Thayer Consultancy

ABN # 65 648 097 123

Background Briefing: China’s Security and the Peripheral States Carlyle A. Thayer December 19, 2011

[client name deleted]  We would like your assessment of the following issues:  1)  This  year  a series  of incidents  took  place  in the  South  China  Sea  region, such  as  increasing  assertiveness  by  the  Philippines  and  Vietnam  claiming  sovereignty.  How  do you evaluate the security environment faced by China on its periphery?  ANSWER:  The  year  2011  may  be  compared  to  a  soccer  match.  In  the  first  half  the  game  was  played  aggressively.  In  the  second  half  the  game  settled  down  and  the  players went about their business in a normal manner. This comparison can go only  so  far  as  in  the  real  world  there  is  no  soccer  referee  to  control  the  actions  of  the  players.   This  year  there  were a number  of  incidents  involving  foreign‐leased  oil  exploration  vessels  operated  by  the  Philippines  and  Vietnam  with  Chinese  civilian  fishery  and  surveillance  ships  in  the  South  China  Sea.  In  the  second  half  of  the  year,  after  the  ASEAN  members  states  and  China  agreed  to  Guidelines  to  Implement  the  Declaration  on  Conduct  of  Parties  (DOC)  both  sides  resumed  talks  to  adopt  confidence building measures and a possible Code of Conduct.  The incidents that took place in the first half of 2011 are a result of two factors. The  first  is  China’s  claim  to  historical  rights  in  the  South  China  Sea  within  its  nine‐dash  line  u‐shaped  map.  The  second  is  the  award  of  oil  exploration  contracts  by  the  Philippines and Vietnam in waters that fall within the u‐shaped line.  China views the  actions of regional states as poaching China’s resources. The Philippines and Vietnam  claim  that  they  are  exercising  their  sovereign  rights  in  their  Exclusive  Economic  Zones  under  the  provisions  of  the  United  Nations  Convention  on  Law  of  the  Sea  (UNCLOS).  Both  the  Philippines  and  Vietnam  appealed  to  other  regional  states  and  extra‐ regional powers for support. The Philippines invoked its Mutual Security Treaty with  the  United  States,  for  example.  Vietnam  too  has  internationalized  the  South  China  Sea  issue  and  drawn  in  the  U.S.,  Japan,  India  and  other  countries.  These  countries  would  have  been  concerned  anyway  because  they  have  national  interests  in  maintaining peace and stability of the South China Sea. Conflicting sovereignty and  territorial  claims  in  the  South  China  Sea  cannot  be  settled  by  the  threat  or  use  of 

2 force. Allegations that Chinese civilian ships cut the cables of oil exploration vessels  operated by Vietnam damaged China’s reputation.  The  important  point  is  that  China  and  ASEAN  member  states  worked  this situation  out diplomatically. Their senior officials agreed on Guidelines to Implement the DOC,  and  this  document  was  approved  by  their  foreign  ministers.  China  will  host  a  meeting of a Joint Working Group to decide which cooperative activities listed in the  2002  DOC  can  be  carried  out  to  build  confidence  among  the  parties  concerned.   China  and  Vietnam  also  agreed  on  Basic  Principles  for  the  Settlement  of  Sea  Disputes.  This  agreement  relates  to  the  waters  at  the  mouth  of  the  Gulf  of  Tonkin  and is an important step in addressing maritime disputes. If successful this may lay  the  basis  for  both  sides  to  address  more  contentious  issues  related  to  the  South  China Sea.  Many scholars and legal specialists argue that China should clarify what it means by  historical  rights  to  the  South  China  Sea.  Is  China  claiming  the  land  features  (rocks,  reefs  etc.)?  If  so,  is  China  claiming  these  are  islands  under  international  law  and  therefore  entitled  to  a  200  nautical  miles  Exclusive  Economic  Zone?  Or  is  China  claiming all the waters inside the u‐shaped line? Are these waters considered China’s  territorial sea?   Whatever the case, if China could clarify its claims this would be an important step.  Singapore’s Former Ministry issued a statement in May 2011 that called on China “to  clarify its claims in the South China Sea with more precision as the current ambiguity  as  to  their  extent  has  caused  serious  concerns  in  the  international  maritime  community.”  2)  Another  important  change  in  the  security  environment  of  China's  southern  periphery  is  the  United  States’  "return  to  Asia"  strategy.  Do  you  think  the  United  States is pursuing a containment policy towards China? Or is it just preventive action  by the United States' against the rise of China?  ANSWER:  When  U.S.  Secretary  of  State  Hillary  Clinton  stated  “the  United  States  is  back” in Asia she was speaking figuratively not literally. The U.S. has never left Asia.  Its  troops  and  ships  remain  in  Japan,  South  Korea  and  Guam.  U.S.  trade  and  investment  has  not  altered  either.    Clinton  meant  that  the  United  States  would  become  more  involved  in  the  security  affairs  of  the  region  than  the  Bush  Administration.  The  Obama  Administration  is  primarily  concerned  to  support  multilateral institutions such as ASEAN and the ASEAN Regional Forum that the Bush  Administration seemingly neglected.   China’s  rise  and  increase  in  all  dimensions  of  national  power  has  given  rise  to  the  view that U.S. primacy is on the decline. The Obama Administration seeks to change  these perceptions. The events in the South China Sea in the first half of the year gave  rise to concerns by smaller states in their relations with a more powerful China. The  U.S. sought to address these concerns. Note that in July 2010 when Secretary Clinton  first  raised  South  China  Sea  issues  at  the  ASEAN  Regional  Forum  she  was  one  of  twelve ministers to raise this issue. Fifteen government leaders (not including China)  also raised South China Sea issues at the East Asia Summit leaders’ retreat indicating  their concerns. 

3 Containment  is  a  Cold  War  term  that  characterized  U.S.  policy,  first,  towards  the  Soviet  Union  and  then  against  the  People’s  Republic  of  China  after  China’s  intervention in the Korean conflict. In both cases there were no substantial economic  linkages between the United States and the Soviet Union and China. In the present  period the U.S. and China are joined at the hip in economic terms.  Containment is  not applicable to this situation. China has global economic interests.  China  is  a  rising  military  power  as  well  as  an  economic  one.  China  gives  great  publicity  to  its  anti‐aircraft  carrier  ballistic  missiles,  stealth  fighters  and  aircraft  carrier.  All  of  this  has  created  a  security  dilemma  for  East  Asian  states.  A  security  dilemma  refers  to  the  case  where  one  state  increases  its  military  power  for  defensive purposes but other states feel threatened. Today the U.S. seeks to balance  China’s military power not contain it. In other words, the U.S. seeks to maintain an  equilibrium  of  power  rather  than  U.S.  hegemony.  The  Obama  Administration  initiated the Strategic and Economic Dialogue with China at ministerial level.   3)  President  Obama  made  a  series  of  comments  on  China‐related  issues  both  at  APEC  Summit  and  East  Asia  Summit.  However,  some  of  the  comments  were  not  perceived as friendly by China. For example, Obama pressed China to act like grown  up  nation,  and  Stated  that  U.S  is  not  afraid  of  China  etc.  What  is  your  opinion  of  President Obama's comments?  ANSWER: The United States economy is in a mess and U.S. self‐confidence has been  undermined.  Many  of  these  economic  problems  are  the  doing  of  the  U.S.  itself.  In  such    circumstances  differences  over  economic  policy  with  China  are  magnified  by  domestic politics in the United States. There is a widespread view in the U.S. that the  renminbi  is  undervalued,  Chinese  state‐owned  enterprises  receive  special  government  support,  and  intellectual  property  rights  are  not  properly  protected.  According to many Americans the three issues when combined give China an unfair  advantage  in  economic  relations.  In  addition,  the  U.S.  does  not  view  China  as  a  market  economy  and  thus  restricts  certain  types  of  commercial  relations.  Many  of  President  Obama’s  remarks  were  addressed  to  a  domestic  audience  in  the  U.S.  When Obama spoke of not being afraid of China he meant two things. First, the U.S.  was  more  than  willing  to  compete  with  China  economically.  Second,  the  United  States  had  a  massive  military  advantage  in  power  vis‐à‐vis  China.  These  remarks  were intended for the international community and America’s allies in particular.  4)  Australia  has  agreed  that  the  U.S.  may  station  troops  permanently  in  Australia;  does this mean that the U.S is leading Australia's China policy? Has Australia joined  the U.S to contain China?  ANSWER:  Australia  is  a  sovereign  and  independent  country.  It  must  be  made  clear  that  it  does  not  and  will  not  grant  foreign  powers  a  permanent  base  in  Australia.  Australia is also a treaty ally of the United States and has fought alongside the United  States  in  every  war  and  conflict  since  1945.  Australia  agreed  that  the  U.S.  could  rotate  250  marines  in  and  out  of  training  facilities  near  Darwin.  This  number  is  expected  to  reach  2,500  in  a  few  years  time.  This  is  an  extremely  tiny  figure.  For  many  years  Australia  and  the  United  States  conduct  a  major  military  exercise,  Talisman  Saber,  that  involves  nearly  six  times  as  many  troops  as  the  2,500  figure. 

4 This involves  training  in  conventional  warfare.  So  why  the  exaggerated  claims  over  the rotation of a handful of Marines in Darwin?  China  is  Australia’s  largest  trading  partner.  Australia  does  not  want  to  have  to  choose  sides  between  China  and  the  United  States.  On  security  matters  Canberra  and  Washington  share  a  convergence  of  interests  including  wanting  more  transparency  on  the  intentions  behind  China’s  military  transformation  and  modernization.  Nevertheless,  Australia  tries  to  build  relations  with  the  People’s  Liberation  Army  (PLA).  This  year  the  PLA  Navy  and  the  Royal  Australian  Navy  conducted joint live firing exercises. In short, Australia, like the United States, does  not seek to contain China.  5)  How  do  China's  neighboring  countries,  including  Australia,  think  of  China  in  general?  ANSWER: It is difficult to generalize about the views of so many countries. Generally,  all  countries  in  East  Asia  welcome  China’s  economic  rise.  If  they  don’t  welcome  it,  they realize it is a fact of life that cannot be changed. China’s economic rise presents  opportunities to trade and invest in China. Many view China’s economic integration  into the global economy as a factor contributing to global and regional security.   Regional countries are divided on China’s domestic political system. Former colonies  uphold  sovereignty  and  non‐intervention  in  a  country’s  internal  affairs.  These  countries are generally noncommittal. Asia’s liberal democratic states are concerned  about what they perceive as the authoritarian nature of the Chinese political system.  They are concerned about human rights, including the rights of religious and ethnic  minorities. These concerns affect relations with China from time to time.  China is widely admired as a civilization. Foreign students flock to China to study its  language, culture and history. Tourists come to see ancient sites and beauty spots.   Countries in the region are divided, however, on the military dimensions of Chinese  power.  Obviously  the  United  States  and  its  major  allies  –  Japan,  South  Korea,  Australia  and  the  Philippines  –  are  concerned  about  the  development  of  power  projection  capabilities.  These  are  concerned  by  what  they  view  as  Chinese  assertiveness in the South China Sea. Allied to this are concerns over Chinese ultra‐ nationalism and the extreme language by some military commentators. Many other  countries  in  the  region  do  not  take  such  a  confrontational  stance.  These  countries  may be divided between those who view a continuing U.S. presence as stabilizing for  regional  security.  Others  see  U.S.  policies  as  destabilizing  and  do  not  want  to  get  drawn  into  great  power  rivalry.  The  ASEAN  states,  as  a  group,  are  quite  willing  to  work with China as a strategic partner and work together to address non‐traditional  security issues.  6) There is a view that China has no real friends in the neighborhood, do you agree  with this view? Why?  ANSWER: For most of its existence, the People’s Republic of China either kept itself  out of regional affairs or was subject to containment. It was only in the mid‐ to late‐ 1990s when China adopted its new security concept that China has tried to engage  with regional states. Taking this view, perhaps more time is needed before China and 

5 other countries become real friends. Trust and confidence take a long time to take  root and develop. This can only happen through common endeavours.  Because China does not pursue formal alliance relations it is difficult to measure who  are  China’s  “real  friends.”  China  has  developed  close  relations  with  a  number  of  countries,  including  North  Korea,  Pakistan,  Myanmar  and  Cambodia.    Throughout  most of East Asia these “friends” are not viewed favourably.   If  China  does  not  have  “real  friends”,  however  this  is  defined,  China  has  friendly  relations  with  a  wide  spectrum  of  countries,  especially  in  Southeast  Asia.  In  1999‐ 2000, China signed long‐term cooperative framework agreements with all the states  of Southeast Asia. Chinese leaders regularly make high‐level visits. A thick network of  bilateral relations has developed. China also works with ASEAN as a dialogue partner  and as a member of the ASEAN Regional Forum.    7)  If  you  could  give  China's  high‐level  policy  makers  some  suggestions  on  China's  diplomacy  toward  states  on  its  southern  periphery,  what  kind  of  specific  recommendations would you give?  ANSWER: There are three major issues that negatively affect China’s promotion of its  peaceful  rise  and  harmonious  world  concept.  These  are  perceived  assertiveness  in  the South China Sea, China’s military modernization, and policy of not rejecting the  use  of force in  Taiwan contingencies. China could do much to improve  its standing  on the first issue by clarifying in detail the nature and extent of its “historical claims”  to  the  South  China  Sea.  When  China  is  accused  of  assertive  actions  in  the  South  China  Sea  it  should  refrain  from  condescension  and  outright  rejection  of  these  complaints. When incidents occur they should be investigated, jointly if possible.   China  should  step  up  efforts  to  develop  greater  transparency  in  the  military  field.  China already produces impressive defence “white papers”. But China should engage  more with the United States in working out a common understanding on maritime  security  issues.  China  should  refrain  from  cancelling  military‐to‐military  contacts  when political differences arise.  Currently  cross‐strait  relations  between  China  and  Taiwan  are  experiencing  an  upward  swing.  China’s  massive  build  up  of  ballistic  missiles  across  the  strait,  and  China’s insistence on retaining the option to use force, are outmoded. China talks of  the  U.S.  having  a  “Cold  War  mentality”;  I  would  say  that  China  has  a  “Civil  War  mentality.” China must give priority to working out a modus vivendi with Taiwan so it  can reduce its ballistic missile forces aimed at Taiwan and eventually drop the threat  to use force in certain contingencies.  8) What do you think the security environment on China's southern periphery will be  like  in  2012?  What  are  your  reasons?  What  are  the  challenges  facing  China's  diplomatic strategy towards it southern periphery?  ANSWER:  In  2012,  China’s  relations  with  East  Asian  states  will  be  dominated  by  maritime security issues in general and the South China Sea in particular. China now  faces a loose coalition of states that want to see positive progress in implementing  the cooperative activities in the DOC and progress in negotiating a COC. If China gave  these  issues  top  priority  it  would  recover  some  of  its  lost  prestige  and  political  standing in the region. China should act swiftly to approve cooperative activities and 

6 projects  and  not  draw  them  out.  China  should  also  ensure  that  negotiations  on  a  COC for the South China Sea progress rapidly.  China’s policy on maritime issues confronts a widespread regional view that China or  its civilian administrative agencies. have acted too assertively in the South China Sea.   In  addition,  many  view  Chinese  policy  as  seeking  to  play  on  differences  within  ASEAN.  China’s  dam  construction  on  the  upper  reaches  of  the  Mekong  River  has  aroused  concerns  of  the  lower Mekong  states. The central government  in  China,  as  distinct  from provinces and special autonomous regions, needs to become more involved in  the work of the Mekong River Commission. China needs to adopt a long‐range view  of development in mainland Southeast Asia and use its wealth to assist sustainable  development.   There  are  concerns  that  China  views  dam  construction  as  a  matter  of  national  sovereignty and thus an internal matter for China. China needs to embrace the view  that  its  interests  are  inextricably  bound  with  the  sustainable  development  of  downstream states.   China  faces  special  problems  with  Myanmar  and  Vietnam.  China  must  do  more  to  regulate  the  behaviour  of  its  private  businessmen  in  northern  Myanmar.  This  has  aroused xenophobic fears that China is bit by bit taking over Myanmar. China should  also  join  with  other  regional  states  in  encouraging  current  reform  efforts  in  Myanmar. China should not stay aloof and view the actions by outside states as part  of an encirclement or containment policy.   China  needs  to  do  much  to  repair  its  relations  with  Vietnam.  This  extends  beyond  party‐to‐party  and  government‐to‐government  ties  to  the  population  in  general.  Both  sides  have  used  the  internet  and  cyberspace  to  attack  each  other  in  ultra‐ nationalist  terms.  A  concerted  effort  must  be  made  to  control  this  expression  and  build positive people‐to‐people relations. This will help reduce domestic pressure on  Vietnam to “stand up” to China.  In  sum,  as  China  continues  to  grow  in  wealth  and  power  it  will  generate  suspicion  and fears about its future policies. China must work continually to overcome these  attitudes. Many view next year as one of a power shift in China in which nationalism  will  take  hold  and  scuttle  “win‐win”  strategies  towards  the  countries  on  China’s  southern  periphery.  Chinese  statesmen  must  rise  above  this  and  see  China’s  long‐ term interests. Addressing these regional concerns through a whole of government  approach will pay dividends. 


Sign up to vote on this title
UsefulNot useful