Christianity,  as  it  most  often  is  understood  today,  boils  down  to  a  couple  of  core   concepts

:  orthodoxy  (right  belief)  and  orthopraxis  (right  action).    Orthodoxy,  in  all   of  its  forms,  values  the  ability  to  formulate  Christian  concepts  into  the  proper  words   and  then  to  stick  to  them,  take  a  stand  with  them.    It  goes  something  like  this:  “Hi  my   name  is  Bob,  and  I  believe  in  the  virgin  birth.”           Orthodoxy   For  millions  of  professing  believers  getting  this  formula  correct  is  paramount.    After   all,  doesn’t  it  say—“Believe  in  the  Lord  Jesus  Christ  and  thou  shalt  be  saved”?  And  of   course  this  kind  of  believing  isn’t  a  simple  thing.    As  someone  once  responded  to  a   man  who  affirmed  his  faith  in  Jesus,  “Which  Jesus,  exactly?”    Because  there  are  some   differences.    There’s  the  American  Jesus  who  is  pro-­‐economic  expansion,  highly   capitalistic,  a  dyed  in  the  wool  individualist,  pro  capital  punishment,  anti-­‐tree   hugging  (after  all  he  did  kill  a  fig  tree  didn’t  he—this  puts  him  in  camp  with  loggers   everywhere),  etc…    There’s  historic  Jesus—who,  as  one  recent  Jesus  Seminar  liberal   scholar  described  him,  was  most  probably  short,  balding,  and  pudgy;  a  skilled   mental  wrangler,  and  rabbi  in  the  Jewish  tradition  with  nothing  exceptional  except   that  he  caught  the  attention  of  exceptional  followers.    There’s  hippie  Jesus—anti-­‐ American  to  the  core.    There’s  Che  Guevara  Jesus,  who  simply  lacks  a  machine  gun  to   be  relevant  to  the  class  struggles  of  South  America.    Well,  you  get  the  idea.    There’s   just  a  lot  of  versions  of  this  Jesus  fellow.    It’s  tricky,  even  agreeing  that  one  needs  to   believe  in  Jesus,  just  knowing  which  one  gets  our  belief.         Thankfully,  two  thousand  years  of  intellectual  wrangling  has  given  us  uncanny   clarity  as  to  what  this  really  means.    For  one  thing  it  means  agreeing  that  Jesus  is  Co-­‐ equivalent  with  God  the  Father.    He  wasn’t  just  a  nice  young  man  who  got  killed  for   being  a  professional  do-­‐gooder…He  was  God  in  the  flesh.    It  also  means  believing   that  God  got  into  the  flesh  through  a  rather  immaculate  and  improbable   conception—The  virgin  birth.    Of  course  all  of  belief  is  predicated  on  the  assumption   that  every  word  in  the  Old  and  New  Testaments  of  the  Christian  Bible  is  mostly   literal—especially  the  creation  account  and  the  miracles  of  Jesus  while  on  earth.    It   also  means  that  Jesus  literally  died  on  a  cross  (as  opposed  to  only  appearing  dead,   but  actually  being  in  some  kind  of  coma  or  trance),  descended  into  Hell  where  he  re-­‐ captured  the  keys  of  death  from  Satan,  then  was  resurrected—supernaturally  and   bodily  (meaning  it  really  happened,  he  didn’t  just  come  back  as  a  ghost  or   something).    And  lastly  after  ascending  to  heaven  (where  he  now  sits  at  the  right   hand  ),  he  waits  for  the  appropriate  moment  when  he  will  return  to  finish  the  work   started  in  his  first  three  years  of  ministry—though  this  time  he  will  not  leave  any   one  confused  if  he  was  a  hippie  or  not…he  will  be  all  business,  so  to  speak  (blood  up   to  his  horses  bridle,  sword  drawn,  etc…)         Clearly  I’m  being  a  little  tongue  and  cheek.    I  don’t  mean  to  be  disrespectful—except   to  say  that  so  much  emphasis  has  been  placed  on  these  words,  that  they  be  literal   and  concrete  and  rigidly  bought  into  or  asserted  as  true  and  right.    Each  of  these   facts  is  seen  as  absolutely  essential  to  the  other—pluck  one  out,  and  as  Rob  Bell  

noted,  the  whole  brick  wall  of  fundamentalist  faith,  falls  down.    This  is  what  it  means   to  be  orthodox—to  have  a  right  belief.  It  translates  as  having  the  proper  mental   structures  that  you  hold  onto,  the  correct  categories  to  put  your  doctrines  in.         Here’s  where  I’d  like  to  take  a  right  hand  turn.           The  Challenge  of  Terry   My  friend  Terry  is  medically  labeled  as  profoundly  retarded.    His  IQ  is  somewhere   squarely  located  around  40.    His  memory  is  progressively  degenerating.    He,  at   times,  fails  to  remember  the  names  of  people  he’s  known  his  entire  life,  let  alone   facts  that  you  or  I  might  take  for  granted.    Now  here’s  the  interesting  thing.    Terry  is   also  a  believing  Christian.    This  is  something  he  feels  very  strongly  about.    His  faith,   his  belief,  is  very  important  to  him.    But  if  you  ask  him  what  this  means  he  will  be   absolutely  incapable  of  formulating  anything  close  to  the  set  of  dogma’s  I’ve   described  above.    Even  if  I  were  to  describe  in  great  detail,  or  walk  him  through  all   of  these  core,  foundational  affirmations  he  would  still  not  grasp  them.    It  makes  him   frustrated  to  even  begin  talking  about  these  kind  of  things.    But,  his  answer  to  what   faith  means  to  him  is  revealing.    His  response  is  to  touch  his  heart,  soften  his  eyes   and  make  a  kind  of  swooning  motion  with  his  shoulders.    For  Terry  Christianity   means  that  at  the  center  of  his  experience  he  connects  to  a  sense  of  love.    For  him,   this  is  God.    This  is,  to  him,  what  it  means  to  be  a  Christian.    These  days  I  find  myself   asking  if  there  is  really  anything  orthodox,  or  more  “correct”  than  this.     Because  if  there  is-­‐-­‐if  all  the  formulations  and  right  words  and  nuanced  concepts   that  demand  absolute  belief,  are  necessary—then  Terry  doesn’t  stand  a  chance.    And   if  I’m  really  being  honest,  I’m  right  there  along  with  him.    Most  times  I  fail  to  get  the   formula.  Right  beliefs,  appearing  from  the  stable  base  of  historic  Christianity,  have   never  come  easy  for  me.    I  don’t  get  them,  don’t  agree  with  many  of  them.    Often  I   just  don’t  see  it.    Even  when  I  do,  my  thoughts  are  finite  at  best.       Persons  with  profound  cognitive  disabilities  tend  to  teach  us  that  the  truly   significant  thing,  the  main  thing,  is  located  at  the  ineffable  core  of  our  being—where   we  are  left  stammering  for  words,  any  words,  just  to  express  our  experience  of   being  loved.     For  Terry,  for  others  who  share  his  challenges,  and  maybe  for  the  rest  of  us  too,   what  makes  a  Christian  isn’t  so  much  what  we  believe,  rather  it  is  that  we  are   beloved.           Orthopraxis   Every  so  often  the  system  of  “sloppy  grace”  gets  challenged.    Some  young,  brilliant,   reformer  will  stand  up  and  say,  “Yes,  of  course  we  are  the  recipients  of  God’s   conditional  love—but,  doesn’t  this  change  us?    Shouldn’t  we  be  effected  by  this?”    In   fact  this  camp  often  poses  a  real  challenge  to  the  folks  entrenched  in  “orthodoxy”  

circles.    It  can’t  all  boil  down  to  right  belief,  they  push  back.    Didn’t  Jesus  say  that   “Those  who  hear  my  words  and  practice  them  are  my  disciples?”    So  it’s  less  about   what  you  think  about  Jesus  and  his  accompanying  doctrines  and  more  about  your   active  response  to  the  life  and  teachings  of  Jesus.    It’s  about  what  you  do!    How  have   you  been  living  out  the  message  of  Jesus?   There’s  a  delightful  story  which  articulates  this  position  well:       A  town  was  situated  near  a  mighty  river  which  every  seventy  years  or  so   overflowed  its  boundaries,  putting  the  buildings  and  people  in  danger.    During  such   a  season  the  town  elders  went  to  the  local  holy  man  and  begged  him  to  beseech  God   on  their  behalf  in  order  to  save  the  village.    The  old  man  immediately  went  to  the   secret  place  and  spoke  the  sacred  words  to  God,  and  the  town  was  saved.       A  generation  passed  and  once  again  the  river  flooded.      The  elders  came  to  the  new   holy  man  who  had  been  an  apprentice  of  the  last.    They  begged  him  to  speak  to  God   on  their  behalf.    And  so  he  went  out  into  the  forest  but  he  could  not  find  the  secret   place  where  his  mentor  had  always  met  with  God.    Finally  he  stopped  searching  and   simply  knelt  where  he  was,  praying:    “Oh  God  you  are  not  caged  by  a  secret  place,  or   chained  to  a  special  bit  of  dirt—the  whole  earth  is  filled  with  your  glory!”    Then  he   uttered  the  sacred  words  and  God  spared  the  village.     Once  more  a  new  generation  came  and  as  the  great  flood  came  the  elders  went  to   meet  yet  another  holy  man.    He  went  out,  as  his  predecessors  had,  but  could  find   neither  the  secret  place  nor  recall  the  sacred  words.    He  came  before  God  and  said,   “Oh  Lord  you  are  neither  contained  to  a  place,  nor  are  you  held  in  a  certain  set  of   words—for  all  belong  to  you—and  we  must  use  every  word  we  know  to  adequately   begin  to  express  your  greatness.    Now  I  beg  you,  take  pity  on  this  town  and  save  it   from  the  flood.”    And  so  God  moved,  the  village  was  saved.         Time  passed  and  yet  another  generation  of  elders  came  before  a  holy  man  in  order   to  plead  for  the  town.    The  holy  man  was  quite  unlike  his  spiritual  ancestors.    He  did   not  know  the  secret  place,  nor  did  he  recall  the  sacred  words—but  truth  be  told  he   did  not  even  believe  in  God’s  presence,  at  least  not  in  such  simple  words.         When  the  elders  begged  him,  he  became  exasperated,  knowing  very  well  the  history   of  the  village  and  flooding.    He  whipped  about  and  grabbed  his  walking  stick,  then   leaped  out  of  the  door  and  towards  the  town.    The  elders  were  perplexed,  “What  are   you  doing?”         He  looked  back  and  said,  “Saving  the  village!    Now  go  home,  grab  your  shovels,  we   are  going  to  move  the  town  to  higher  ground.”         After  every  one  had  left  the  holy  man’s  hut  a  shadowy  figure  stepped  out  from  the   corner.    It  was  God.    He  whispered  to  a  nearby  angel,  “Now,  of  all  the  holy  men  who   served  me,  this  one  is  the  holiest  and  the  closest  to  my  own  heart.”    

“I  don’t  understand”  said  the  angel.     “Because  he  and  I  are  the  only  ones  willing  to  physically  stop  the  waters.    All  the   others  only  trusted  in  words  and  rituals.”     Of  course  this  exaggerates  the  point.    We  need  not  be  atheists  in  order  to  join  God’s   work.    But  the  conclusion  is  valuable.    Orthopraxy  argues  that  we  join  with  God  in   working  his  will  on  the  earth.    Don’t  simply  worship  Jesus—do  as  He  did.         Angela  and  actions   But  what  of  my  friend  Angela?    She  has  cerebral  palsy—physically  incapable  of  even   the  most  basic  range  of  motion,  she  is  confined  to  her  chair  and  the  services  of   others  transporting  her.    She  is  also  profoundly  impaired  at  a  cognitive  level.    She   can  neither  understand  the  depths  of  orthodoxy  nor  can  she  inact  the  breadth  of   orthopraxy.    How  is  she  to  carry  out  the  mission  of  God?    How  does  she  join  in  his   great  work?    What  is  her  role  in  fulfilling  God’s  eternal  purpose?         In  other  words,  if  the  essence  of  Christianity  is  action—then  what  of  those  Angela’s   who  will  simply  never  “perform.”         I  repeat  what  I  said  earlier:  there  is  so  little  we  can  know  of  God,  there  is  little  we   may  actually  do.    But  we  can  be  loved.    Both  right  belief  and  right  action  place  their   value  is  a  strength  based  proposition,  rightness.    But  neither  of  those  come  close  to   touching  the  wounded  center  of  Christianity—a  crucified  God,  foolishness  to  those   who  are  wise,  and  a  stumbling  block  to  the  religious.         Christianity  conceals  a  rather  startling  concept—that  neither  our  behaving  nor  our   believing  is  the  essential  value  of  humanity—rather,  it  is  our  belovedness.    This  is   the  gift  that  those  with  severe  disabilities  bring  to  us.    They  remind  us  of  the  point.      

Sign up to vote on this title
UsefulNot useful