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Worldwide Circulation Magazine Mayo 2011 N: 119 w -05/11

Dr. Marcos Sommer http://www.oceanografossinfronteras.org

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Ocanos su acidificacin es una amenaza real y grave de nuestra existencia.


Por Dr. Marcos Sommer

Los ocanos que cubren dos terceras partes de la superficie de la tierra, contienen las nueve dcimas partes de los recursos de agua y el 90 por ciento de la biomasa viviente del mundo y son fuente primaria de alimento para ms de tres mil millones y medio de personas. Adems son un recurso econmico vital que proporciona sus medios de vida a millones de personas en todo el mundo. Junto con los organismos que alberga contienen en total alrededor de 38 000 Gt Carbn. Esto representa aproximadamente el 95% del carbn total que se encuentra en los ocanos, atmsfera y sistema terrestre, constituyendo un reservorio substancial de carbn (Riebesell U. et al., 2010). Esto demuestra el papel integral que desempean los ocanos en los procesos naturales del ciclo del carbn a escala mundial (Turley C. 2010). Los ocanos intercambian carbn en forma de CO2 con la atmsfera y proporcionan un importante sumidero de CO2. El intercambio de dixido de carbn es un proceso bidireccional, ya que el ocano y la atmsfera se encuentran en todo momento absorbiendo y liberando CO2 (Kleypas et al., 1999,). Las aguas superficiales de los ocanos son ligeramente alcalinas, con un pH promedio alrededor de 8.2, aunque esto vara en los ocanos alrededor de 0.3
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unidades, debido a las variaciones estacinales, locales y regionales. El parmetro pH refleja el estado termodinmico de todo el sistema cido-base presente en el agua de mar, en particular respecto al sistema geoqumica del CO2 y es indicativo de procesos biolgicos como fotosntesis y respiracin. El dixido de carbono en la atmsfera se disuelve en las aguas superficiales de los ocanos y establece una concentracin en equilibrio con la concentracin de la atmsfera. Las altas concentraciones de dixido de carbono en el planeta no solamente afectan a la atmsfera y generan el calentamiento global; tambin ocasionan graves daos en los ocanos, cuyas aguas se vuelven cidas por el exceso de ese contaminante (IPCC, 2001). La acidificacin ocenica (bajando el pH-la medicin de la acidez), se consider por primera vez como un tema de gran importancia en el ao 2005, con la publicacin del informe de Royal Society (2005). Aunque ya existan referencias sobre esta problemtica en la literatura, incluso desde los aos 70, stas aumentaran en nmero desde unos diez aos antes de publicarse dicho informe.
Fig.1 Las corrientes ocenicas mueven grandes cantidades de agua de un lugar a otro por efecto de la rotacin de la tierra, la temperatura, la salinidad, la luna. En la figura se observa cmo se mueven las aguas clidas (flecha rojas) y fras (flechas azules) de esta corriente a lo largo de los ocanos del planeta.

Los ecosistemas ocenicos juegan un papel importante en el cambio climtico actuando como moderador del clima (Sommer M., 2009). El ocano funciona como un almacn de la energa solar que recibe y la distribuye por medio de la circulacin ocenica entre el ecuador y los polos y entre la superficie y el fondo (Fig.1). Por otro lado, el ocano acta modificando la concentracin de C02 en la atmsfera que es el gas invernadero ms importante despus del vapor de agua. La liberacin masiva de dixido de carbono (C02) est provocando un fenmeno submarino que pocos han percibido: el agua de los ocanos se est poniendo cida y los esqueletos de los animales marinos se debilitan porque estn hecho de carbonato de calcio. En contraste, las algas marinas se reproducen masivamente porque estn siendo fertilizadas con mucho carbono. Ese cambio en el nivel de acidez (o pH) del agua marina produce una menor disponibilidad de calcita, dragonita y otros carbonatos con los que se forman los arrecifes, los esqueletos y las conchas de muchas especies marinas (Riebesell U. et al., 2010). Desde el final de la primera Revolucin Industrial (Fig. 2), en los aos 1830s, la quema indiscriminada de combustibles fsiles, la deforestacin y la produccin de cemento han emitido a la atmsfera ms de 440.000 millones de toneladas de C02 (la mitad de ellos durante los ltimos 30 aos) (Keeling et al., 1995, Khatiwala et al., 2009). El trabajo de Havenhand J.N. et al., (2008), publicado en la revista Current Biology, afirma que el pH del agua de la superficie del mar ha disminuido hasta en un 25%
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desde el inicio de la industrializacin. Este aumento de la acidez, aseguran estos expertos, amenaza la viabilidad de muchas especies marinas.

Fig.2 Las emisiones de CO2 en la atmsfera se han ido incrementando desde la poca preindustrial (Keeling et al., 1995). Aproximadamente el 50 por ciento es secuestrado por el ocano, jugando un gran papel como depsito de CO2 (Bates et al., 2007).

Aproximadamente el 50 por ciento de las emisiones permanecen en la atmsfera, el otro 50 por ciento es secuestrado por el ocano y la vegetacin terrestre (Bates et al., 2007). Por tanto, el ocano se comporta como un sumidero de CO2 secuestrando y jugando un papel como depsito de CO2, conteniendo unas 50 veces ms que la atmsfera y 20 veces ms que la biosfera (Fig.2). Las concentraciones atmosfricas de C02 se sita en torno a 390 ppmv y el pH superficial del ocano en 8.1 (Ros, A... 2009, Takahashi et al., 2002).
Fig.3 Los mares absorben en promedio 22 millones de toneladas de bixido de carbono producido por el ser humano (Foto O.S.F).

Actualmente hay un consenso cientfico en que la acidificacin ocenica es un hecho real y supone una amenaza importante para la vida marina. Por ejemplo, la Declaracin sobre la Acidificacin Ocenica del Panel Inter.-Acadmico de Asuntos Internacionales (2009) afirma que an con la estabilizacin del C02 atmosfrico en 450 ppmv, la acidificacin ocenica tendr impactos trascendentales en muchos ecosistemas marinos (Fig.3). Se predice que los niveles de CO2 continuarn incrementndose de manera drstica durante el
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siguiente siglo y probablemente durante mucho ms tiempo, y a menos que se reduzcan sustancialmente las emisiones, podra llegar a niveles superiores a 1000 ppm para el ao 2100, algo superior a lo experimentado en la Tierra durante varios millones de aos (Langdon et al., 2003, Hall-Spencer et al., 2008 ). Se necesita una reduccin rpida de al menos el 50 por ciento de las emisiones globales de C02 para el ao 2050. En la historia de la tierra el equilibrio cido base del ocano ha sido relativamente constante. Las burbujas atrapadas en las capas de hielo proporcionan un registro de los niveles pretritos de C02 atmosfrico, a partir de los cuales se puede calcular el pH del ocano. Los testigos extrados del hielo pueden leerse de forma parecida a los anillos de los rboles: las capas superficiales reflejan las condiciones ms recientes mientras que las ms profundas fueron depositadas hace mucho tiempo. Estos testigos muestran que durante los ltimos 800.000 aos, hasta mediados de los aos 1800s, los niveles atmosfricos de C02 nunca superaron las 280 ppmv, mientras el pH del agua de mar se mantena alrededor de 8,2. El artculo de Zeebe et al. (2008) en la revista Science subraya que la reduccin de las emisiones de CO2 no slo ayudara a combatir el cambio climtico, sino tambin la acidificacin de los ocanos. En cualquier caso, los cientficos recuerdan que una vez que el pH del ocano ha descendido, llevar miles de aos revertir el cambio, aunque se asuman medidas para reducir las emisiones de CO2. Por ello, algunos expertos recomiendan prepararse para posibles impactos negativos que puedan afectar, por ejemplo, a las pesqueras.
Fig. 4 Efectos locales en las zonas costeras (Foto O.S.F).

Otras publicaciones se muestran ms cautelosas y no atribuyen al ser humano toda la responsabilidad de la acidez ocenica, se describen que hay un gran afloramiento de agua ms cida proveniente de la profundidad. Las aguas del ocano profundo son ms fras que las aguas superficiales y contienen ms carbono que se mezcla con el agua marina y forma cido carbnico. La acidificacin ocenica es muy distinta del cambio climtico. El cambio climtico representa un conjunto mucho ms amplio de consecuencias para las actividades humanas afectando a diferentes procesos cuya frecuencia, escala y efectos varan desde niveles predecibles hasta algn altamente incierto. Las implicaciones podran llegar a ser tan importantes como las asociadas con el calentamiento global. De hecho mientras ste ltimo resulta un tanto elusivo y es difcil de monitorizar, la acidificacin ocenica puede ser cuantificada, es predecible y es progresiva

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Hay factores que pueden influenciar de manera local las principales reacciones qumicas del CO2 con el agua de mar y sumarse a los efectos de la acidificacin ocenica. La figura 4 muestra las presiones impuestas por el hombre en las zonas costeras. Las aguas costeras se ven afectadas tambin por el exceso de aporte de nutrientes, principalmente nitrgeno, procedente de la agricultura, los fertilizantes y las aguas residuales. La eutrofizacin resultante promueve grandes proliferaciones de plancton, que cuando se colapsan y sedimentan al fono del mar, estimulan la accin bacteriana sobre toda esta materia y provoca un descenso del oxigeno disuelto en el agua de mar y un incremento del CO2 (que reduce el pH) (Sommer M., 2010). Cuando el CO2 emitido a la atmsfera se disuelve en el agua de mar, tienen lugar una serie de reacciones qumica que resultan ser conocidas por el proceso de la acidificacin ocenica, tambin denominada el problema del CO2 (Fig.5 -1). El ciclo del carbono en el ocano, en sus formas orgnicas e inorgnicas est gobernado por procesos fsicos y biolgicos. Estos procesos son conocidos como bomba fsica (o de solubilidad) y bomba biolgica. Ambas bombas actan incrementando las concentraciones del CO2 dentro del ocano (Takahashi, K., 1989). Cabe destacar dos reacciones importantes. Primeramente, la formacin de cido carbnico, con la consiguiente liberacin de iones hidrgeno (Fig. 5 - 2,3).

Fig.5 (1,2,3) Acidificacin ocenica. La quema de combustibles fsiles provoca un aumento del CO2 en la atmsfera que es captado por el ocano y hace que ste se vuelva ms cido (Fuente University of Maryland modificada).

En est reaccin la liberacin de iones hidrgeno incrementa la acidez, reduciendo el pH. Esta disolucin de CO2 ha bajado el pH promedio de los ocanos cerca de
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0.1 unidades desde los tiempos pre-industriales (Caldeira, K. y Wickett, M. E., 2003.). Este valor puede parecer pequeo, pero debido a la forma en que se mide el pH, este cambio representa un aumento del 30% en la concentracin de los iones de hidrgeno, lo cual es una considerable acidificacin del ocano. El aumento de la concentracin atmosfrica de CO2 conducir a una mayor acidificacin de los ocanos (Barker y Elderfiel, 2002). Es importante tener presente que cualquier cambio en los procesos biolgicos en las aguas superficiales del ocano tambin afectar a las aguas ms profundas. Esto se debe a que los organismos y el hbitat que viven en los niveles ms bajos de los ocanos - lejos de la luz del sol - se basan principalmente en los productos creados por las diferentes formas de vida en las aguas superficiales. Posteriormente se produce una segunda reaccin (Fig.5 - 3), entre los iones carbonatos el dixido de carbonato y el agua que produce iones bicarbonato. El efecto combinado de estas reacciones no solamente aumenta la acidez sino que adems reduce la disponibilidad de iones carbonato. Estos iones son necesarios para el proceso de calcificacin, mediante el cual se produce las conchas y esqueletos calcreos de muchos organismos. La Red Europea de Excelencia para el Anlisis de los Ecosistemas Ocenicos (EUR-OCEANS, http://www.eur-oceans.eu/) recuerda que los ocanos del Sur y el rtico, ms fros y cidos, podran volverse totalmente inhspitos a finales de este siglo para este tipo de organismos. El impacto de la creciente concentracin de CO2 y posteriormente la acidificacin del ocano, puede afectar en un mediano plazo a todas las formas de vida. Como un efecto indirecto sin embargo casi inmediato encontramos el impacto sobre los organismos marinos, dichos efectos son derivados de los cambios en la disponibilidad la composicin de nutrientes como resultado del aumento de la acidez (Feely et al., 2004). El ciclo del carbono en sus formas orgnicas e inorgnicas est gobernado por procesos fsicos y biolgicos. Estos procesos son conocidos como bomba fsica (o de solubilidad) y bomba biolgica. Ambas bombas actan incrementando las concentraciones de CO2 dentro del ocano (Takahashi, K., 1989). . La bomba fsica (Fig.6) est conducida por el intercambio de CO2 en la interfase atmsfera ocano y por el proceso fsico que transporta CO2 al ocano profundo. El CO2 atmosfrico entra en el ocano por intercambio gaseoso dependiendo de la velocidad del viento y de la diferencia de las presiones parciales entre la atmsfera y el ocano. La solubilidad del CO2 en agua de mar es muchas veces mayor que la de otros gases como el nitrgeno o el oxgeno. Esta diferencia es debida a la reaccin con el carbonato:
Fig. 6. Bomba fsica.

Esta reaccin tiene una constante de equilibrio muy grande que hace que la mayora del CO2 que entra al ocano se convierta rpidamente en bicarbonato.

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Cuanto ms fra es el agua de mar ms CO2 se disuelve en ella. Mientras que en mares tropicales y subtropicales se desprende dixido de carbono a la atmsfera. Groenlandia y los ocanos antrticos tienen una notable importancia para la bomba fsica, pues mediante el hundimiento de las aguas superficiales se va transportando el CO2 de la atmsfera a las aguas profundas, luego de aos por surgerencia esas aguas vuelven a subir a la superficie.
Fig. 7. Bomba biolgica.

Bomba biolgica (Fig. 7) consiste en un transporte de CO2 desde la superficie del ocano hacia el fondo mediante la produccin fitoplanctnica. Las aguas superficiales ocenicas estn habitualmente sobresaturadas debido al oxgeno liberado durante la fotosntesis. Cerca del fondo de la zona ftica hay un balance entre la cantidad de carbono que el fitoplanctn fija por fotosntesis y la cantidad que disipa por respiracin. La profundidad a la que este balance tiene lugar se denomina profundidad de compensacin, debajo de esta no hay crecimiento fitoplanctnico neto. Parte del fitoplanctn entra en la cadena trfica y otra se muere. La materia orgnica en forma de desechos biognicos es transportada a las capas ms profundas de los ocanos va sedimentacin gravitatoria donde se oxida y se descompone. La mayor parte de los desechos biognicos estn compuestos de carbono, tanto la materia orgnica blanda como los esqueletos calcreos compuestos por carbonato clcico, tales como las conchas de los moluscos. Una parte de la materia orgnica alcanza el lecho marino incorporndose a los sedimentos como consecuencia de la bomba biolgica las aguas del fondo de los ocanos contienen mucho ms CO2 y estn sobresaturadas. Este desequilibrio se mantiene gracias a la estratificacin vertical de la densidad en la columna de agua. El CO2 queda atrapado en las aguas fras y profundas de los ocanos.
Fig. 8. Contra-bomba de cal.

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La contra-bomba de cal La tercera, la contra-bomba de carbonato acta en forma contraria a las otras dos bombas y lleva a la liberacin de dixido de carbono en la atmsfera. Comienza con la formacin de capas de cal de organismos marinos, sobre todo de corales y algas de cal plancticas. Aunque parezca que las formaciones de cal enlacen grandes cantidades de dixido de carbono, en realidad sucede lo contrario: con la formacin de cal se produce CO2. La Dr. Marcos Sommer 8

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misma est condicionada por la reaccin qumica, formndose de cada dos HCO3, una molcula de cal (CO2), agua y CO2 correspondientemente. Por tal motivo la formacin de cal conduce a un aumento de la concentracin de CO2 en el mar, que se nivela con la concentracin atmosfrica, mientras se libera dixido de carbono. Clculos recientes muestran que la formacin de cal en arrecifes es aproximadamente cuatro veces ms grande que en las algas de cal. Ya que los arrecifes se encuentran en mares clidos pocos profundos, adems que la solubilidad del dixido de carbono es escasa en aguas clidas y el gas abandona tanto ms rpido el agua de mar. Una de las implicaciones ms importantes de la acidificacin de los ocanos se refiere al hecho de que muchos organismos marinos fotosintticos y animales, tales como foraminferos, cocolitofridos, corales de agua clida y fra, moluscos terpodos, equinodermos, algunos crustceos y macro algas forman sus conchas y placas de carbonato de calcio (CaCO3) (Fig.9). Adems de la calcificacin, la acidificacin podra provocar diversos efectos negativos directos en la fisiologa y reproduccin de los seres vivos, como por ejemplo hipercapnia (presencia excesiva de CO2 en los fluidos corporales). Otras consecuencias podran ser ms indirectas, pero no menos preocupantes, como el descenso de los recursos alimenticios o la destruccin del hbitat de ciertas especies, como las que viven en los arrecifes de coral. Se ha observado en zonas tropicales o en el mar Mediterrneo, que la alteracin del pH y la temperatura de los mares y ocanos promovern la proliferacin de las especies con mayor capacidad de adaptacin, mientras que las criaturas ms especializadas, que han basado su estrategia evolutiva en su ajuste a las condiciones estables de los ocanos durante millones de aos, sern los principales perjudicados. Como tambin ocurre con la vida en tierra firme, los ojos de la opinin pblica se centran en el drama que se experimenta en los arrecifes de coral, olvidando otras criaturas igualmente valiosas para el mantenimiento de los ecosistemas marinos, en este caso el plancton microscpico, situado en la base de una compleja cadena alimentara de la que dependen por igual criaturas marinas y millones de personas. Pero la reduccin drstica de las principales especies de fitoplancton podra tener consecuencias no slo sobre la vida marina, sino sobre el clima de la Tierra.

Fig. 9. Organismos marinos sus conchas y placas de carbonato de calcio.

El proceso de calcificacin, el cual para algunos organismos marinos es importante para su biologa y supervivencia, se ve obstaculizado progresivamente a medida que el agua se acidifica (se vuelve menos alcalina). Este efecto negativo sobre la calcificacin es uno de los ms evidentes y, posiblemente, el ms grave de los impactos ambientales del cambio climtico (Barker y Elderfiel, 2002).

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Los corales son uno de los indicadores confiables del cambio climtico y el efecto antropognico en el ciclo del CO2.. Veron en su libro A Reef in Time (2010) se cuestiona el futuro de los arrecifes de coral del mundo y concluye que los arrecifes de coral no son ms que los canarios de los ocanos y su deplorable estado augura el empeoramiento de la salud de los ecosistemas marinos. Veron recuerda que, en las ltimas dcadas, se han escrito decenas de artculos sobre las numerosas amenazas para los arrecifes de coral. En las dcadas de los 60 y 70, el riesgo fue personalizado en la corona de espinas, una especia invasiva de estrella de mar que se alimenta de coral. En los 80 y 90, pese a que la presencia de la corona de espinas continuaba multiplicndose, los artculos sobre el futuro de los arrecifes se centraron en nuevas amenazas, tales como la erosin y escorrenta de sedimentos, el empobrecimiento de los nutrientes, la sobrepesca y la destruccin del hbitat en general. Ahora, sin embargo, la amenaza es mucho mayor, segn Veron. "Nada se acerca a la devastacin que est a punto de ocurrir". En esta ocasin, no se trata de amenazas que minan poco a poco el futuro de zonas concretas de un ecosistema complejo. El origen del coral comienza cuando la larva ciliada llamada plnula, abandona el medio planctnico y se fija en una superficie resistente para transformarse en plipo. Cambia entonces el cilio o flagelo, que le serva para nadar, por una boca central rodeada por una corona de tentculos (Fig. 10).
Fig. 10. Hidrozoos (coral) ciclo biolgico.

El plipo absorbe los iones de calcio y carbonato disueltos en el agua, con los que construye su propio esqueleto, un resistente abrigo de piedra caliza. Este esqueleto de carbonato de calcio conforma generalmente una estructura hexameralmente simtrica. Por lo tanto un coral es una construccin biolgica conformada por los esqueletos calcreos de madrporas, agrupadas en colonias de plipos y algas a lo largo de las costas tropicales de aguas clidas y poco profundas. Las partes vivas forman una biocenosis compleja en la que encontramos vegetales y animales, la parte animal que son los plipos, viven fijos por uno de sus extremos al sustrato, y en el otro extremo tienen la boca, rodeada de tentculos (Ginsburn, 1994). El coral hospeda dentro de sus clulas diminutas algas unicelulares llamadas zooxantelas que, mediante su fotosntesis, son una fuente importante de carbono para el coral y para su calcificacin (estructuracin del esqueleto). Los experimentos indican que en la mayora de los casos hay una disminucin de la tasa de calcificacin del coral cuando los niveles de CO2 aumentan; por tanto es evidente que la subida de CO2, en lugar de protegerlas, en realidad disminuye la capacidad de los corales para construir sus esqueletos y,
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por lo tanto, su capacidad para soportar tormentas. Esto indica que, tarde o temprano, el crecimiento ser menor que la erosin natural y por tanto esos arrecifes terminarn desapareciendo (Langdon, C et al., 2003). Se estima que el 25 por ciento de las especies del ocano pasan al menos una parte de sus ciclos de vida en los arrecifes. Entre las especies amenazadas por la acidificacin del ocano se encuentran los corales tropicales y profundos, el plancton calcreo y los pterpodos de vida libre, debido a una mayor dificultad a la hora de construir y mantener sus esqueletos y caparazn. Estas especies juegan un papel clave en el ocano, ya sea porque construyen estructuras tridimensionales, como arrecifes de coral, que hospedan una diversidad biolgica considerable y actan como proteccin costera o bien por ser componentes clave de las cadenas trficas y los ciclos biogeoqumicos marinos (p.ej. plancton, calcreo, pterpodos). La vida en el ocano se ha recuperado de numerosos episodios de extincin repentinos gracias a la adaptacin y evolucin de nuevas especies, pero las escalas de tiempo necesarias para la extincin y la repoblacin son de millones de aos, no de unos pocos siglos. La acidificacin ocenica producida por el hombre est afectando al ocano de manera mucho ms rpida que el ritmo de recuperacin natural de la tierra. La tasa actual de acidificacin es 10 veces ms rpida que cualquier otra experimentada desde la era de los dinosaurios hace 65 millones de a aos (Takahashi et al., 2009). Es un complicado proceso de retroaccin entre el presupuesto de carbono del mar y el clima. En el caso del calentamiento por el efecto invernadero, podra disolverse menos CO2 en el ocano. La bomba fsica seguir debilitndose porque por medio del calentamiento del agua y la reduccin del contenido de sal producida por el deshielo de los glaciares y de las capas polares, disminuyen la formacin de aguas profundas en aguas cercanas a las zonas polares; es decir que el agua superficial se volver muy caliente y muy liviana para hundirse. Segn publicaciones paleooceanograficas, existen incluso evidencias de que extinciones masivas ocurridas en la historia de la Tierra, como la ocurrida hace 251 millones de aos, fueron acompaadas de eventos pretritos de acidificacin ocenica, que habra contribuido en causar la mortalidad de especies que no pudieron resistir el cambio. Los estudios de estos perodos del pasado proporciona informacin muy valiosa sobre lo que podra ocurrir en el futuro si continuamos empujando la acidificacin de los ocanos hacia lmites todava ms extremos. El concepto de Desarrollo Sustentable ofrece una mirada distinta en la bsqueda de un desarrollo equilibrado entre economa, sociedad y ambiente. La oceanologa tiene mucho que aportar para comprender el pasado y redisear el futuro.
Bibliografa Acidificacin Ocenica: Los Hechos. Fundacin Prncipe Alberto II de Mnaco. http://www.youtube.com/watch?v=shWz3xQYf1w&feature=player_embedded Barker, S. y Elderfield, H., 2002. Foraminiferal calcification response to glacial-interglacial changes in atmospheric CO2." Science 297, 833836. Bates, N., J.M.Grebmeier, and L.W.Cooper. 2007. Carbon Dioxide Information Analysis Center, Oak Ridge National Laboratory, US Department of Energy, Oak Ridge, Tennessee. Healy 32H120020718, SBI Summer cruise data, CARINA Data Set. http://cdiac.ornl.gov/ftp/oceans/CARINA/Healy/HLY-0203/. Caldeira, K. y Wickett, M. E. (2003). Anthropogenic carbon and ocean pH. Nature 425, 365 Dr. Marcos Sommer http://www.oceanografossinfronteras.org

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