi elfogta Anasztzit, s Andrejt fenyegetik! Zahar Ivanovics elhallgatott, amikor megltta a kt frfit. Ezutn az anyanyelvn szitkozdott, s Konsztantinoszra szegezte a kardjt. - Ne avatkozz bele! A herceg tajtkzott a dhtl. - A sajt vrosomban ezt senki sem mondhatja nekem, te kutya! Rrontott a bojrra, s ers kardcsapsokkal kergette maga eltt. - Segtsetek vgre, bolondok! - vlttte az orosz a trsainak, A kt grg, felismervn a herceget, okosabbnak tallta, ha feltns nlkl tvozik. Az oroszok azonban tmadtak. Konsztantinosz erteljes s gyes katona volt, gy sikeresen vdekezett, A trk kvet pr pillanatig nzte, hogyan kzd a herceg tbb ellensggel egyszerre, aztn felnevetett s nekirontott az orosz vitzeknek. Maivan pasa ugyan hetvenked volt, de derekasan harcolt. Amikor a szablyja levgott egy ellensget, Andrej felkapta a gazdtlan kardot, s lettte Zahar harmadik embert. A frfi mg fel sem fogta, hogy mi trtnik, mr halott volt. A bojr ltta, hogy mr csak egy segtje maradt a hrom ellensggel szemben, ezrt meneklre fogta a dolgot. Andrej azonban nhny lpssel utolrte, felemelte a kardjt s lesjtott. - Ezt az utols rulsodrt kapod. Andrej kardja egy krt rt le, ahogy lecsapta Zahar Ivanovics fejt. Mialatt a lovag gyilkos pillantst vetett r, az utols orosz katona kereket oldott. Mai van pasa kvette egy ideig, de nyomt vesztette a bokrok kzt, ezrt visszatrt a tbbiekhez.

- Riasztanod kellene az rsget, Konsztantinosz bartom, hogy elfogjk - kiltotta oda a hercegnek. A frfi keser nevetssel legyintett. - Az az alak nem ri meg a fradsgot. Fontosabb, hogy mi trtnik ezekkel az emberekkel. Marie elszr llegzet-visszafojtva nzte a kzdelmet, aztn Anasztzihoz szaladt, hogy kiszabadtsa. E pillanatban felemelte a fejt, s krleln a hercegre nzett. - Segtsen neknk, uram! Amint lthatta, Konstantinpolyban nincs biztonsgban az letnk. Srgsen szksgnk van egy hajra, amivel nyugat fel mehetnk. - De nem grg hajra. Mr az orosz segdcsapatok grete is elegend lenne a legtbb kapitnynak, hogy kiszolgltasson benneteket az oroszoknak. Konsztantinosz a bokrok kz kptt, de rgvest elnzst krt Marie-tl s a hercegntl. - Bocsnatot krek, de a katonk kztt felvesz az ember nhny rossz szokst. Igazad van, asszony, Konstantinpolyban nem vagytok tbb biztonsgban. Gyertek velem! Ismerek velencei hajsokat, akikben megbzhatunk. - El kell mennnk a gyerekekrt s a szolglinkrt vetette ellen Marie. Konsztantinosz blintott. Idkzben a zajra eljttek nhnyan a palotbl, s csodlkozva nztk a halottakat. Kztk volt Andrej nagybtyja is, akinek a haragtl maszkk merevedett az arca. - Gondoskodj rla, hogy elvigyk a halottakat! - parancsolta a herceg Lavrentyijnek, majd intett Marie-nak, Anasztzinak s Andrejnek, hogy kvessk. Marie meggyorstotta a lpteit, hogy mellette haladhasson. - Mirt teszi ezt, uram? Nem akarja, hogy egy orosz sereg a vros segtsgre siessen? Konsztantinosz megllt egy pillanatra, s komoly arccal r nzett. - Nem fog jnni semmilyen orosz sereg, brhogy is vrja a btym s az egsz vros. Mi grgk csak Isten segedelmre s a magunk erejre szmthatunk. Lavrentyij belergott Zahar tetembe, s kzelebb lpett Andrejhez. - Menj Isten hrvel, te tkozott gazfick. Ne kelljen ksbb azt hallanom, hogy szgyent hoztl a nemzetsgnkre. - Ezt ppen egy rul mondja! - Andrej szikrz szemekkel nzett a nagybtyjra, s a kardja utn nylt. - Maradj bkben! - kiltott r Lavrentyij. - Voroszanszk lte rdekben cselekedtem. Jobb Moszkva uralma alatt lni, mint Dimitrijjel elpusztulni. Ha magadba nzel, r fogsz jnni, hogy igazam van. Most pedig tnj el! Megpaskolta unokaccse arct, s sarkon fordult. A szemben knnyek csillogtak, amiket nem csak az rkre szl bcs miatt hullajtott, hanem hazja elveszett szabadsgrt is.

XI.

Gyorsan s sajnlkozs nlkl hagytk maguk mgtt Konstantinpolyt. Konsztantinosz herceg a biztonsg kedvrt elksrte ket a Dardanellkig, s csak a tengerszoros eltti szegletnl hagyta el a glyt. Ott sok szerencst kvnt Marie-nak s a tbbieknl, azutn tszllt egy hajra, ami visszavitte Konstantinpolyba. Nem volt idejk a hossz bcszkodsra, mert a velencei kapitny ki akarta hasznlni a kedvez szelet. Marie sajnlta, hogy gyorsan kellett elksznnik, hiszen a kelet-rmai hadvezr nhny napos ismeretsgk alatt j bartjv vlt. Addig integetett a hercegnek, amg a gyors evezcsapsokkal sikl haj el nem tnt egy fldnyelv mgtt, aztn megfordult. Alika Lisval a haj orrban lt, s a hullmokat bmulta. Nem meszsze tle Anasztzia ppen lomba ringatta Zot. Minthogy egyetlen grg szolgl sem jtt velk, s Marienak Alikval s Cljval egytt elg dolga akadt a nagyobb gyermekekkel, a hercegn nem tehetett mst, mint sajt maga gondoskodott az jszlttrl. A kezdeti bizonytalansg utn jl boldogult, st rmmel foglalkozott a kicsivel, s mivel Konstantinpolyban nem tallt dajkt Zonak, maga szoptatta a lnyt. Marie gy ltta, hogy Anasztzinak jt tesz a gyermekrl val gondoskods, kiegyenslyozottabb volt, mint korbban, s lmodoz fny jelent meg a szemben, ami arra utalt, hogy kezdte elfelejteni a menekls rmlett s a Dimitrijjel tlttt sokszor nem knny idszakot. Voroszanszkban szinte mindig Pantelejre, a gyntatjra hallgatott, mostanban inkbb Andrejjel beszlgetett. A kapcsolatuk most mg barti volt, de Marie biztos volt benne, hogy amint alkalmuk lesz r, szorosabbra fzik kettejk kztt a szlakat. Marie megvonta a vllt, hiszen nem az dolga volt, hogy Anasztzia s Andrej erklcseire vigyzzon. Tapasztalatbl tudta, hogy a szeretett frfi karjaiban eltlttt rk sok szenvedsrt krptolnak. Marie shajtva

gondolt Michelre, nagyon vgyott arra, hogy a frje a karjban tartsa, s a flbe suttogja, hogy mg mindig szereti. Vajon valban szeret mg? Msodszorra szakadtak el egymstl hosszabb idre, s azon tprengett, mifle hazugsgokat terjeszthetett el Hulda von Hettenheim, amivel megmagyarzta az eltnst. Taln Michel azt hiszi, hogy meghalt, s jbl meghzasodott. Ez a gondolat fjt neki de rezte, nem haragudhat ezrt a frfira. Egy nemrg tvett hbe birtoknak, mint Kibitzstein, szksge volt rnre, Trudinak pedig anyra, aki a gondjt viseli. Egyszeriben a hazatrs tlete nem is tnt olyan csalogatnak, mint eddig. Arra gondolt, taln jobb lenne, ha Anasztzival s Andrejjel maradna, rbeszlve ket, hogy fogadjk el Konsztatinosz ajnlatt, s telepedjenek le az uralma al tartoz Peloponneszoszon. Igaz, mindketten fltek Konstantinpoly befolysi terletn maradni, hiszen nagyon is lehetsges volt, hogy Moszkva keze oda is elr. Sikolts ragadta ki Marie-t a tprengsbl. Felpillantott s ltta, hogy egy matrz a gallrjnl fogva megragadja Egont s ppen a fedlzetre lltja. - A klyk vzbe esett volna, ha nem kapom el idben. A frfi velencei volt, s a grg fejtse mg Marie-nl is borzasztbban csengett. Az asszony megrtette a szavak nlkli felszltst, s adott neki egy rmet a segtsgrt, aztn elvette tle Egont s szemrehnyan rnzett. - Nem megtiltottam, hogy a fedlzeten felmssz valamire. Veszlyes. A fi blintott, s hsiesen lenyelte eltrni kszl knnye - Nem teszem tbb - grte vkonyka hangon. Marie egy garassal sem fogadott volna erre, hiszen a ficska abban a korban volt, amikor mindent fel akar fedezni s itt nem tallkozott tatrokkal, akik durvn rncba szedtk volna. A velencei tengerszek egszen msknt viselkedtek. Valamelyik matrznak mindig volt ideje r, mg az emelvnyn tiszteletet parancsolan trnol kapitnynak sem esett nehezre, hogy a karjba vegye a kis fickt, s megmutassa neki a tengeri madarakat vagy a delfineket. Mivel Lisa mellett nem akarta mg Egont is Alika nyakba varrni, keresett egy megfelel helyet, az lbe vette a kisfit, s meslni kezdett neki egy nmet mest, amiben btor lovagok s derk kereskedk szerepeltek. A gondolatai kzben a Rajnhoz s azon tlra szlltak. Mindezek ellenre kt oka is volt a hazatrsre. Elszr is Odnak meggrte, hogy ott neveli fel Egont, msodszor a sajt fia. Ha mg letben van, el kell vennie Hulda von Hettenheimtl, s elvinni Michelhez, mg akkor is, ha utna elvlnak az tjaik, s az v egy kolostorba, vagy egy idegen vrosba vezet, ahol egy kis hzban lhet Alikval, Lisval s Egonnal. Taln Trudi nha megltogathatja. Legszvesebben a lnyt is maghoz venn, de Trudinak rangjhoz illen kell felnnie s lnie, klnben a nemessg nem fogja elismerni birodalmi lovag apja rkseknt, s nem engednk meg, hogy behzasodjon a kreikbe. Marie-n kvl mg valaki merengett aggdva a jvn, nevezetesen Pantelej, aki szomoran nzte a tengert, zig-vrig orosz volt, s mr a gondolata is megrmtette, hogy a tvoli nyugaton ljen, ahol nem ismeri a szoksokat, olyan hitben, ami nagyban eltrt attl, amit egsz letben prdiklt. Radsul rezte, hogy lassan eljr felette az id. Mr akkor sem volt fiatal, amikor Dimitrij trnra lpett, s a kiszmthatatlan herceg uralma, meg az azt kvet menekls nagyon ignybe vettk. Hirtelen mozdulattal felugrott, s a kapitnyi emelvnyre lpett. A kapitny ltta, hogy kzeledik fel, s odahvta az egyik matrzt, aki beszlt egy keveset oroszul. Marie ltta, hogy Pantelej beszl vele, st egyre hangosabb vlik, s a velencei viselkedsbl arra kvetkeztetett, hogy nem igazn rlt a pap szavainak. Vgl mrgesen legyintett, s parancsot adott a kormnyosnak, hogy irnytsa a hajt nyugat fel. Marie nyugtalanul felllt, odavitte Egont Alikhoz, aztn a hajfalnl ll s a tengert bmul Andrejhez lpett - Tudod, mit akart Pantelej a kapitnyunktl? Andrej komoran blintott. - A jember el akar hagyni bennnket. Az Athosz-flszigeten, amit taln mr holnap elrnk, sok kolostor van az egyikben orosz szerzetesek lnek. Pantelej atyuska csatlakozni akar hozzjuk, hogy ott Istennek tetsz letet ljen s imdkozzon rtnk. Ismeretsgk elejn Marie fenyegetnek tartotta a ppt s flt tle. Most azonban sajnlta, hogy elvlnak tjaik, mert Pantelej a nehz idkben lelki tmaszt nyjtott neki s a tbbieknek. Fjt, hogy ilyen hirtelen elhagyja ket. - Eldnttted mr, mit fogsz tenni, Andrej Grigorjevics? Konsztantinosz hercegnl maradsz Misztrban? Andrej megrzta a fejt.

- Ha egyedl lennk, ezt tennm, de a sors gy rendelte, hogy vigyzzak Anasztzira s a gyermekeire. A Peloponnszoszon llandan veszlyben lennnek. Ott is sok grg hiszi, hogy a kiszolgltatsuk vagy a halluk arra sztnzn Vaszilijt, hogy sereget kldjn a megsegtskre. A hangja elkeseredetten csengett, hiszen Konsztantinosz felsgterlete volt az utols grgkeleti keresztny fld s a glya minden evezcsapssal kzelebb vitte ket a latin hit orszgaihoz. De nem volt ms hely, ami biztonsgot knlt szmukra. Marie rezte, hogy Andrej egyedl szeretne lenni ezrt visszavonult. Gyors pillantssal szrevette, hogy Aliknak elkelne a segtsge. Egon ismt a korltra akart mszni, mr bartnje viszont ppen a dacos List prblta fken tartani. Marie leszedte Egont a veszlyes helyrl, s szigoran rnzett. - Mit mondtam az imnt, fiacskm?

XII.

A sziklameredly hatalmas falknt tornyosult a velencei kereskedglya eltt, mgis a fk s bokrok talltak elegend helyet, hogy az Athosz-hegyet zld kntsbe burkoljk, aminek egysgt csupn egy-egy kolostor szerny plete trte meg. Marie idkzben megtudta, hogy a hajk csak meghatrozott helyen kthettek ki. Mivel a fedlzeten asszonyok is tartzkodtak, a glynak a parttl egy nyllvsnyire kellett maradni. A matrzok elmondsbl, amit az oroszul tud kormnyos fordtott le, Marie megtudta, hogy a szerzetesek mg a nstny llatokat sem trik meg Athoszon, ezrt le kell mondaniuk a tejrl s a tojsrl. Ezt a szigort Marie tlzsnak tartotta, s azon tprengett, vajon hogyan fogja ezt viselni Pantelej, aki Voroszanszkban s Konstantinpolyban is lvezte a j teleket. Mindenesetre vlasztotta ezt az utat, s a csnak, ami elviszi j letbe, mr megrkezett. A pap kilpett az als fedlzeti kabinbl, amin Andrejjel osztozott. Egyik kezben botot, a msikban kis batyut tartott. Mindkettt letette a fedlzetre, odament a gyerekekhez, s a homlokukra rajzolva a keresztet megldotta ket. Az arcn knnycseppek grdltek le hossz szakllra, ami sokkal szebbnek tnt, mint ami Marie emlkezetben lt. A ppa megldotta a letrdel Geljt, aztn Alikhoz fordult, aki ellen kezdetben annyira hadakozott. Neki is keresztet rajzolt a homlokra. Ezutn Anasztzia kvetkezett. A hercegn olyan szvszaggatan srt, mintha egy kedves rokont veszten el. Pantelej a fejre tette a kezt, s mosolyt erltetett magra. - Lnyom, bzz Istenben s a Szzanyban. Meg fogjk mutatni neked a helyes utat. s neked is, Andrej. Vdelmezd a hercegnt. A pap meglelte a lovagot, vgl megllt Marie eltt. - Ers vagy, nyugati asszony. Te leszel ezeknek az elhagyatott lelkeknek a vezrl csillaga a szmukra idegen vilgban. Isten legyen veled. Ujjval megrintette a homlokt, a kereszt jelt rajzolva r. Ezutn megfordult, s fjdalmasan a kolostor csnakjra pillantott. Marie lenyelte a knnyeit, s kvette a papot egszen a korltig. - Isten legyen veled, Pantelej Danilovics. Imdkozz rtem is. - Imdkozni fogok. Isten ldjon mindnyjatokat! A pap mg egyszer bcst intett azoknak az embereknek, akikkel ktszer is osztozott a meneklsben. Vgl a matrzok temeltk a korlton. Alul ers karok tartottk meg. Marie figyelte, ahogyan lel a csnak kzepre s a pneafenykkel szeglyezett flszigetet nzi. Nyilvnvalan eldobta a mltjt, akr egy cska inget. Kicsit irigyelte emiatt, mert rettegett az elttk ll ttl, s attl, ami a vgn vrhatja. Egy kz megfogta az vt. Amikor megfordult, Anasztzia llt mellette. A hercegn spadt volt s az ajka remegett. - gy rzem, vgleg elvesztettem a hazmat. Andrej megfogta a hercegn msik kezt, s gyengden megszortotta. - Llekben Pantelej mindig velnk lesz. Isten adja, hogy meglelje itt a bkt, amit sem orosz fldn, sem Konstantinpolyban nem tallt. Anasztzia mosolyogva nzett r. - Igaza van. Pantelej szelleme mindig vezetni fog minket, akrhov is vetdnk. Mintha titkos parancsot kaptak volna, mindketten Marie-ra pillantottak, akinek immr r voltak utalva a tancsra s segtsgre. Nem volt elg pnzk ahhoz, hogy egy nyugati orszgban rangjukhoz mltn ljenek,

s nem ismertek senkit, aki melljk llna.

XIII.

Negroponte, Modon, Daruzzo, Raguza, Zara - utazsuk llomsai gyngyknt sorakoztak egyms utn. Marie alig vetett egy-egy pillantst a vad s szp partokra, a bszke kiktvrosok csupn a hazavezet t meglli voltak szmra. Amikor Velence, a Fldkzi-tenger kirlynje, a lebuk nap festi fnyben felbukkant elttk, Marie-t alig rintette meg a mess lagnk vrosnak ltvnya, ahol a tengert s a szrazfldet szinte nem lehetett elvlasztani, mg Anasztzia, Alika s Andrej nem gyztt mulni s bmulni. Marie lement a haj fel nyitott hts fedlzeten lv szells, rszben csak vitorlavszonnal elvlasztott szobcskba, amit Anasztzival s a tbbi nvel osztott meg. Gelja, aki egy ideig belefeledkezett az idegen vros ltvnyba, szintn lement, hogy elvgezze a munkjt. Mikzben csomagoltak, fejcsvlva Marie-ra nzett. - Az ember azt hihetne, hogy itt nem igazi keresztnyek lnek, hanem vzi mank s hablenyok, akik inkbb a vzbe va5k, mint a szrazfldre. Marie megvonta vllt. - A velenceiek ugyanolyan emberek, mint te vagy n, mg akkor is, ha a tekintetket a tengerre s az azon tli partra szegezik. - Remlem, nem sokig kell itt maradnunk. Gelja megrzkdott, mert flelmet keltett benne egy olyan vros, amit nem lehet gyalogosan tszelni. Marie abban bzott, hogy Anasztzia s Andrej is hasonlan rez, mert akkor knnyebben rveheti ket, hogy utazzanak tovbb szak fel. Mr javasolta Andrejnek, hogy csatlakozzon Zsigmond csszr vagy egy msik birodalmi hatalmassg vazallusaihoz, s remlte, hogy a frfi fontolra veszi a dolgot. - Hol vannak a gyerekek? - krdezte kis id mlva aggdva, s elindult felfel. - Ne aggdj, a matrzok foglalkoznak velk. Gelja, aki rnykknt kvette Marie-t, felfel mutatott. Egon, Lisa s Vlagyimir az rboc krl jtszadozott, a munkjukat mr elvgz matrzok vigyztak rjuk. A haj behajzott a szmos csatorna egyikn, vgl kikttt egy nagy, de nem tlsgosan lenygz hz eltt. A falba ptett ajtt gyorsan kinyitottk. Nhny frfi kijtt, kteleket dobtak a matrzoknak, akik kiktttk a glyt a hz eltti rakodparthoz, ami egyben az plet alapzata is volt. Egy egyszeren szabott, de j anyagbl kszlt ruht visel frfi lpett a fedlzetre, s hevesen, fedd hangon beszlt a kapitnnyal. Marie ugyan nem rtette, mit mondott, de sejtette, hogy az elvesztegetett idrl esik sz, amit a haj Pantelej Athoszra vitelnek ksznhetett. A kapitny az utasaira mutatott, s tbbszr megemltette Konsztantinosz herceg nevt, hogy igazolja tetteit. A keresked lthatan elfogadta az indoklst, aztn Andrejhez lpett, s grgl invitlta a hzba. Marie ki akarta hasznlni az alkalmat, s megszltotta a velenceit, igaz, idegessgben nmetl. - Bocssson meg, uram, hamarosan szeretnnk tovbbutazni szak fel. Hlsak lennnk, ha segtene neknk. A keresked elfintorodott, aztn vgigmrte Marie-t s a tbbieket, mintha bele akarna nzni vratlan vendgei lelkbe. - Egy nmet fldre vezet utazs drga, signora. Rosszabbul beszlt nmetl, mint grgl, de rtheten. Marie elmosolyodott, mert mg mindig nla volt az a pnz, amit a meneklskkor a voroszanszki udvarmestern ldjbl vett el. Igaz, hogy az idegen rmket mg t kellett vltania, de gy vlte, az sszeg nemcsak a hazatra elegend, hanem egy kis birtok megvtelre is Anasztzia s Andrej szmra. - Nem vagyunk nincstelenek, uram. Velencben lnek a hazmbl, nmet fldrl val kereskedk. Elegend, ha kegyelmed ajnlst brhatjuk. A velencei blintott. Nem kerlt semmibe, hogy beszljen egy-kt nmet kereskedvel a Fondaco dei Tedeschiben, s gy hamarabb megszabadulhat hvatlan vendgeitl. - Beszlek az egyik kereskedvel, s keresek valakit, aki segthet kegyedknek, signora. Most bocssson meg, dolgom van. Biccentett Marie-nak, aztn intett a kapitnynak, hogy kvesse a glya rakterbe. Andrej a kereskedre mutatva kvncsian Marie-hoz lpett.

- Mirl beszltl a frfival? - Megkrtem, hogy segtsen neknk a hazmba utazni, s gy tnik, megteszi ezt a szvessget. Megjelentek a szolgk, hogy levigyk a fedlzetrl a csomagjaikat, a matrzok leadogattk a gyerekeket, gy Marie is leszllt a glyrl, s egy keskeny palln t belpett a hzba, amit a lehet leghamarabb szeretett volna elhagyni. XIV.

A nyr derekn jrtak, s a vros csatorni bzlttek. Andrej szenvedett a leginkbb a szagoktl, legalbbis ezt lltotta, hozztve, hogy csak az tudja beszvni ezt a levegt, aki itt szletett. Velencei tartzkodsuk nem tartott sokig, aminek nem csupn a lovag rlt. Egy nrnbergi s augsburgi kereskedkbl ll karavn ugyanis megengedte a csoportnak, hogy csatlakozzon hozzjuk. A trgr beszd kocsisok s az rk sokat kszrltk a nyelvket az egy frfibl, ngy nbl s ngy gyermekbl ll kis trsasgon. Marie annak idejn szajhaknt gyakran vndorolt a kereskedkaravnok vdelmben, ezrt tudta, hogyan kell bnni ezekkel az emberekkel. Egy j idben mondott trfa, egy ksznetnyilvnts a nekik adott kancs borrt, gyorsan megtrte a jeget. s amikor Andrej egy Anasztzival szemtelenl bn fickt puszta kzzel letertett, kivvta a frfiak tisztelett, akik becsltk az ert s a btorsgot, radsul az orosz vitz nem restellte megfogni a munka vgt, ha kellett. Marie s ksri utazhattak volna nemesknt, de akkor knytelenek lettek volna vrakban s kolostorokban jszakzni, ahol napokat tltttek volna a hzigazdk kvncsisgnak kielgt mesvel. Ez sokkal tbb idbe s pnzbe kerlt volna, mint amennyit Marie sznni akart r. Szvesebben utazott feltns nlkl, hiszen nem tudhatta, hogy Hulda von Hettenheimnek milyen rokonai lnek esetleg Lombardiban, Karintiban vagy Tirolban, Az utazsuk nem zajlott le baj nlkl. Az egyik pihenkor Egon felmszott az egyik szekr majdnem ember nagysg kerekre, s elvesztette az egyenslyt, amikor az krk nyugtalanul mozgoldni kezdtek. Marie felsikoltott s odarohant hozz. Amikor felemelte, a gyermek nem mozdult, s a homlokn lv seb ersen vrzett. - Szzanym, segts meg. Ne hagyd, hogy meghaljon. Marie annyira megrmlt, hogy mindent elfelejtett, amit javasasszonyknt s dajkaknt tanult. Az egyik kocsis mell trdelt, s megfogta a gyermek csukljt. - Ne aggdjon, rnm. A ficska l, s ha Szent Kristf is gy akarja, kiheveri. A bartjtl krt egy borba mrtott rongyot, s lemosta vele a sebet. Kzben megtapogatta Egon koponyjt, aztn szles vigyorral Marie-hoz fordult. - Mondtam, hogy semmije nem trt el. A klyk mg nincs magnl. Ha hoz nekem a patakbl egy kis vizet, rgtn feltmasztom. - Ne vtkezz, Hannes. Csak Isten tud csodt tenni, te bizonyosan nem - szlt r egy kereskedsegd, aki ura kereskedhznak kpviseljeknt ksrte el a karavnt. A kocsis gnyosan nevetett, s odasgta Marienak, hogy nem hagyja, hogy egy ilyen zldfl legnyke kioktassa. A frfi megkapta a krt vizet, s amint Egon arcra locsolta, a fi megmozdult, motyogott valamit, aztn kinyitotta a szemt. Marie annyira megknnyebblt, hogy egy egsz schillinget adott a kocsisnak. A frfi az rmre meredt, s lthatan nem tudta biztosan, elfogadhatja-e. Vgl eltette, s mlyen meghajolt. - Isten fizesse meg, rnm! Marie az t sorn megbzhat szolgnak ismerte meg a frfit, s tudta, hogy hsges bartra tett szert a karavnban. Azon tprengett, vajon nem kellene-e felajnlania neki, hogy lpjen a szolglatba. Igaz, hogy Andrej ksz volt megcsinlni mindent, amit kellett, de nemes emberknt nem akarta alantas munkkra krni, a fogadbeli legnyekre meg nem hagyatkozhatott. A kereskedk a kiprblt tvonalat vlasztottk a Reschen-hgn s Fernpasson keresztl. Marie megknynyebblt, amikor vgre elrtk a hegyeket. Andrej s Gelja is felllegzett, mert nehezen, viseltk az itliai hsget. Anasztzia s Alika viszont pr napig mg szomorkodott a mandula- s citromfk fldjnek elhagysa miatt. Hamarosan az Alpokon val tkels minden figyelmket lekttte. Marie llandan rettegett, ha nem ltta a gyerekeket. A karavn ugyanis legtbbszr szakadkok mellett haladt el, s valsggal ldzte az a kpzet, hogy Lisa, Egon vagy Vlagyimir lezuhan s sszetri magt. Amikor napok mlva maguk mgtt hagytk a hegyeket, Marie bement az els, tjukba es templomba, s hlt adott Istennek, Szz Mrinak s Mria Magdolnnak, hogy megsegtette ket. Mg nem volt otthon, de

a krltte elterl tj a szokott knyelmet rasztotta, s a nyelvjrs emlkeztette egy kicsit arra, amit ifjkorban Konstanzban beszltek. Marie elszr rezte magt szabadnak, amita Speyernl Hulda von Hettenheim foglyul ejtette, s minden nehzsg ellenre lvezte az Augsburgba vezet utazst, a vltozkony idjrssal s a piszkos, hangos fogadkkal egytt, ahol a fuvaros np megszllt. Igazbl akkor fogta fel, mit vitt vghez, amikor megltta a vrosfal fl magasod dm tornyait. Nem csak a hallbl s a fogsgbl meneklt meg, hanem hazatrt. Eddig minden erejvel a hazat tervezsre s arra sszpontostott, hogy a fit minl elbb visszaszerezze Hulda von Hettenheimtl. Most mr ms krdsek is foglalkoztattk, pldul az, hogy milyen szerepet jtszhatott a trtntekben Fulbert Schfflein. Vgl is Odt a sajt gyermekvel egytt hurcoltam keletre. Az emlkezetben olyan kpek merltek fel, amelyek sszezavartk. Ltott kt, testvrnek ltsz nt. Az egyik arcn sznalom tkrzdtt, a msik kemny volt, akr a k. AZ utbbira jobban emlkezett, mert volt a palotagrf heidelbergi udvarban Hulda von Hettenheim szolglja. A fiatalabbal kapcsolatban csak gyors, flelemmel teli szavai rmlettek neki, s az a tny, hogy tette List a karjba. Marie hls volt ezrt a cseldnek, mert a kislny adott ert szmra, hogy tovbb ljen. Lisa nlkl elapadt volna a teje, s egy keleti-tenger menti kikti bordlyban vgezte volna. Aztn eszbe jutott, hogy ugyanez a fiatal n csalta trbe Speyerben, s a hlja rgvest szertefoszlott. Tovbb kutakodott gyakran homlyos emlkkpei kztt, s kt lovagot ltott maga eltt. Az egyik henceg, kellemetlen tekintet volt, a msik csendes s nem igazn feltn, de az arca elutastst sugrzott. Utbbi prszor fl hajolt, s List a mell-le fektette. De irnta sem rzett hlt, hiszen bizonyra amolyan brtnrfle lehetett. - Visszajttem Hulda von Hettenheim, s most megfizetsz mindenrt. - Marie hangja olyan dhsen csengett, hogy az lben l Lisa srva fakadt. Ugyanebben a pillanatban Alika megfogta a karjt. Mr bartnje tbbet tudott a sorsrl, mint Anasztzia s Andrej, ezrt ismerte az okot, ami Marie-t hazavezette. A lny fltette Marie-t, mert az asszony a tvolba meredt s szitkozdott, nem vve tudomst az ton jrkrl s arrl, hogy egy nagyvros kapujhoz kzeledtek. Marie nagy nehezen visszatrt a jelenbe, s hlsan mosolygott Alikra. - Minden rendben, kedveskm. Egy pillanatra megrohantak a rossz emlkeim. - Megkeresed azt a gonosz asszonyt, ugye? Marie blintott. - Igen, de egyedl nem fog sikerlni. Tovbb kell utaznunk Nrnbergbe. Ott megkereshetem a birodalom nhny nagyurt, s tmogatst krhetek tlk. Ezutn felkeresem a frjemet. Mlyet llegzett, s a szvre szortotta a kezt, mert a legszrnybb rmlmban Michel eltasztotta t.

XV.

Mivel az ru egy rszt augsburgi kereskedknek szlltottk, s a Nrnbergbe tovbbutazk mg zleti gyeiket intztk, Marie kihasznlta az alkalmat, hogy s titrsai j ruhkat vsroljanak. A fogadba hvott szab elszr a homlokt rncolta, amikor azt krtk, hogy rangjukhoz ill ruhzatot hozzon nekik. Gyorsan rjtt azonban, hogy nem csalkkal ll szemben, hanem egy tvoli orszg nemeseivel s nmet fudvarmesternjkkel. Meghajolt a hercegn eltt, s megkrte Marie-t, hogy fordtsa le hzelg szavait, mert Anasztzinak elszr sem a prmmel szeglyezett, b ujj, mints s a szln hmzssel dsztett kk ruha, sem a szv alak textilvirgokbl ll fejfed nem tetszett. Marie sajt magnak egy magastott derek, b ujj zld ruht vlasztott. Ehhez textillevelekbl kszlt, Anasztzinl kevsb feltn fktt vett. Gelja kk rvid ujj inget s lbszrig r szoknyt kapott egy fktvel, aminek a ftyolrsze gallrknt simult a mellre. A szoknyn viselt ktnye jelezte, hogy egy nemes hlgy szolglja. Gelja miutn felvette a holmikat, elgedett volt a ltvnnyal. Alikra tbb idt sznt Marie, de a mr lny a zld szoknyban s a szk, piros mderben mg mindig nagyon idegenszeren nzett ki. Marie szvesen felltztette volna Andrejt is a legjabb divat szerint, de a lovag idegenkedett a cspig r zeke s a szk nadrg viselstl. Ehelyett fldig r, kk mints damasztbl kszlt ltzetet vlasztott, ami hasonltott hazja viselethez, s egy magas, tollas kalapot. Legszvesebben a katonai ltzetnl maradt volna, de abban nem jelenhetett meg egy grf vagy herceg szne eltt. Az Augsburgban tlttt napok olyanok voltak, mint az ugrs eltti nagy levegvtel. Amikor tovbbutaztak,

mr kzeledett az i sz, s Marie attl tartott, kifuthat az idbl. Sok dolga volt mg, de aligha vgezheti el azokat a hideg vszak eltt. Ez a gondolat gytrte egsz ton. Amikor Donauwrthn s WeiBenburgon keresztl vgre megrkeztek Nrnbergbe, teljesen kimerlt volt, s mg a vros fl magasod vr ltvnya sem dertette jobb kedvre. Az erd elgg lepusztultnak tnt, habr a javtsi munkk teljes ervel folytak, s nhny szrnyat mr helyrelltottak. Marie-nak eszbe jutott, hogy vekkel azeltt a fels-bajororszgi s az als-bajororszgi hercegek viszlya idejn, amibe a nrnbergi vrgrf is belekeveredett, a vr olyan slyos krokat szenvedett, hogy Frigyes mr nem akarta jra felpteni. Vgl Zsigmond csszr legfbb hbrrknt eladta a romokat Nrnberg vrosnak, hogy megtakarthassa az jjpts kltsgeit. A. nrnbergiek lthatan azonnal munkhoz lttak. Marie szerint ez gy is volt rendjn, mivel Zsigmond csszr jra s jra kitntette jelenltvel a vrost, amirt rangjhoz mlt elszllsolst vrt el. Egy nhny rmvel beszdess tett kapurtl Marie megtudta, hogy Zsigmond csszr pr napja rkezett Nrnbergbe, hogy tancskozzon a vejvel, ausztriai Alberttel s a birodalom ms nagyuraival. Az uralkod azonban nem marad sokig a vrosban, mert vissza kell trnie Magyarorszgra. Marie-nak ezektl a szavaktl nagy k esett le a szvrl. ppen Zsigmondra volt most szksge, ezrt intett a kereskedknek, hogy lljanak meg. - Felmegynk a vrba - mondta kurtn. Gelja s Alika megszokta, hogy engedelmeskedik neki, s azonnal leszlltak. Leemeltk a kocsirl Egont s Vlagyimirt, aztn vrakozn nztek Marie-ra. Anasztzit Zoval a karjn Andrej segtette le, mg Marie List vette fel, s elindult a menet ln. A csomagokrl Hannes gondoskodott, aki a szolglatba lpett, s odahozta nhny vrosi cimborjt, hogy segtsenek neki. Marie gy rezte, hogy minden lpssel mlyebben hatol be a mltba. Igaz, hogy mg hrom v sem telt el azta, hogy Michellel visszatrt Csehorszgbl, m azok utn, amit tlt, egy fl letnek tnt. A vrkapu rei csodlkoztak, hogy nemes hlgyek s egy r gyalogosan kzeledik. Az egyikk ismerte Marie-t korbbrl, s most gy meredt r, mintha ksrtetet ltna. Elszr ttott szjjal llt, s hangot is akart adni csodlkozsnak, de aztn nem tette. Ez a dolog tl magas volt az elmjnek. Trdjenek a nagyurak egy halottnak hitt asszony visszatrsnek bonyodalmaival. Kajn vigyorral gondolt arra, hogy a csszr egy vvel korbban meghzastotta Marie frjt, mivel gy tudtk, az asszony a Rajnba veszett. Egy vzi hullhoz kpest azonban nagyon is elevennek s mindenekeltt letersnek ltszott. A frfi intett a trsnak, hogy adjon szabad utat Marie-nak s a ksretnek. A jember bajtrsa dbbenetre nem kldtt hrnkt a vendgek rkezsrl. Az r nem akarta megkmlni sem a csszrt, sem a tbbi nagyurat attl a meglepetstl, amit Michel Adler birodalmi lovag els felesgnek megjelense okozott. Marie tment az udvaron, s a lakplet fbejrata fel tartott. Az ajtban a csszr egyik kamarsval futott ssze. A frfi elkomorodott, amikor megltta a vratlan ltogatkat. Mieltt megkrdezhette volna Marie nevt s jvetelk cljt, az asszony rparancsolt. - Vezessen minket a csszrhoz! A frfi nem igazn tudta, hogyan viselkedjen. Nem merte hvni az rsget, s kidobatni a szemtelen aszszonysgot a ksretvel egytt, ezrt mereven meghajolt Marie eltt, s intett, hogy kvessk. Inkbb rjuk hulljon a csszr haragja. Zsigmond r ugyanis nem azrt jtt Nrnbergbe, hogy audiencikat tartson, hanem hogy katont, vagy legalbb pnzt krjen vejtl, ausztriai Alberttl, Lajostl, a pfalzi vlasztfejedelemtl s Frigyes brandenburgi rgrftl, aki egyben a nrnbergi vrgrf cmt is birtokolta. Br ez a kldets igencsak megalz volt a Szent Nmet-rmai Birodalom urnak. Egy nemes hlgy, aki valamilyen gyvel fordul hozz, csak zavarta. Mikzben a kamars a csoportot keresztlvezette a kacskarings folyoskon, Marie igyekezett sszeszedni a szavakat, amelyekkel meg akarta gyzni Zsigmondot, hogy foglalkozzon az gyvel. Mg mindig fogalmazta mondandjt, amikor az udvaronc megllt a terem eltt, ahol az uralkodt sejtette. Intsre kt szolga kinyitotta az ajtt, s utat engedett neki. Marie vett egy nagy levegt, s belpett. Zsigmond csszr egy magas tmlj, faragott karosszkben lt, kezben aranykupt tartott. Szemben vele Albert, Lajos s Frigyes r lt olyan alacsony szkeken, hogy az uralkod letekinthessen rjuk. Ingerlt volt, mert beszlgetpartnerei csknysnek bizonyultak, s nem tettek semmilyen gretet. Amikor meghallotta a lpteket, dhbe gurult, s mr kinyitotta a szjt, hogy krdre vonja a betolakodt. Amint megltta Marie-t, falfehrr vltozott az arca. A kupa kiesett a kezbl, s csrmplve vgiggurult a padln. Leveg utn kapkodott, mint egy partra vetett hal, s hiba prblta visszanyerni a hangjt, hogy megszlaljon. Az sem vigasztalta, hogy a veje, a palotagrf s a vrgrf is hasonl cipben jrt. Amikor a halottnak hitt asszony eltte llt, vgre kpes volt megszlalni. - Az Atya, a Fi s a Szentllek nevben tnyleg kegyed az, Marie asszony?

Marie pukedlizett eltte. - n nagyok, Felsg, s vdat emelek egy asszony ellen, aki a vesztemet akarta.

Nyolcadik rsz

A bossz

I.

Michel zavarodottan bmulta a levelet. Mi trtnhetett, hogy felsge Zsigmond csszr ppen sszel hvatja maghoz? Ebben az vszakban rengeteg a munka, fkt a szlszrettel. Ha teljesti a parancsot, s Nrnbergbe lovagol, nem r vissza idben, hogy felgyelje az embereket, aztn megtartsa velk a hlaad misvel kezdd szreti mulatsgot. Igaz, hogy a legtbb munka felgyelett rbzhatta Ingold rfira, de Mariele megbntetse ta a fiatalember helyzete nem volt rzss a vrban. Michelnek azonban nem volt ms vlasztsa, mint engedelmeskedni a csszr parancsnak, habr el sem tudta kpzelni, mi okbl hvatja Zsigmond. Hadjrathoz mr ks volt, hiszen nhny ht mlva az idjrs hatalmasabb ellenfl lesz, mint brmilyen ellensg. Hirtelen felbredt benne a gyan, hogy Schwanhild taln titokban futrt kldtt az apjhoz vagy valamelyik rokonhoz, s panaszkodott r. ppen kt hnapja hozta vilgra a lnyt, de eddig a lovag figyelemre sem mltatta t s a kisbabt. A gyan, hogy a gyermek nem az v, hanem a vrnagy, szntelenl mardosta a lelkt. Nem bzott Ingold eskjben, mert a fiatalemberrl lertt a bntudat. Schwanhild ezzel szemben minden llegzetvtelvel a gyermek trvnyes szrmazst bizonygatta. Lehet, hogy magtl a csszrtl krt segtsget. Michel ksz volt dacolni a csszrral, ugyangy, mint Schwanhild magas rang rokonaival, pfalzi Lajossal s a bajor hercegek kel, Henrikkel, Lajossal s Vilmossal. Vgs esetben kolostorba kldi a felesgt s a gyermeket. gy gondolta, ott lesznek a legjobb helyen. Michel az asztalra dobta a csszri kancellria levelt, s Michihez fordult. - Gondoskodj rla, hogy hajnalban tra kelhessnk! t ember velnk jn. - Mi van Landulffal? - krdezte Michi frkszen. Keresztapja mrgesen legyintett. - A klyk szolglhatja a vrnagyot aprdknt. Nem akarom tovbb magam mellett tudni. Michi szvrl nagy k esett le. gy vlte, hogy Landulf, akit a vrlakk kevlysge s otrombasga miatt kerltek, rosszul szolglta a lovagot. A Schwanhild ltal idehvott vrkplnt idkzben lecserltk egy Ochsenfurtbl rkez prdiktorra. Germa hatalma is szertefoszlott, mert Michel visszahozta Zdenkt. Igaz, nem sikerlt rgi helyt elfoglalnia, mert Schwanhild bizalmasa megtagadta, hogy tadja az asszonynak a kulcsokat, de a hznp legtbbszr a bartsgos cseh nnek engedelmeskedett. - Gondoskodom rla, hogy uram lovagi felszerelst megfelelen kifnyestsk - mondta Michi szles mosollyal. Michel nevetve sszeborzolta a hajt. - gy teszel, mintha hborba mennk. Ha gy lenne, a csszr kvete utalt volna r. Michit azonban nem lehetett ilyen knnyen meggyzni. - Mindenre fel kellene kszlnnk, uram, s tbb fegyverest vihetnnk magunkkal. - Kotnyeles klyk.

Michel megpaskolta az arct, s nzte, ahogy a fi elrohan, hogy teljestse a megbzatst. jra kzbe vette Zsigmond levelt, s elrejtette egy ldba. Mg ha az uralkod levele nem is tartalmazott semmi klnlegeset, mgiscsak a csszri kegy jele volt, s rdemesnek tartotta megrizni a ksbbi genercik szmara. Mikzben Michel hvta a szolgjt, s utastotta, hogy csomagoljon be mindent az utazsra, azon tprengett, tudassa-e Schwanhilddel a csszri parancs rkezst. Egy vllrndtssal azonban elhessegette a gondolatot, mert nem akarta, hogy brmi kze legyen az aszszonyhoz. Inkbb egy alkalmas cseldet keresett, hogy kielgtse frfivgyt. Schwanhild Isten s a vilg eltt a felesge volt, idegenkedett attl, hogy egy olyan nvel hljon, aki ms frfira gondol, nem r. A lelkiismerete mindenesetre azt sgta, azrt tartja magt tvol Schwanhildtl, hogy ne csbtsa el mg egyszer az rzkisge. Nem akart tle mg egy gyermeket, akinek a szletsekor ismt azt krdezte volna magtl, vajon valban az apja, vagy valaki ms. Amg elkerli az asszonyt, nyugodt szvvel utasthat el egy esetleg szlet msodik gyermeket. A vrnagyot is csak msnap reggel rtestette a csszri meghvsrl Ingold a ruhaujjt rnciglva, nyugtalanul hallgatta, s nem igazn tudta, mit feleljen. Szvesen szolglta Michelt, de a hamis esk ta ura irnta tanstott bizalma eltnt. Az esk miatt Schwanhild frje knytelen volt t vrnagyknt megtartani, mert egy lovag eskje, fleg ha a feszlet eltt tette, szentnek szmtott mindenki eltt. Tudta, hogy az rn nem kvetett hzassgtrst sem vele, sem mssal. Enyelegtek egymssal egy kicsit s nem tartottak be minden szablyt, ami egy illedelmes felesg szmra ktelez volt. Schwanhild lnya azonban Michel gyermeke. Ezrt a fiatalember tzbe tehette a kezt. - A hitvese is elksri, uram? - krdezte Ingold izgatottan. Michel megrzta a fejt. - Nem, a felesgem itt marad. - Kr, mert Nrnbergben az rn tallkozhatna a rokonaival. Ingold ktsgbeesetten tprengett rajta, hogyan vehetn r Michelt, hogy magval vigye Schwanhildet. Nem azrt ldozta fel a lelki dvt, hogy azt lssa, mennyire semmibe veszi t a frje. Michel ebben a tekintetben lthatan elvakult s makacs volt. Nem is kvnhatott volna magnak ragyogbb felesget Schwanhildnl, s mgis gy bnt vele, mint a csizmjrl lesprend piszokkal. - Megmondtam, Schwanhild itt marad. A gyermeke mg tl kicsi az utazshoz, s eddig nem volt hajland dajkt fogadni. Michelt valjban nem rdekelte, hogy az asszony maga szoptatja-e a csecsemt, vagy egy dajkra bzza. egyes-egyedl Trudit szerette. Imdott lnyt viszi magval, s nem a felesgt, akit a csszr rknyszertett. - Dieter vezeti a hat fegyverest, akik elksrnek - fzte hozz Michel. Gereont azrt hagyta itthon, hogy legyen a vrban egy bizalmasa, aki rajta tartja a szemt a szolgkon. Nem bzott meg tbb Ingoldban, mert gy gondolta, hogy aki egyszer hamisan eskdtt, az ms tettekre is kpes. A vrnagy rezte az elutastst, s megbnta a napot, amikor Kibitzsteinbe jtt, de rgtn elhessegette ezt a gondolatot, mert ha mst szolglna, nem ismerte volna meg Schwanhildet. Jobban vonzdott a fiatalaszszonyhoz, mint valaha, de tudta, hogy a vgya sosem teljeslhet be. Csak azt kvnta, hogy beszlgethessen Schwanhilddel, s vigasztalhassa. Hogy rnje akarata mennyire keveset szmtott, az is mutatta, hogy Michel Zdenka mellett Marielt is visszahozatta a vrba, s jra Trudi szrazdajkjv tette. Michi hga ugyan fkezte a nyelvt, de mindenki tudta, hogy szvbl gylli t s a vrrnt is. Trudi gondozjaknt Mariele is azok kz tartozott, akik reggeli utn elhagytk a vrat. Az ifj lovag Kibitzstein hatrig ksrte az utazkat, aztn nehz szvvel visszatrt a vrba. Voltakppen rlnie kellene, futott t az agyn. Amg Michel tvol van, felllegezhet, s nyugodtan vgezheti a munkjt anlkl, hogy a vrr bizalmatlan tekintett erezn magn. Eddig mindig rmmel helyettestette Michel Adlert, de amikor belovagolt a kapun, s leszllt a lovrl, gy rezte, rnyk borul a vrra, amitl a meleg szi napsts ellenre borzongott. Schwanhild, aki lthatan szintn fzott, a palota bejratnl fogadta. Ez nem volt okos dolog, m annyira dhs volt, hogy figyelmen kvl hagyta szolglja figyelmeztet szavait. - Azt hallottam, hogy a frjem Nrnbergbe utazik. - Schwanhild gy mondta ki a frjem" szt, mintha kromkods lenne. A lovag lehajtotta a fejt. - Ezt kzlte velem. - Nem tudja, mirt utazik el? Ingold fjdalmas shajjal emelte fel a kezt.

- Azok az idk mr rgen elmltak, amikor Michel r a bizalmba avatott. - Azt hiszem, tudom, mi a szndka. Nrnbergben beszlni akar a csszrral vagy a kpviseljvel rlam, s el akarja rni a hzassgunk felbontst. A gyermekem fattyv vlik, aki nem foglalhat helyet nemesek asztalnl, s rlhet, ha frjhez mehet egy szabadnak szletett frfihoz. Pedig az lnya. Tbbszr is megeskdtem r, de meg sem hallgat. Schwanhild arcn knnycseppek csorogtak, ugyanakkor dhtl szikrzott a szeme. Nem nknt ment hozz a nemtelennek szletett Michel Adlerhez. Ahelyett, hogy hlt kapott volna, amirt leereszkedett hozz, flretoltk, akr egy kiregedett lovat. Cserbe viszont, legalbbis hzassguk els hnapjaiban, megismerte s megszerette az gy rmeit, s nem llt szndkban hosszabb idre lemondani rla. A Mariele vdjai okozta sokk utn, amit csak Ingold eskjvel lehetett elhrtani, ksz volt r, hogy hsges s engedelmes felesg legyen. Srt termszete azonban tnkretette ezt a szndkot, s jobban gyllte a frjt, mint valaha. Ellenszenve a gyermekre is kiterjedt. tpllta, mert a Kibitzsteinhez tartoz falvakban nem tallt szoptats dajkt. Ezt szintn a cscselek rovsra rta, akiket az eldje hozott a vrba, de a kicsit nem hanyagolhatta el, klnben senki sem hinn el, hogy a frje az apja. Schwanhild a lovag spadt arct frkszte. Az utbbi hnapokban keskenyebb lett, a tekintete befel fordult. rezte, menynyire szenved ebben a helyzetben, s nagyra rtkelte, hogy itt maradt. Hlval tartozott neki, amirt felldozta a becslett, hogy megmentse az vt, s fjdalommal ltta, hogy frje makacssga miatt az ldozata rtktelenn vlhat. Mindenesetre ezt nem magyarzhatta el a fiatalembernek mindenki fle hallatra. Ehelyett keseren felnevetett. - Mivel a frjem elhagyta a vrat, bizonyra sok munka vr kegyelmedre, lovag r. Nem tartztatom teht tovbb.

II.

Frieda ktsgbeesetten trdelte a kezt, s imdkozott, hogy Isten trtse jobb beltsra az rnjt. - Ezt nem teheti. Ha kiderl, rnmnek vge a lovag rral egytt. Schwanhild felemelte a fejt s rfrmedt. - Maradj csendben, klnben mg jobban feldhtesz. Most pedig add ide a ruhdat! A szolgl aggdva lehajtotta a fejt. Schwanhild tervt annyira esztelennek tallta, hogy megrzkdott a flelemtl, de tudta, mikor kell tartania a szjt. Amikor levette a ktnyt, s kibjt a ruhjbl, a htizmai sszerndultak, mintha mr rezn a korbcstseket, amiket kapni fog, ha az rnje leleplezdik az ruhiban, mikzben grbe utakon jr. Ugyanakkor aggdott Schwanhildrt, mert r rosszabb vrna az tlegeknl. Ha a frje nem li meg legott, ahogy sok nemes tette a htlen felesgvel, kolostorba kldi, ahol lete vgig imval s nsanyargatssal kell vezekelni a vtkeirt. A szolgl nem tudta volna megmondani, melyik a szrnybb sors. - Az inget magadon hagyhatod. A ruha s a vllkend elg, hogy az emberek sszetvesszenek veled. Schwanhild kinyjtotta a karjt, s megakadlyozta, hogy Frieda meztelenre vetkzzn, majd megparancsolta, hogy segtsen neki felvenni a ruht. Alighogy felltztt, az ajthoz sietett. - Ne nzzem meg, hogy nem jr-e valaki odakint? - krdezte Frieda mrgesen. - Ingben, mintha a szeretdhz igyekeznl? Schwanhild hangja kiss gnyosan csengett, mert a kibitzsteini legnyek nagy vben elkerltk az rn szolgljt, pedig igencsak szemreval teremts volt. Friednak ugyan nem lett volna ellenre egy kis enyelgs, de a Marielvel trtntek ta a vr laki gy bntak vele, mint egy leprssal. Schwanhild flretolta a lnyt, s kinyitotta az ajtt. A huzatos folyosn bredt tudatn, mire kszl valjban, s egy pillanatra megrmtette terve elvetemltsge. Azutn sszeszortotta a fogt s elindult. A vrban mindenki aludt, az rk kivtelvel, akik idrl idre hangosan jeleztk, hogy minden rendben van. Schwanhild lebiggyesztette az ajkt, amikor meghallotta a toronyr felharsan kiltst. Figyelje csak nyugodtan a vron kvli esemnyeket. A bent trtntekbl gysem vehet szre semmit. A lpcshz sietett, halkan lement a folyosra, aminek a vgn Ingold szobja volt. Vrnagyknt kln szoba illette meg, ahogy a magasabb rang szolgkat s a katonk parancsnokt is. A katonk kzs hlteremben aludtak, amint a cseldek is, akiket a kulcsrn egyik bizalmasa felgyelt. Csak a szolgknak kellett bernik a hallban jszakra elhelyezett szalmazskokkal. A legtbb vrtl eltren Kibitzsteinben senki sem aludt a folyoskon, s ez most

kedvezett az asszonynak. Schwanhild megllt Ingold ajtaja eltt, s krlnzett. A mgtte nyjtzkod sttsgben semmit sem lehetett ltni, csak a patknyok s egerek tipeg zaja hallatszott. Az rtalmatlan nesz megrmtette a vrrnt, akinek az idegei pattansig feszltek, gyhogy majdnem elejtette a mcsest. Az utols pillanatban azonban megtartotta, s lenyomta a kilincset. Ha az ajt zrva van, kopogtatnia kell. Ez kockzatos lenne, hiszen minden szokatlan zaj idecsalogathat valakit, aki ppen az rnykszkre tart. Nagy megknnyebblsre a lovag nem tolta r a reteszt. Schwanhild besurrant a szobba, s bereteszelte maga mgtt az ajtt. A halk nesz eljutott Ingold tudatig, s mormolt valamit, amit a sajt nevnek hallott, ezrt legszvesebben meg cskolta volna. Merszen letette a mcsest, az alv fl hajolt, s ajkval megrintette a frfi szjt. Az ifj nyugtalan lett, fllomban viszonozta a cskot, majd egy csapsra felbredt. Mivel Schwanhild arca rnykban volt, csak a szolgl fktjt s ruhjt ltta, ezrt erlyesen ellkte. - Mit kpzelsz, te ringy? - gy beszlsz azzal az asszonnyal, aki ksz mindent kockra tenni, hogy ksznetet mondjon? Schwanhild srtdtten lebiggyesztette az ajkt. A lovag immr tudta, ki ll eltte. Kiugrott az gybl, de csak ekkor vette szre, hogy meztelen, ezrt a takar utn kapott, hogy maga kr csavarja. - rnm, mit keres itt? - krdezte, s tovbbi szavai dadogsba fulladtak. Schwanhild rpillantott, s lvezte, hogy az ifj ennyire zavarban van. - Ki akarom egyenlteni az adssgomat, lovag r, hiszen sokat kockztatott rtem. - De semmit sem rtem el - szaktotta keseren flbe Ingold a vrrnt. - Azta Michel r nem bzik sem bennem, sem kegyedben. Ezrt jobb lenne, ha most rgtn elmenne, mieltt szreveszi valaki, hogy idejtt. - Tnyleg ezt akarja? - Leheletnyi harag lt ki az asszonyka arcra. Sokat kockztatott, de a lovag lthatan nem rtkelte az ldozatt. - rnm, n ... - Ingold elfordult, s igyekezett nem nzni r. Kzben azonban nem tudta titkolni frfii vgyt, mert a derekra tekert takar nem leplezte azt elgg. Schwanhild megrintette a kzfejvel, s elgedetten vette tudomsul, hogy a fiatalember kiss ijedten kapkodja a levegt. Elrte teht, amit akart. Levette a ruhjt, s megmutatta magt anyaszlt meztelenl. - Miutn a frjem eltasztott egy olyan bnrt, amit nem kvettem el, mostantl legyen ht igaza, s kegyelmed kapja meg a jutalmt nemes cselekedetrt. - rnm, ezzel minden csak mg rosszabb lesz! Ingold a falig htrlt, s kzdtt, hogy visszanyerje az nuralmt. Schwanhild gyerekesnek tallta a habozst, ugyanakkor tetszett neki, hogy nem veti r magt, mint egy feltzelt bika. Megfogta a frfi kezt, s kzelebb hzta maghoz. - Lehet, hogy ez az jszaka az egyetlen lehetsgnk, hogy a szerelmnk beteljesljn. Adja meg nekem azt az rmt, hogy bosszt lljak azon a frfin, aki elutazott anlkl, hogy a gyermekemet megkereszteltk volna, s nevet adott volna neki. Ha megbetegedne s meghalna, a papnak szksgkeresztelst kellene vgeznie. Tudja kegyelmed, mit jelent ez? Ingold lesjtva blintott. Ha egy frfi megtagadta, hogy a felesge gyermeknek nevet vlasszon, akkor fattynak tartja, s ezt nyilvnosan elismeri. Egy anynak ez volt a ltez legnagyobb megszgyents. A lovag megrtette Schwanhild haragjt, hiszen nemesemberknt kockra tette a lelki dvt, hogy megmentse az asszony s Michel becslett is, de nem kapott rte ksznetet. Heves mozdulattal maghoz vonta s tkarolta az asszonyt, akit ez halk sikolyra ksztetett. Megcskolta, de tlsgosan gett a vgytl ahhoz, hogy sokig enyelegjen. Mieltt Schwanhild brmit tehetett volna, mr az gyon fekdt. A lovag rhajolt, s kiss esetlenl, de heves mozdulattal tette magv. - vatosabban, kedvesem, nem vagyok tehn - panaszkodott az asszonyka, de hamarosan fellkerekedett szenvedlyes termszete, s tadta magt a tzes ifjnak.

III.

Nrnbergbe rkezsekor Michel megtudta, hogy a csszr mr napokkal korbban elhagyta a vrost. Amgy is furcsa fogadtatsban rszeslt, mert alig mutatkozott eltte valaki. A vrnagy egyik alrendeltje Michelt s trsait a szllsra, ksrte, s megvrta, mg a csoport bekltzik. Ezutn rekedtes hangon megkrte a lovagot, hogy kvesse. Abban a remnyben, hogy vgre tallkozik valakivel, akitl megtudja a csszri parancs okt, elindult a frfival. Nem vette szre, hogy mgtte kinylt egy ajt, s Trudi, aki Marielvel s Annival lakott egy szobban, kidugta rajta a fejt. Amikor ltta, hogy az apja elmegy, lbujjhegyen utna osont. Mariele vissza akarta tartani, de a kislny mr tlsgosan frge volt ahhoz, hogy feltns nlkl elkaphassa. Ekzben Michel ksrje bekopogott az egyik ajtn ugyanazon a folyosn, s vlaszra nem vrva benyitott, majd intett a lovagnak, hogy lpjen be. Michel a kszbrl krlnzve egy kicsi, faburkolata szobt ltott, amiben egyetlen szk llt. Egy n lt rajta httal, s az ablakon t a vrost nzte. A frfi a vrgrfra vagy egyik magas rang kpviseljre szmtott, gy mrgesen megkszrlte a torkt. Ebben a pillanatban a lnya besurrant mellette, odaszaladt az asszonyhoz, majd rmeredt. - Mama? Annyi svr szeretet csengett ebben a szban, hogy Marie-nak knnyek szktek a szembe. Felllt, de meg kellett kapaszkodnia a szktmlban, mert szdlt. - Trudi, des kicsikm! Meglepetten nzett a kislnyra, aki nagyot ntt, s ragyog mlykk szemekkel tekintett r. Letrdelt, aztn maghoz lelte a lnyt. Michel kbultan tett nhny lpst feljk, s megfogta a fejt, amit teljesen resnek rzett. A szeme azonban megerstette, amit a fle jelzett. AZ Marie-ja llt eltte. Idsebbnek ltszott, mint ahogy az emlkezetben lt, s az orra, valamint a szeme krli mly rncok elrultk, hogy nehz idket lhetett t, mgis szebbnek ltta, mint valaha. Letrdelt el, a fejt a mellre hajtotta, s zokogsban trt ki. - Marie, ht lsz? Most mr tnyleg minden jra fordul. Trudi nagyon elgedetten nzett az apjra. - A gonosz asszonynak most el kell mennie, ugye? Michelt ebben a percben elnttte a szgyen, amirt nem kzdtt erlyesebben msodik hzassga ellen. Megprblt beszlni, de leginkbb sszevissza dadogott. A hangtalanul belp Marielre hrult teht a feladat, hogy elmondja keresztanyjnak a trtnteket. - Michel r knytelen volt jra meghzasodni. A csszr knyszertette r, hogy felesgl vegye azt a nt. Kellemetlen, utlatos teremts, s megcsalta az urat a vrnaggyal. Az els pillanatban Michel legszvesebben elverte volna a kotnyeles lnyt, mert a lehet legkmletesebben akarta elmondani a hrt Marie-nak. A felesge reakcijbl azonban rjtt, hogy Mariele a megfelel szavakat hasznlta. Marie rgtn megrtette, hogy Zsigmond rknyszertett Michelre egy hzassgot, ami lthatan katasztrfv fajult. Megrzkdott, mintha egy kellemetlen gondolatot akarna elhessegetni, aztn btortan a frjre mosolygott. - Btorsg, kedvesem. Ez a zrzavar feloldhat. Ha msknt nem megy, veszek egy hzikt a kzeledben, s ott fogok lni Trudival. - Ezt nem engedem. Trudi, te s n sszetartozunk. De mesld el, mi trtnt annak idejn. Bizonytkunk volt r, hogy a Rajnba fulladtl. Egy halott szke nt talltak, a te ruhdat viselte. Mi tartott ilyen sokig tvol tlem? Elvesztetted a gyermekedet? Michel fjdalmasan mosolygott, mert ugyan szvbl szerette Trudit, de rlt volna, ha van egy fia. Akkor belpett Alika Lisval a karjn. Michel nagyot nyelt, amikor megltta a stt br lnyt, Mariele pedig felsikoltott az Ijedtsgtl. Trudi ellenben oldalra hajtotta a fejt, s kvncsian nzte az idegent. Michel szedte ssze magt elsknt, s a gyermekre mutatott. - a mi lnyunk? Odament hozzjuk, de nem merte elvenni List Aliktl. - Mondhatjuk, hogy Lisa a lnyom, de nem n szltem. - Marie hangja megkemnyedett, a szemben egyszeriben tz villant. - Falko s Hulda von Hettenheim legkisebb lnya. A sajt anyja el akarta veszejteni, ezrt osztozott a sorsomban. s ez gy is marad, hiszen tplltam a stt rkban, amikor gy tnt, mr nincs remny, adott ert s btorsgot, hogy harcoljak. Soha sem adom oda senkinek, Michel. Soha! Megrtetted? Michel semmit sem rtett. Csak azt tudta, hogy a felesge, az els felesge, amint gondolatban kijavtotta

magt, gy szerette a kicsit, mintha a sajtja lenne. Mieltt azonban megkrdezhette volna, mi trtnt a kzs gyermekkkel, Egon dugta be a fejt az ajtn. Marie megltta, s intett neki, hogy jjjn kzelebb. - Michel, van mg egy nevelt gyermekem. Egon, az egykori markotnyosn, Oda fia. Te nem ismered, Eva s Theres azonban meslhet neked rla. De hagyjuk a mltat bkben nyugodni. Odnak ksznhetem, hogy hazatrhettem. Cserbe meggrtem neki, hogy sajtomknt felnevelem a fit. Michel mr csak a fejt rzta. - Az utazsod sorn lthatan gyerekeket gyjtttl. De mi van a sajtunkkal? - Ez az a dolog, amit mg el kell rendeznnk. Ami a velem lv gyermekeket illeti, van mg kett az utaz csoportunkban, nekik van desanyjuk. - Kinyjtotta a karjt, s kopogott a szomszd szoba ajtajn. Az tjr kinylt, s egy magas pr lpett rajta. - Engedd meg, hogy bemutassam Anasztzit, Voroszanszk hercegnjt, aki sok szenvedstl kmlt meg s j bartnmm vlt, valamint vazallust, Andrej lovagot. Gelja s egy nrnbergi cseld, akit a vendgek rendelkezsre bocstottak, behozta Zot s Vlagyimirt. - Egytt utaztunk keresztl a fl vilgon - mondta Marie. - Ez egy nagyon hossz trtnet, amit elmeslek, ha kiss megnyugodtunk. Ez egyben a fink trtnete is, aki most mg hallos ellensgem kezben van. Legszentebb ktelessgnk, hogy visszaszerezzk. Michel nmn blintott, s nem szgyellte, hogy knnyek grdlnek vgig az arcn. Nhny perc alatt anynyi minden zdult r, hogy szinte fel sem tudta fogni a hallottakat. Az egyetlen, ami igazn eljutott a tudatig, kiltsknt szakadt ki belle. - Fit szltl? Ez inkbb megllapts volt, mint krds, s egyben tisztzta is a helyzetet. A fia anyjaknt Marie tbb joggal nevezhette magt a felesgnek, mint Schwanhild, s elhatrozta, mindent el fog kvetni, hogy ezt a csszr s az anyaszentegyhz is gy lssa. Marie beszmolja rkig tartott, s az asszony lthatan szenvedett az emlkek felidzsekor. Mgis olyan nyugodtan beszlt, mint amikor egy keresked megbzottja a szraz zlet rszleteit ismerteti. Egy alkalommal meg kellett szaktania az elbeszlst, mert Trudi hirtelen felmszott Alika lbe, s ersen drzslni kezdte az arct. - De hiszen nincs is befestve! - kiltotta csaldottan, s mrgesen nzett Marielre, aki ezt sgta neki. Hiltrud lnya behzta a nyakt. - Azt hittem... - Nem mindig igaz, amit az ember gondol, Marie kedvesen rmosolygott. Michel clzott r, hogy Marielnek a msodik felesge s annak szeretje miatt slyos bntetst kellett elszenvednie, s magban megfogadta a lnyknak, hogy jvteszi a dolgot. Mosolyogva kinyjtotta a kezt, s maghoz hvta Marielt. - Gyere, lj le mellm! Michi, aki gy rezte, httrbe szorult a hga mgtt, hallhatan megkszrlte a torkt. - Ne merj hazugsgokat mondani az rnnek, rted? - Akkor sem hazudtam - frmedt r szikrz szemekkel, de mieltt nekimehetett volna a btyjnak, Marie elkapta, s az lbe hzta. - Termszetesen nem hazudtl - Marie hangja semmi jt nem grt Schwanhildnek s a vrnagynak. Most azonban mg nem akart ezzel a dologgal foglalkozni, mert volt ennl sokkal fontosabb teendje is. Marie maghoz lelte Marielt, aztn Trudi fel tolta, aki mr igencsak fltkenyen nzett. - Beszltem a csszrral, s visszakveteltem a fiunkat. Legszvesebben titokban hoztam volna el onnan, de attl fltem, hogy a visszatrsem hre tl korn eljut Huldhoz. Ahogy ismerem azt a nszemlyt, kpes lenne bntani a gyermeket puszta gonoszsgbl. - Ezt mg most is megteheti - felelte Michel komoran. - Nem, ha a csszr gyorsan cselekszik, s lovagokat kld, hogy elhozzk a gyermeknket. Ez az egyetlen lehetsg. Michel jl ltta, hogy Marie mennyire kapaszkodik ebbe a remnybe, s tkarolta. - Igazad van. Imdkozzunk, hogy sikerljn. Isten visszavezetett hozzm, s nem fogja elvenni tlnk a fiunkat.

IV.

Wittelsbach Lajos szve szerint eltkozta volna a csszrt. gy gondolta ugyanis, hogy Zsigmond a felels ezrt a zrzavaros helyzetrt, s ahelyett, hogy megoldotta volna a gondot, meneklsszeren elhagyta Nrnberget, s visszatrt Magyarorszgra, holott sem hirtelen trk tmadst vagy fenyegetst nem jelentettek. Zsigmond teht r hagyta a kusza gy szlainak kibogozst. t is sokkolta a halottnak hitt Marie Adlernek, Kibitzstein rnjnek vratlan hazatrse. Radsul az a tny, hogy bevdolta tancsadja, Lauenstein lnyt, rossz fnyt vetett r palotagrfknt s hbrrknt egyarnt. Falko zvegyt tmogatta a Heinrich von Hettenheim elleni rksdsi vitban s a fit, akire Marie asszony ignyt tart, tbb udvaronca s nemese kinyilvntott ktsge ellenre is elismerte a Hettenheim-birtokok j urnak. Egy szolga megtlttte a boros kupjt. A palotagrf gondolataiba merlve megfogta, de nem ivott, hanem mindkt kezt az iv ednyre helyezte, mintha egy nyakat szorongatna. Amint ennek tudatra bredt, nem tudta eldnteni kibl prseln ki legszvesebben a szuszt. Lauenstein mindig hsgesen szolglta t, de ha most a lnya ellen fordul, a jvben nem adhat a frfi szavra. Ugyanakkor nem hagyhatta figyelmen kvl Marie Adler vdjt sem. Ha igazak az lltsai, akkor Hulda von Hettenheim mltatlan a vdelmre s a jindulatra. A msodik gond Michel Adler msodik hzassga volt, amit rokonval, Schwanhilddel kttt. Igaz, hogy az unokatestvre frigyt Magoldsheim birodalmi lovaggal soha nem fogadta el, s gy a lnyt sem ismerte el hivatalosan rokonnak, de Schwanhild ereiben mgiscsak ugyanaz a vr folyt, mint az vben. Ha Marie aszszony elfoglalja rgi helyt, nemzetsge egyik asszonyt egy gyas szintjre sllyeszti. - rdg vigye az asszonynpet! A palotagrf felemelte a kupt, hogy a falhoz vgja, de vgl nem tudta rsznni magt, hogy elpocskolja a bort. Ivs kzben kavarogtak a gondolatai. Brhogy is vgzdik a dolog, mindenkppen vackorba harap. Azon kezdett tprengeni, hogyan llthatn be Marie elbeszlst egy hbortos fehrnp kpzelgsnek, s hogyan dughatn t kolostorba. A tnyek azonban nem engedtk meg ezt a lpst, hiszen ha rossz tletet hoz, az futtzknt terjedne el a birodalomban, s rtana a hrnevnek. Megllaptottk, hogy Marie Adlert, amikor Rheinsobernbl hazafel tartott Kibitzsteinbe, megtmadtk s elhurcoltk. Egy tanult szerzetes segtsgvel, aki beszlte mind az orosz, mind a grg nyelvet, kikrdezte Anasztzia hercegnt s Andrej lovagot. Megtudta tlk, hogy a nmet birodalmi lovag felesgt gy adtk el a piacon, mint egy marht. Ez a bntett nem maradhatott bntetlenl. - Lauenstein mg mindig nincs itt? Wittelsbach Lajos egyre ingerltebb lett. Rumold r szinte mindig a kzelben volt, ppen most kellett az egyik vrba mennie, hogy elintzzen nhny srgs gyet. Mivel Lajos nem kapott vlaszt, klvel szke karfjra csapott. A szolgja azonnal odasietett, s jra meg akarta tlteni a kupjt. A palotagrf megragadta a frfi ruhjt. - Tudni akarom, hol marad Lauenstein. - Felsged hrnke mr biztosan odart, de mivel mg sem trt vissza, senki sem tudja, mikor rkezik meg Lauenstein r. A szolga azt hitte, gyesen kikerlt a kutyaszortbl, m Lajos grf gy meglkte, hogy majdnem elesett. A kancsban lv bor kilttyent a padlra. Az uralkod lthatan szre sem vette a dolgot, hanem sszeszortott fogakkal a tvolba meredt. Jl ismerte az egykori szajha makacssgt, ezrt tisztban volt azzal, ha ellene hatroz, ez az asszony kpes lesz bevdolni t a csszrnl. A szolga kzben hozott egy rongyot, s feltrlte a padl. Lajos uram egy pillanatra rnzett, megfogta a kupjt, s alattomosan kinttte a szke mell a bort. - Itt is trld fel! - mondta az elkpedt szolgnak, s mris jobban rezte magt. A hangulata azonban ismt borss vlt, amikor az egyik udvaronca, aki a tbbi nemessel egyetemben az utbbi rkban blcsen tvol tartotta magt urtl, bejelentette, hogy megrkezett Heinrich von Hettenheim. Wittelsbach Lajos elhzta a szjt. - A lovag bizonyra nem tudja kivrni, hogy az unokatestvre hsos fazekhoz ljn. - Ha Marie asszony szavai megfelelnek a valsgnak, akkor jogtalanul tartottk tvol tle, Felsg. Mersz dolog volt a palotagrfnak gy visszavgni, de ez esetben az udvaronc sajt s bartja igazrl volt sz. Senki sem akarta ugyanis az t megillet rksget a hbrura nknye vagy ppen csals miatt elveszteni. Ez volt az egyik veszly, amirl Lajos grf gy gondolta, hogy a fejre hullhat. Mg ha magasabb clok is vezrlik, nem lphet t nyltan a jogokon s a trvnyen, mert ez legjobb vazallusainak hsgbe kerlhet.

- Vezesse be Heinrich lovagot, te pedig - szigoran a szolgra nzett - hozz egy kupt Hettenheimnek. Most elg a br kupa, az nra vagy az ezstre mg r kell szolglnia Mivel kivltsgnak tekintettk, ha egy audiencin borral knltak valakit, sem az udvaronc, sem a szolga nem tallhatott kivetnivalt ura dntsben, st ez azt mutatta, hogy Lajos grf legjobb tudsa s lelkiismerete szerint akarja elrendezni az gyet. Az udvaronc kiment, s hamarosan Heinrich von Hettenheimmel trt vissza. A lovag mlyen meghajolt a palotagrf eltt, akirl azt remlte, hogy a jvben a hbrura lesz. Br az egykor a hbres hallig adomnyozott vrak s javak mr rgen rkldtek a csaldokon bell, mgsem volt tancsos az uralkod jindulatt eljtszani. Ha felhborodik, vagy netn azzal vdolja a palotagrfot, hogy mindenrl tudott, elvesztheti az rksgt, mieltt megkaphatta volna. - Isten hozta, Hettenheim! rlk, hogy ltom. - Wittelsbach Lajos gy mregette vendgt, mint egy lovat, amirl nem tudja eldnteni bevigye-e az istlljba. - Szolglatra, Felsg. Heinrich von Hettenheim trdet hajtott, hogy kinyilvntsa odaadst, s meglepetten ltta, hogy az uralkod parancsra a szolga egy kupa bort nyjt fel. - Ugye hallott mr errl a csf gyrl Hettenheim? - Nem sokat, Felsg. Azt meslik, hogy Marie asszony visszatrt s Hulda asszony egy fattyrl lltotta, hogy elhalt frje s az fia, hogy engem tvol tartson jogos rksgemtl. A palotagrf htradlt a szkben, s a fogt csikorgatta. - Nem egy fattyrl van sz, Hettenheim. Marie asszony megeskdtt Istenre s az sszes szentre, hogy Hulda asszony fia az gyermeke. - Ezt a legjobb akarattal sem tudom elkpzelni, hiszen Hulda von Hettenheim gylli Kibitzstein rnjt, akr a pestist. Hogyan tudn Marie s Michel Adler fit a sajtjnak nevezni s akknt felnevelni? A palotagrf szigor tekintettel a lovagra nzett, de sem az arckifejezsn, sem a hangjban nem tudott felfedezni semmifle hamissgot, gy flresprte ama homlyos sejtelmt, miszerint a gyermek dolgban Heinrich lovag s Kibitzstein rnje megegyezett. Ez a gyan amgy is minden alapot nlklztt, mert ha kitervelt csalsrl lenne sz, Michel Adlernek egy ktes szrmazs gyermeket kellene sajt fiaknt s rkseknt elismerni. - Ki fog derlni az igazsg. Iderendeltem Lauensteint s a lnyt. Mihelyt megrkeztek, meghozom a dntst Pfalzi Lajos megfogta a kupjt, s ivott egy nagy kortyot, mieltt bartsgosan biccentett Heinrich von Hettenheimnek. - gy hallottam kegyelmednek van hrom fia. - gy van, Felsg. Idkzben ngyen vannak, de a legkisebb mg csak ekkora. - Heinrich lovag egy krlbell flves gyermek nagysgt mutatta, s brndosn mosolygott A palotagrf jobbjval az llat drzslgette, s lelki szemeivel ngy harcra ksz lovagot ltott. Vendge a huszita hborban bebizonytotta rtermettsgt, teht bizonyra nem vall szgyent vele, ha hbresv fogadja. A fiaival megerstheti a hadait mg Hulda lnyai haszontalanok voltak szmra, hiszen nem rendelkeztek elg hozomnnyal ahhoz, hogy valamelyik ifj lovagjhoz adja ket jutalmul. - Igya ki a bort, mieltt tvozik, Heinrich uram! Hvatom majd kegyelmedet s a tbbieket, ha kzel a dnts rja. Wittelsbach Lajos maga is ivott egy kortyot, s gondolatban srgette bizalmast, Lauensteint, hogy trjen vissza mielbb. V.

Heinrich lovagot megrkezse utn rgtn a palotagrf el vezettk, de mihelyst tvozhatott, els gondolata volt, hogy felkeresi bartait, s az szjukbl hallgassa meg, mi trtnt valjban. Egy szolga megmutatta a Michel lakrszhez vezet utat s bejelentette a vendget. A belpsekor el trul ltvnyra azonban nem volt felkszlve. Elszr egy fiatal lnyt pillantott meg, akinek olyan fekete volt a bre, akr a korom, s sznes ltzke nem rulta el, hogy egy magasabb rang cseld vagy egy polgr lenya. A fldn lt egy takarn, s egy csapat jtszadoz gyereket figyelt. Kzlk csupn Trudit ismerte, aki egy ktvesforma kisfival kockkat

rakott egymsra. A tornyocskt pp ekkor dnttte fel egy jrni tanul gyetlen ficska, mikzben egy vele egykor kislny ezrt a kezre csapott. Marie s Michel a gyerekek mellett lt, egy Michire nagyon hasonlt lnyka egy msik hlgynek mutatott egy hmzsmintt, vgl egy vilgosszke haj lovagot ltott, aki kiss bnatosan nzett az lben alv csecsemre. A httrben egy szken lve Anni prmet varrt egy ruha nyakra. Marie szrevette Heinrich lovag habozst. - Jjjn be, bartom! Hettenheim azt gondolta magrl, olyan ember, akit kevs dolog rendthet meg, m amint megpillantotta Marie-t, knnyek szktek a szembe. Odarohant hozz, s mindenki szeme lttra tlelte. - Isten a tanm, ahogy letem legszrnybb napja az volt, amelyen megkaptam a hallhrt, gy ez a mai a legszebb. Marie megdbbent, mert ilyen rzelmi kitrst inkbb Heribert von Seibelstorfftl vrt volna. Hogy rr legyen zavarn, tnzve a lovag vlla fltt odaszlt Geljnak. - Hozz bort a vendgnknek! Hettenheim shajtva kiegyenesedett, s bocsnatkr pillantst vetett Michelre, amirt elragadtatta magt, de barti mosolyt kapott vlaszul. Ekzben kiss idegen kllem, bjos cseld jelent meg, aki egy tlcn bort, egy darab kenyeret s egy kupac st hozott. Marie ltta a bizonytalansgt, s a kenyrre mutatott. - Vedd el, mrtsd bele a sba s edd meg! Gelja azt akarja ezzel mondani, hogy kegyelmed j bartunk, s szvesen ltod vendgnk. Heinrich lovag mosolyogva blintott a cseld fel, s kvette Marie tancst. - Ksznm. Ez szp szoks. Ezutn krlnzett, s elismeren blintott. - Amint ltom, ezen az utazson messzebbre jutott kegyed, mint amit egykor egytt kezdtnk s fejeztnk be. - gy is mondhatjuk - mondta Marie, s ajkai krl elnz mosoly jelent meg, ami nem annyira bartjuknak, hanem inkbb Nrnberg tudsainak szlt. A doktorok s magiszterek egyfell gtek a kvncsisgtl, hogy halljk a beszmoljt orosz fldn s Konstantinpolyban szerzett lmnyeirl, msrszt nem vettk komolyan, ezrt nem tulajdontottak neki tl nagy jelentsget. Minden kijelentst a frfi utazkval hasonltottk ssze, gy gyakorta hitetlenkend fejcsvlst vltottak ki szavai. gy dnttt, nem hagyja, hogy ez a bosszsg elvegye a viszontlts rmt, s szlt Hannesnek, hogy hozzon szket a ltogatjuknak. - Bocssson meg, de btorral nem vagyunk tlsgosan jl elltva. gy ltszik, vendgltnk nem szokott ilyen nagy csoport nemest elszllsolni a flig felptett vrban. Hadd mutassam be voroszanszki Anasztzia hercegnt s hsges lovagjt, Andrejt, vagy Andreast, ha az idegen nv kimondsa gondot okozna. Heinrich lovag lelt ugyan a Hannes ltal hozott szkre, de rgtn felpattant, s olyan mlyen meghajolt Anasztzia eltt, ahogy az egy magas rang hlgy eltt illett. Ezutn kezet nyjtott Andrejnek. - Remlem, nem tallja srtnek, ha Andreasnak szltom. A msik nevet bajosan tudnm rendesen kimondani. Meglepetsre Marie valamilyen idegen nyelven beszlt a lovaghoz. Mivel a nevt hallotta, felttelezte, hogy az asszony a szavait fordtja le. - Kegyed sokfle tehetsggel br, Marie asszony. Nem csodlkozom, hogy mindig talpra esik. Heinrich lovag azon tprengett, hogyan birkzna meg a felesge egy ilyen helyzettel. Habr jelenleg csekly vagyonukat jl kezelte, s a fiait derk embernek nevelte, mgis ktelkedett benne, hogy elviseln azt a sorsot, amit Marie tlt. Alig tudta fkezni a kvncsisgt, de nem akart tolakod lenni, gy elszr az t is rint dolgokrl beszlt. - Lajos urunk fogadott engem, s azt mondta, hogy Hulda asszony kegyed fit nevezi a vilg eltt sajtjnak. - A szavaibl flrerthetetlenl kihallatszott a ktkeds. - gy igaz. Nzze ott azt a kislnyt! - Marie Lisra mutatott, aki Vlagyimirrel szemben megnyerte a kockkrt vvott csatt. - a hetedik lnya az unokatestvrnek s a felesgnek. A lnykt kicserlte a fiammal. Amikor elmeslte, mi trtnt Otternburgban, az emlkek knnyet csaltak a szembe. Heinrich nmn hallgatta, vgl letrdelt el. - Istenemre, az a nszemly megrlt! Soha nem fogom tudni jvtenni, amit a rokonom elkvetett kegyed

ellen. De abban biztos lehet, hogy nlam hsgesebb bartot nem tallhat.

VI.

Hrom nappal ksbb Rumold von Lauenstein megrkezett a vrosba, s rgvest a palotagrfhoz vezettk. Lajos gy lt a szkn, mint egy felingerelt medve. - Vgre idert. Nem siette el a dolgot. Lauenstein meghajolt, de nem emelte fel a fejt. - Uram, hivatott? - Mghozz hrom httel ezeltt. Hol van a lnya? - Hulda megbetegedett, s nem utazhatott. Diplomataknt s a palotagrf tancsadjaknt Rumold von Lauenstein gyesen hazudott. Mgsem sikerlt a hangjt annyira uralnia, ahogy szerette volna. A palotagrf a szkkarfra csapott az klvel. - A parancsom egyrtelm volt. Vgs esetben kocsiba fektetve kellett volna idehoznia a lnyt. - Attl fltnk, hogy pestises, ezrt a szolgljval egytt bezrtuk az asszonyhzba. - Lauenstein kijtszotta az adujt, ami els pillanatban hatsosnak tnt, mert Lajos uram sszerezzent s gy ltszott, hogy ki akarja kldeni a szobbl. De aztn az uralkod visszanyerte az nuralmt. - Szval a jrvny. Taln az lenne a legjobb, ha belehalna, ez megoldan a gondjaim egy rszt. Lauenstein pontosan tudta, hogy a lnya egszsgesebb, mint a hzassga idejn. Nem elszr tkozta el Hulda csalst, amivel meg akarta tartani az rksget. Szerencsre egyik bartja figyelmeztette, ezrt remlte, hogy elkergetheti a feje fltt gylekez viharfelhket. - Imdkozom Istenhez, hogy a lnyom meggygyuljon, felsges uram. - Azt akarom, hogy idejjjn! -A palota grf hangja mg erlyesebben csengett. - Nem fog jnni, Uram. - A szavak tl gyorsan kicssztak Lauenstein szjn ahhoz, hogy elharaphassa ket. Az uralkod rdekldve elrehajolt. - s mirt nem fog jnni? Lauenstein rmlten ltta, hogy Wittelsbach Lajosra gyakorolt befolysa eltnben van. Legalbbis ezen a napon ura nem bizalmas bartknt tekintett r, hanem egy az tbl elsprend gondknt. Ezt is engedetlen lnynak ksznhette. A tancsad behzelg szavakkal akarta elzni a palotagrf haragjt, m ura az els sztag utn flbeszaktotta. - A lnyt szrny vdakkal illetik. Ha ezek megfelelnek a valsgnak, mglyn vgzi. - Szabad krdeznem, ki emelt valamifle kptelen vdat Hulda ellen? - Lauenstein pphogy kimondta e szavakat, amikor bekvetkezett az, amitl ama otternburgi napok ta rettegett: kinylt az ajt, s belpett rajta Marie Adler. - n vdolom. Bizonyra kint hallgatzott, gondolta Lauenstein mrgesen, s eszbe jutott, hogy ennek az asszonynak van nmi gyakorlata az ajtnl val flelsben. Legszvesebben megragadta volna, hogy kitekerje a nyakt. Ehelyett kiss meghajolt, s eljtszotta a mit sem sejtt. - , ht kegyed az, Marie asszony! A frje az mondta, kegyed meghalt. - Bizonyra nem fog tetszeni a lnynak, hogy lek s visszatrtem a birodalomba. Azrt jttem, hogy viszszakveteljem tle, ami az enym. - Marie gy nzett Lauensteinre, mintha egy freg volna. - Nem rteni, mire cloz. Igaz, hogy a lnyom nem tl barti szavakkal illeti kegyedet, de biztosan nem lopott el asszonyomtl sem kszert, sem aranyat. Ezt kveten Lauenstein a palotagrfhoz fordult. - Attl tartok, van egy elgg nagy gondunk, hiszen felsge Zsigmond csszr ragaszkodott ahhoz, hogy Marie asszony frje jbl meghzasodjon. Teht a derk Michel Adlernek most kt felesge van, s ez szent egyhzunk szoksa szerint eggyel tbb a kelletnl. Tehetnk egy javaslatot? Taln Felsged rbeszlhetn az egyhzatykat, hogy adjanak felmentst Kibitzstein birodalmi lovagjnak, hogy mindkt asszonnyal egytt lhessen. Trtnt mr ugyanis ilyen a keresztes hbork idejn. Annak idejn a pognyok rabszolgasgba vetettek egy lovagot, akit ksbb egy szaracn szz szabadtott ki. A lovag szorult helyzetben meggrte neki, hogy cserbe felesgl veszi. Sajnos azonban otthon mr volt felesge, gy amikor kiszabadult, s biztonsgba kerlt, nem tudta, hogyan tarthatn meg a szaracn lnynak tett eskjt. Mivel a lelki dvrl volt sz,

szentsge, a ppa megengedte a frfinak, hogy nl vegye a lnyt, ha a felesge hajland ezt elfogadni. Teht, ha Felsged... A palotagrf kle harmadszor is lecsapott a szkkarfra. - Lauenstein, kegyelmednl mindig kznl van nhny elterel hadmvelet s kibv. Most nem Michel r kt hzassgrl van sz, hanem a Hettenheimi-rksgrl. Marie asszony azt lltja, hogy kegyelmed unokja az fia. - Klns gondolat. Nem tudom, hogyan jutott ez Marie asszony eszbe. - Lauenstein bevetette minden diplomciai tapasztalatt. Marie karba font kzzel, megveten nzett r. - Akarja dvzlni az unokjt? Ez annyira vratlanul rte, hogy Lauenstein nkntelenl is az ajtn nzett, de nem ltott senkit. Hulda apja rjtt, milyen kzel llt ahhoz, hogy elrulja magt. - Hulda egyik lnyt Nrnbergbe hvatta, uram? Errl nem is tudtam. Marie szmra immr vilgos volt, honnan fj a szl. - Kegyelmed Hulda bntrsa. A palotagrf nvekv bizalmatlansggal mregette a frfit, aki olyan hossz ideig hsgesen szolglta. - Lauenstein, kegyelmed tkozott hazudoz. Istenem, hiszen tudhatja, milyen nagyra becsltem mindig. Falko lovag halla utn az volt a szndkom, hogy azzal a felttellel adom t Heinrich von Hettenheimnek a hbrt, hogy az rkse felesgl veszi kegyelmed legidsebb unokjt. De kegyelmed knyrgtt, vrjam meg, amg bizonyoss vlik, hogy a lnya fit hozott-e a vilgra. s ez lltlag megtrtnt. n pedig jobban hittem Kegyelmednek, mint mindazoknak, akik figyelmeztettek a csalsra. Lauenstein rezte, hogy elveszti a lba all a talajt. Hiszen jelen helyzetben az eddig mg ki nem mondott vd ellen, nevezetesen Marie elrablsa s elhurcoltatsa ellen aligha tudott vdekezni, s ltta Wittelsbach Lajoson, hogy mindenrl tud. Radsul tl sokan tudtk, hogy Marie Adler is akkor volt vrands, amikor a lnya. Azzal a tnnyel egytt, hogy az egykori szajht elraboltk, sokan bizonytottnak ltjk majd, hogy Hulda ms gyermekt nevezte meg sajtjaknt. Mint tapasztalt diplomata, Lauenstein tudta, mikor vesztett. Most mr csak kt vlasztsa maradt, felldozza a lnyt, vagy vele egytt bukik el. Nem esett nehezre a dnts. - Bocssson meg, uram, de a vejem halla ta a lnyom nmaga kezeli a birtoka gyeit. Taln tlsgosan sok szabadsgot adtam neki, de szmomra Felsged szolglata fontosabb volt, mint az, hogy a lnyomat ellenrizzem. A palotagrf bosszsan morgott. - Jobban kellett volna gyelnie. Lauenstein ltta, hogy ura kiss megnyugodott, s igyekezett komor arckifejezst lteni. - Igaza van Felsgednek. Elismerem, bennem is felmerlt a gyan, hogy a lnyom megprblja majd a frje egyik fattyt sajt fiaknt felnevelni, ha jbl lnyt szlne. Mi tagads, Falko lovag rmt lelte benne, ha minden tjba kerl fehrnpet magv tett, ez all a birtokn lk sem voltak kivtelek. Termszetesen rgvest a lnyom lelkre beszltem, s amikor meghallottam, hogy a cseldlny, akit Falko teherbe ejtett, mg a szls eltt meghalt, azt hittem, hogy a vilgnak bemutatott fi Huld. Ezrt csodlkoztam, hogy Marie asszony hirtelen felbukkant, s a gyermeket kveteli. Mivel Marie Otternburgban nem tallkozott Lauensteinnel, nem ktelkedett a szavaiban, st azt remlte, hogy segt neki. - Lauenstein r, kegyelmed lnya Speyerben elraboltatott, s egy Otternburg nev erdbe vitetett. Ott szltem meg a fiamat, azutn Hulda hetedik lnyval egytt, aki nhny httel korbban jtt a vilgra, a tvoli orosz fldekre hurcoltak. - Micsoda szerencss fordulat, hogy kegyed visszatallt a hazjba. - Rumold von Lauensteinen nem ltszott, hogy mind a lnyt, mind annak ellensgt a pokol mlyre kvnta. Az egykori szajha kemnyebb volt a vasnl, s tbb lete volt, mint a vrban l sszes macsknak egyttvve. Hulda bolond volt, hogy letben hagyta. Wittelsbach Lajos htradlt. - Igen, ez valban szerencss fordulat. felsge, a csszr mr elrendelte, hogy emeljenek kpolnt a Szzanya s Szent Mria Magdolna tiszteletre. De most... A palotagrfot az egyik udvaronc jvetele szaktotta felbe. - Mi az? - A szatcs megrkezett, Felsg. - Vezesd be!

A frfi meghajolt, kiment a terembl, majd hamarosan visszatrt egy alacsony, testes frfi ksretben. Lauenstein elspadt, amint megltta. El kellett volna tennem lb all Fulbert Schfflent, gondolta, s most mr dhsebb volt magra, mint a lnyra. A palotagrf ltal lovagg ttt wormsi keresked mlyen meghajolt hbrura eltt, s mr-mr szemtelenl pphogy Lauenstein fel fordult. Aztn megpillantotta Marie-t, megdermedt a rmlettl, mintha a hall lpett volna el. - Szent g, hiszen ez lehetetlen! Lajos palotagrf gy mregette a frfit, mintha a lelkbe akarna ltni. - Amint ltod, a halottak visszatrnek, hogy megvdoljk a bnsket. Schffleint ugyan mindenki kemny zletembernek ismerte, de ez mg neki is sok volt. Abban a hitben, hogy a Marie eltntetsben jtszott szerepe leleplezdtt, a palotagrf lba el vetette magt. - Nem akartam megtenni, Uram, de Lauenstein s a lnya knyszertettek. Klnben meglettek volna. Amikor Marie asszony eltnse utn felfedeztem egy halvny nyomot, kvettem, hogy segtsek az rnnek. - igen. Segtettl nekem, ahogy annak idejn Odnak is. - Marie felemelte a lbt, hogy belergjon a vinnyog kereskedbe, de vgl nem tette, csak a fldre kptt. - Ugye emlkszel mg Odra, akit egykor teherbe ejtettl? Amikor hozzd fordult a bajban, a gyermekvel egytt eladtad rabszolgnak. Nem egyedl trtem vissza, Schffiein, a fiadat is magammal hoztam. Oda a segtsgrt cserbe meggrtette velem, hogy hazahozom a gyermeket. - Marie elg hangosan beszlt ahhoz, hogy Alika meghallja. A mr lny nemcsak Egont hozta be, hanem a kis List is. A kislny annyira hasonltott gyermekkori anyjhoz, hogy Lauensteint lesjtotta a ltvny. - Hulda hetedik lnya, de most mr a nevelt lnyom, s gondoskodni fogok rla. - Marie kinzte Lauensteinbl, hogy megmenti a lnyt a bntetstl, s attl flt, hogy a firt cserbe List kveteli majd. Mindenesetre Marie-nak nem llt szndkban kiszolgltatni a kislnyt Hulda von Hettenheim knye-kedvnek. Annak az asszonynak volt elg lnya, teht lemondhatott a legkisebbrl. Marie-val ellenttben, aki izgalmban fel sem fogta teljesen Schfflein hebegst, a palotagrf rjtt, hogy tancsadja rszt vett Marie elhurcolsban, s megsemmist pillantssal nzett Lauensteinre. - Istenemre, mg sosem tallkoztam ennyi elvetemltsggel! Kegyelmed ennek az rdgi tervnek a kiagyalja, s most megprblja az egsz bnt a lnyra hrtani. s n egy ilyen becstelen emberben bztam veken t! Lauenstein mr ltta a hhrt, amint meglendti a feje fltt a kardot, ezrt tovbb akarta bizonygatni az rtatlansgt. Schfflein azonban megltta a lehetsget, hogy mentse az irhjt, gy elmondott minden rszletet, megvdolva Rumold von Lauensteint s a lnyt mindenfle bnnel, ami csak eszbe jutott. Lauenstein azonnal igyekezett a nemess tett kereskedt hazugnak belltani, m a palotagrf tancsadja szavba vgott. - Csak akkor beszlj, ha krdezlek, kutya! A te bnd ugyanolyan gbekilt, mint az, amit ez a freg kvetett el. A csszri vrnagy s a szolgi kiszedik belletek a teljes igazsgot. rsg, vezesstek el mindkettt! Wittelsbach Lajos mr el akart fordulni tlk, de meggondolta magt, s mg egyszer Lauensteinre nzett. - Ha meg akarod menteni az letedet, vedd r a lnyodat, hogy azonnal jjjn ide, s adja t a gyermeket srtetlenl Marie asszonynak. Akkor megengedem neki, hogy kolostorba vonuljon, ahol imdkozhat a lelketekrt, s vezekelhet mindketttk bneirt. Lauenstein ismerte a lnyt, s keseren felnevetett. Hulda inkbb vgignzi, amint az apja feje porba hullik, mint hogy engedelmeskedjen a palotagrfnak. Mgis ebben a pillanatban kevsb krhoztatta szerencstlensgrt, mint ezt a becstelen teremtmnyt, aki arannyal vsrolt lovagi cmet, s bosszt eskdtt Schfflein ellen is. VII.

A porkolb, akinek tadtk Rumold urat s Schffleint, gy bnt velk, ahogy a tbbi tmlcbe kerlt nemessel szokott, s egy szells cellba zrta ket, ahol gyak voltak. Ez hibnak bizonyult, mert msnap reggel a wormsi kereskedt a fldn fekve s holtan talltk az ajt eltt. A nyakn lv nyomok arra utaltak, hogy megfojtottk. Marie-t nem rdekelte a frfi vgzete. Rg szmzte Schffleint a gondolataibl. Majdnem rnknt imdkozott Szz Mrihoz s Szent Mria Magdolnhoz, hogy Hulda von Hettenheim engedelmeskedve a palotagrf akaratnak tadja neki a gyermeket. A meggrt gyertya helyett mr tt gyjtott a vros templomban, m a

palotagrf futrai hromheti kemny lovagls utn dolgavgezetlenl trtek vissza. Hulda von Hettenheim be sem engedte ket a vrba, hanem a toronybl kiablta le nekik gnyosan, hogy takarodjanak vissza oda, ahonnan jttek. A palotagrf, aki fogadta Marie-t, Michelt s Heinrich lovagot, hogy kzlje velk sikertelensge hrt, hoszsz ideje gyakorolt hatalmval igyekezett leplezni bosszsgt. Szket s bort hozatott nekik, mintha nagyra becslt vendgek lennnek, s that tekintettel mregette ket. Aztn tnyjtott Michelnek egy pergament, mely tbb nagy pecsttel volt elltva. - Hulda von Hettenheim nem hajland engedelmeskedni az apjnak s nekem. Ezrt feljogostom arra, hogy a jogainak erszakkal szerezzen rvnyt. Michel dbbenten meredt r, s sszevonta a szemldkt. - Felsg, nem igazn rtem, hogy... - Felhatalmazom, hogy hadat viseljen Hulda von Hettenheim ellen. Egyben kegyvesztettsg terhe mellett megtiltom a vazallusaimnak, hogy tmogassk az asszonyt. Menjen ldsommal! Wittelsbach Lajos nem klnsebben rezte jl magt azzal a dntssel, hogy Michel Adlertl s a hallbl feltmadt felesgtl ezen a mdon szabaduljon meg. De meg volt ktve a keze, hiszen nem akarta rknyszerteni a tbbi birodalmi herceget arra a mltatlan sznjtkra, hogy hbort kelljen indtaniuk egy engedetlen asszony ellen. Radsul ebben az esetben maga is felels lenne Marie finak letrt s biztonsgrt, ugyanakkor fogalma sem volt, hogyan akadlyozhatn meg, hogy Hulda von Hettenheim meglje a gyermeket. Magban eltkozta Falko zvegyt a nyakassgrt, amivel megakadlyozta, hogy kegyes s igazsgos fejedelemnek mutathassa magt. Az, hogy Michel Adlernek jogot adott a hadviselsre, nmaga szmra is gyva tett volt, de tekintettel a krlmnyekre, nem ltott ms kiutat, mint hogy Poncius Piltusknt cselekedjen. Mosta kezeit, hogy senki se tehesse felelss a viszly kimenetelrt. Ez a gondolat kis hjn rvette, hogy nyltan Michel Adler oldalra lljon. Aztn meggyzte magt, hogy a lovag nincs egyedl, hiszen a hadzenetet gy fogalmazta meg, hogy annak jogait Adler kiterjeszthesse. Heinrich von Hettenheimre is. Ha Heinrich az a vazallus volt, akit remlt, megostromolja s birtokba veszi a Hettenheimek vrt. Ha nem sikerl neki, akkor nem az a frfi, akire szksge van. Ezekkel a gondolatokkal Wittelsbach Lajos elgedetten htradlt, s felszltn Michelre nzett. - Kssn szvetsget Heinrich lovaggal, s vonuljanak ldsommal a bns asszony ellen! Mialatt Michel mg e szavakon rgdott, Marie alig tudta trtztetni magt, hogy ne vgja a palotagrf arcba, mit gondol rla. gy vlte, a nagyr tlsgosan egyszeren elintzte a dolgot, hiszen sem Michelnek, sem Heinrichnek nem ll annyi pnz a rendelkezsre, hogy nagyobb hadat killtson, radsul beksznt a tl, mire elindulhatna a hadjrat. Igaz, hogy a Hettenheim-birtokokkal ellenttben Kibitzstein birodalmi uradalom volt, de Michel fontosabbnak tartotta, hogy katonk helyett szolgkat fogadjon fel, akik elvgzik a klnbz munkkat. Hulda asszony viszont szmthatott a sajt s valsznleg az apja vazallusaira is. Heinrich von Hettenheim rjtt, hogy Marie s Michel nem igazn rlnek az tletnek, s melljk lpett. - Ne csggedjenek, bartaim! Visszaszerezzk a ficskt. Minden bartjuk kardot fog ragadni, s segt neknk. A palotagrf gy vlte, itt az ideje egy nemes cselekedetnek, s Heinrich lovaghoz fordult. - A csszr rendelkezsre bocstott csapatok egy rsze Nrnbergnl tborozik. A tl kzeledte miatt aligha fognak Bohmiba vonulni, teht adhatok kegyelmetek mell nhny lovas csapatot. - Ksznm, uram. - Michel fejet hajtott, habr fogalma sem volt, hogyan szervezze meg ezt a hadjratot. A palotagrf grete remnyt bresztett benne, hogy kap pr tucat tapasztalt katont. Ha neki s Heinrich lovagnak sikerl nhny bartjukat megnyerni szvetsgesl, szerencssen vgzdhet a harc. Marie nem osztotta frje derltst. Ismerte Hulda von Hettenheimet, s majd belehalt a gyermeke miatti aggodalomba. De akrhogy is gondolkodott, nem ltott lehetsget arra, hogy fit mg a hadjrat eltt kiszabadthassa Hulda asszony kezei kzl. Falko zvegye szigoran riztetni fogja a birtokait, s fknt a gyermeket, hiszen volt az aduja ebben a szrny jtszmban. Lajos grf kegyesen vendgeire mosolygott, s legyez mozdulatot tett a kezvel. Marie, Michel s Heinrich lovag rtettek belle, s viszszavonultak. Az asszonybl a szobjban minden dhe kiszakadt. - Bolond voltam, hogy a csszrhoz fordultam. Ha lruhban a vrba mentem volna, sokkal kevesebb veszly kzepette szabadthattam volna ki a gyermekemet. Michel maghoz vonta, s megprblta megvigasztalni. Heinrich lovag melljk lpett, s tkarolta

ket. - A srs s a panaszkods nem segt. Cselekednnk kell. Ezenkvl ktlem, hogy sikerlt volna elvenni a fit attl a nszemlytl. Hulda felismerte volna, brmilyen lruht is lt. - Nem, ha azt hiszi, hogy a messzi orosz fldn vagy a tatroknl vagyok. Marie felkapta az els, keze gybe kerl trgyat, s a falhoz vgta. - Tessk, vedd el ezeket a cserpednyeket, legalbb szpen trnek ssze. - Heinrich lovag odanyjtotta neki a gyerekek etetsekor hasznlt tlakat, s ezzel akarata ellenre megnevettette Marie-t. - Igaza van. Semmire sem megynk, ha a kihasznlatlan lehetsgeket siratom. Azzal kell foglalkoznunk, hogy mit tegynk. Mennyi katont kell sszegyjtennk, hogy hadba vonulhassunk Hulda von Hettenheim ellen? - Krlbell hromszzat. s szksgnk lesz mg tven mesteremberre s szolgra, akik tudnak ostromgpeket pteni. - Remlem, nem kell minden Hettenheim-vrat bevennnk, csak azt az egyet, amiben az ellensgnk tartzkodik. - Mennyi katont tudunk sszeszedni? - Marie krdse inkbb Heinrich lovagnak szlt, mint a frjnek, mert gy gondolta, Kibitzstein nincs abban a helyzetben, hogy egy nagyobb csapatot killtson. Heinrich von Hettenheim a fogt csikorgatta. - Tl keveset, hogy remnynk legyen a sikerre. Menjnk! Kldjnk futrt azokhoz a bartainkhoz, akitl segtsget vrhatunk. Odalpett az rpulthoz, amit Marie hozatott a szobba, mert elkezdte lejegyezni knyszer utazsnak lmnyeit, s paprt, tollat vett el. Bizakodsa Marie-ba s Michelbe is btorsgot nttt, s hamarosan k is egy v papr fl hajoltak. Mg mieltt lement a nap, szmos levelet megrtak, s merszen ignybe vettk a csszri futrszolglatot, hogy azokat eljuttassk a cmzettekhez. Amikor a viaszgyertyk fnynl sszelt a nagyobb trsasg, Heinrich von Hettenheim felemelte boros kupjt, s ivott egykori markotnyosnje egszsgre. - A szerencss hazatrsre, Marie asszony! Vegye ezt annak jeleknt, hogy eme vllalkozsunk is sikerrel jr. - Remlem, gy lesz. - Marie nem volt olyan biztos ebben, de nem akarta elrontani a hangulatot, ezrt is felemelte a kupjt.

VIII.

Marie nyomasztbbnak tallta a mostani hadba vonulst a ngy vvel korbbinl. Most nem egy krs szekren lve veszdtt a makacs jszgokkal, hanem Nyulacskn lovagolt. A szeld htasra alig kellett figyelnie. Nehezre is esett volna egy lnkebb lovat meglni, mert a gondolatai szlsebesen kavarogtak. jra s jra htrafordult a nyeregben, hogy megnzze a kis sereget, de semmi kivetnivalt nem tallhatott benne. A katonk frgn meneteltek, a mlhs csapat fradhatatlanul haladt a fsereg mgtt, az utvd krlbell szzlpsnyire kvette ket, s gondoskodott a biztonsgukrl. A frfiak j hangulatban voltak, habr nem szmthattak jelents hadizskmnyra. A csszri zsoldosok rltek, hogy tmenetileg maguk mgtt hagyhattk a huszita hbort, mert a Nrnberg melletti tli szllsuk a legnyomorsgosabb parasztviskkbl llt, az ennival pedig nagyrszt rpaksa s szraz kenyr volt. Michel az lelmiszeres kocsira rpadarn kvl bven rakatott sonkt, kolbszt s hasonl finomsgokat, amikbl a katonk mskor ritkn rszesltek. A mlnsok parancsnoka Timo volt, Michel egykori rmestere, aki annak idejn a huszita hborban elvesztette az egyik lbt. Az egykori katona ura eltnse utn egy nrnbergi zvegynl hzta meg magt, s Michel meglepetsszer visszatrsekor nem mert jelentkezni nla. Amikor azonban Nrnbergben elterjedt a magnhadjrat hre, megragadta az alkalmat, hogy kiszabaduljon Grete asszonysg uralma all, s felkereste Michelt. Vrakozsaival ellenttben a lovag tallt a megnyomorodott frfinak helyet a seregben. Timo teht elgedetten magval s a vilggal az els kocsin lt, s sikeresen tartotta kordban a kocsisokat s szolgkat. Nem Michel egykori fegyvermestere volt az egyetlen hsges ember a rgi idkbl, aki csatlakozott a hadjrathoz. A csapat ln lovagolt Dietmar von Arnstein lovag, aki egyenesen fekete-erdei hazjbl jtt legidsebb fival, Grimalddal egytt. A nyalka ifjt egy v mlva vrhatan lovagg tik. A fiatalember mg sosem vett rszt hadjratban, ezrt olyan idegesen fszkeldtt a nyeregben, mint aki minden pillanat-

ban ellensges tmadsra szmt. Marie btortan rmosolygott, aztn megnzte Heinrich lovagot s az embereit. Vertlingen aptja nyilvnvalan nagyra tartotta vrnagyt, mert nemcsak sajt csapatainak nagy rszt bocstotta rendelkezsre, hanem meggyzte a szomszdait is, hogy csatlakozzanak Heinrichhez. Az utvdet Heribert von Seibelstorff vezette, aki a huszita hbor idejn beleszeretett Marie-ba, az lltlagos markotnyosnbe, s Michel megmeneklse utn Sokolna grfkisasszony mellett tallta meg a boldogsgot. Mg mindig annyira lelkesthet volt, mint annak idejn, s gett a vgytl, hogy segthessen Marie-nak, Michelnek s termszetesen Heinrich von Hettenheimnek jogaik rvnyestsben. Mellette haladt Andrej Grigorjevics aranyozott pncljban s cscsos sisakjban. Szmra a hadjrat kitn alkalom volt, hogy kitntesse magt s az egyik nagyr felfigyeljen r, mert nem akart kizrlag Zsigmond csszr bizonytalan gretre hagyatkozni, miszerint ad neki egy hbrbirtokot. Marie ezzel az tkpes sereggel ppgy elgedett lehetett, mint a dolgok eddigi menetvel. A Rumold von Lauenstein vrait irnyt lovagok s vrnagyok nem mertek szembehelyezkedni a palotagrf parancsval, s kinyilvntottk, hogy nem akarnak uruk lnya mell llni. Ez a tny s annak a hre, hogy a Hettenheim-javak jvbeni ura hatalmas sereggel kzeledik, arra indtotta Hulda kt vazallust, hogy megnyissa vrt elttk. Csak a fvr s az eldugott Otternburg tartott ki rnje mellett. Marie elgg ismerte Hulda von Hettenheimet ahhoz, hogy felttelezze, jobban bzhat a kisebb vr lakinak hsgben, mint a lnyegesen nagyobb fvr embereiben, akiket mg a frje vlogatott ki. Megkrte teht Michelt s Heinrichet, hogy elszr inkbb Otternburg ellen vonuljanak. Valsznleg ott dl el minden, ahol sszes nyomorsga kezddtt. Hirtelen megragadta egy kz a gyepljt. Marie felnzett, s Michelt ltta maga eltt. - Az elhad jelentse szerint alig kt ra mlva elejtjk a vrat. - Vgre! - Marie mlyet llegzett, elvette Micheltl a gyeplt, s galoppra ksztette Nyulacskt. - Ltnom kell! - Menj fel arra a dombtetre! Onnan jl lthatod a vdmveket. De ne lovagolj kzelebb! Michel kvette Marie-t egy darabon, s felllegzett, amikor ltta, hogy az asszony odafent megllt. Ugyanakkor a szeretett n ltvnya kiss elszomortotta. Mivel a kettjk kzti helyzet nem tisztzdott vglegesen, Marie ragaszkodott ahhoz, hogy kln gyban aludjanak. Michel jobban vgydott utna, mint valaha, s rezte, hogy Marie is szeretne visszatrni a karjaiba, mgis kedvesen, de hatrozottan megtartotta a kell tvolsgot. Szvbl remlte, hogy a hadjrat szerencssen vgzdik, mert biztosra vette, csak akkor trhet meg kzttk a jg, s tallhatnak jra egymsra, ha Marie vgre a karjban tarthatja a fit. Michel egy pillanatra szrnyen fltkeny lett minden apr lnyre, ami Marie rzkeit lekttte, s kiss tartott a jvtl. A lelke mlyn ktelkedett abban, hogy a gyzelem utn lve tallnak a gyermekre. Vajon sikerl majd Marie-t kiragadni a bnat tengerbl, amibe biztosan hossz idre elmerl? Sejtette, hogy nem lesz knny dolga. Egy perccel ksbb mr bolondnak tartotta magt, hiszen mg semmi sem volt veszve, s mindent el fog kvetni, hogy megmentse a felesgt s a fit. Felemelte a fejt, s tnzett a kzeli dombon magasod vrra. Hulda emberei bizonyra sokat dolgoztak az utbbi idben, hogy az elregedett erdt felksztsk az ostromra. A falakat megerstettk, a kaput j torony vdte. Ennek ellenre Michel gy vlte, hogy az erdts nem sokat r. Az vhez hasonl seregnek nem tud ellenllni. - Igen, ez az a vr, ahol fogva tartottak. Marie az imnt mg gy festett, mint aki tkn l, most viszont teljesen nyugodtnak ltszott. Mg az trl is lement kiss, hogy utat engedjen az elhadnak. Dietmar von Arnstein mell lovagolt, megfkezte a lovt, s nevetve Otternburgra mutatott. - Ezekhez a falacskkhoz mg faltr kos sem kell. sszetrm pusztn a pncllal fedett kezemmel. - Abban azrt segtenem kell neked - vetette kzbe Grimald komolyan, amivel nemcsak Marie-t s Michelt, hanem az desapjt is megnevettette. - Merem remlni - mondta Dietmar lovag, miutn ismt sszeszedte magt. - A szolgk ptsenek csak hajtgpeket s faltrkt, hogy el ne felejtsk, hogyan kell. Pr nap mlva egy nagyobb erd eltt fogunk llni, s ott szksgnk lesz az ostromgpekre. Dietmar r intett Marie-nak, aztn elindult lefel. Marie gyet sem vetve a dombok fell fj hideg szlre, mg egy ideig ott maradt, s feszlten figyelte Otternburgot. Hirtelen megdrzslte a szemt, majd jbl pislogott egyet, de nem csalta meg a ltsa. A vr hts rszn, egy kis kitrsi kapun t emberek osontak ki. Izgatottan feljk mutatott, s visszahvta a frjt. - Nzd! Michel hunyortott, s a tvolba kmlelt.

- Vagy szkevnyek, vagy futrok, akiket segtsgrt kldtek. Brkik is, nem szkhetnek meg ellnk! Megfordult a nyeregben, s intett Heinrich lovagnak. - Emberek jttek ki a vrbl. Gondoskodj rla, hogy elfogjk ket. Heinrich von Hettenheim maghoz hvta legidsebb fit, aki Dietmar lovag fihoz hasonlan harci tapasztalatot akart szerezni, s megveregette a vllt. - Na, fiam, mutasd meg, mire vagy kpes! A fiatalembernek nem kellett ktszer mondani, intett nhny katonnak, hogy kvesse, s elvgtatott. Michi s Grimald von Arnstein azonnal csatlakozott hozz, hiszen nem akartk elszalasztani a hadjrat els kalandjt. - Legyetek vatosak, s ne hagyjtok csapdba csalni magatokat! - kiltotta utnuk Heinrich lovag, de az ifjak mg csak htra sem nztek, ezrt kivonta a kardjt, s parancsot adott egy kisebb csapatnak, hogy lljon kszenltben. - Lehet, hogy az unokatestvrem zvegye ezzel a csellel akar tszokat szerezni - mondta Marie-nak. Nem kellett azonban beavatkoznia, mert a csupasz fk kztt lttk, amint Friedrich von Hettenheim s trsai gond nlkl utolrik, s bekertik a szkevnyeket.

IX.

Heinrich lovag fia a trsaival ngy, rongyos ruhba ltztt s piszkos kendbe burkolz lnyt fogott el. Hrman meglapultak, mintha flnnek a verstl, a negyedik azonban olyan egyenesen llt, akr a cvek. gy nzett az t durvn elretaszigl ifj Hettenheimre, mint egy bkra, aki a jelenltben brekegni mert. - Ki ez a szemtelen teremts? - krdezte Michel anlkl, hogy vlaszra vrt volna. A tizenngyves-forma kerek arc s a barna szempr ismers volt Marie-nak. Alaposan megnzte a msik hrom lnyt, akik kzl kett idsebbnek ltszott. A h ellenre meztlb voltak, mg a harmadik tzves lehetett, s nagyon hasonltott a csoport vezetjre. - Lehet, hogy Hulda kt lnya s a szolglik - mondta Marie, s intett a felnttkor kszbn jr idsebbnek, hogy menjen oda hozz. gy ltta, gyanja beigazoldott. A lnyka inkbb az apjra hasonltott, mint Huldra, de ktsgtelenl a kis Lisa rokona volt. - Hogy hvnak? - krdezte Marie erlyesen. - Mena vagyok, Falko von Hettenheim lovag legidsebb lnya. - A lny tudta, kicsoda Marie, gy bszkesggel vrtezte fel magt az anyja hallos ellensgvel val tallkozsra. - Mirt hagyttok el a vrat? - Heinrich lovag fia fenyegeten kiegyenesedett Mena eltt, de nem tudta megflemlteni. - Nem akartunk az ostromlit vrban maradni, mert semmi kznk ehhez a vithoz. A csszr futra fecsegs alak volt, elmondta anymnak s nagyapmnak, mirt rendelte ket maghoz Nrnbergbe. Megtudtam, hogy az lltlagos csm egy fatty, akit az anym azrt nevez a finak, hogy kitrja Heinrich von Hettenheimet az rksgbl. De Felsges Urunk azt akarja, hogy felesgl menjek Heinrich lovag legidsebb fihoz, s egytt igazgassuk tovbb a Hettenheim-birtokokat. - Na hiszen, majd pp tged veszlek felesgl. Friedrich von Hettenheim meglkte a lnyt, akit ez annyira vratlanul rt, hogy a fldre esett. A kvetkez pillanatban az ifj apja kezt rezte az arcn. - Istentelen klyk! Ht gy vdelmezed a gyengket? Segtsd fel a kisasszonyt, s krj tle bocsnatot! Aztn gondoskodj rla, hogy t s ksrit megfelelen elszllsoljk. Hulda lnya felllt anlkl, hogy megfogta volna a fiatalember kelletlenl fel nyjtott kezt, aztn pukedlizett Heinrich lovag eltt. - Ezek a cseldek elszktek velnk, mert nem akartk, hogy anym katoni bevonszoljk ket valahova, s csf dolgokat tegyenek velk, mint ahogy ms nkkel tettk. Remlem, ez nem fenyegeti ket kegyelmed seregben. - Ne aggdj! Nem ri bntds ket, ahogy tged s a testvredet sem. - Heinrich lovag biccentett a lnynak, ezutn krdseket tett fel a vrbeli katonasgrl s felszereltsgkrl. Mena von Hettenheim htravetette a fejt. - Mirt is ne mondhatnm el? Az anymhoz mr nem kt semmi. Soha nem bnt jl velnk, s megfosztott az rksgemtl egy fatty miatt.

- A fiam nem fatty - rivallt r Marie. Michel tkarolta a vllt, hogy megnyugtassa, mikzben Hulda lnya elmondta, amire kvncsiak voltak. Beszmolja szerint Xanderrel csupn egy lovag volt a vrban, rajtuk kvl hsz katonval s ugyanennyi felfegyverzett szolgval rendelkeztek. Marie trelmetlenl hallgatta, s megrngatta a lny ruhaujjt. - Mi van a kapuval, amin keresztl elhagyttok a vrat? Be lehet hatolni rajta? Friedrich von Hettenheim megrzta a fejt. - Marie asszony, a ngy lny szkst mr rg felfedeztk. Bezrtk a kaput, s a zajokbl tlve bellrl elsncoltk. - Kr. - Marie ismt Hulda lnyhoz fordult. - Most pedig meslj nekem az lltlagos csdrl. De ne merszeld mg egyszer fattynak nevezni! A lny rmlten nzett r, s lthatan mgiscsak elfogta a flelem. Dhben, hogy az anyja llandan httrbe szortja, hallos ellensge kezre adta magt, s most fogta csak fel lpse kvetkezmnyeit. Ha Marie asszonynak gy tartja kedve, hagyja, hogy a katoni megbecstelentsk, aztn letteti a fejt. Legalbbis az anyja ezt tette volna. A dac s a gg, rni mg elrejtztt, egyszeriben szertefoszlott akr a rgi vszon, s eltnt egy spadt, reszket gyermek. - A fi a laktoronyban van, Beate gondoskodik rla. Minket nem engedett a kzelbe. Br llandan az rksnek nevezi, soha nem lttuk, hogy gyengden megsimogatta s knyeztette volna, ahogy egy ilyen kisfit szoktak. - Ki az a Beate? - Marie-nak derengett valami, de nem emlkezett pontosan. - Anym szolgljnak a testvre, gondozza Falkot a szletse ta. Marie mlyet llegzett, mert ismt a helyre kerlt egy mozaikdarabka. - Az anyd szolgljt Alknek hvjk, ugye? A hga csinos, szke teremts, aki kiss hasonlt rm? - Igen, de korntsem hasonlt annyira, mint Trine, akit anym kt vvel ezeltt a nvrvel, Minvel egytt magval vitt az utazsra. Nem tudtuk, mi trtnt velk, de Otternburgban az emberek azt suttogjk, hogy anym meglette ket. Marie felhzta a szemldkt. Ez a magyarzat a hullra, akit Speyernl talltak, s azt hittk, az. Amikor azonban tovbb faggatta, a lny nem tudott tbbet mondani. A testvreihez hasonlan Mennak is a csaldi vrban kellett maradnia az lltlagos rks szletse eltt, s csak hnapokkal ksbb lttk az anyjukat. Mg azt sem tudtk, Hulda ezttal mirt hozta ket magval Otternburgba. Marie inkbb a firl krdezskdtt, Hulda lnya rla tudott mondani nhny dolgot. Azt meslte, hogy a gyermeket, akit Marie nagy bosszsigra Falkonak kereszteltek, a szrazdajkja, Beate sokkal jobban elltta, mint ahogy annak idejn rluk valaha is gondoskodtak. Mivel Hulda megvetette a lnyait, a hznp sem bnt jl velk, teht csodaszmba ment, hogy hatan, Lisval egytt heten mg letben voltak. Mena szavaibl tlve Hulda hrom lnyt koraszls miatt, kettt pedig az els fival egyetemben csecsemkorukban vesztett el. Ez bizonyra slyos sorscsaps volt a bszke asszony szmra, Marie mgsem rzett sznalmat irnta. Azt inkbb a kt vdtelen gyermek rdemelte meg, akik reszketve lltak eltte, s gy nztek r, mintha a hallos tletkre vrnnak. Megnyugtatan rjuk mosolygott, s megsimogatta a kisebb lnyka fejt. - Most mr biztonsgban vagytok. A szolglm gondoskodik rlatok, amg felptenek nektek egy strat, ahol lakhattok. - Intett Anninak, aki elfoglalta rgi helyt, s nem lehetett lebeszlni arrl, hogy elksrje rnjt a hadjratra. Vele ellenttben Mariele s Alika rlt, hogy Anasztzival s a gyerekekkel Nrnbergben maradhatott. Mikzben Anni magval vitte Hulda lnyait s a cseldeket, Heinrich lovag Marie mellett maradt, s az llat drzslgette. - Mit gondol kegyed Menrl? - Lthatan mindent elkvet, hogy ne vljon olyann, mint az anyja. - Istennek legyen hla rte! Heinrich lovag hangja olyan megknnyebblten csengett, hogy Marie meglepetten rnzett. - gy ltom, mg mindig ssze akarja hzastani Friedrichhel. Sok gondot megoldana. Mg ha Rumold von Lauenstein kegyvesztett is lett, a lny rokonsgban ll Pfalz legtbb lovagi nemzetsgvel. Ha hozzmegy a fiamhoz, sok kapu megnylhat elttnk, s ez a dnts taln a palotagrfnak is kedvre val lenne. - Lehetsges, de mieltt terveket kovcsol a jvre, bartom, elszr szerezzk vissza a fiamat. Marie megsarkantyzta Nyulacskt, s kvette a sereget, amely idkzben jcskn elrehaladt.

X.

Hulda von Hettenheim s Xander, aki Tautacher halla utn testrparancsnok s otternburgi vrnagy lett, az jonnan ptett vdtoronyban llt, s a vlgyben tbort ver, minden meneklsi utat elzr ellensget nzte. Xander nem volt fls ember, s mg sohasem htrlt meg a harc ell, most mgis elfogta a szorongs a msik oldalon felsorakozott katonk lttn. - Kibitzstein ura tbb katont lltott ki, mint rnm vrta. gy becslm, hogy tzszeres tlerben vannak velnk szemben. Ha megkezdik az ostromot, nem tudjuk tartani a vrat. Hulda asszony gnyos pillantssal illette Xandert. - Ne aggdjon, vrnagy r. Nem fogjk bevenni a vrat. Elszr is a tl a mi szvetsgesnk, msodszor vannak eszkzeim, hogy megakadlyozzam ezt. - A fival akarja zsarolni ket - mondta a frfi bizonyos megknnyebblssel. - Ez lehet a legjobb vdekezs. Egybknt a legidsebb lnya az sszes testvrt magval akarta vinni, de a msodszltt elrulta a tervet a helyettesemnek. Hrom kisebb lnyt elfogott, mieltt kisurranhattak volna a kapun. Mena s a harmadik lnya azonban kiszktt, s rgvest az ellensg kezbe kerlt. Valsznleg odalent vannak a tborban. - Xander kellemetlenl rezte magt, mert attl tartott, hogy rnje t teszi felelss a kt lny szksrt. - Egyltaln nem szmtanak nekem. Ha Michel Adler azt hiszi, zsarolhat velk, ht tved. Tegyenek velk az emberei azt, amit akarnak. - Habr Hulda asszony azrt hozta magval a lnyait, hogy ne kerljenek az ellensg kezbe, olyan gyorsan tltette magt a vesztesgen, mintha csak egy kancs megsavanyodott tejrl lenne sz. Kzmbsen legyintve Xanderhez fordult. - Zrjk be a ngy lnyt, klnben mgiscsak kvethetik a testvreiket. - Azt is bezrjuk, aki elrulta a szksi tervet? Hulda von Hettenheim kinevette a vrnagyot. - Taln tzbe tenn rte a kezt? Nem? Akkor menjen, s tegye, amit mondtam! Mikzben a frfi utn nzett, gonoszn mosolygott, mert szerette jra s jra rendre utastani Xandert, gy bnni vele, mint egy kznsges cselddel, s kzben figyelni az arckifejezst, gy megakadlyozhatta, hogy a frfi tl sokat engedjen meg magnak, hiszen nemcsak a bizalmasa volt, hanem msfl ve a szeretje is. Hzassga idejn gyakran krdezte magtl, hogyan lehetsges, hogy nhny asszony szvesen hl egytt egy frfival. Idkzben mr megrtette, s megvetette halott frjt, aki gynyr helyett fjdalmat okozott neki. lvezte, hogy hatalma van a nincstelen lovag felett, aki teljesen az kegytl fggtt. A frfinak termszete ellenre olyan finoman s gyengden kellett bnnia vele, mintha vegbl lenne. Ebben a pillanatban Xander visszatrt, megszaktva ezzel Hulda gondolatmenett. - Nzze, rnm! Kvetet kldenek! Egy frfira mutatott, aki a palotagrf hrnknek dszes ruhjt viselte, s ltta, hogy Hulda egy pillanatra ugyangy elbizonytalanodott, mint maga. Lthatan a palotagrf llt a hadjrat mgtt, s erszakkal akarta rendre utastani a lzad nemesasszonyt. Sem Xander, sem az rnje nem sejtette, hogy ez s egy csapat csszri gyalogos az egyetlen segtsg, amit Lajos grf Marie-nak s Michelnek nyjtott. A hrnk fellovagolt a meredek ton, megllt a kapu eltt, s felemelte a kezt, hogy felhvja magra a figyelmet. Mivel felismerte a toronyban a vrrnt, azt remlte, hogy ura ltal kapott tekintlyvel egyszer s mindenkorra tisztzhatja a dolgokat. - dvzlm, rnm! Legkegyelmesebb urunk, Wittelsbach Lajos, a Szent Nmet-rmai Birodalom rajnai vlasztfejedelme s palotagrfja nevben felszltom kegyedet, hogy nyissa meg vra kapujt, s a gyermeket, akit jogtalanul sajtjnak nevez, adja t az igazi anyjnak, s bzza magt felsges hercegnk kegyelmre! Hulda elvrsdtt a dhtl. Gyors lptekkel felment a torony gtfalra, felemelte a szoknyit, amikkel a hideg ellen vdekezett, s kiengedte hlyagja tartalmt. - Ez az egyetlen vlasz, amit te s az a szajha kaphat tlem! A ksrmozdulatai is flrerthetetlenek voltak a hrnk szmra. Dhtl gve, hiszen szemlyben urt is megsrtettk, megfordult, s levgtatott a vlgybe. Odalent nem volt szksg a jelentsre, mert valamennyi szempr Hulda asszonyra szegezdtt, s Marie-tl az utols szolgig mindenki tudta, hogy a vrat meg kell ostromolni.

XI.

A vrostrom mg j idjrs kzepette is sok gondot jelentett a tmadknak. Ebben az vszakban a hideg megdermesztette a vgtagokat, a jegesre taposott h pedig minden lpst megneheztett. Az egyetlen kedvez dolog az volt, hogy az idjrs megakadlyozta a jrvnyok kitrst, amelyek a katonai tborokban ltalban tbb ldozatot szedtek, mint maga a harc. Michel blcs elreltssal egy egsz kocsit rakatott tele takarkkal, meleg ruhzattal s lelmiszerrel, ezrt az Otternburgot krlzr csapatok valsznleg jobban el voltak ltva mindennel, mint a vrbeliek Xander szmra az ellensges sereg jl felszereltsge keser csaldst jelentett, s amikor meghallotta az erdben a favgs zajt, ami azt jelentette, hogy Michel emberei ostromgpeket s ostromltrkat ptenek, legszvesebben rbeszlte volna rnjt a trgyalsra. Hulda asszony azonban minden ilyen clzsra friv vltozott, ezrt az els prblkozs utn befogta a szjt s az emberei, valamint a vr llapotval foglalkozott. Fknt az j torony miatt aggdott. Kvlrl a kvezett falak ersnek s hatalmasnak ltszottak, de bell csupn ingatag gerendkbl s deszkkbl lltak. Ha az ellensg tzes fazekakkal vagy lvegekkel tmad, a hamarjban felptett vdm lngra kap, s veszlyesebb vlik a sajt katonira, mint az ostromlkra. A torony eleste utn a vrat sem lehet tartani. Ugyanilyen gondot jelentett a vdk csapata, akik nagyrszt zsoldosok voltak, s nem igazn akartk magukat lekaszaboltatni Hulda asszonyrt. Ha komolyra fordul a helyzet, szmolnia kellett azzal, hogy jelents rszk megszkik. Az rn ugyan felfegyvereztette a szolgkat, m azok harci ereje nem rt sokkal tbbet egy kttvel hadakoz cseldnl. Az embereket most mg kordban tartotta a Huldtl val flelem, mivel gy vltk, hogy a vrrn boszorkny. Xander, amikor hallotta, hogyan beszlnek Hulda asszonyrl a vrbeliek, mindig erlyesen rendre utastotta az embereket. m a hznp jl emlkezett a kt vvel korbbi esemnyekre s a mr Falko r idejben is itt szolglk elmesltk az jaknak s a zsoldosoknak, hogy rnjk korbban sokszor keresett fel klnbz boszorknyokat, varzslkat, hogy beavassk a fekete mgiba. A tny, hogy kt lnya az anyjuktl val flelmben az ellensghez szktt, csak tpllta a hresztelseket, s az emberek lthatan elborzadtak ettl. Xander rmletre Hulda asszony lthatan lvezte, hogy veszlyes boszorknynak tartjk. Amikor jelentette neki, mit suttognak rla a vrban, az rn lesen felnevetett, s megparancsolta, hogy hagyja meg az embereket ebben a hitben. gy tnt, hogy az ostromot is flvllrl veszi, mert kt nappal ksbb nhny cseldet, akiket felesleges kenyrpuszttnak nevezett, kikergetett a kapun. A tmadk rgvest elfogtk ket, s elvittk a tborukba, hogy Xander felttelezse szerint kihallgassk a foglyokat. Mr msnap megmutatkozott Hulda knnyelmsgnek kvetkezmnye. Hajnalban felharsantak a vr riadkrtjei, mert a tmadk megindultak. Ltrkat hoztak, s nedves brrel vdett, faltr kost vontat krket vezettek felfel a meredek ton. Xander nem tudta eldnteni, hogy vals tmads kszl, vagy csak erfelmrsrl van sz. Mg az embereinek azt parancsolta, hogy maradjanak fedezkben, maga felmszott a toronyba, s lenzett. Br kilttek r nhny nyilat, a tvolsg tlsgosan nagy volt ahhoz, hogy a lvsek veszlyesek lehettek volna szmra. Nevetett a sikertelen ksrleteken, s figyelte az elrenyomulst, hogy kikmlelhesse az ellensg terveit. Kzben nem nzett a hta mg, gy megrmlt, amikor rnykszer mozdulatra figyelt fel maga mellett. A kvetkez pillanatban ltta, amint Hulda asszony a fels tetre lp. B, ezst holddal, csillagokkal s csillagjsjelekkel dsztett kabtot viselt. A szolglja, Alke mell tett kt g olajlmpt, aminek a lngjnl a jelkpek felragyogtak. A lthatron vrvrs cskkal ksrt napfelkelte ellenre a felhs g nyomaszt sttsget bortott a tjra, gy a lngok ltal megvilgtott asszonyt messzirl lehetett ltni. - rnm, ne! gy a nyilaik cltbljv vlik. - Xander el akarta oltani az olajlmpkat, de Hulda megragadta a karjt. - Hagyd, te bolond! Azt akarom, hogy lssanak. - Hulda asszony flrelkte a lovagot, s az g fel nyjtotta a karjt. - Halljtok, amit mondok? - kiltotta a felfel halad katonknak. Nhnyan meglltak, s felnztek r. - Gyernk, tovbb! - harsogta Heinrich lovag a katonknak. Ekzben Hulda lehajolt, s elvett egy kis csomagot, amit Alke nyjtott fel. Felemelte, hogy mindenki lthassa, kinyitotta s belenylt.

- Bolondok! Azt hiszitek, bevehetitek Otternburgot? Nemcsak a katonim vdelmezik. - Hulda kivett a zskbl valamilyen fekete port, s sztszrta, gyhogy a szl felhknt vitte tova. - Ez egy ers varzsszer, ami bkv vltoztat benneteket, ha nem hagytok fel azonnal az ostrommal! kiltotta sivt hangon. - Tmadjatok csak! Rtok szrom a varzslatot, aztn kikldm a cseldeimet s a szolgimat, hogy verjenek agyon titeket laptokkal. Michel s Heinrich lovag most mr nem tudta elreparancsolni az embereket. A babona s a boszorknysgtl val flelem ersebb volt a harci kedvknl. A zsoldosok egy rsze azonnal visszahklt, s amikor a szl feljk vitte a fekete port, mr nem volt meglls. Heinrich lovag a meneklk el llt. - Az rdgbe is! Katonk vagytok vagy asszonynp? - Nem akarom, hogy az a boszorkny bkr vltoztasson! - kiltotta egy flholtra rmlt frfi. - Nzzetek fel, hogyan szrja a port. A szl t nagy rszt a vrba fjja. Azt hiszitek, hogy a sajt embereit is llatt akarja vltoztatni? Az egyik zsoldos krlnzett, aztn a fejt rzta. - Biztosan nem! - s mivel eddig egyetlen trsa sem vltozott bkv, a katona kromkodva megragadta a kardjt. - Engem senki sem tehet bolondd, kivlt nem egy fehrnp! Gyernk, emberek, foglaljuk el a vrat, aztn tncoltassuk meg a boszorknyt a tzben! Hulda rjtt, hogy a dolgok a visszjra fordulhatnak, ezrt megrzta a zskot, amibl vastag rtegben radt ki a por. De Michel feldhdtt katoni mr gyet sem vetettek r, hanem egszen a fal lbig nyomultak. - Vltozzatok bkv! Nem halljtok? Bkv kell vltoznotok! - Hulda asszony tombolt dhben, mert a boszorknymester ltal gre-fldre meggrt hats elmaradt. Amikor a falhoz tmasztottk az els ltrkat, rrivallt Xanderre. - Mit lldoglsz itt? Vdd a falakat! - Egy pillanatig gondolkodott, aztn fogcsikorgatva gonosz vigyorra hzta a szjt. - Hozd ide a fit, most rgtn! Xander olyan gyorsan rohant le a lpcsn, ahogy mg soha letben. Odalent ltta, hogy az emberei a helyettese parancsnoksga alatt kilttk az els nyilakat, de tl kevs katona llt a vrormon ahhoz, hogy sokig tarthassk a vrat. Felrohant a lpcsn a palotba, s berontott a kapun. A szrazdajka nem hallotta a kiltst, ezrt knytelen volt bemenni a szobba, amelyben Beate a kis Falkot gondozta. - Add ide a gyereket! - ordtotta a lnynak. Beate tlelte a kisfit. - Nem adom. Nem akarom, hogy az rn meglje. Xander nevetsnek sznt hangot hallatott. - Ki mondta, hogy az rn megleti a klykt? Csak meg akarja mutatni a tmadknak. - Hogy zsarolhassa ket a kicsivel! - Beate mg szorosabban maghoz lelte a gyermeket, s htrlt Xander ell. A lovag rjtt, hogy szavakkal mr nem megy semmire ezrt lettte a cseldet pncllal fedett klvel, majd kiragadta a kicsit a karjbl. Amikor visszart a toronyba, mr az oldalfalakrt folyt a harc Hulda egy pillanatig nzte a katonkat, aztn elvette a gyereket s a magasba emelte. - Nzztek! - kiltotta olyan hangosan, ahogy csak brt - Ha nem vonultok vissza azonnal, a szemetek lttra lehajtom a fattyt. - Hogy a szavait altmassza, a torony szlre lpett, s a mlysg fl tartotta a kicsit. Michel alig tzlpsnyire volt tlk a falon, de olyan tehetetlennek rezte magt, mintha kilomterekre lenne. Krdn Heinrich lovagra nzett. A frfi gy festett, mint akit villm sjtott, s amikor megparancsolta a krtsnek, hogy fjjon visszavonult, a hangja szinte nem is emberien csengett. Hulda asszony mindaddig a toronyban maradt, amg az ostromlk vissza nem vonultak a vlgybe, aztn gnyos nevets kzepette a ficskra mutatott. - a legersebb fegyverem, Xander. Amint ltod, visszaverte ket. Itt kell maradnom a gyerekkel a toronyban, hogy beavatkozhassak, ha azok a bolondok jra megprblnak tmadni. Megltod, milyen gyorsan bktlensget sztok az ellensgeink tborban. Michel Adler nem akarja veszlybe sodorni a fit Heinrich lovag viszont nem akar lemondani az rksgrl' Elbb-utbb agyonverik egymst, s ajndkba kapjuk a gyzelmet. Xander lenygzve blintott.

- Hulda asszony, kegyed valban igazi mester ebben. Ha nem ltom a sajt szememmel, hogy egy egsz sereg meghtrl rnm ell, nem hittem volna el. gy gondoltam, hogy Otternburggal egytt mr elvesztnk. - Odalent az a szajha ragaszkodik a fattyhoz, klnben nem jtt volna vissza abbl a pokolbl, ahov kldtk. Ezt kihasznljuk.

XII.

Mikzben Hulda a diadalt nnepelte, a tborban eluralkodott a ktsgbeess. Michel haditancsot tartott a strban, de a rsztvevk kezdetben igencsak tancstalannak ltszottak. Marie a stor sarkban lt, s szorosan maga kr fogta kpenyt. Didergett, de nem a hideg miatt. - Mit tehetnk? - krdezte megtrve a dermedt csendet. Michel felshajtott. - Nem adhatok parancsot az ostromra, ha az a fiam hallt okozza. Dietmar von Arnstein mormogott valami rthetetlent, Heribert von Seibelstorff belefogott ugyan tbbszr a beszdbe, de az els sz utn mindig elakadt. Vgl Heinrich von Hettenheim megeresztett egy vaskos kromkodst, s gy folytatta. - Nem marad ms vlasztsunk, mint egyelre engedni. Inkbb maradok letem vgig a vertlingeni htatos testvrek szolglatban, mint hogy Marie s Michel finak halla a lelkemen szradjon. Andrejen kvl mindenki komoran blogatott. Az orosz fiatalember az utbbi hetekben szorgalmasan tanulta a nmet nyelvet, de a szkincse ahhoz kevs volt, hogy megrtesse magt, gy anyanyelvn fordult Marie-hoz. - Mondhatnk nhny dolgot, s megkrhetlek, hogy fordtsd le, mg ha fjdalmas is szmodra? - Beszlj nyugodtan! Minden javaslatnak rlk. - Marie letrlte a knnyeit, s Andrej mondandjra figyelt. A fiatalember idnknt sznetet tartott, hogy az asszony lefordthassa a szavait Michelnek s a tbbieknek. - Meg kell rohamoznunk a vrat, akrmit mond az a nszemly a toronyban. Ha az els kvetelsnek engednk, tovbbiakat tmaszt. Amint innen visszavonulunk, azokat a vrakat akarja majd, amiket mr elfoglaltunk, s az sem lesz elg neki. Egyszer megalzott minket, s ezt jra s jra meg fogja tenni, vgl olyasmit prbl majd kiknyszerteni, amit kptelenek lesznk teljesteni, az apja szabadon bocstst. Minden alkalommal diadalt arat felettnk, vgl nem marad ms htra, megli a gyereket, hogy lvezhesse az desanyja szenvedst. Marie az els pillanatban hevesen tiltakozni akart, de rjtt, hogy Andrejnek igaza van. Hulda sohasem elgedne meg azzal, amit elrt, hanem minden eszkzzel bosszt akarna llni rajta s Michelen. A kiton tprengett, s amikor nem tallt, keseren felnevetett. - Igazat kell adnom Andrejnek. Akrhnyszor engednk neki, s tnyleg nem li meg a fiamat, a helyzet mg nem lesz jobb. A kicsit a sajt szellemben msodik Falko von Hettenheimm neveli. Inkbb lssam holtan, mint azt kelljen meglnem, hogy becstelen ember vlik belle a kezei kztt. Erre a gondolatra megrzkdott, s megllthatatlan zokogsban trt ki. Michel hvatta Annit, s megkrte, hogy gondoskodjon Marie-rl. maga mlyet llegzett, s komoran nzett a bartaira. - Az alattomossgra csellel vlaszolunk. Elszr gy tesznk, mintha veresget szenvedtnk volna, elkezdjk lebontani a tbort, de ahogy beksznt az jszaka, megrohamozzuk a vrat. Taln a zrzavarban sikerl megmentennk a gyermeket, mieltt az a boszorkny krt tesz benne. - A legjobb katonk menjenek ell, s a legszentebb cljuk az legyen, hogy megtalljk a fiadat. s jaj Huldnak, ha a gyermeknek baja esik! - Heinrich von Hettenheim megkopogtatta kardja markolatt, s tlelte Michelt, hogy megerstse eskjt. Mindnyjan tudtk, hogy a siker borotvalen tncol, de mindenki ksz volt kivenni a rszt a tervbl. Dietmar von Arnstein gy vicsorgatta a fogt a vr fel, mintha fel akarn falni a falait. Aztn heves mozdulattal Michelhez fordult. - A vrormot egyszer mr megrohamoztuk, msodszor is sikerlhet. Ha Isten is gy akarja, elg gyorsak lesznk.

Michel hlsan mosolygott r. - Ha sikerl megmenteni a fiamat, kpolnt pttetek Szent Kristf tiszteletre, s a felesgemmel zarndokira megynk a tizenngy segt szenthez Staffelsteinbe. - A kett kzl melyikkel? - csszott ki Friedrich von Hettenheim szjn. Jutalmul atyjtl megkapta aznap a msodik pofonjt. - Fiacskm, ha azt hiszed, hogy szemtelenkedhetsz felntt frfiak krben, visszakldelek a kistestvreid kz. Megrtetted? - Heinrich lovag fenyegetse olyan komoly volt, hogy a fia a stor falig htrlt, s sszeszortotta a fogait, nehogy jbl valami butasgot mondjon. Grimald csatlakozott hozz, s bartian oldalba lkte. - Ne lgasd az orrod! Az n apm is ilyen szigor, de ha holnap btran harcolunk, elgedettek lesznek velnk. Dietmar von Arnstein a fia fel fordult, s gnyosan vgigmrte. - A harcot felejtstek el holnapra, a tbort fogjtok rizni. - Jaj, ne, mi inkbb... - ... teszitek, amit mondunk - szaktotta flbe lesen Heinrich lovag az ifj Arnsteint. - Ez nem ifjoncoknak val jtk. Ezen kvl fontos feladatot kell teljestenetek, de errl majd ksbb beszlnk.

XIII.

Hogy a vdk ne fogjanak gyant, az elkszletek elterelsek kzepette folytak. Heinrich von Hettenheim sztszedette s sszetrette a mr majdnem elkszlt hajtgpet. Ugyanerre a sorsra jutott a faltr kos is, hiszen nem volt idejk kivrni, amg betrik a kaput. Egyedl a ltrkat kmltk meg. Michel hossz karkbl halmot rakatott, s ks dlutn meggyjtatta, hogy gy tegyenek, mintha megsemmistenk a lajtorjkat. Amikor a katonk vgl magukhoz vettk a felszerelsket, Anni besurrant Michel strba, s meghzta a ruhaujjt. - Uram, segtenie kell nekem. Marie mindenkpp rszt akar venni az ostromban, s nekem kellene pnclinget s kardot szereznem neki. - Micsoda? - Michel felugrott, s kvette a lnyt Marie szllsra. Az asszony mr tltztt. Azt az orosz ltzetet viselte, amiben tvszelte a dermeszt telet a sztyeppn. Az arckifejezse elrulta Michelnek, hogy kr lenne minden szrt. - Teht kockra akarod tenni azt a kemny fejedet. Istenemre, legszvesebben megktznlek, s az gyra fektetnlek, amg vgznk. De ezt valsznleg sosem bocstand meg nekem. Rendben, gyere velnk, de maradj htul, s csak akkor menj be a vrba, ha mr bevettk. - Michel felllegzett, amikor Marie beleegyezen blintott, odalpett hozz, hogy tkarolja, m Schwanhild jobban kzjk llt, mint valaha, gy csupn megsimogatta az arct, s cskot lehelt r. - Bolond nszemly vagy, de bizonyra ezrt illnk ssze olyan pompsan. Kertek neked pnclt s fegyvert. Imdkozz, hogy ne kelljen hasznlnod! - Ha a fiam meghal, sajt kezleg lm meg Hulda von Hettenheimet. - Marie hangja teljesen nyugodt volt, de az arca szinte megkvlt. - Ha tehetem, segtek neked, hogy vghezvidd. Michel lekzdtte flnksgt, maghoz vonta Marie-t, s miutn homlokon cskolta, kiment a storbl, hogy megfelel pnclinget s kardot keressen szmra. Ezalatt Heinrich lovag folytatta a megtveszt hadmveleteket. Nhny ember a fia s az ifj Arnstein parancsnoksga alatt gy tett, mintha elgetn a kszleteket, amit nem tudnak magukkal vinni. Kzben hangosan vitatkozniuk kellett, hogy magukra vonjk a vrbeliek figyelmt. Azt remlte, hogy gy a lehet legtovbb titokban tudja tartani a tmadk rohamt. A tli jszaka hirtelen trt rjuk, s olyan stt volt, hogy alig lttak az orrukig, nem is beszlve az ton lv akadlyokrl. Michel s Heinrich lovag csendben szitkozdott, mert ilyen krlmnyek kztt aligha juthatnak el a vrfalig szrevtlenl. De mr nem volt visszat. Nhny emberk mr a huszita hadjratban is velk volt, s tudtk, mi forog kockn. A bajtrsaik lelkre ktttk, hogy legyenek olyan csendesek, akr egy kisegr, majd megmutattk nekik, hogyan tartsk a ltrt s a fegyvert gy, hogy ne csapjanak vele zajt. Otternburg falain s a toronyban fklykat, g kosarakat helyeztek el, hogy megakadlyozzk az ellensg sz-

revtlen felbukkanst. A lngok azonban ahhoz gyengk voltak, hogy meglssk a kzeledket, st a tmadkat segtettk, mert a fehr hra vetl halvny fnysugr mutatta az utat. Kis id mlva a feltmad szl sztszaktotta a felhtakart. A hold keskeny, ezsts sarlja a felhkn tszrdve szintn adott annyi fnyt, hogy a katonk lthattk kzvetlen krnyezetket. Michel s a tbbi seregvezr mg nagyobb vatossgra intette az embereit. Most nem a gyorsasg szmtott, hanem az, hogy minl ksbb fedezzk fel ket. Az egyik frfi megbotlott, de mieltt elesett volna, kt trsa megtartotta. Ugyan keltettek nmi zajt, de ebben a pillanatban kitrt a lrma a tborban, az ifj Hettenheim s Grimald von Arnstein tlharsogta az eltaposott gally neszt. Az egyik gyvnak nevezte a msikat, s torkaszakadtbl kvetelte a vr ostromt, a msik hasonl ervel vltzve utastotta el a srtst. A velk maradt szolgk pedig akkora ricsajt csaptak, mintha a tborban zendls lenne. Michel felllegzett. A kt ifjonc nagyon mrges volt, amirt nem vehetett rszt az ostromban, s hallhatan a mimelt vitban adtk ki haragjukat. ppen ezrt a csetepat teljesen hihetnek tnt. Vgl mg karddal is egymsra tmadtak. Michel kiss aggdva fjt egyet, Heinrich lovag viszont halkan nevetglt. - Ha azok ketten elvesztik a fejket, a vgn mg ssze kell foltoznunk ket.

XIV.

Az jszaka belltakor Xander a toronyban llt, s az ellensg tbort kmlelte. Egyrtelmen hallatszott, s a nagy tz fnynl ltszott, hogy az ellensg soraiban viszly trt ki. Hettenheim bizonyra nem engedett, be akarja venni a vrat, hogy hozzjusson az rksghez, de Kibitzstein ura s a katoni nlkl nem elg ers a tmadshoz. A zajok elrultk, hogy Hulda asszony a kis Falkoval felfel jn a lpcsn. Egsz nap nem adta ki a kezbl a kisfit, s gy hurcolta a sr, lthatan kimerlt gyermeket a bal hnalja alatt, mint egy rongybabt. A jobbjval a vlgyben lthat tzcsapsra mutatott. - Pontosan gy trtnt, ahogy megmondtam. Az ellensgeink vitznak, st harcolnak egymssal. Adja Isten, hogy a kocsmrosfatty s az a kapzsi Heinrich agyonssk egymst. Xander elvigyorodott, fogai gyngyknt ragyogtak a fklyk fnyben. - Br gy lenne, rnm, de a bartaik valsznleg kzbelpnek, s sztvlasztjk ket. De Michel Adlernek s a szerzetesek szolgjnak akkor is fel kell hagyniuk a viszlykodssal, s fogcsikorgatva el kell vonulniuk. Ezutn mr nem lesz nehz rnmnek kibklni Wittelsbach Lajossal. Igrje meg neki, hogy kegyed lnyait sajt beltsai szerint adhatja frjhez, s megbkl. Hulda dhsen mordult egyet. Most, hogy legyzte Michel Adlert s Heinrich lovagot, nem llt szndkban meghunyszkodni a palotagrf eltt, de vgl beltta, hogy Xandernek igaza van. Odalent azt a spredket elhessegette, akr a legyeket, de a palotagrffal nem bnhat gy, mint egy krtkony rovarral. - Mihelyst visszaszereztem mind a ngy vrat, elkldelek kvetsgbe a palotagrfhoz. De most... Hulda asszony a mondat kzepn elhallgatott, s a tvolba meredt. - Nem hallottl semmit? Valami trtnik. Xander mr ppen nemet akart inteni, amikor neszt hallott. Hirtelen felkapott egy fklyt, s tdobta a falon. Amit a lehull lng fnyben megltott, attl meghlt a vr az ereiben. Az ellensg a falnl llt, s mr nekitmasztotta a ltrkat. - Riad! Mindenki a falakra! Verjtek vissza ezeket a kutykat! - Xander kiltsa lesen belehastott az jszakba, de tudta, hogy mr tl ks. A rszedett rkn kvl minden katona a szllsn volt, s mire harcra kszen lesznek, az ellensg mr elri a falak tetejt. - Elvesztnk! Ezek a kutyk az orrunknl fogva vezettek bennnket! - Xander egy pillanatra hallra rmlt. Hulda asszony fel fordult, s puszta kzzel az arcba vgott. - Harcolj, te bolond! Nem kaphatjk meg a gyereket! A lovag megrzkdott, akr egy elzott kutya. - Akkor meg kell lnie, de ha ezt megteszi, egyiknk sem szmthat kegyelemre. - Taln flsz a halltl? Inkbb meghalok, mint hogy az a szajha diadalt ljn flttem. - Hulda lesen nevetett, s lekpte a tmadkat.

- Flni, rnm? Mitl? Egyszer mindnyjan meghalunk. - Xander megfogta a kardja markolatt, s mikzben kihzta a fegyvert, Hulda pldjt kvetve nevetni kezdett. - reg cimborm, Tautacher hv. Nem akarom megvratni. - rlt lelke rikoltoz hangjtl ksrve lerohant a csapataihoz, s az emberei lre llt. Hulda asszony elgedetten ltta, hogy Xander vadul rront az ellensgre, s egy pillanatra visszaszortja a behatolk els sort. Pontosan tudta, hogy a vr elveszett, s le akarta dobni a gyereket, hogy aztn is a mlybe vesse magt. - Mindkettnknek meg kell halni - mondta a karjban vergd finak. A kis Falkonak hinyzott Beate, s flt ettl az asszonytl, aki olyan ersen megragadta, hogy alig kapott levegt. A fklya fnye kis idre megvilgtotta a kicsi arct, az anyjtl rklt aranyszke hajat s a kk szemprt, amiket Hulda annyira, gyllt. Aki ismerte Marie Adlert, s megltta a csppsget, rgtn tudta, ki Falko desanyja. Hulda dhdten figyelte a vr alatt dl harcot. A gyermek gyors halla nem csillaptan a boszszszomjt. Nem, a szajhnak ltnia kell, ahogy meghal a fia. Nevetve felemelte a sivalkod aprsgot, s hvta a szolgljt. Alke, aki egy emelettel lejjebb a parancsaira vrt, felrohant a lpcsn, s rmlettl eltorzult arccal megragadta Hulda ruhjt. - rnm, elvesztnk! - Legyen gy! Vedd el az egyik fklyt, s gyjtsd fel a tornyot. Ezek a kutyk sem engem, sem a gyereket nem kaparinthatnak meg. A cseld elborzadt, de megszokta, hogy engedelmeskedik rnjnek. Sz nlkl megfogott egy fklyt, s lement a falpcsn, majd meggyjtotta az gyakat, amelyeket Huldnak s sajt magnak hozott ide. A szalmazskok s a takark hamar lngra kaptak, m a mg friss fa ellenllt a hsgnek. A gerendk csak akkor fogtak tzet, amikor Alke rjuk bortotta az egyik olajmcses tartalmt. Hulda beszippantotta a feltr fstt, s lesen felnevetett. A vrudvaron a zsoldosai mg mindig harcoltak az ellensggel. Nem rdekelte, hogy az emberek meghalnak, amg elg ellenllst tanstottak ahhoz, hogy a torony mglyv vltozzon a gyermek szmra. Hirtelen egy vkony alakot pillantott meg, aki az utols tmadkkal mszott fel. A pncl s a kard nem tvesztette meg, mert a sisak all kikandiklt nhny szke haj tincs, s a sima arc tlsgosan lgy volt egy frfihoz. - Figyelj, te szajha! - Ordtotta Hulda Marie-nak. - Itt a fiad! Nzd meg mg egyszer, mert utoljra ltod. Mindjrt elg. Nzd, hogy lngol a torony. Ide senki sem jhet fel - Hulda a feje fl emelte a gyermeket, s furcsa tncba kezdett, mikzben a vrs lngnyelvek lassan felrtek a toronyba, s kzeledtek feljk. Marie rmlten sikoltott, s fel akart rohanni a toronyba. Heribert von Seibelstorff szrevette, s odakiltott az aprdjnak, hogy lltsa meg. A fiatalember elkapta, de Marie annyira dhdten prblt kiszabadulni, hogy gy rezte, mintha egy vadmacskt prblna megfkezni. Michelnek s Heribertnek nem volt ideje, hogy a tombol asszonnyal foglalkozzon, mert az utols vdk ellen harcoltak, akik a torony bejratnl Xander kr csoportosultak. - Engedjetek szabad utat, s letben maradtok! kiltotta oda nekik Michel. Nhny zsoldos letette a fegyvert. Xander azonban sztterpesztett lbakkal az ajt el llt, s Michelre szegezte a kardjt. - Amg n lek, itt senki nem jut t! Amikor Michel neki akart rontani, Andrej flretolta. - Az enym. Nyitni utat neked. - A fiatal orosz nemes maga el tartotta a pajzst, s gy rohant Xander fel, mint egy feldhdtt bika. Mieltt a nmet lovag brmit tehetett volna, Andrej eltasziglta a torony bejrattl. Michel felismerte a knlkoz eslyt, ezrt eldobta a kardjt s a pajzst, s nekiiramodott. Amikor a toronyba rt, olyan sr fst vette krl, hogy vissza kellett tartania a llegzett. A sttsg s a fst miatt alig ltott. A fal mentn tapogatzva haladt elre, mg vgre megtallta a lpcst, s nem trdve a tzzel elindult felfel. A torony csapajtaja nyitva volt. Mr minden gett, a lngok tcsaptak a padldeszkn. Vrsl fst szllt az g fel, beburkolta az asszonyt, aki a gyermeket rongybabaknt ide-oda himblta, kzben nevetett, s rikcsolt, akr egy rlt. Michel kt lpssel a vrrn mgtt termett, s elragadta tle a fit, aztn a karjval prblta

vdelmezni a tzzel szemben. Hulda veltrzan felsikoltott, s elhzta az vbe rejtett kst. m amikor meg akarta szrni a frfit, a penge eltrt annak pncljn. Michel mrges krkogssal ellkte ellensgt, aztn vett egy nagy levegt, s lekszkdte magt az g lpcsn. Hulda ltta, amint eltnik a csapajtn t, ezrt mindenfle tkot rszrt, ami csak eszbe jutott. Nhny pillanattal ksbb beomlott a fels szint. Szikraes hullott Michelre, s egy izz fadarab vgigszntott az arcn. Nagyot nygtt, sszeszortotta az ajkt, hogy ne kelljen levegt vennie, aztn elszntan botorklt tovbb, hogy biztonsgba vigye a gyermekt. Az udvaron Andrej egyre jobban visszaszortotta ellensgt. Eddig Xander azt gondolta magrl, hogy kemny katona, aki az rdgtl sem fl. Ltva azonban a dhs orosz vitzt, elnttte a jeges flelem. Csak az a gondolat adott neki ert a harcra, hogy Marie s Michel Hulda legfbb bizalmasaknt kmletlenl felelssgre vonja. Igaz, hogy sikerlt Andrejt megsebestenie, de amint diadalmasan felkiltott, Andrej kardja lesjtott r, eltallta a sisak alatt, s tszrva a pnclinget mlyen a hsba vgott a fegyvere. Xander ltta, hogy a mellkasn csurog a vr, s rezte, hogy a vgtagjai elnehezlnek. Utols erejvel felnzett a toronyba, ahol Hulda mg mindig dacolt a tzzel, s tkozta az ellensgeit. Egy pillanatra gy tnt neki, hogy a lngokon keresztl egy msik vilgba pillant be, ahol gni fog mindazokrt a bnkrt, amiket az rnjrt kvetett el. Vgl holtan esett ssze. Heinrich von Hettenheim s Heribert von Seibelstorff kvette Michelt a toronyba, de nem tudtak feljutni, csupn rmlten nzhettk a lngokban ll gerendkat. - Michel nem rhet le idben. A lpcs mindjrt sszeomlik! - ordtotta. Heribert a tz sistergse kzepette. - Akkor meg kell tartanunk ezt az tkozott ptmnyt, amg lejut. Heinrich von Hettenheim a fej e fl tartotta a pajzst, majd megtmasztott egy lehajl keresztgerendt. Bartja kvette a pldjt, kzben imdkozott Istenhez s az sszes szenthez, hogy Michel lerjen, mieltt a romok a fejkre zuhannak. A kvetkez nhny pillanat rknak tnt a kt frfi szmra. A fst beszivrgott a tdejkbe, cspte a szemket, mg vgl patakzottak a knnyeik. Szikrk s izz fadarabok hulltak rjuk, tgetve a pncljukra felvett ruht. Amikor egy izz fadarab a jobb kesztyjbe csszott, s megperzselte a kzfejt, Heinrich lovag megeresztett pr vaskos kromkodst. - Mr nem brjuk sokig. - Csak nhny pillanatot vrjunk mg! - nygte Heribert, akinek lthatan mr remegett a pajzsa. pphogy kimondta e szavakat, egy rnyk tnt el a tzes pokolbl. Michel botorklt le a lpcs maradvnyain, trdre bukott, de nem volt ereje, hogy fellljon. Heinrich lovag megragadta a szabad kezvel, habr gy az g szilnk mg mlyebben a hsba vjt, s felrngatta. - Egyszerre kell elengednnk! - kiltotta Heribertnek. - Most! Mindketten flreugrottak. A lpcs, amit eddig tartottak, leomlott a torony maradkval egytt. Mikzben a falak sszedltek, kirngattk Michelt s a karjaiban szorongatott kis csomagot a bejrathoz. A lehull szilnkok s kvek kis hjn maguk al temettk ket. A kint vrakoz katonk nagy llek-jelenlttel kivonszoltk a hrom frfit s a gyermeket a veszlyes helyrl. Michel eljult, a katonknak kellett elvinnik. nzetlen segti a fldn khgve fekdtek, s leveg utn kapkodtak. Marie ltva frje mozdulatlan testt, a nehz pncling ellenre hrmasval szedte a lpcsket, s lerohant a vdmhz. Az g torony fnye megvilgtotta kormos s vres arct. Iszonyattal telve a szjra tapasztotta a kezt, hogy elnyomja a sikoltst. Nagy nehezen sszeszedte magt, s rszlt a katonkra. - Gondoskodjatok a frjemrl! Kivette Michel grcsbe rndult kezbl a gyermeket. Most letben elszr tarthatta karjban a fit. A kicsi gy fekdt, mintha halott lenne. Marie-ban egy pillanatra meghlt a vr a flelemtl, hogy elvesztheti, de aztn a ficska elkezdte krkogva kapkodni a levegt, majd kiss rmlten rnzett a szmra idegen nre. Marie ujjongott, s a feje fl emelte a gyermeket. - Hallasz engem, Hulda von Hettenheim? A fiam l, s visszakaptam! Te pedig a pokol tzn fogsz gni!

Heinrich von Hettenheim, miutn aprdja felsegtette a fldrl, mell lpett. - Mr nem hallja a szavaidat. Az a nszemly egy boszorkny volt, s gy is vgezte. Ez volt az egyetlen beszd, amit Hulda srja fltt tartottak. A frfiak htat fordtottak a mg mindig g s fstlg tornyoknak, ami alatt Marie ellensgnek lete vget rt, s felkszltek az regtorony ostromra. Erre azonban nem volt szksg, mert a lpcs fltti ajt kinylt, s egy lthatan ijedt cseld jelent meg a legfels lpcsfokon egy htvesforma kislnnyal. A lnyka lrva a katonkat, a n szoknyja mg akart rejtzni, de aztn gyetlenl meghajolt, s kegyelmet krt. Dietmar von Arnstein, aki tvette a parancsnoksgot, krdn nzett Marie-ra. Egy pillanatig kzdtt magval, de vgl elnyomta a bosszvgyt, s erlyesen felemelte a fejt. - Ha a frjem tlli, megkmljk az emberek lett, de azonnal adjk meg magukat.

XV.

Beate volt a cseld, aki a tmadknak kinyitotta a laktorony ajtajt. Kiszabadtotta Hulda lnyait a pincbl, s az egyiket kivezette az ellensghez, azt remlve, hogy egy gyermekkel kmletesek lesznek. A tbbi, vrban tartzkod nhz hasonlan is rlt, hogy vge ennek a szrnysgnek. Marie a legjobb szobba vitette Michelt, s megparancsolta Beatnak, hogy hozzon oda minden orvossgot s kencst, amit tall. El kellett ltni a sebeslteket, de Michelrl maga akart gondoskodni. Leltette a fit, s mrgesen vette tudomsul, hogy a gyermek Beate lben keresett vdelmet. - Gyere ide! - parancsolt r a cseldre. A lny remegve engedelmeskedett, ennek ellenre gyesen segtett Michelrl levenni a pnclt, aztn elltni a sebeit. legtbb srlse nem volt slyos, az arcn lv azonban nagyon csnyn festett. Ujjnyi hosszan s ktujjnyi szlesen gett a brbe a parzs. Marie kiszedte a kis fadarabokat a sebbl, s eltvoltotta az elszenesedett szveteket. Ezutn tlgyfakreg fzettel kimosta a sebet. Beate hozott a pincbl egy kposztafejet, leszedte a kls leveleit, majd az egyik belst lemosta a kandallnl felmelegtett vzzel. Marie elgedetten blintva elvette. - rtesz valamennyit a gygyts mvszethez. Azt hiszem, ismerlek tged. Ugye ott voltl annak idejn a fiam szletsekor? Beate nkntelenl sszehzta magt, s blintott. - Igen, rnm. Nem gondoltam, hogy felismer, hiszen alig volt magnl. - Tbbre emlkszem, mint hinnd, pldul arra, hegy nlkled elpusztultam volna, mint egy nyomorult llat. Hulda legidsebb lnytl tudom, hogy gondoskodtl a fiamrl. Ksznm. A hangjban nmi irigysg csengett, mert a kisfi gy csimpaszkodott Beatba, mintha az lete fggne tle, s srt, ha Marie kinyjtotta fel a kezt. Vgl elvesztette a trelmt, s Hulda lnyaihoz kldte, akik a szomszd szobban egymshoz bjva lapultak. Az idsebb lnyok utltk a ficskt, mert tbbet szmtott, mint k. Most azonban krlvettk, akr a kotls tykok, hiszen tudtk, hogy Marie szvhez a fin keresztl vezet az t. Amikor Marie vatosan Michel sebre kttte a kposztalevelet a vszoncskokkal, a frfi, maghoz trt. - Kihoztam a fit? Marie fl hajolt, s megcskolta a srtetlen orcjt. - Igen, kedvesem. Hozztok ide, lnyok, hogy az apja lthassa! Hulda legidsebb lnya lbe vette a kicsit, s lelt vele Michel gya mell. - Falkonak hvjk, ahogy az apmat - mondta, de csak ekkor jtt r, mit is mondott, s riadtan nzett Marie-ra. - Ez a nv bizonyra nem tetszik kegyednek. Marie elhzta a szjt, mintha valami rossz z telbe harapott volna. - Termszetesen nincs nyemre, de mivel a fiam megkapta a szent keresztsget, knytelenek vagyunk gy hvni. Michel megfogta a kezt. - Krhetjk a wrzburgi pspkt, hogy engedlyezze az jrakeresztelst. Marie megrzta a fejt. - Mirt? Ez csupn egy nv. Majd hozzszokunk. - Biztosan gy lesz. - Michel megprblt mosolyogni, de fjdalmas nygssel visszahanyatlott. A fejhez ka-

pott, de Marie idben megfogta a kezt. - Nem, kedvesem. Nem szabad a sebedhez rni. Michel akkort nygtt, mintha az arcbl kiindulva a lbig hatolt volna a fjdalom. - Eltallt egy izz fadarab, s meggette az arcomat. Istenem, hogy nzhetek ki! - A gondolat, hogy eltorzult, lthatan jobban megviselte, mint a fjdalom. Marie fl hajolt. - A heg ltszani fog, de mindegy, hogy nzel ki, szmomra mindig a te arcod lesz a legkedvesebb a vilgon. Bementl a tzbe, hogy kimentsd a fiunkat. jbl megcskolta a frjt, aztn a karjba tette a gyermeket. A kis Falko nem rtette, mi folyik krltte, de az idegen frfi biztonsgot grt, ezrt szorosan odabjt hozz. Marie rjuk mosolygott. - Ltod, Michel, a fiunk mr jobban szeret, mint engem. Engedd meg, hogy itt hagyjalak titeket. El kell ltnom a tbbi sebesket is. - Menj csak! Ha tkzben tudnl nekem szerezni egy kis bort, hls lennk. Teljesen kiszradt a torkom. - Michel megnyalta kirepedezett ajkt, s felnygtt, mert ott is megperzseldtt a bre. - Megnzem, mit tehetek. Mena, tudsz szerezni a frjemnek bort? - krdezte Hulda lnytl, aki azonnal felpattant, s sz nlkl elszaladt, habr szolglnak val feladatot kapott. Marie lement a nagyterembe, ahov a tbbi sebesltet vittk. Elszr Heinrich lovag srlst nzte meg. Az izz fadarab nagy felleten gette meg a kzfejet s a csuklt, m amint Marie alaposabban megvizsglta, megllaptotta, hogy sem erek, sem inak nem srltek meg. Teht a keze nem bnul meg. A lovag sebt is kimosta tlgyfakreg fzettel, s letakarta egy tiszta kposztalevllel, mieltt bektzte. - Teljes szvembl ksznm kegyelmednek, amit ma Michelrt s rtem tett - mondta Marie, amikor vgzett. Heinrich von Hettenheim legyintett az egszsges kezvel. - Michel is megtette volna rtem. Ezenkvl Heribert s az orosz vitz legalbb annyit tett, mint n. - Ez nem cskkenti kegyelmed rdemeit. - Marie kiltott Mennak, aki ppen ekkor rkezett meg egy kupval s egy boros tmlvel, s utastotta, hogy adjon bort Heinrich lovagnak is. Ezutn elltta a tbbi srltet, s ellenrizte a cseldek ltal ksztett ktzseket. Amikor ezzel is vgzett, Anni hozott neki egy kupa fszeres bort, amibe pr csepp mkonyt kevert. Marie-nak nem tnt fel az ze, csupn azon csodlkozott, mirt lett hirtelen olyan fradt. Anni mg ppen idejben ksrte fel a lpcsn s fektette gyba, mert rnje mg le sem tette a fejt a prnra, mris aludt.

XVI.

Amikor Marie msnap reggel felbredt, Heinrich von Hettenheim mr elhagyta a vrat, s magval vitte a katonk nagy rszt. Beattl megtudta, hogy Mena msodszltt testvrvel egytt elksrte t. A Hettenheim-nemzetsg kzponti vrba indultak, mert a lovag azt remlte, hogy klnsebb harc nlkl a kezbe kerlhet. Marie-nak nem igazn maradt ideje ezen tprengem, hiszen Michel arcsrlse s a tbbiek sebei lektttk minden figyelmt. Mivel Heinrich lovag Annit a kt lny gondviseljeknt magval vitte, Beate lett a szolglja. A fiatal n tovbbra is gondoskodott a kis Falkorl. Nmn s magba fordulva tette a dolgt, mert a vr bevtele ta a nvrt nem talltk meg. Beate remlte, hogy Alke elmeneklt, s menedket tallt a szomszd faluban, de ismerte Hulda asszony irnti felttlen hsgt, ezrt jra s jra az egykori vdm khalmra pillantott. jjel havazott, a h az rtatlansg fehrsgvel fedve be a harc nyomait. A torony romjaibl azonban, ami fltt mg mindig fekete fst gomolygott, valami mlysgesen gonosz radt. Beate elborzadt a ltvnytl, s rrl rra biztosabb volt benne, hogy a nvre is ott lelte hallt. A fiatal cseld csak a lelkben srt, nem mutatta bnatt, csupn tette a dolgt. Nemcsak a kis Falkorl s Marie-rl gondoskodott, hanem Hulda ngy kisebb lnyrl is. Folyvst a kislnyra gondolt, akit annak idejn Marie mell fektetett. Vgl sszeszedte a btorsgt, s krdezskdtt felle. - rnm, mit trtnt a gyermekkel, akit kegyeddel vittek el? - Lisnak kereszteltem. A tbbi gyerekkel egytt Nrnbergben maradt. Mihelyst itt elintzdtt minden, s a sebesltek kpesek lesznek utazni, visszatrnk oda.

Beate letrdelt, s keresztet vetett. - Istennek legyen hla! Fltem, hogy a kicsit a biztos hallba kldtem, de ha itt marad, akkor biztosan meghal, hiszen senki sem volt, aki tpllta volna. - Felttelezem, hogy Hulda meglte volna a lnyt, mert semmi szksge nem volt egy ilyen kor gyermekre, akinek nem tudni, ki az anyja. Mivel Beate ismerte egykori rnjt, nem mert ellentmondani. Vigyzva, hogy ne haragtsa meg j rnjt, megkrdezte, hogy van a kis Lisa, s lthatan felllegzett, amikor Marie elmondta, hogy a kicsi egszsges s lnk gyermek. - Magamnl tartom, s felnevelem, mintha a sajtom lenne - mondta Marie. - Lisa nlkl nem brtam volna ki azokat a megprbltatsokat, amiket Hulda rm mrt, s soha sem tarthattam volna tbb a karomban a fiamat. Intett a kis Falkonak, aki kvncsian odatipegett, mint aki megunta a lnyok trsasgt, s szinte srt rmben, amikor a kisfi flnksgt elhagyva odabjt hozz. Aztn szrevette a Beatre vetett pillantst, s rjtt, hogy a cseldlny vette r a gyermeket, hogy megbzzon benne. Marie megfogta, s megszortotta Beate kezt. - Ezt sosem felejtem el neked. rlnk, ha Falko szrazdajkjaknt nlam maradnl. Beate szeme tgra nylt a meglepetstl. - Nincs semmi, amit jobban szeretnk. Eskszm, rnm, hogy minden ermmel szolgim fogom. - Kezdhetnd azzal, hogy hozol nekem egy kupa bort - mondta Michel, aki halkan belpett a szobba, s nyszrgve lelt egy szkre. - Az arcom mr nem fj, de rettenetesen viszket. Legszvesebben letpnm a ktst, s megvakarnm. - Kedvesem, ezt felejtsd el gyorsan. A viszkets j jel, mert azt jelenti, hogy a seb gygyul. Este jra megnzem, s lemosom tlgyfakreg fzettel. Aztn bekenem homoktvis olajjal. Ezt a szert orosz fldn ismertem meg, s szerencsre talltam egy kis veggel azok kztt a holmik kztt, amiket Voroszanszkbl sikerlt kimentenem. - Kedvesem, gygyt kezed van. Rgen reztem ilyen jl magam, s szvesen tennk egyebet is ma jjel, mint hogy gygyttatom veled az arcomat. Michel jtkosan megsimogatta Marie htsjt, s megprblt mosolyogni, de inkbb csak grimaszra futotta. Az asszony rezte, mennyire vgydik utna a frje, s azt is, hogy fl a visszautaststl. Marie tudta, hogy most engednie kell akkor is, ha az lngja mg csak pislkolt. Ezt az ldozatot meg kellett hoznia, de rgtn azt krdezte magtl, vajon tnyleg ldozatot hoz-e. Korbban kedvt lelte benne, hogy Michellel hljon. Igaz, hogy az egytt tlttt utols hnapok s a mai nap kztt tbb mint kt esztend telt el, mgis frj s felesg voltak. Visszatrse ta elszr elhessegette a gondolatot, hogy Kibitzsteinben van egy msik n, aki jogot formlhat a frjre. Mosolyogva blintott, kzben cspjvel megrintette szerelmt. Michel shajtott, s ersebben fogta meg. Marie e percben rjtt, mennyire rl frje svrgsnak, mgis a kezre csapott. - Ma jjelrl volt sz. Mg nagyon sok dolgom van, de sietek. - Eljssz hozzm ennek ellenre? - Michel bektztt arcra mutatott. - Tudod, egy hozzm hasonl regasszony mr nem nagyon vlogathat. - Marie elhajolt az res boros kupa ell, amit a frfi trfsan hozzvgott. - Ma este gyesebbnek kell lenned, klnben csaldott leszek - vdtt az asszony.

XVII.

A Hettenheim-vr vrnagya okos ember volt. Amikor egykori rnjnek kt idsebbik lnya elmondta, hogy az anyjuk meghalt, rgtn kinyitotta a kaput, s j uraknt dvzlte Heinrich von Hettenheimet. Ezzel a harc vget rt. Heinrich lovagnak Pfalzban kellett maradnia, hogy biztostsa uralmt. Dietmar von Arnstein s Heribert von Seibelstorff gy dnttt, hogy nla tltik a telet, s segtenek neki. Meghvta Marie-t s Michelt is, hogy teleljenek a vrban, s csak tavasszal trjenek haza. A pr azonban elutastotta az ajnlatot, mert elhatroztk, hogy a h s a fagy ellenre elmennek Nrnbergbe, hogy elhozzk Trudit, List s a tbbieket. Andrej is velk tartott, mert a lehet leghamarabb Anasztzia mellett akart lenni.

Hulda hat lnya Heinrich lovagnl maradt, aki meggrte, hogy rangjukhoz mltn neveli fel ket, s ha eljn az ideje, ad nekik egy kisebb hozomnyt is. Marie vilgoss tette szmra, hogy a hetedik lnyt mindenkppen magnl tartja. Michel elnz mosollyal fogadta a dntst, de azt nem engedte, hogy a hazaton kitrt tegyenek Rheinsobern fel, Hiltrudhoz. - Tlen nem j utazni, s nem akarok ilyen nagy kitrt tenni. Jvre mindketten megltogatjuk Hiltrudot, Thomast s a tbbi rheinsoberni rokonodat. Marie lzadozva tiltakozott. - Hiltrudnak meg kell tudnia, hogy visszajttem, klnben belehal az aggodalomba. Michel s Michi egymsra vetett pillantsa elrulta Marie-nak, hogy bartnjnek nem szltak az eltnsrl, s amikor rkrdezett a dologra, megerstettk a gyanjt, radsul nemigen ltszott rajtuk a bntudat. - Jobb volt gy. Anym nem viselte volna el a tudatot, hogy miutn tlnk hazaindultl, meghaltl. Ezzel az rvvel Michi-nek sikerlt Marie-t lecsillaptania. Michel pedig meggyzte, hogy a kis Falkonak az a legjobb, ha minl elbb Nrnbergbe rnek, gy vgl Marie beleegyezett frje titervbe. Az tjuk a pfalzi erdn s a Rajnai-sksgon t Heidelbergbe vezetett. Mivel a palotagrf ismt szkvrosban tartzkodott, fogadta, a csoportot, s igen kegyesnek mutatkozott. A viszly gyors lezrulsa elgedett tette, mert nem esett folt a becsletn, s nem uralkodott sokig ellensgeskeds a vazallusai kztt. felsge is gyorsan cselekedett, hiszen Rumold von Lanensteinnek mg Nrnbergben fejt vettk, s Wittelsbach Lajos mr azon tprengett, mihez kezd az elkobzott vagyonval. Egy rszt t kellett adnia az rksnek, de a nagyobb hnyada a kincstrt fogja gazdagtani. Tekintettel a dolgok szerencss kimenetelre, Lajos grf nagyvonalan truhzta Marie-ra s Michelre az egyik Lauenstein-vrat. Az Obenwaldban ll Kessnach tvol volt a fontos kereskedelmi tvonalaktl, viszont amint azt a palotagrftl megtudtk, csupn nhny napi lovaglt vlasztotta el Kibitzsteintl. Michelnek fogalma sem volt rla, mit tartson az ajndkrl, mindenesetre megksznte, s Marie-val egytt nagyon boldog volt, amikor pr nap mlva tovbbutazhatott. Minthogy a palotagrf grt egy hbrbirtokot Andrejnek, a fiatalembernek egy ideig Heidelbergben kellett maradnia, ezrt megkrte Michelt, hogy visszatrtig gondoskodjon Anasztzirl s a gyermekekrl. Kibitzstein urnak nem llt szndkban Nrnbergig lovagolni, gy Michit s Gereont egy kisebb csapattal elkldte a Pegnitzstadtban vrakozkrt. Marie magnak sem akarta beismerni, rlt, hogy nem kell tovbb sszevissza utazgatniuk. Az idegenben tlttt kemny idk, s az utbbi hnapok izgalma megtette a hatst. Kimerltnek s kigettnek rezte magt, nem akart mst, csak aludni. Ennek az lett a kvetkezmnye, hogy reggelente Midiinek vagy Anninak sokig kellett keltegetnie s srgetnie, hogy felkeljen. Keresztlutaztak Eberbachon, Mudaua, Walldrnn, Hardheimen s Tauberbischofsheimen. Legkzelebb Wrzburgban lltak meg, mert Michel kihallgatstakart krni II. Johann von Brutin hercegrsektl. Mieltt visszatrtek Kibitzsteinbe, el kellett rendezni kt hzassga gyt. A hercegrsek udvarban elnyre vlt, hogy szomszdja, Ingomar von Dieboldshein s a pspk egyik vazallusa kzti viszlyt elsimtva j hrnvre tett szert, mert von Brunn nem vrakoztatta sokig. Marie nagy sajnlatra Michel nem rulta el, hogyan folyt le a beszlgets kzte s az eminencis r kztt. Mindenesetre kacsintott Anninak, s olyan bszkn hordozta a karjn Falkot, mintha egy grfsgot kapott volna. Mg Michel olyan nyugodt s magabiztos volt, mint Marie eltnse ta soha, addig az asszony, ahogy kzeledtek Kibitzstein fel, egyre jobban elbizonytalanodott, s szorongott. Dettelbachban ismt meglltak, mert Michel itt akarta megvrni Michit s a tbbieket. Hrom nappal ksbb meg is rkeztek. A gyerekek kis seregknt elznlttk Marie szobjt, aki ppen akkor ltzkdtt, hogy eljk menjen. - Mama, elnspngoltad a gonosz Huldt? - Trudi kvncsian meredt az anyjra, aztn megltta Falkot Beate lben. - az csm, ugye? Marie nagy rmre a lnya hangjban egy csepp fltkenysg sem csengett. A kislny mosolyogva odament a kicsihez, s megsimogatta vilgos hajt. A ficska csodlkozva nzett r, aztn megfogta a kezt, s valamifle gurgulz hangot adott. - gy nz ki, mint mama - llaptotta meg Trudi, s megkrdezte, hogy hvjk. - Falkonak. s tged? - Trudi vagyok, itt Lisa, az ott Egon. Vladi s Zoe. - Trudi kzben a gyerekekre mutogatott. Falko

azonban inkbb Alikt nzte tgra nylt szemmel. - Meg kell mosakodnod. - Sokszor hallotta ezt Beattl, s most nmi elbizakodottsggal ismtelte. Alika nagyot nevetett, s odament hozz. - Lttl mr fekete lovat, kicsikm? Falko buzgn blintott. - Igen, lttam. - Jl van. Ha egy fekete lovat fehrre tudsz mosni, akkor megnzem, hogy engem is sikerl-e. Alika kedvesen az orrra koppintott, s Marie-ra mosolygott. - Te mr elrted a clodat, kedves bartnm, de n... Egy pillanatra szomorsg lt ki az arcra. Marie maghoz vonta, s a karjba zrta. - Mindent megteszek, hogy boldog lehess, de nem tudlak visszavitetni arra a helyre, ahol szlettl. Alika mlyet shajtott, s megprblt jra mosolyogni. - Tudom jl. gy is nagyon hls vagyok neked, hiszen nlkled senki lennk, mindenfle csavarg megverhetne s kedvt tlthetn rajtam. Hamarosan elszllt a rosszkedve, mert az egyik oldaln Trudi, a msikon Lisa hzogatta a ruhjt, bizonygatva, mennyire szeretik stt br bartnjket. - n is szeretlek titeket. Mariele kiss flnken mosolygott e szavakra, mert kezdetben fltkeny volt a mr lnyra, aki egy csapsra meghdtotta Trudi szvt. Egon is Alikhoz simult, s egy pillanatra gy tnt, hogy a gyerekek jobban ragaszkodnak hozz, mint Marie-hoz. Vlagyimir viszont kihasznlta az alkalmat, s az lbe mszott, aztn Andrejrl krdezskdtt. Ez jelzsknt hatott, mert az egsz gyereksereg Marie kr gylt, s hegyezte a flt. A gonosz Huldrl mindnyjan hallottak, s most tudni akartk, mi trtnt vele. Csupn Zoe fekdt Anasztzia karjban, mikzben az igazak lmt aludta.

XVIII.

Marie gy ltta, Kibitzstein ugyangy nz ki, mint ahogy az emlkezetben lt, de hamarosan sok vltozsra lett figyelmes. A korbban elhanyagolt falakat, tetket megjavtottk, s a majorsgon olyan jlt ltszott, amilyet csak kvnni lehetett. Mg nhny kilomter s otthon vagyok, futott t az agyn. De megknnyebbls s rm helyett szorongs fogta el, s alig kapott levegt, hiszen eljtt az id, hogy szembenzzen vetlytrsval. Hogy btorsgot mertsen, arra gondolt, pfalzi Lajos nemes hlgyknt bnt vele, s amikor Michelnek ajndkozta Kessnach vrt, az nevt is megemltette. tkzben sokszor egytt hlt Michellel, aki nem gy viselkedett, mintha az gyasa lenne, s csak azrt osztja meg vele az gyt, mert a felesge nincs a kzelben. A toronyrk mr rgen szrevettk az rkezket, ezrt megfjtk krtjeikt, s pr pillanattal ksbb kinylt a kapu. Amikor belovagoltak az udvarra, egsz tmeg llt ott. Balrl Theres, Zdenka, Reimo, Karel gylt Fekete va" kr. Olyan boldognak ltszottak, mintha egy arkangyal a mennyorszgot grte volna nekik. Jobbra egy ifj lovag vrta a jvevnyeket, mellette egy fiatal n llt, akinek az arct gondolatban Marie mr tbbszr sszekarmolta. Marie az els pillanatban megrmlt, amikor megltta a csinos nemes hlgyet, aki feleannyi ids lehetett, mint . Nem tartotta valsznnek, hogy Michel eltasztja magtl a fiatal, egszsges asszonyt, hogy megtartsa az idsebbet. Ekkor azonban szrevette vetlytrsa arcn a flelmet, s azt a szorong pillantst, amit a lovaggal vltott. Marie most ismerte fel Ingold von Dieboldsheimet, aki mg ittltekor rkezett a vrba. Teht az, akivel Schwanhild a hresztelsek szerint megcsalta Michelt. Marie elg tapasztalattal brt, hogy tudja, milyen ktelk fzi ssze a kt fiatalt, s hirtelen elnttte a dh. Michel nem az a frfi volt, akit egy ilyen zldfl ifjonc bntetlenl felszarvazhatott, egyszeriben elfogta az undor, de kevsb vetette meg a lovagot, mint az asszonyt, aki kpes volt gy megsrteni Michelt. Marie rzsei szigort s kemnysget klcsnztek neki, amitl Schwanhild s a lovag mg jobban megrmltek. Mindketten tudtk, hogy vtkeztek, s nem lttak kiutat sem maguk, sem a szerelmk szmra. Ingold eldnttte, hogy zarndok-tra indul Szent Jakab srjhoz Compostelba, amit pap rokona sznt neki, s gondolatban knyrgtt a Szentnek, hogy vegye oltalmba. A tudat, hogy Schwanhild elveszti minden jogt Michel lovag felesgeknt, s egy kolostorba kldik, sszetrte a szvt. Mikzben Marie hideg pillantsokkal mregette Michel msodik felesgt, s Ingold szinte belehalt a szerelme irnti aggodalomba, a vr ura nyugodtan leszllt a lovrl, s odadobta a gyeplt egy szolgnak.

- Menjnk a nagyterembe! Remlem, odabent g a tz, s felmelegedhetnk. Hozzatok Zdenka mesterien elksztett fszeres forralt borbl, s ksztsetek ennivalt, mert bizonyra nem n vagyok az egyetlen, aki hes. Szavai megtrtk az udvaron lldogl emberek dermedtsgt. A szolgk rgvest odasiettek, hogy lesegtsk Marie-t s a tbbi nt a nyeregbl. Eva, Theres s nhny cseld elvette tlk a gyerekeket. Ekzben az ids markotnyosn maghoz szortotta Falkot. - Te vagy Marie s Michel fia. Ez azonnal ltszik rajtad. Ugye igazam van, Trudi? Az utols pillanatban eszbe jutott, hogy Falko nvrt nem hanyagolhatja el a ficska miatt. Trudi odaszaladt hozz, s felkapaszkodott Falkohoz. - Szerintem gy nz ki, mint mama, n inkbb a papra hasonltok. - Remlem, ez nem marad gy. Fordtva jobb lenne. va szraz megjegyzse a legtbb jelenlvt kuncogsra ksztette. Schwanhildnek, Ingoldnak s a krjk csoportosul hznpnek azonban mg jobban megnylt az arca. Marie is tlsgosan feszlt volt ahhoz, hogy mosollyal jutalmazza a megjegyzst. Mly shajjal felment a lpcsn, s belpett a nagyterembe, amit egykor sajt zlse szerint akart berendezni. A kls rszekkel ellenttben bent csupn kisebb javtsokat vgeztek. A falak mg mindig csupasznak s ridegnek tntek, a rongysznyegek ugyan jak voltak, de lelketlenl raktk ssze ket. Csak a sarokban ll nagy, lezrt lda nem volt itt korbban. Michel kvette Marie tekintett. - Abban vannak azok a holmik, amiket nem sokkal a Rheinsobernbe trtn utazsod eltt rendeltl. Marie kinyitotta a tetejt, s belenzett. - Akkor itt az ideje, hogy elszedjk. Hirtelen bezrta a ldt, s Schwanhildhez fordult. - Te vagy teht az a n, akit a csszr hozzadott a frjemhez, mert mindenki azt hitte, hogy meghaltam. Schwanhild szemn ltszott, mint gondol azokrl az asszonyokrl, akik nyomtalanul eltnnek, aztn tbb mint kt v elteltvel visszatrnek, s kvetelznek. Nem merte azonban Marie arcba vgni, mit tart rla, ezrt nem felelt a megjegyzsre, hanem pukedlizett Michel eltt, s lthatan idegesen nzett r. - Az uram mig nem tartotta szksgesnek, hogy nevet adjon a lnynak, akit szltem neki. Tegye meg most, krem, s n immba foglalom, uram. Marie ltta Michel arckifejezsn, hogy igencsak goromba vlaszra kszl. Mivel nem akarta, hogy a visszatrst brmi bernykolja, parancsolan felemelte a kezt. - Szeretnm ltni a gyermeket! Schwanhild egyszer