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V}:INTE AOS DESPYJS

J ORGE V I D AL
VEINTE AOS DESPUES
LA TRAGEDIA DEL SALITRE
c... Hoy da podemos preguntarnos quines eran mM
petrotee: Aqullos que vier on claro y que tuvieron la
audacia, el valor cvico de decirlo, exponi ndo se a los
dicterios de la masa; o equlloe que por halagar a sta
sacaron a relucir las palabras trascendentales de conde-
nacin: cri minales, vendidos, y acallaron la VD," de la
razn y del buen senti do? ...
(El diputado J aaqtd n Prieto).
'..
'...
SANT IAG O D E C H ILE
S OCo IMP . y L.IT. UNI VERSO
AHUMAOA 3 2
....
PREAMBULO
Hace justamente veinte aos empec a escri bir so-
bre salitre. Era un muchacho lleno de ilusiones y de
energas, que iniciaba su carrera en el peri odismo
y en la industria salitrera. Me hice hombre al contacto
con la vida del norte y me familiaric con un proble-
ma que, para su mal, ha pesado decisivamente sobre
la vida de Chi le sin ser conocido de los chilenos. Las
circunstancias me favorecier on, hacindome llegar a
los altos puestos de la industrid. Jams busqu la po-
pularidad f cil que se obti ene halagando al pueblo con
promesas o presentndole la reali dad desfigurada. Di-
je siempre la verdad, muchas veces ingrata. Advert los
peli gros que amenazaban al salitre\ Mi voz, como la
de otros, se perdi en el desierto. . .
Gran desgracia ha sido para Chile que el salitre
f uera siempre y contine siendo cuestin poltica. Sir-
ve desde hace medio siglo de trampoln=a todos los aspi-
rantes al poder. Todava basta atacar sistemticamente
a los salitreros para llegar al Congreso con mayora
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abrumadora. A s est, como resultado, la i ndustrial
que ha dado al pa e cu:uenla aos de riqueza y pro-
greso.
Hablando en apoyo del proyecto del Gobierno, el
diputado don J oaqun Prieto Concha acaba de pro-
nuncior en la Cmara un discurso notable por su orde-
nacin, su 16gz'oo y su patritica honradez. .No ob...'tlall-
! la independencia y la t'alenta que demuestra, el
Be,ior Prieto se ha credo obligado a dar gusto a la
galeria con dos o tres [rases ingratas que c1esentmlan
en el conjunto. Pasanw s por encinta de ellas para
retener los siguientes acpiles:
.. La crisi s salitrera se iniciaba, las v e n ~
toe del salitre comenzaban a caer flerticalnumle en
el mundo. Los hombres conocedores de los neqo-
dos salitreros predecan la necesidad de bajar los
precios. Para eUo era necesario que el Estadoaban-
donara porte de 8U8 derechos de exportacin. A y,
del que lo dijo! Ni del que lo sostuvo! En aquella
poca se oyero'llos mismos discursos inflamados,
de ahora, los mismos argununtos cargados de pa-
labras qlle tocaban ese fondo sensible de suspi-
cacia criolla que lodos tenemos. Se habl de v e n ~
didos, de negociados, de esquilmadores, etc" . a.
e Se prohiba hablar siquiera de reduccio-
nes de derechos, se prohi ba hablar de bajar los
precios. El que contravenia la orden seria fratado
como criminal. Cuntos hubo que aplaudieron y
alabaron el patriotismo de esas determi naciones!
e, , . y si n embargo, hoy d a no hay nadie que

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no est de acuerdo en que la poltica de aquel en-
tonces Ju la que hundi a la industria salitre-
ra. Fu la que di nuevas alas, nuevos brios a
nuestros competidores: los sinttico.'J que vean
que el impedir baiar de precio al salitre chileno
por este doble medio del precio fijo y del impuesto
fijo, equivala a cerrarle toda po;bilidadde lucha
en el mundo.
Y hoy da podemos preguntarnos quines eran
ms patriotas : Aqullos que vieron claro y que
tuvieron la audacia, el valor cvico de decirlo ex-
ponindose a los dicterios de la masa; o aqullos
que por halagar a sta sacaron a relucir las pala-
bras trascendental es de condenacin: criminales,
t'endidos, y acallaron la voz de la razn y del buen
!-icntido? Los aos se han encargado desgraciada-
mente muy luego de darnos la respuesta. N o creo
que hoy da haya nadie que se atreva a defender
aquella poltica que entonces era grata y aplau-
dda por la masa . . . J .
Estas apreciaciones del diputado seor Prieto no
pueden, en justicia, aplicarse a un periodo determi-
nado y por ello he suprimido en la trascripcin la cita
del nombre de un Mi ni stro de Ilacienda. Todos los
GolJiernos y todos los regmenes politicos merecen caer
bajo esta condenacin lapidaria.
Los artcul os que aparecen reunidos en este f olleto
y los que sern agrupados despus en otro,
den a un periodo de veinte mios. Los publiqu en dia-
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nos del norte, de Santiago y l'olparalso, con mi firma,
bajo pseudnimo o en forma de editoriales (1) . Su lec-
tura permit ir recordar que la cuestin ha evoluciona-
do cada vez en [arma ms grat'e y con la i n t e r t ~ n c i 6 n
ele factores cada dia ,ns elesf avoraOles. PeTOsus tr-
minos esenciales no han ooriodo: 1Tlcompre'l.8i6n
colectiva; prurito de mantener el problema en el plano
poltico; afn de aplicar a un negocio internacional
- con dificultades y ooracterst ica8 internacionales -
una medida estrechamente cese-c.
Nadie tiene la obligacin de triunfar. Basta el cum-
plimienlo elel eleber. El entusiasmo y el optimismo ele
mis tiempos mOZ08 me acompaan todava para seguir
luchando por la causa elel salitre, que tanto ha sigai-
ficado y signijka an para Chile.
JORGE VIDAL.
22 de octubre de 1933.
(1) Agradezco a la empresa de cEI Meecueio- la autoriaee in
que me ha dado para reproducir estoe artlculos, que en IIU casi
total idad aparecieron en deeioe de I U propiedad.- J. V.
~ .
EN LA SIBERlA CHILENA
Con motivo de la visita al Norte de tina Coraifli6n
Par lamentaria.
L 0 8 seores Oyar zn, Costa, Vicua y Alarnos han
vivido dura nte veinte dfas la vida de la pampa ta-
rapaquea, ajenos al ajetreo perturbador de fiestas
y banquetes. Han venido a trabajar y han trabajado.
Han podido imponerse del herosmo silencioso y
obscuro con que los hombres del desierto luchan
contra todos los elementos coaligadoe en su contra.
Se han penetrado del proceso de elaboracin de la
maravi llosa substancia que se esparce por el mundo
llevando la fec undidad y la vida, y dejando la esteri-
lidad y la muerte entre quienes la arrancan del agre-
sivo suelo. Han vist o con sus propios ojos las expolia-
ciones, las violencias, las arbit rariedades y despojos de
que es vtetima aquella desheredada porcin de la
familia chilena, que s610 vale en cua nto elemento
productor y a la cual-por lamentable inconsciencia -
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no se ha reconocido derechos humanos ni derechos
sociales. Saben ya que las comodidades, facili dades y
recursos de que puede disfrutar el obrero en la pam-
pa, son debidas a la iniciativa de las empresas sal-
treras. Enfermeras, boti cas, hospitales, cementerios,
escuela s : Todo o casi t odo e::; obra de los partic ula-
res. Nada del Estado, que es el primer salitrero de
Chile.
Saben que al amparo de un rgimen munici pa l
que se cae a perlaros, un puado de caciques enso-
berbecidos hablan hecho de Tarapac un feudo y
de sus habit antes, en vez de ciudadanos con el libre
goce de sus derechos polticos, simples e impotentes
espect adores de una tramoya electoral desvergon-
zada. Saben que al amparo de ese mismo rgimen
podri do, se malversaban a la luz del da las rentas
comunales, se corrompa toda la administ racin
pblica y se haca que la majestuosa balan za de la
justicia tomara la forma truhanesca de un embudo!
Todo eso sabe la comisin y mucho ms cuyos
detalles no vienen al caso, porque sus seoras vi-
nieron al Norte con esprit u de honradez y de t ra-
bajo, y no se necesita sino tener ojos y odos para ver
y escuchar el rumor sordo que se levant a de esta
inmensa colmena.
Hoy vuelven al Sur los seores diputados, despe-
didos por las simpatas de quienes han palpado su
labor modesta, desinteresada y efecti va, y acompa-
ados por Jos vot os de todos Jos habitantes de estas
provincias, en el sent ido de que no resulte esta visi-
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ta tan infructuosa y estril como otras, y que Hu ten-
gan que arraigarse ms an entre nosotros el esoep-
ticismo y el desencanto que nos han dejado muchas
y fugaces COntiV8S oficiales.
Si sus seoras han de manifestar la verdad des-
nuda a sus colegas de la .Cmara y al pas entero,
tendrn que decir st as o parecidas palabras, ms
o menos cubiertas con tejido adiposo que las suavice
sin desvirtuarlas:
4; Venimos, seores, de la Siberia chilena, que es al
mismo tiempo la caja de fondos del pas. En ella f?' 1
hielo de la indiferencia fiscal es ms at errador que la.
nieve de la estepa asit ica .
En la Siberia rusa domina como dueo absoluto
la voluntad de un hombre, que cie sobre su frente
la corona imperial y que afianza su poder o con los
ltigos de cuero de sus cosacos. En el desierto tara-
paqueo de que venimos, unos cuantos seores de
horca y cuchillo disponen a su antojo de la suma del
poder pblico, esc udados por una t enebrosa red de
complicidades y corruptelas aseguradas n precio de
oro.
Pedimos piedad para los habit antes del Norte,
que lo dan todo y que no reciben nada. En esas regio-
nes en que un clima enervante-debilita los nervios y
triza los caracteres, no resisten sino los ms fuertes
y enrgicos ejemplares de la raza. Pensad, entonces,
que es una porci n seleccionada de chilenos la que
lucha bajo el sol del desierto, a fin de engrosar el
caudal de oro que devora la incansable draga fiscal.
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Son ellos quienes prolongan en una contienda, en
que se vive sin compensaciones y en que se' muere
sin gloria, la epopeya merced a la cual nuestros sol-
dados pusieron esos tesoros bajo las banderas de la
Repblica.
<Es tiempo ya de que os sacudis la capa de in-
diferencia bajo la cual habi s desflorado apenas los
graves problemas del Norte y que adoptis,-inteli-
gente y resueltamente-una poltica administrativa
econmica y social que signifique para la regin sa-
litrera una amplia y satisfactoria reparacin de largos
aos de olvido y de inconsciencia.
Pensad, por ltimo, en que el instinto de conser-
vacin- a falta de sent imientos de otra ndole-de-
be orientar vuestros pasos hacia una poltica de
enrgica protecci6n a cuanto se relaciona con la in-
dustria salitrera: El [onasma del salitre artificial
en ef ecto, que hace pocos alios pareca una quimera,
froto de una imaginaci6n enfermiza, va tomando etzer-
po y forma tangibles. Es un peligro que avanza. Para
an-unarnos, para ponernos al borde de un abismo
econmico sinondo, bfutar, maana tal vez, una sim-
ple frmula qumica descubierta entre retortas y cri-
soles.
cDef endmonos contra el enemiqo comn, aunando
nuestros esfuerzos para poner a la industria salitrera
a cubierto de las eventualidades del futuro. Mejoremos
las condiciones de vida y levantemos el nivel social del
pueblo que vive en el desierto. Librmoslo de entre las
zarpas del alcohol, que la envilece y de los traficante
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pol ticos, que lo explotan. Ese pueblo, que an abando-
nado a su propia suerte ha sido el ms eficaz colabo-
rador del progreso patrio, ser maana, regenerado
y enaltecido, el ms seguro baluar te de la Repblica>
22 de octubre de 1913.
DEFENDIENDO LA VIDA DEL SALIT RE
Reproduci mlNJ en segui da acapi les de un art iculo pu-
blirodo en " El Mercuriu" en 1914. I!:$/oomos en crisis
sali trera. El cambio habla bajado a 7,S/8. Habla numerosos
cesanteB y ol la" del pobre. La ten/otim a que al ude el ar-
IicukJ, jraClU. S i ete aos ms ta rde todo IJigue ig ual .Vos
azota una nueva cri si s. El cambio vuelve a estar a 7. Na Ja
se hizo para et:itar la repeticin de jmmenlJs crmocidos-
Terrible innwfJilidad ro de este palsf
(Nota aparecida j unt o con la reproduccin del art feu-
lo, ('1 27 de abril de 1921).
Puede decirse, sin exagera cin alguna, que nun ca
ha atravesado el pas por un periodo de crisis ms
intensa que la deri vada de la actual guerra europea.
Tres meses despus de est allado el conflicto nos en-
cont ramos frente a un problema econmico ms arduo
y pavoroso que todos los problemas polticos, de or-
den internacional o de carcter interno, que han
amagado la vida de Chile desde los pri meros das de
la rep blica.
El crecimiento hipertrfico de las necesidades na-
cionales no ha guardado relacin con el aumento de
la riqueza pblica, asl como los hbitos privados
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tienen exigencias que estn desacordes con las en-
tradas efectivas de la gran mayora de los ciudada-
nos.
Esta inquietante verdad la vienen repitiendo las
voces ms autorizadas del pas, como un prudente
llamamient o al orden en la hacienda pblica y en la
fortuna privada.
La victoria de 1879, se ha dicho, que hizo pasar a
Chile de una pobreza sana a una deslumbrante opu-
lenci a, signific la derrota de los viejos hbitos de
economa que haban sido el patrimonio de las ant e-
. .
flores generaciones.
A partir de la guerra del Pacfico, la repblica ha
veni do viviendo exclusivamente de una fuente de
incalculables riquezas: El Salitre. El Salitre ha dado
para todo, para lo bueno y para lo malo ; para dar
un gigantesco impulso al progreso nacional y, al
mismo tiempo, para hacer inscribir la palabra de-
rroche-desconocida por los hombres anteriores a
1879-en la list a creciente de los vicios nacionales.
El Fi sco y los particulares han vivido durante un
cuarto de siglo como si el salitre constituyera un
venero inagot able, cuya paralizacin o cuya extin-
cin no estuvieran sujet as a las contingencias de lo
temporal y al agot amiento siempre posible de las
ri quezas extractivas.
Los presupuestos del Estado y los hbitos de los
ciudadanos han tomado proporciones de fantstica
grandeza, cuyas consecuencias han sido la dilapida-
- 14 -
cin de los fondos pblicos y la substit ucin del ver-
dadero mrito por los vanos oropeles del dinero.
Todo marchaba muy bien, en apariencias. men-
tras la gallina salit rera segua poniendo 10 8 huevo; de
oro. La sit ua ci n era de equilibrio inestable, es cier-
to, pero era de equilibrio, sin que nadie se molest ara
en averiguar si era' slida la base en que descansaba
nuestra prosperidad.
Pero, he aqu que junto con estallar el primer t rue-
no de la tormenta europea, la gallina salitrera sus-
pendi las posturas, y el pa se ha encontrado re-
ducido a los recursos de 1879, para satisfacer I<JScom
promisos y los Mbito. de 1914. He aqu el problema.
y no hay derecho para lamentarse, porque la cul-
pa es nuestra, ya que-oontra toda previsin y con-
tra toda lgica- hemos hecho que el salitre sea
Chi le.
En presencia de esta situacin de hecho, de esta
amena za de ruina pblica y privada, no vale llorar
como Jeremas sobre las ruinas de Jerusalem. De-
hemos pensar como hombres y proceder como hom-
bres, para salir del atolladero en que inconsciente-
mente nos hemos metido.
Alrededor del gran problema del salitre giran to-
dos los otros problemas secundarios que afectan
al Fisco y a los particulares.


Durante los tres primeros meses de la guerra una
parlisis intensiva se ha venido apoderando de la
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industria salitrera. Las cifras estadst icas que se
han publicado lo prueban con elocuencia irrefutable.
La exportacin de salitre es virtualmente nula:
las ventas son eseeslsmas, y el precio del abono se
desploma da a da. La ley de auxilio fiscal, destina-
da a producir efectos momentneos, no ha podido
detener las consecuencias de la prolongacin de la
guerra, y se suceden las Ofici nas que suspenden sus
faenas, agravando el problema amenazante de los
desocupados.
En resumen, todos los pronsticos coinciden en
que junto con terminar el ao, dejar de echar hu-
mo la ltima chimenea del desierto .
Contra esta expectativa desastrosa, la iniciativa
particular se ha manifestado en forma que debe ser
conocida del pblico, especialmente de estas regio-
nes salitreras. La Compaia de Salitres aspira colo-
car directamente su produccin en el mercado con-
sumidor y establecer una poltica de propaganda
prct ica y comercial del abono.
Este esfuerzo es tan nuevo que sera aventurado
adelantar los medios de que podra valerse el repre-
sent ante de la Compaa para llegar a su fin. Pero
garantizan su xito probable la propaganda prc-
tica que se bar del abono ; el precio favorable que
podr ofrecerse suprimiendo a los intermediarios : y la
entrega oportuna que se hnra del salit re, mediante
embarques directos.
Desde el momento en que los industriales salitre-
ros puedan independizarse de los intermediarios y
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vender el abono por si mismos a los consumidores.
empezara una nueva era para el salitre,
Es fcil imaginarse la trascendencia de que el 83
litre de Chile sea colocado por el productor chileno
y que la gest acin de la venta elimine int ermedia-
rios, muchas veces improvisados, de un articulo que
aparece extico.
Ello trae consigo el nacimiento de nuevas rami-
ficaciones comerciales chilenas, que pueden consoli-
dar", ms fcilmente con la apert ura del Canal de
Panam.
Est a va, en ves de facilitar la destruccin organi-
zada, de moda en Europa, puede servir para llevar
nuevos elementos de vida al hemisferio norte.
Hasta ahora, el nitrato ha pasado por muchas ma-
nos antes de llegar a los mercados. El corredor en
Tolparoiso, que ha especulado con los precios y
que ha dispuesto de millones de quintales de salitre
si n exponer capital, es 8610 el pri mer eslabn de una
tarausma cadena, a travs de la cual el abono llega al
consumidor a precios prohibitivos.
Esos altos precios han sido los favorecedores de los
abonos artificiales en Europa y el tnayor peligro para
ti porvenir de la industria salitrera.
Otro aspecto del negocio :
Dura nte las aeuas de la elaboracin en las Ofici-
nas se pelea una verdadera batalla para conseguir
abaratar en 10 centavos el costo del quintal del
salitre. Pero una vez arrumado el salit re en las can-
chas, nadieIre acuerda ms de l.
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Sin embargo, el trayecto que queda para que el .
salitre llegue hasta el consumidor tiene por lo menos
tanta importancia como el proceso de la elaboracin.
En efecto, los fletes, el seguro, las comisiones de com-
pra, de venta y de reventa no sern susceptibles de
dejar una economa de otros 10 centavos por quintal?


Podria el Est ado permanecer indiferente ante
este esfuerzo parti cular, que significa un espritu
prctico y progresist a junto con elevados propsitos
de inters general?
La iniciativa privada no dispone sino de medios
restringidos para llevar a cabo empresas de tal na-
turaleza. El Fisco, en cambio, tiene a sus rdenes
elementos de imponderable valor para coadyuvar
eficazmente a ellas.
Cualquier result ado favorable que se obtenga para
la industria redunda directa y forzosamente en be-
neficio fiscal, puesto que-como es sabido-cl Estado
es el primer salitrero de Chile.
Seria sta la primera vez que el Est ado podra
estar en relacin directa con e l principal de sus cola-
boradores en la industria (que ha significado un
10% de la produccin normal y ahora un 25%), a
fin de recibir de l informaciones seguras sobre la.
practicabilidad del acari ciado proyecto de la uni-
dad de ventas, en estrecho contacto con el mismo
Estado.
2-S ALITRE:
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Invadimos un campo que sabemos es tocado por
hombres que estn perfectamente al tanto del pro-
blema salit rero y cuya opinin debe ser oda.
Los particulares luchan por unos cuantos peniques
por quint al; el Fisco, en cambio, percibe 28 peniques
por quintal exportado.
Nadie puede estar ms interesado que l en cual-
quier esfuerzo encaminado a fomentar la produccin
y la exportacin del nitrato. Es el socio privilegi ado'
El espritu de conservacin le exige cooperar en la
tarea de dar vida a la industria salitrera, cuya situa-
cin precaria podra hacer indispensable la rebaja
de los derechos de aduana que gravan al nitrato.
Todos en Chile, Fisco y parti culares, somos cul-
pables de haber subordinado al salitre la vida nacio-
nal.
Justo es, por consiguiente, que en estos momentos
de prueba todos nos agrupemos para salvar al sali-
tre, en cuya nave hemos embarcado el porvenir del
pas.
31 de octubre de 1914.
I NDUSTRIA SALI TRERA
Los f amosos proyectos <k proteccin
En Chile la palabra protecci6n est adquiriendo un
significado siniest ro. Cada vez que se habla de pro-
teger a una industria amenazada, hay que temer por
ella ms que si quedara abandonada a sus propias
fuerzas. Tratndose de la industria salitrera, hay
proyec tos de amparo que piden a gritos una paraliza-
cin total de Oficinas, tan arbitrarios, ant i-econ -
micos y gravosos para los productores son esos pro-
yectos. Hasta ahora, la proteccin ofi cial en nuestro
pas ha sido para el salitre come la sombra del man-
zanillo . . .
Actualmente se debate en Santiago el problema sa-
litrera. La concentraci6n de las compras por los Go-
biernos de la Entente ha puesto espanto en los cora-
zones de los graves hombres pblicos, hacendados
optimistas cuya misi6n providencial consiste en
colocar sus productos en el Norte. Mient ras el costo
ele produccin se eleva, no en proporcin geomtrica
- 20-
-porque esto supondra una gradacin-sino en
forma absurda y quimrica, los precios de venta se
tambalean y amenazan estabilizarse en el mismo l-
mite del costo. Si el petrleo costaba cuarenta che-
lines, ahora hay que pagarlo a ciento cincuenta..
Los sacos venan de la India a cuatro o cinco peni-
ques ; ahora valen dieciocho peniques. Maquinari a
y ferreteda cost aba ... Para qu hablamos de lo
que costaba antes de la guerra, si ahora es imposi-
ble obtenerla a ningn precio?
En vista de esta situac in alarmante, los agricul-
tores, gobernantes y legi sladores se han puesto a es-
tudiar un proyecto de salvacin salitrera. En qu
consiste ese venturoso plan? En tratar el problema
con los gobiernos aliados, hablando las cosas claras
y sencillamente, para obtener por nuestro salitre
un precio remunerador y abrirle mercados amplios
y seguros para despus de la guerra? En ofrecer a
eS3.S ns ciones- que se debaten en las ansias de una
lucha a muerte-Ia reciprocidad de nuestra simpata
y de nuest ro dbil concurso?
Nada de eso. Se trata de crear una Direccin Fis-
cal del Salitre, nido burocrtico donde puedan em-
pollar dos o tres docenas de funcionarios influyentes
y bien remunerados. Se trata, adems, de aumentar
el impuesto el salitre.
Con estas dos medidas, no cabe dudarlo, se ha
salvado la industria madre chilena! Estas cosas mue-
ven a la vez a risa y a indignacn.
Todo en Chile se apoya en el salitre: Las finanz as
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fiscales, que tienen en el salitre el cincuenta por cen-
to de SUB entradas. La agricultura y las industrias
y el comercio que viven del salit re. Y cuando el sali-
tre peligra, cuando los azares de la guerra lo amena-
zan, cuando los costos suben y los precios de venta
bajan qu medidas se arbitran para salvarlo? Pues,
se aumentan directamente los gravmenes del sali-
tre, se decretan formas de pago de los derechos que
recargan stos en treinta, cuarenta y cincuent a por
ciento i se planean proyectos burocrticos para satis-
facci6n de UDa empleomana enfermiza .. .
La tormenta est prxima. Hay un sordo rumor de
trueno lejano que llega a los odos de los chilenos.
Pero en Santiago creen apagar el ruido siniestro
con una sola y estridente palabra, grit ada a voz en
cuello: Neut ralidad, neutralidadb mientras los
hombres de la ley discuten gravemente el sueldo y
las at ribuciones del futuro Dire ctor General del
Salitre.
13 de diciembre de 1917.
RENTAS Y DEBERES DEL ESTADOI
La situacin financiera fiscal no puede ser ms
delicada. Por una parte, las rentas ordinarias del
Estado estn prximas a sufrir una disminucin su-
perior R un cincuenta por ciento, con motivo de la
crisis salitrera. Los derechos de exportacin sern
nulos durante varios meses y los de internacinba-
jarn enormemente porque la penuria general en el
pas paralizar la trada de mercaderas extranjeras,
De otro lado, se ve en la necesidad de contemplar
y resolver el gravsimo problema de la desocupaci n,
consecuencia del cierre general de oficinas salitre-
ras, fbricas y otras industrias vincularlas es trecha-
mente al salitre.
Ya hay varios miles de cesantes y este nmero ir
aumentando a medida que la paralizacin se extien-
da . El Gobierno tiene que afrontar est a dificnltad,
dando trabajo a loa desocupados, en circunstancias
que carece de fondos para los gastos ordinario. de
la administracin,
La industri a salitrera ha venido prolongando sus
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actividades artificialmente dur ante varios meses,
para dar tiempo al Gobierno a fin de solucionar
el problema de los desocupados, en circunst ancias
en que es notoria In. conveniencia de no seguir in-
crementando los stocks de salitre en la costa.
Esta situacin no puede continuar indefinidamente-
Recordamos varios casos de oficinas que debieron
paralizar hace algn tiempo y no lo hicieron defi-
riendo a insinuaciones personales del Presidente de la
Repblica. La sit uacin obrera, que influy entonces
para que Ee acce diera a los deseos del seor Alessan-
dri , no puede ser causa de que la industria contine
acumulando existencias enormes que retardarn la
vuelta a la normali dad.
El Estado necesita, pues, proporcionarse nuevas
rentas para emprender las obras pblicas que ocupen
a los obreros sin t rabajo. Esas rentas extraordi narias
no se obtendrn, a nuest ro juicio, con los nuevos
impuest os internos, que son excesivos y t raer n una
enorme disminucin en el consumo de los artculos
gravados.
El sistema de los emprstitos externos lo acaba de
definir grficamente un seor Senador: Represent a
"' pan para hoy y hambre para maana .
El aumento progresivo de nuest ra deuda externa
represent a hipotecar el porvenir del pas. Es un
remedio falso; un estimulante que provoca una reac-
ci6n momentnea.
Creemos que ha llegado el momento de que en
Chile se adopten las medidas draconianas que pu-
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sieron en pr ctica los beligernntes de la gran guerra.
... Tuestrs situaci6n no es menos grave que la de aque-
llos, y si el enemigo extranjero DO ha cruzado nues-
tras fronteras, en cambio, nos amenaza un cataclis-
mo interior de consecuencias incalculables.
La primera de esas medidas no puede ser otra que
el impuesto progresivo sobre la renta. Pende, desde
hace aos, de la consideraci n del Congreso un
proyecto sobre la materia. Di cho proyecto no res-
ponde ya a las necesidades actuales. El impuesto
progresivo debe llegar, como en Europa, hasta el
cincuenta por ciento sobre las rentas ms altas.
Existen en el pas, radicadas principalmente en
Santiago, for t unas enormes que tienen escasa o mala
aplicacin industrial. Esas fortunas deben con-
tribuir, en estas circunstancias extraordi narins, a
que el Estado disponga de los medios necesari os para
mantener el trabajo nacional.
En pocas normales las industrias bastan para dar
rentas al Fisco. El salitre ha sido durante cuare nta
aos la buena vaca cuya leche ha alimentado al pas,
Pero ahora la vaca no da nada, porque re abus de
ella y es menester buscarle substituto mientras re
repone.
El impuesto progresivo sobre la renta responde a
una imperiosa necesidad pblica y se informa en un
criterio de estricta justicia democrti ca.
23 de abril de 1921.
ASPECTOS DE LA CRISIS SALI TRERA
En los aos anteriores a la guerra el mercado ale-
mn consuma casi la mitad del salitre chileno. El
puerto de Hamburgo cra el distribuidor gigantesco
de millones de quintales al ao. Alemania, Austria-
Hungra, los Balkanes abonaban BUB tierras con nues-
tro fertilizante cuya eficacia conocan.
Lleg 1914 y la catstrofe europea paraliz prc-
ticamente el uso del salitre como fertilizante. Las
angustias de un duelo a muerte absorban todas las
acti vidades de cada nacin. El bloqueo martimo y
terrestre de Alemania impidi la entrada del salitre .
Se vi6 venir una intensa crisis para Chile, pero las
necesidades blicas de los aliados consumieron pro-
porciones tan enormes e inesperadas de salitre, que
en vez de la decadencia que esperbamos, los tres
ltimos aos de la guerra fueron de franca prospe-
ridad para el pa s,
En 1919, deapu s de un perodo de depresin pro-
vocado por el armisticio, el mercado salitrero vol-
vi a entrar en una actividad que se prolong basta
- 26-
mediados de 1920. Se hicieron fuertes ventas que
culminaron para la temporada de consumo 1920-21
a un precio medio de 16 chelines.
A partir de agosto ltimo sobrevino una estagua-
ci6n absoluta. Las restricciones de .crditos, la pobre-
za general en Europa, In. incertidumbre de las solu..
ciones que hayan de tener los problemas financieros
pendientes entre Alemania y los aliados, fueron fac-
tores que contribuyeron a que cesaran por completo
las ventas de salitre.
Pero no es esto solo. Entre los factores que han
provocado la crisis sin precedentes por que atraviesa
el pas, hay uno al cual no se ha dado toda su verda-
dera importancia. Nos referimos a la prohibicin
dictada para la internacin del salitre en Alemania,
por el organismo oficial que maneja el mercado de
abonos en ese pas.
Se habla de los altos precios y se exagera su in-
fluencia en el retraimiento del poder comprador. Se
olvida que la Asociacin hizo las ventas en 'subasta
pblica y que fueron los compradores quienes ele,
varan los precios hasta lmites que ahora parecen
extraordinarios, pero que hace un ao-cuando los
sacos valan catorce peniques, el carbn ciento cin-
cuenta chelines y el petrleo doscientos-eran de
simple resguardo en vista del alza inaudita de los
costos.
No se recuerda, en cambio, que el mercado ale-
mn, el gran mercado alemn de antes de la guerra,
nos est cerrado a piedra y lodo. Que en el puerto
-27-
libre de Hamburgo hay una enorme existencia de
salitre que no puede ser internada. Que han sido
intiles las gestiones diplomti cas en Berln para
que se levante el verdadero boycoteo a nuestro pro-
dueto.
Comprendemos que un pas prohiba la ent rada de
artculos nocivos, opio, alcohol, venenos : o artcu-
los sunt uarios que no estn al alcance de los pueblos
empobrecidos. Pero nos parece absurdo que sobre el
salit re-el elemento maravilloso de mul tipli cacin
agr cola- cai ga el anatema de una nacin que man-
tiene con Chile relaciones polticas y comerciales
perfectamente satisfactorias.
Las tierras alemanas, agotadas por un cultivo
intensivo y sin abonos, han bajado en sus rendi-
mientos un sesenta por ciento . El hecho es notorio.
Puede el proteccionismo al salitre artificial llevarse
hasta este extremo absurdo?
Creemos que el Gobierno de Chile debe hablar con
clari dad al Gobierno alem n. El comercio teut-
nico, sus actividades industriales y bancarias, gozan
en nuestro pas de amplias franquicias. SUB productos
manufacturados entran sin trabas y encuentran mer-
cado.
Exigimos reciprocidad. Pedimos que el salitre chi-
lena entre libremente a Alemani a, para reanudar su
influencia bienhechora sobre la agricultura, a des-
pecho de los intereses creados en torno al salitre ar-
tificial,
-28-
Este asunto no es 0610 de Indole comercial o eco-
nmica. Afecta tambin a la dignidad nacional de
Chile.
10 de mayo de 1921.
EL PROBLEMA SALI TRERO
La grave crisis que pesa sobre la industria sali-
trera preocupa con justicia al pas entero. Gobernan-
tes y legisladores, industriales, comerciantes, agri-
cultores, propietari os i ricos y pobres, grandes y pe-
queos, a todos los chilenos afecta intensamente una
situacin tan delicada como nunca haba atravesado
la Repblica.
El problema requiere una soluci6n pronta y ati-
nada, para que el Estado vuelva a percibirlas rentas
de la exportacin salitrera y para que no sobreven-
ga la mi na de las industrias y del comercio, con su
triste cortejo de miseria popular.
Entre los hombres de Estado que desde tiempo
atrs vienen preocupndose de este Degocio, se des-
taca don Enrique Zaartu Prieto, senador por Con-
cepcin, quien acaba de presentar al Senado un inte-
resante proyecto sobre la materia.
Segn ese proyecto, la actual Asociacin de Pro-
ductores sera reemplazada por un organismo diri-
gido por el Estado, que tomara a su cargo el co-
mercio del salitre .
- 30-
La nueva Asociacin Comercial Salitrera sera ma-
nejada por un Directorio. compuesto de catorce
miembros, de los cuales ocho seran nombrados por
los productores y seis por el Presidente de la Rep-
blica. Uno de estos ltimos tendra la categora es-
pecial de delegado del Gobierno y seria Presidente
del Directorio.
Los derechos de exportacin del salitre se elevaran
a S 6.75 oro por quintal mtrico, pero los producto.
res asociados tendran una rebaja de :;3.38 oro por
quintal. En otras palabras, se establecera la Aso-
ciacin compulsiva bajo la tutela inmediata del
Estado.
Una innovacin muy importante sobre el sistema
actual consistira en que los derechos del salitre ex-
portado para constituir depsitos en el extranjero
se pagaran mediante pagars a seis meses plazo, con
la garanta solidaria de todos los productores asocia-
dos. Esta facilidad estimulara la formacin de stocks
suficientes para que el salitre no faltara nunca en
los mercados y pudiera ofrecerse en el momento pre-
ciso en que fuera necesitado por el consumidor.
La Asociacin tendra los siguientes fines princi-
pales:
a) Fijar semestralmente el precio nico a que deba
ser vendido el salitre a los comerciantes y consumi-
dores, pudiendo este precio ser modificado dentro
de los seis meECS con acuerdo del Presidente de la
Repblica, solicitado por las tres cuartas partes de
los miembros del Directorio.
- 31 -
La gananci a de los comerciantes se fiiarta por una
escala de descuentos que establecerla el reglamento
de esta ley, como asimismo las formalidades que de-
ben llenarse para la modi ficacin de esa escala .
Cada comprador tendra que dar las garantas
necesarias de vender a BU clientela a base de la es--
cala convenida y de comprar salitre nicamente a la
Asociacin.
b) Establecer depsitos en los paises de consumo,
con el fin de extender la venta ofreciendo el salitre
oportunamente ) y, adems, con el objeto de garan-
tizar la permanencia en la fijeza de los precios .
e) Hacerse cargo del salitre en los puertos de Chi-
le, desde el costado de la nave .
d) Cont ratar el tonelaje yel seguro.
e) Proporcionar a los productores anticipos calcu-
lados sobre un precio del salitre inferior al precio
neto que se espera obtener por el artculo.
f ) Vender el salit re en la forma que se establece
ms adelante.
g) Liquidar el exceso de las ganancias con los
productores.
h) Convenir con los banqueros, donde haya dep-
sitos de salitre, anti cipos de dinero, dando en garan-
tia el salitre.
~ i ) Fij ar junto con las cuotas de exportacin las
cuotas de produccin de cada salitrero, en la forma
establecida en el reglamento de la presente ley. La
cuota de exportacin podrfa ser aumentada por el
Presidente de la Repblica.
- 32-
Los productores contribuiran a los gastos de la
Asociacin con diez centavos OfO por quintal m-
trico exportado, aportando el Estado una suma igual.
Este proyecto merece un estudio detenido, pues
refleja una tendencia que ha venido acentundose
en el ltimo tiempo, en el sentido de robustecer la
influencia del Estado en la alta direccin de los ne-
gocios salitreros.
Consulta, adems, el prop6sito interesantsimo
de fijar los precios que el salitre tenga al llegar a
manos del consumidor, punto esencial que hasta
ahora ha sido completamente descuidado.
El inters claro y primordial del Estado consiste
en estimular la mayor venta posible de salit re y que
la menor ganancia unitaria del productor sea com-
pensada con el aumento de la exportacin.
Hay un punto notoriamente dbil en el proyecto
del seor Zaartu, y es el que se refiere a la rigidez
del derecho de exportacin. Ese derecho debe ser
elstico, pues ya que el Estado toma la direccin
superior de la industria, es justo que participe a
prorrata en las utilidades de un negocio en el cual es
parte principal.
13 de mayo de 1921.
_ _ __1 o n_ B li liI
EL PROYECTO SALITHERO DEL GOBIEHKO
.
El Gobierno acaba de presentar al Congreso un
proyecto salitrero de la ms alta trascendencia in-
dustrial y na cional , que ha causado verdadera sen-
sacin en los crculos dirigentes y que ha tenido la
vir tud de provocar inst ant nenment e agitados de-
ba te s.
Ka poda ser de ot ro modo, pues el proye cto rorn-
pe los moldes tradicionales de In poltica oficial chi-
lena y revela el propsito del Presidente de In He-
p blica de dar al Est ado una participacin decisiva
en el manejo de la industri a.
J. Tose conoce an el texto completo del proyecto.
pero se sabe que en sus lneas generales faculta al
Gobierno pa ra adquirir a precio de costo todo el sa-
litre que se elabore, pa gando su va lor en bonos can-
jeables en oro con inters del cuatro por cient o, y
encargndose de su venta. . .
Se suprimir el derecho de exportacin y las ut .ili -

- 34-
dades se distribuirn por mitad entre los producto-
res y el Fisco.
Los actuales industriales salitreros pasaran a ser
simples administradores del proceso de elaboracin
del salitre y una Direccin Fiscal, de origen neta-
mente gubernativo, tornara a su cargo el control
superior de la industria.
El consejero de Estado y senador don Gonzalo
Bulnes ha impugnado vivamente el proyecto, con-
siderndolo como factor de probables perturbacio-
nes internacionales, en virtud de los cuantiosos inte-
reses extranjeros vinculados al salitre.
Don Enrique Mac-Iver, consejero tambin y se-
nador, reliquia del radicalismo, se ha pronunciado,
asimismo, en contra del proyecto, recordando que un
proyecto anlogo-el del Estanco peruano del sal-
tre-provoc6 la ruina de la antigua industri a de Ta-
rapac, yen el fondo, oblig al Per a buscar en la
guerra con Chile el trmino de la ruinosa competen-
cia que le haca la industria lihre est ablecida en An-
tofagasta por una Compaia chilena.
En la Cmara de Diputados el represent ante con-
servador seor Silva Corts atac igualmente el
proyecto, que a su juicio si gnificara la expropia-
cn del salitre. .
El diputado liberal don Toms Ramfrez defendi
el proyecto, echando la responsabilidad de la actual
crisis econmica sobre loe industriales salit reros,
que no habran sabido o podido vender su, exis-
tencias del producto.
- 35-
El Presidente de la Repblica, hablando enel Con-
sejo de Estado, fu claro y terminante en BUS opinio-
nes. En su concepto, la industria salitrera estara
herida de muerte por la competencia ruinosa de los
abonos artificiales. Sera indispensable bajar los
precios del producto como medida salvadora, y para
sto el Fisco renunciara al impuesto, entrando a
participar en utilidades aleatorias cuyo cincuenta
por ciento tal vez sea muy inferior al derecho actual
de exportacin.
Consideramos el debate del ms s pasionado inte-
rs y hacemos votos por que se mantenga a la altura
de su importancia nacional. El seor Alessandri pro-
cede guiado por el patritico anhelo de salvar la cri-
sis de la industria, que es crisis del pas entero. Los
representantes de diversos grupos polticos que han
manifestado opiniones contrarias al proyecto, estn
en el fondo, de acuerdo con el Presidente y es in-
dispensable que no se haga de est a cuestin t ras-
cendental una triste arma partidarista.
Los ataques a los industriales salitreros son injus-
tos. No son ellos quienes hnn fracasado en la venta
de1producto. Precisamente, si no hubiera sido por las
ventas hechas el ao pasado a precios altos, las Ofici-
nas hnbrfan paralizado hace mucho t iempo y la cri-
sis se habra anti cipado en varios meses.
Estamos lejos, por otra parte, de caer en pecado
de E sta/ol a/rfa, de adoracin del Estado. A la vista
estn SUB fra casos como administrador de indus-
tras o de medios de transportes. Pero es justo que
- 36-
adquiera una influencia poderosa en la tuici6n su-
perior de la industria madre del pas, sin llegar hasta
estrangular la iniciativa particular garantida por la
Constitucin.
14 de mayo de 1921.
LA CRISIS SALITRERA Y SUS ANTECE-
DENTES
Es frecuent e que el vulgo. busque a los ms com-
plejos problemas, soluciones simples; y causas ni-
cas e inmediat as a fenmenos que vienen de lejos y
tienen orgenes mltiples y concurrentes.
Tal sucede con la crisis actual de salitre. e'The mnn
in the street , el hombre que pasa por la calle, segn
la grfica expresin inglesa, no se detiene a meditar
mucho sobre una cuestin que slo conoce superfi-
cialmente. Sabe que las ventas se han paralizado des-
pus de un periodo de altos preci os y que hay una
enorme existencia en el extranjero yen la costa. Esto
le basta para condenar, en juicio sumario, al organis-
mo vendedor, culp ndolo de haber elevado indiscre-
tamente las cotizaciones y de haberse entregado s los
intermediarios especuladores.
Ojal1 que ste fuera el secreto del mal, porque se-
ria fcil remediarlo mediante la accin combinada
del Estado y los productores. Por desgracia, la ma-
teria es de ms vasto conocimiento de lo que parece.
-38-
La Asociacin Sali trera naci en su forma actual,
respondiendo n la voz unnime de la opinin que
exiga el trmino del rgimen de ventas libres y
de la ruinosa competencia entre los exportadores.
Se estimaba, desde aos at rs, indispensable een-
tralizar el poder vendedor, para fijar precios que es-
tuvieran en armona con los costos de produccin
y para que la alta direcci n de la industria se hiciera
con criterio uniforme. El Gobierno mismo impuls
ardorosamente la formacin de este or ganismo. Para
nadie es un misterio que la Compaa de Antofagast a
se negaba a ingresar a la Asociacin, exigiendo refor-
mas de import ancia en su mecanismo y que se vi6
prcticamente compelida a abandonar su posicin
independiente que se consideraba peligrosa para los
intereses generales de la industria y del pas.
Esta tendencia se haba acentuado considerable-
mente en el perodo de la guerra, cuando los di versos
pases aliados entregaron las compras de salitre a un
Comit nico. Las ventas en competencia manten an
los precios deprimidos mientras los costos suban por
obra del encarecimiento gradual de los materiales
y del combustible. Era evidente la necesidad de sa-
litre en que se hallaban los beligerantes, y, sin embar-
go, la nacin que goeaba del monopolio del producto
no usufructuaba de esa sit uacin privilegiada.
La centraliz acin de las ventas se juzg indispensa-
ble, para que el comprador nico de los Aliados
tratara mano a mano con el nico vendedor de los
productores.
- 39-
Terminada la guerra permanecieron en pi las
razones fundamentales que aconsejaban la unin,
agregadas a la conveniencia manifiesta de fijar cuo-
tas de produccin que evitaran en lo posible el riesgo
de acumulaciones excesivas de salit re.
Los resultados favorables de la Asociacin est n
a la vista. Durante el ao pasado, a pesar de no for-
mar parte de ella los productores alema nes y norte-
americanos, se hicieron fuertes ventas por propues-
t as pblicas y los precios subieron a lmites descono-
cidos an en los das febriles de las necesidades b-
licas.
Est os altos precios no podan creerse absurdos
porque la curva de los costos de prod uccin alcanza-
ba tambin un encarecimiento extraordinario. Las
agitaciones obreras se t raducan en incesantes au-
mentos de jornales. El carbn, el petrleo, los sacos
haban quintuplicado su valor de antes de la guerra .
Los materiales de bodega y las maqui narias no se
conseguan prcticamente a ningn precio.
Podra prescindirse de estos antecedentes y de
esta vista de conjunto al apreciar las condiciones en
que se efect uaron las ventas de salit re?
Todas las expectativas, t odas las probabilidades
indi caban que el alza genera l de precio iba a seguir.
El salitre no poda ser el nico art culo que se que-
clara atrs. Las ventas de la Asociaci6n fueron reci-
bidas con aplauso unnime y todo el mundo vi6 en
ellas el fruto feliz del nuevo organismo.
De repente, contrariando las ms fundadas opi-
-40-
niones, se produce la crisis universal. Empobreci-
miento general, alarma y desconfianza en los merca-
dos, restricciones de crditos. Tendencia al reajuste de
precios y a la vuelta a In normalidad trastornada por
la guerra. Tales son algunos de los fact ores que con-
cunen a la desvalorizacin sbit a de las materias
primas ms codiciadas y de los productos ms no-
bles.
El cobre , el estao, las lanas, el a zcar, el al godn
todo se deprecia y deja de venderse. El salitre no es-
capa a esta ley comn, t anto ms cuanto que su
aprovechamiento se halla vinculado a los productos
agrcolas cuyos precios actuales no dan margen para
pagar el valor de los abonos.
y ahora caemos en la cuenta de que la Asociacin
salitrera tiene la culpa, porque fij precios altos y
vendi el salitre a intermediarios. Tambin tendr
In. culpa de la crisis del cobre, del est ao, del algo-
dn, etc.? Hay algo de infantil en este razonamiento
que no resiste a un anlisis tranquilo de los hechos.
El salitre se vendi a precios altos en virtud de la
ley de la oferta y la demanda. Se vendi al propo-
nente que ofrec a ms. Si los directores de la Asocia-
cin, huyendo de determinados compradores , hu-
bieran acept ado una propuest a ms baja, habran
merecido ser lapidados.
Por lo dems, el Gobierno, cuya influencia en el
manejo superior de la indust ria se desea robustecer,
tiene cuatro miembros de nombramiento propio en
el Directorio de la Asociaci n, uno de 10 3 cuales es
-41-
el seor Oyarzn, nuevo Ministro de Hacienda. No
se ha sabido que esos directores estuvieran en dis-
crepanci a con la mayora del Directorio respecto
a Jos rumbos impresos a la Asociacin.
Todos deseamos que los intermediarios sean eli-
minados en lo posible, para que el salitre llegue di-
rectamente a manos del consumidor, Est e deside-
rtum no ha sido logrado a pesar de todos los eeluer-
zos, lo que revela que la empresa es ardu a y que el
engranaje de las ventas es ms complicado de lo que
se piensa.
En el caso actual, sin embargo, la participacin
de los intermediarios ha sido feliz para la industria
y para el Estado. Ellos compraron a alt os precios
enormes cantidades de salitre, creyendo hacer un
buen negocio. Se han quedado con sus existencias,
sorprendidos como todo el mundo por la crisis.
Pero el volumen considerable de dinero que re-
presenta ese salitre entr al pas, dando durante un
ao rent as al Fisco y manteniendo la vida de las
Oficinas que habran debido cerrarse hace meses, a
no medi ar la equivocacin sufrida por los interme-
diari os. Ell os han perdido y perdern millones de
libras esterlinas que entraron en la masa de la rique-
za nacional.
Se habl a de imprevisin, porque no se advirti la
proximidad de la crisis. El cargo es desconcertante.
Si la crisis hubiera podido preverse, sencillamente
no se habra producido. La intensidad del fenmeno
- 42 -
actual proviene precisamente de la forma sorpre-
siva en que hizo irrupcin.
Hemos tratado de hacer un resumen sereno de los
antecedentes de la situaci6n act ual de la industria
salitrera. Reconocemos que In Asociacin es un orga-
nismo imperfecto, susceptible de mejoramiento.
Aplaudimos la idea de hacer del Est ado un verda-
dero socio de la industria, a partes iguales en las ga-
nancias y en las prdidas, concluyendo con el actual
inflexible derecho de exportaci n,
Pero es notoriamente injusto hacer pesar sobre la
Asociacin-e-es decir sobre todos los productores
y sobre el Gobierno mismo que tiene ingerencia en
su direcci6n-la responsahilidad de dificultades que
escapan a su control.
17 de mayo de 1921.
LA CUESTION DEL DIA
EL ESTADO SALITRERO
El mensaj e con que S. E. el Presidente de la Re-
pblica enva al Congreso el proyecto de ley en vir-
tud del cual se reconoce al Est ado el derecho exclu-
sivo de adquirir y vender todo el salit re y el yodo
que se produzcan en el pas, empieza por reconocer
. Ios inconvenientes del rgimen durante el cual he-
mos vivido desde hace cuarenta aos- o
Ese rgimen ' nos ha hecho considerar el derecho
fijo sobre la exportacin del salit re como la fuente
permanente y principal de nuestras entradas- . ..
En las circunstancias actuales, cuando csoportamos
las duras consecuencias de ese error, debemos re--
consti tuir el organismo tributario del pas sobre ba-
ses ms seguras , empezando por considerar ecomo
entradas extraordinarias las provenientes de la i04
dustria salitrera.
Este exordio parecera indi car el propsito del
Gobierno de independizar sus finanzas del salitre,
-44-
crendose otras entradas permanentes y dejando las
que pudiera proporcionarle la exportacin del abono,
como utilidades extraordinarias que no se inverti-
ran en los gastos normales de la Nacin.
A este fin se halla, en efecto, dirigida la disposi-
cin del artculo 4. del proyect o que implcit amente
suprime el derecho aduanero, estableciendo que la
utilidad de las ventas cse repartir ent re el Fi sco y
los productores en igual proporcin.
Por el arto 5.o se obliga al Est ado a destinar fuer-
tes sumas de su proporcin en lns utilidades de las
ventas a la ecreaci n de un fondo especial de pro-
paganda, fomento de la industria y bienestar obrero
en la zona salitrera, fundacin de un laboratorio de
experimentacin de nuevos procedimientos para ela-
borar salit re, etc.
An ms: El arto 6.
0
dispone que el cincuenta por
ciento de la parte que corresponda al Fi sco cen las
utilidades, se destinar preferentemente a atender
al servicio y amortizacin de la deuda externa de la
Naci n.
Todo est o confirma el pesimismo oficial acerca
del futuro del salit re. El Est ado deja de ver en esta
renta la base de sus presupuestos ; convierte el actual
y pesado gravamen de export acin en una participa.
cin en utilidades aleatorias; y gran parte de 1:18 ga-
nancias que pudieran corresponderle la destina a
foment ar la defensa comercial del salit re y a extin-
guir las obligaciones del pas en el extranjero,
Pero, a despecho del criterio general que informa
- 45-
el mensaje y las disposiciones ya comentadas, el
Gobierno pide, en nombre del inters nacional, que
se reconozca cal Estado el derecho excl usivo de ad-
quirir todo el salitre y el yodo, debiendo venderlos
por su cuenta-, fijando sus preci os en los diversos
mercados. (Arts. l. ' Y2.' ).
Los productores recibirn del Fisco un precio
que represente el costo de produccin-, a titulo de
abono provisional, cen bonos oro emitidos por el
Estado con un inters de 4% anual. (Art, 3.').
El Estado entra as! a subst it uir a la Asociacin
de Product ores, cuyo fracaso se proclama en el men-
saje, con el objeto de transformar radicalmente la
industria y establecerla en condiciones firmes sobre
la base de un precio reducido. Para ello ces indis-
pensable entregar le de lleno al cont rol del Estado,
como ge1luino y nico representante de 108 i ntereses
generales .
Todo esto en vista de que el salitre no puede com-
petir actualmente con los abonos artificiales, debido
a los altos precios fij ados por el organismo vendedor,
a virtud de libre deliberacin entre los productores.
Es muy plausible el inters y la vigilante atencin
que viene desplegando el Gobierno en presencia de
los fenmenos mundiales que repercuten sobre la
industria salitrera. El Estado tiene derecho a influir
en el manejo superior de la industria, derecho que
nadie le discute y que desde luego se refleja en la com-
posicin del Directorio de la Asociacin, que cuenta
en su seno con cuatro directores seales.
- 46 -
Pero creemos que el Gobierno se equivoca al
t rnt ar de establecer las causas de la actual situacin
y los medios de remediarla.
Atribuir como nica causa de la paralizacin de
las ventas los altos precios de las efectuadas el ao
pasado, es dar un carcter local y restringi do a difi-
cultades mundiales que han alcanzado a todas las
industrias y a todas las actividades comerciales co-
nocidas.
Los precios de 1920 no fueron fijados por la Aso-
ciacin por simple acuerdo entre los product ores. Las
ventas se hicieron en propuestas pblicas sobre la
base de un mnimum que responda a la tendencia del
mercado y que si hubiera sido exagerado no hubiera
tenido postores. Esto es de toda evidencia.
Si los compradores se quedaron con el salitre, sor-
prendidos por una violenta crisis universal, no es
culpa de la Asociacin ni de los precios. Algo anlogo
ha ocurrido con todos los productos. Cuntos
millones de dlares representan las mercaderas nor-
teamericanas rechazadas por los compradores? Se
hubiera preferido que los compradores del salitre,
en presencia del crack de los precios, dejaran sin
cumplir sus contratos y sin retirar el producto, pro-
vocando una verdadera catstrofe nacional?
Ahora se quiere reemplazar el sistema centraliza-
do de la Asociacin por el sistema centralizado del
Estado. Cont inuara el monopolio sobre el cual se
arroj a la responsabilidad de la crisis. Pero el poder de
la Asociacin es limitado. Refleja tende ncias opues-
-47 -
taso Hay directores fiscales que llevan a sus delibe-
raciones la voz del Gobierno.
El poder del Estado seria dictatorial. Una Direc-
cin Fiscal del Salitre manejara los precios. Una
Direccin anloga a la que maneja los Ferrocarriles
del Estado.
Por qu se hara esto slo con el salitre, siendo
que los intereses generales, de los cuales es el Estado
el genuino y nico representante, tambi n se extien-
den al cobre, al carbn, a la agricultura, a la masa
general de la produccin del pas?
La crisis del salitre no se sal var mientras el con-
sumidor europeo, empobrecido, se resista a comprar
abonos a cualquier precio, porque carece de dinero
para hacer pagos al contado, y mientras la cotiza-
cin de los productos agrcolas no suba a niveles que
permit an el empleo de abonos.
Los acuerdos que ahora se adopten no producirn
efectos inmediatos, porque la temporada de consumo
ya pas en Europa y porque la crisis mundial ir
cesando lentamente y permitiendo a los consumido-
res reanudar sus compras poco a poco.
A apresurar este resultado puede contribuir el
Gobierno en forma prctica buscando, de acuerdo
con los productores, la manera de abrir crditos a los
pases que necesitan salitre y no pueden pagarlo por
ahora.
y ya que el Fisco desea que los precios bajen, debe
apoyar una poltica que tienda a disminuir los costos
de produccin, aliviando las cargas abrumadoras
- 48 -
que pesan sobre la industria. No es fcil que los cos-
tos bajen si las dificultades slo se solucionan mer-
ced a concesiones indefinidas y si el mismo Gobierno
presiona a los industriales para que incurran cada
da en nuevos e ingentes desembolsos, y aprueba todo
gnero de gravmenes, tales como el alza progresiva
de las tarifas ferroviarias.
En resumen, nos permitimos creer que el proyecto
gubernativo est destinado a sufrir modificaciones
fundamentales en la parte que tiende a desnatura-
lizar el papel del Estado en sus relaciones con la in-
dustria; y que, JXJT otra parte, la Iniciativa fiscal
puede dar excelentes resultados si se ejercita en el
terreno que le es propio.
18 de mayo de 1921.
-=-- -
PAGANDO POR DONDE P E C A ~ I O S
Durante la gran guerra ru voluntad unnime
de los chilenos que se mantuviera la neutralidad na-
cional. Ms an, los propios pases aliados compren-
dnn que no poda ser otra la act it ud de Chile. Pue-
blo pequeo, de escasos recursos, alejado mat erial-
mente del conflicto por un ancho mar y una eordille-
ra gigantesca, su intervencin en la lucha hubiera
sido una baladronada parecida a la del insecto que,
instalado en los cuernos del buey, dijera pretenslosa-
mente : cl'amos aramio.
Pero la discrepancia de opiniones comenzaba al
apreciarse los motivos ideales de la guerra. El Go-
bierno del seor Sanfuent es y un grupo influyente de
la opinin santiaguina, preconizaban una pol tica
de neutralidad sorda, c-iega y muda. La violacin de
la neutralidad de Blgi ca, de los trat ados solemnes, de
los convenios de 1.8 Haya acerca de los mtodos de
conducir las hostilidades en la tierra yen el ocano;
la actitud de los pases que defendan con su sangre
y sus riquezas altos principios universales de derecho
4.-SALJTRJ: .
-50-
humano, no deban alterar la rgida impasibilidad
del semblante oficial chileno . Era preciso ahogar en
el coraz6n los sentimientos, porque a ambos lados
de la lnea Hindemburg haba buenos amigos nues-
tros, vinculados a Chile por mltiples lazos y porque
la neutralidad impermeable no impeda el desarroll o
floreciente del comercio nacional.
Un ncleo de intelectuales y de personalidades res-
petables, apoyado por la simpata platnica de la
opinin pblica, crea que la poltica gubernativa
entraaba un gravsimo error de concepto, porque
naca de una vi sin pequea, restringida, casi mio-
pe de los motivos y de la import anci a capital del
conflicto. An ms , porque no prevea las consecuen-
cias futuras que se derivaran de nuestra actitud du-
rante la guerra.
Vender salitre en esos aos era fcil. Constitua
un producto indispensable para la fabricacin de
explosivos. Los pases aliados, envueltos en una lu-
cha a muerte, no podan discutir precios ni condicio-
nes.
Cuando la. campaa submarina estaba en su
perodo lgido y la escasez de fletes era para los alia-
dos un problema angustioso, Be vean obligados a dis-
traer muchos barcos-que les hadan falt a para tras-
portar hombres y vveres-a fin de enviarlos a las
costas chilenas a cargar salitre.
Mientras tanto, en nuestros puertos anclaban, in-
movilizados e intiles, muchos vapores alemanes C U ~
yo empleo nos habra permitido llevar nuestro salitre a
- 51-
Europa. Al tomar esos barcos no habramos hecho
sino imitar a Alemania, que nos hab a confiscado el
yodo en virtud de esa /"'J dela necesidad que se sobre-
ponla a la 7lu esidad de /a ley.
Esa medida no habra significado romper bostili-
dades contra Alemania. En cambio, podra haber
servido de base a un acuerdo con los aliados, de im-
portancia trascendental para nuestro porvenir eco-
nmico, asegurando a cambio de ese servicio, merca-
dos y crditos est ables para nuestro salitre.
Tal era el lenguaje comercial que podran haber
hablado nuestros gobernantes, ya que no les intere-
saban los mot ivos ideales de la guerra. Creyeron pre-
ferible call ar, recordando a Sancho y olvidando que
tambin se equivocaba el tozudo escudero. Y cuando
In misin britni ca de Bunsen vino a abrir la puerta
de negociaciones trascendentales, no tuvimos para
saludarla frase ms amable que decirle que la hospi-
talidadchilenaerapareja para todos los ext ranjeros. . .
La guerra termin6. Ya no se consume salitre en
municiones. La crisis actual del salitre es el resultado
lgico de nuestr a poltica de comerciantes al da. La
Alemania, en cuyo obsequio contuvimos los impulsos
de nuestra alma latina y sacrificamos las convenien-
cias manifiestas de nuestro porvenir econmico, ha
sido la primera en cerrar sus fronteras al salitre chi-
leno yen impulsar el desarrollo de los competidores
artificiales.
Quisimos alardear de una fiera independencia al
margen de un movimiento mundial sin paralelo en In
- 52-
historia; y ahora estamos, sombrero en mano, ha-
ciendo modesta antesala de los compradores de sal-
t re. El destino es irnico y castiga as.
16 de junio de 1921.
1.1 _ ~ ~
EL MERCADO ALEMAN
La reciente exposicin del Ministro de Hacienda
en el Senado ha venido a confirmar la efectividad
de un hecho de trascendental gravedad para el sa-
litre chileno: Nuestro producto ha perdido prcti-
camente el mercado alemn .
Como 10 dice el seor Oyarzn, pocas veces ha
habido en la historia de la humanidad un conjunto
de circunstancias tan poderosamente efi caces para
auxiliar una determinada industria como el que la
lt ima guerra europea ocasion para impulsar en
Alemania la produccin de salitre artificial>.
Envuelta en una lucha a muerte, bloqueada her-
mti camente por tierra y por mar, Alemania se en-
contr imposibilitada para recibir el salitre chileno
que requera en forma angustiosa para la fabrica-
ci6n de explosivos. Entonces, con esa tenacidad ca-
racterstica de su raza, consa gr toda su actividad
econmica, todo el esfuerzo pecuniario posible, miles
de millones de marcos, de cenas de miles de hombres
pagados a precios que no se pueden precisar, y el
- 54-
concurso de BU esplndida masa intelectual , qumicos,
hombres de ciencia y con experi encia clp laboratorio,
que podan aport ar conocimientos por largos aos
especializados y que escapan a toda posible aprecia-
cin.
eDe este triple esfuer zo, el dinero , el trabajo y los
hombres de ciencia, naci el gigante industrial des-
arrollado en los cuatro aos de la guerra , Si a esto se
agrega cuna sit uacin monetaria especialsima que le
impide aceptar import aci ones de cua lesquiera clases
que puedan depreciarl e an ms el valor de su
marco papel , se comprender bien el motivo de que
las fronte ras de Alemania hayan sido tenazmente
cerradas al salitre chileno.
El Ministro de Hacienda considera que el mer-
cado alemn ha escapado pnrn Chile por lo menos
en cuatro quintas partes de la cantidad con que con-
curramosanteriormente al suministro de abonos para
aquella nacin , Y si no dice totalmente es porque
tie ne entendido que el salitre alemn s610 es aplicable
en el subsuelo, habiendo ciertos cult ivos, como el
de la betarraga, y otros vegetales ya brotados de la
t ierra, que necesit an como una especie de roco de
salit re para su completo desarrollo, roco que no
puede darse con el salit re alemn en el estado actual
de la indust ria s.
Estas son las informaciones oficiales que nos desa-
hucian en el mercado alemn y que adquieren un
valor excepcional en boca de una persona de la pre-
pa racin deJ seor Oya rzn en asuntos salit reros.
- 55 -
De nada nos ha servido la poltica de neut ralidad
impermeable que el Gobierno del seor Sanfuentes
adopt durante la gran guerra. Los negocios son ne-
gocios y Alemania no parece dispuest a a recordar,
en obsequio del salit re chileno, que pudimos- y t al
vez debimos-adoptar entonces medidas de defensa
y de reciprocidad que nos habran permitido afrontar
esta crisis en muy distint as condiciones.
Esta es una. experiencia que no debemos olvidar
en nuestra futura polti ca internacional, ya que la
hist oria se repite. Mientras .t ant o, tenemos que pre-
pararnos a luchar contra la competencia del salitre
artificial alemn, no ya dentro de Alemani a misma ,
sino en los mer cados vecinos.
Para est a lucha no hay arma ms eficaz que el
precio bajo. Est amos ciertos de que el salitre chile-
no, vendido a nueve chelines a bordo en la costa y
contando con el descenso enor me de los flet es, puede
rivalizar ventajosamente con los competidores sin-
tticos. Se requiere para sto, no slo que se manten-
gan los costos de produccin sino que bajen, nica
forma de aliviar a la industria y de salvar al pas.
1.0 de' julio de 1921.

NUEVAS CARGAS PARA LA I NDUSTRIA
SALITRERA
Se ha presentado a la Cmara de Diputados un
proyecte de ley que entre otras, lleva la firma del
representante de Antofa gasta don Leonardo Guz-
mn, destinado a aumentar el gravamen fiscal sobre
la export acin del yodo r a alterar fundamental-
mente las bascs actuales de la industria. Su texto se
publica hoy en otra secci n.
El proyecto consulta un aumento del impuesto
de export acin, de S 1.27 oro, que es el derecho ac-
tual, a 4.00 oro de 18 d. por kilo de yodo puro.
Simult neamente establece un segundo y ms vio-
lento impuesto, obli gando al exportador a entregar
al Estado, por cada kilo de yodo puro, sublimado o
en pasta, una cantidad de pasta que contenga un
kilo de yodo fino.
En seguida, se obliga a los industriales salitreros,
en raz6n de ser de inters nacional, a extraer todo el
yodo contenido en las soluciones empleadas en la
elaboracin del salitre, debiendo transformar en sa-
- 57-
les solubles de yodo la totalidad del yodo contenido
en los caliches.
El Gobierno, por su parte, contrae la obligacin
de adquirir las past as que contengan yodo con ley
de 70 a 80% extrndas de los calicbee, y que los pro-
ductores no destinen a la export acin, pagndolas a
precio de costo.
Conocemos solamente la parte dispositiva del
proyecto, de modo que debemos limit arnos a supo-
ner que sus autores se proponen obtener con l el
establecimiento en el pas de nuevas industrias vincu-
ladas al yodo o el desar rollo de ot ras ya establecidas.
Queremos creer que, en este sent ido, el proyecto est
bien estudiado y responde al obje tivo que se persigue.
Pero, tratndose del yodo, que es un producto
secunda rio de la industria salit rera y elaborado en
Chile exclusivamente por sta , podemos decir des-
de luego que el proyect o del diputado seor Guzmn
y sus colegas significa un nuevo y pesado gravamen
para el salitre . Significa ms : Equivale a intr oducir
en la elaboracin salitrera perturbaciones graves que
en ltimo t rmino llevarn inevit ablemente al alza
de los costos de produccin.
Basta un conocimiento superficial del mecanismo
de In elaboraci n en las Oficinas para comprender
que la obligacin de aprovechar la totalidad del yodo
contenido en las aguas madres sera imposible de
cumplir en la prctica sin entorpecer seriamente la
elaboracin del salit re y sin causar perjui cios consi-
derables en las maquinarias e instal aciones.
-58-
Actualmente, las oficinas elaboran yodo muy de
tarde en tarde, tanto para no sobresaturar el mer-
cado, como porque esta faena perturba la elaboracin
del salitre y destruye los cachuchos, bateas, bom-
bas, etc. Esto quiere decir que se deja sin aprovechar
la mayor porte del yodo contenido en los caliches
tratados, sin contar con que a muchas Oficinas no les
conviene elaborar yodo por las bajas leyes de sus
calidades.
No nos pronunciamos sobre el aspecto comercial
del asunto, es decir, sobre si convendra o no a la
industria y al pas intensificar la produccin de yodo,
desvalorizndolo en el mercado. Nos limitamos a
consignar que en el estado actual de la industria es
irrealizable el proyecto en lo referente a exigir la ex-
traccin total del yodo de los caliches elaborados.
Tanto esta parte del proyecto como la que aumen-
ta fuertemente el derecho de exportacin y obliga a
entregar al Estado uno cantidad igual a la de yodo
que se exporte, significa una nueva y pesada carga
para la industria salitrera.
La del yodo no es una industria independiente ; se
desarrolla secundariamente junto a la salitrera. En
Chile produce yodo nicamente la industria sali-
trera. Todo gravamen sobre el yodo es, pues, un
gravamen sobre el salitre, y nada ms que sobre el
salitre.
Comprendemos que el yodo deja un excelente
margen de utilidad y que si se tratara de una indus-
tria primaria, con vida propia, podra razonable-
- 59-
mente aumentarse la participacin del Esta llo. Pero,
tr atndose de una industria secundaria y de UD pro-
ducto cuyo baj o costo es la resultante de que se elabore
e ' ~ un inqenio salitrero, aumenta r el gravamen fiscal
es aumentarlo en realidad sobre el salit re.
En ot ras palabras, los costos del yodo SOD pura-
mente nominales, pues no se le cargan gastos de
administracin, desgast e de maquinari as y fierros,
prdidas en los caliches, et c., todo lo cual va al cos-
to del salit re. Si el yodo se elaborara independiente-
mente, su costo sera muy superior.
En las circunst ancias del momento, hay que pensar
en una polti ca diametralmente opuest a a la que ins-
pira el proyecto del diputado seor Guzmn y co-
legas, que nos lleve a la disminuci n del costo de la
producci6n salit rera para poder competir en el mer-
cado con los abonos artificiales. El proyecto aludido
desconoce esta necesidad imperiosa, y por ello est
destinado al fracaso.
7 de julio de 1921.
, .
.- _.
. --
EL TEMIBLE ADVERSARIO
Hasta hace poco tiempo, cada vez que alguie'/l ose-
ba aludir al peliaro que el creciente desarrollo de los
abonos artficales flllrmiaba para el salitre chileno,
era fulminado con las ms sereree censures de anti-
patriotismo) porque con sus apreciaciones alejaba a los
capitalistas ei mnjems de nuestra principal indwj-
tria y sembraba una desconfianza funesta para el cr-
dito exterior de Chile.
Corresponde a dun Alejandro Bertrnod, el h.bil
r clarividente jefe de la propaganda fiscal del salitre
en Europa, el honor de haber dado la voz de alarma
en esta materia y de haber recibido amargas recrimi-
naciones por lo que se llamaba su pesimismo ,
Ya antes de la gran guerra el seor Bertrand ha-
ba aludido al auge del salit re sinttico r a la nece-
sidad de renovar las bases de nuestra industria par n
anticiparse al ri esgo de In. inevitable competencia
futura y conjurar sus daos, En 1916 publi c un
nuevo y ms desarrollado estudio en que consignaba
lo resultados de los dos primeros aos de guerrn en
~ 61 -
el avance de la industria del zoe en Alemania, como
consecuencia de la imposibilidad en que dicho pas
se hallaba para recibir salitre chileno.
No escasearon, por cierto, en esa ocasin, las dia-
tribas contra el seor Bertrnnd y no falt quien pu-
siera en duda, si no su competencia, por lo menos su
discernimient o para apreciar los factores del proble-
ma.
Cinco aos han bastado para demostrar cun fun-
dados eran, por desgracia, los temores del seor
Bertr and y cua nta pasin y ligereza habla en los
ataques que se le dirigan por sus voces de alarma.
Los mismos industriales que entonces encabezaban
la campaa contra el inspector fiscal de la propagan-
da, han pasado bruscamente del ms extremo opti-
mismo al mayor desalient o, adoptando medidas de
restriccin que revelan escasa fe en el porvenir in-
mediat o de nuestro salitre,
El seor Bertrand araba de publicar un nuevo e
interesantfsimo informe sobre esta materia, agru-
pando datos de una sugestiva elocuencia acerca del
desplazamient o gradual del salitre chileno en los
mercados europeos. Ya no se t rata de un peligro re-
moto que se vislumbra en el futuro. El -riesgo est
inmedi ato, en pleno camino, obstruyendo el paso del
product o que constit uye el nervio de nuestra econo-
ma nacional. El sulfato de amonaco y los salitres
sint t icos aumentan su porcent aje en el consumo en
una proporcin alarmant e. El salitre chileno, que
hace veinte aos represent aba las tres cuartas partes
- 62-
de loa abonos empleados en el mundo, ha bajado a
UD tercio y luego ser apenas una cuart a parte.
Los gobiernos europeos y el de Estados Unidos se
interesan por independizarse del salitre de Chile, por
claras razones de seguridad nacional, fomentando el
establecimiento de la industria del zoe sintt ico
dentro de sus fronteras. La proteccin que presten
a est a rama de la defensa patria ser lgicamente
decidida.
En tal emergencia no queda a la indust ria chilena
sino un camino pr acti cable, que el seor Bertrand
seala y que nosotros hemos indi cado con t enacidad
desde est as columnas.
Es indispensable abaratar los cost os de produccin
para entablar en los centros de consumo la compet en-
cia de precios que es la nica capaz de mantener a
flote nuestro salit re. Con costos altos, que siguieran
la misma progresi6n creciente de los ltimos tiempos
o que permanecieran en el mismo alt o nivel, el por-
venir del salitre chileno no podra ser ms sombro.
Los poderes pblicos, los industriales y los obreros
deben penetrar se de esta sit uaci n de hecho, de esta
necesidad fatal que no depende de nosotros modifi-
cal'. Ya no ser posible perseverar en la ciega polti ca
de hacer que el salitre lo pague t odo en Chile. El
viejo barco cruje y hace agua; hay que aligerarlo de
la carga que amenaza hundirlo. Debe venir una re-
visi6n general de cuentas, para que la industria se
reorganice conforme 8 las exigencias de la terrible
- 61 -
batalla que empi eza a librarse en el mercado )' cuyo
desenlace est indeciso.
Econcmla Y renol'Uc1n. Estas palabras encierran
el secreto de nuestra salud futura.
4 d. agosto de 1921.
FACTORES PARA EL RESURGIMIENTO
SALITRERO
El Cnsul de Chile en Londres, seor Vicente Eche-
verra, ha dirigido una interesante comunicacin al
comit salitrero establecido en dicha ciudad, del
cual forma parte en el carcter de delegado fiscal, a
fin de dejar testimonio de sus opiniones sobre dos
puntos fundamentales de la poltica que se impone
a la industria.
Cree, ante todo, el funcionario aludido, que hay
urgencia en que se aborde por los salitreros el estudio
formal de las condiciones de trabajo en los centros
de produccin, a fin de poner t rmino a las agitacio-
nes obreras que en los ltimos tiempos han perturba-
do hondamente la marcha de la industria, contribu-
yendo en parte apreciable al alza de los costos.
En su concepto, las medi das legislativas y de Go-
bierno no son indispensables para llegar a una solu-
cin de armona en las dificultades entre patrones y
obreros, pues aqullos pueden anticiparse a realizar
las concesiones y mejoras que lleven la tranquilidad
-65-
n 1M faenas, sin esperar los mandatos imperati vos de
la ley o la presin administrativa.
Afortunadamente, los industriales se han adelan-
tado a esta insinuacin, abordando de lleno el ee-
tudio de esta materia trascendental y adoptando
medidas prcticas cuyos buenos resultados ya hay
ocasin de palpar.
Merece sealarse la poltica inaugurada en materia
de desahucios a los obreros con motivo de la parali za-
cin de Oficinas. A pesar de las condiciones difciles
por que atraviesa la industria, los salitreros han pro-
cedido liberalmente, no s6lo dando avi so ant icipado
en una quincena a sus operarios, sino que pagndoles
en diner o efect ivo un desahucio apreciable, adems
de darles sus pasajes de ferrocarril para cualquier pun-
to de la provincia. Gracias a esta act itud, el xodo
de los trabajadores se ha efectuado tranquilamente.
Mientras t ant o, el proyecto gubernativo sobre desa-
hucios duerme en el Congreso un sueo indefinido y
seguramente pasar mucho tiempo antes de que
se convi erta en ley de la Repblica.
Por ot ra parte, la reciente creacin del Departa-
mento de Bienest ar, acordada por la Asociacin de
Productores, demuestra que stos ent ran de lleno en
la poltica de mejoramiento de las condiciones de vida

de los obreros en las Oficinas, que redundar en po..


sitivo benefi cio del tr abaj o mismo.
El segundo punto consignado por el seor Echeve-
rra se refiere a la distribucin del salitre en los cen-
r OB de consumo. Su experiencia consular y el es..
5-SALITRE
- 66 -
tudio que sus viaj es le han permitido sobre el terreno
mismo lo han hecho formarse un concepto desfavo-
rabie acerca de la forma en que re maneja esa distri-
bucin.
Si n desconocer los servicios prest ados hast a ahora
por las grandes firmas compradoras del salitre chi-
Jeno, estima nuestro cnsul en Londres que sena
posible mejorar considerablemente el mecani smo del
envo y almace namiento de dicho abono desde los
puertos dist ribuidores en Europa y otras partes hast a
las regiones en que se emplea. En su concepto, los
Agricultores se retraen de adquirir el salitre chileno
en gran parte debido a la inseguridad de su llegada
.Y de su precio. Es talla importancia que asigna a estos
factores que los hace prevalecer sobre el precio mis--
mo.
Por lo tanto, habra llegado el momento de llevar a
la prctica una transf ormacin eficiente de los mtodos
ruti narios de colocacin del salitre distribuyndolo en
condiciones estratgicas, de tal modo que el consum-
dar se encuentre garantido de que tendr pi abono
R tiempo y a un precio determinado.
Esta forma de competencia puede ser igualmente
eficaz que la rebaja en los precios, en cuya fijaci n
ejerce influencia decisiva el f:trtor oferta y demanda,
que hasta ahora ha sido descuidado en las negocia-
ciones con el Pool.
8 de agost o de 1921.

EXPECTATIVAS SALI TRERAS


Cuando el Minist ro de Hacienda seor Oyarz n
declar en el Senado que el mercado alemn deba
considerarse pr ct camente perdido para el salit re
chileno, pudo producir en muchos crculos una im-
presin de sorpresa, porque es duro habi tuarse a la
idea de que el mayor centro consumidor de nuestro
abono se nos va de las manos.
Por desgracia, todas las not icias que se reciben con-
vergen para confirmar la exact it ud de las declaracio-
Des oficiales. En los l timos das, las comunicaciones
cambi adas ent re nuestro .Minifo.l t ro en Berln y el Co-
mi t Sa lit rero en esa capital, y el lumi noso informe
de don Alejandro Bertraed, aportan datos concretos
que destruyen las ms tenaces ilusiones.
El kilo de zoe contenido en el salitre sinttico se
vende en Alemania a razn de 15 mar cos. Igual can-
tidad de zoe del salitre chileno no podra ofrecerse, al
tipo de cambio act ual, a menos de 30 mar cos o sen
exactamente al dobl e, t omando como base los pre-
cios del stock en Europa.
En estas condiciones sera cndido pensar en unu
- 68-
competencia, mxime si se agregan la proteccin de-
cidida que el Gobierno alemn presta no su industria
de abonos y las enormes facilidades de crdito que el
sindicato respectivo ofrece a los agricultores.
Alemani a, como los dems pases de Europa, ne-
cesita abonos azoados en grandes cantidades para
que sus tierras recuperen el poder productor de antes
de la guerra.
Segn los datos del seor Bertrand, las cosechas
alemanas de 1920 fueron inferiores a la. de 1913 en
las siguientes prcporeioues: Betarraga Sacarina 60%j
papas 46%; trigo 35%, y forrajes 33%, previndose
todava que en el presente ao los resultados sern
peores. Eatas cifras no pueden ser ms significativas
y no habl an mucho en favor de las cualidades ferti-
lizantes del salitre sinttico.
Pero, por desgracia, como bien lo dice el Depar-
tamento alemn de Agricultura, no hay que confundir
la necesidad con la demanda. La necesidad del salit re
chileno es evidente, pero la demanda. es nula, porque
en st a intervienen, como factores decisivos, la ca-
pacidad financiera para comprar y el margen de ga-
nanci a que dejen los pr ecios de los productos agr -
colas.
La situaci6n econ6mica de Alemania, sus enormes
compromi sos con los aliados, la depr eciacin de su
circulante fiduciari o-la libr a esterlina vale 260
marcos-concurren para obligar a ese pas a reducir
gUS adquisiciones en el extranjero e intensificar su
propio abastecimiento interno. Por otra parte, la ba-
- 69-
[a general de los productos agrcolas ha reducido la
utilidad que stos dejan a lmites que no permiten el
empleo de abonos.
La crisis es, por consiguiente, una crisis de deman-
da por incapacidad financiera y no debemos esperar
que desaparezcan de un da a otro los factores que nos
cierran las puertas del mercado alemn, aunque seba-
je considerablemente el precio del salitre chileno.
La lucha de precios habr que trabarla en otros
mercados, singularmente en los Estados Unidos, que
ofrecen un campo ilimitado al consumo de fertilizan-
tes, porque en ese gran pas tambin se deja sentir
la aguda necesidad de mejorar el rendimiento de la
tierra, con la ventaja de que sindole muy favorable
la balanza del cambio internacional, sus compras en
el extranjero puede hacerlas en condiciones excep-
cionalmente favorables.
El salitre chileno debe dar la batalla para conquis-
tar el mercado norteamericano con las armas del
bajo precio, de la propaganda cientfica y prctica
desarrollada en el terreno, y de las facilidades indis-
pensables para la entrega oportuna del producto al
consumidor.
De este modo se evitar que la industria del salitre
artificial-que hasta ahora ha sido un fracaso en los
Estados Unidos-llegue a establecerse sobre bases
comerciales, y habremos reemplazado con ventaja
el mercado alemn que se nos escapa.
13 de agosto de 1921.
LA PROPUESTA FORD
Cuando hablamos de la necesidad de asegurar para
el salitre chileno el mercado norteamericano, en re-
emplazo del alemn, que hemos perdido a lo menos
por una larga temporada, no nos referimos a un pro-
yecto que deba realizarse en un futuro ms o menee
lejano. Es indispensable coordinar sin demora el
plan de propaganda y colocaci n de nuestro salit re
en los Estados Unidos y realizarlo sobre la marcha,
si no queremos vernos tambin despinzados de ese
vasto mercado que podra consumir fcilment e la
mit ad de la produccin salitrera chilena.
Tenemos al frente, no peligros hipot ticos y leja-
nos, sino reales e inmediat os. La iniciativa de Mr.
Henry Ford, el poderoso hombre de negocios nor-
teamericano, debe hacernos comprender In inmi-
nencia del riesgo que corremos, debido a su propues-
ta para establecer en grande escala la fabricacin de
salit re artificial.
Los puntos principales de In oferta Ford son los
siguientes:
a) Tomara en arriendo por cien aos la planta do
salitre artificial y lns represas de Musele Schonle, que
costaron SO millones de dlares, Inltando por inver -
-71 -
tir todava en la inst alacin elctrica alrededor de 28
millones de dlares ms. Despus de un corto pero-
do preliminar, pagara intereses a razn de 6 por
ciento anual sohre los 28 millones y aumentara el
valor total invertido, en el plazo de los cien aos.
b) Comprarla todas las instalaciones y el equipo
para la fabricacin de salitre artificial en 5 millones
de dlares.
e) Trabajara la planta elaboradora de nitrato
produciendo fertilizantes y mantenindola a disposi-
cin del gobierno para la fabricacin de explosivos
en casos de guerra.
d) Limit ara sus uti lidades en la elaboracin de
fertilizantes a un 8 por ciento, sometindolas al con-
trol de las Asociaciones Agrcolas.
Refiri ndose a esta propuesta, el Ministro de Co-
mercio de los Estados Unidos ha declarado que se
trata de una tentativa liberal y valiente, y que cual-
quiera que sea la resolucin final del Congreso, que-
da demostrado que las plantas para la fabricacin de
salitre sinttico tienen base comercial en Norte Am-
n ca.
Informaciones posteriores anuncian que la pro-
puest a Ford es la mejor de las presentadas, o sea que
equivale al esfuerzo mximo que podra realizarse
por ahora para el establecimiento de la industria del
salitre arti ficial en ese pas.
Sera peligroso ocultar la gravedad de la tentativa
Ford, apoyada como eat por el -gobierno de la Unin
y dados los fuert es capitales de que dispone. Nat ural-
-7'J. -
mente que ignorndose el costo de fabricacin del
salitr e sinttico, el hecho de que la util idad se reduz-
ca a un porcentaje modesto no tiene en realidad gran
valor. Lo esenci al, naturalmente, es el costo y todo
hace suponer que en el estado actual de la industria
pi costo es alto y bastante mayor que el del salitre
chil eno colocado en los centros de consumo.
Pero, hay que abonar al salitre de Muscle Schoals
la proteccin oficial-que sin duda le ser dispensada
largamente-e-y las facilidades y vinculaciones de
que dispondr en el terreno de la lucha. Por ello cree-
mos que no debe perderse un minuto en la tarea de
penetrar con el salitre chileno en el mercado norte-
americano, con las armas del bajo precio y de la en-
trega oportuna.
Los Estados Unidos necesitan enormes cantidades
de abonos y podran ser el campo ms import ante
para el consumo del salitre chileno. La propaganda
t cnica realizada ha sido fructfera en el sentido de de-
mostrar la superioridad innegable de nuestro pro-
ducto. Falta, sin embargo, esa propaganda prctica,
destinada al mayor nmero y no a los sabios de labo-
ratorio, en que son maestros precisamente los norte-
americanos.
Hay mucho que hacer a este respecto y debe ha-
cerse sin demora, para adelantarnos ni peligro y no
dejar que tome cuerpo, sangre y msculos, en las
manos milagrosas de Mr. Ford, el fantasma de 1\1U8
ele Schoals,
20 de agosto de 1921.
II!!' 1,
--..- - - - -
R E ~ R E S A L I A S CO?IlERCIALES
Ha sido presentado a la Cmara de Diputados un
proyecto de ley que prohibe la internacin de merca-
der as provenientes de pases que no compren suli-
tre chileno.
Cualquiera que sea la. suerte que est destinado a
correr este proyecto, l traduce la impresinpenosa
que la opinin pblica de Chile experimenta ante la
clausura para nuestro abono de ciertos importantes
mercados.
Esta polti ca de represalias comerciales es peligrosa
y puede fcilmente resultar arma de dos filos. Es
difcil modificar por disposiciones arbitrarias las
corrientes econ6micas determinadas por la necesi-
dad y regidas por la ley suprema de la oferta y la
demanda. Impedir la importacin de mercaderas
de uno o ms pases equivaldra seguramente a en-
tregarnos inermes a las exigencias de los dems cen-
tros productores de los artculos que necesit amos.
Pero, el proyecto aludido tiene indudablemente un
fondo de justicia que nadie podr desconocerle. Nues-
-74-
tro gran mercado consumidor de antes de la guerra
-la Alemania- se ha cerrado hermticamente al
salitre chileno, al mismo tiempo que nuestro pas
reanuda sus compras de mercaderas alemanas, otor-
ga concesiones liberales para el establecimiento de
industrias de esa nacionalidad en nuestro territorio
y da toda clase de facilidades y garanti as al desarr o-
llo de las actividades comerciales alemanas.
No nos asiste, pues, pleno derecho para reclamar
de Alemania el mismo tratamiento amistoso, tra-
tmlose de un producto que representa: la riqueza
pblica y privada de Chile?
En la reciente reunin que los representantes de
abonos azoados artificiales celebraron en Rotterdam
con delegados de los tenedores de salitre chileno, se
produjo un debate que arroja mucha luz sobre esta
actitud alemana. El representante del St ickstoff
Syndikat de Berlin pronunci las siguientes textuales
pal abras:
. Ser difcil convencer al Gobierno de Chile de
que an n precios bajos no podr hacer ventas en
Alemani a. Si el precio del salit re baja t anto (digamos
a J:: 10/- ent regado) con lo que se puede esperar ha-
cer ventas en Alemania, el Stickstoff Syndikat acep-
tar la lucha y bajar sus precios an ms. El Sin-
dicato desea vivi r en paz con Chile y no pide proteo-
ci n al Gobierno alemn, como impuestos, etc. Puede
luchar sin eso, siempre que el nitrato seimporte a un
justo precio mundial y no inunde el mercado
(dumping). Creen que en caso de lucha sern res-
- 75 -
paldeados por los agricultores alemanes y por el
pueblo alemn. El mantenimiento de la industria del
zoe alemn es para el pueblo alemn cuestin de
vida o muerte. Preferira ayudar a otros paises a
usar nitrato, por medio de la propaganda, etc. , y
reservar el zoe alemn para su pas .
Debemos agradecer la claridad un poco brut al de
estas palabras, que nos autorizan para decir tam-
bin a Alemania que el mantenimiento de la indWJtria
del salilre chileno es para el pueblo de Chile cuestin
de vida o muerte, y que dispuesto est a respaldearlo
en una lucha con el zoe alemn.
El Gobie rno de Chile puede y debe hacerlo saber
as, dentro de la cordialidad diplomtica, al Gobierno
de Berln y es de esperar que ste oir la voz de
un pas pequeo que vive de su trabajo y tiene dere-
cho a pedir reciprocidad de las grandes naciones que
gozan de toda clase de franquicias en su suelo.
Si as no fuera, querra decir que la leccin de In
gran guerra no ha sido escuchada y que an preva-
lece all una escuela que no tiene ya discpulos en el
resto del mundo.
22 de agosto de 1921.
EL IlIIPUESTO AL S.\LITRE
1
La Comisin Mixta de Salitre ha realizado una obra
considerable, por el solo hecho de someter al estu-
dio del Congreso un proyecto de modificacin al
impuesto vigente a la"exportacin de salitre.
Este impuesto ha tenido hast a ahora en Chile un
carcter especialsimo, derivado no slo del hecho de
constituir la principal fuente de ingresos fi scales,
sino de circunstancias de orden sent imental que ha-
can casi imposible el examen desapasionado y prc-
tico de la cuestin.
El derecho aduanero sobre el salitre ha sido mi-
rado durante muchos mios como la herenci a preciosa
de la guerra de 1879. Una generacin entera madur
y pas sin dejar de ver en ese impuesto el fruto sa-
grado de In sangr e chilena derramada en los desiertos
del norte. No era lcito anali zar lo con criterio fro,
n In luz de los hechos econmicos y en nombre de los
necesidades de la industria salit rera y de las conve-
niencias materiales del pas.
-77-
Convertido, M, en una especie de emblema pa-
tritico, eelosarnente guardado del aire y del sol, en-
tre las viejas y gloriosas banderas de la Repblica,
el impuesto rgido sobre el salitre babia seguido basta
hace poco alimentando las arcas del Est ado en el
car cter semi-providencial que el consentimiento
comn le otorgara.
Pero, desde hace ao y medio la industria salitrera
atraviesa por un perodo de agudas dificultades, de-
terminado por la cesacin completa de las ventas y,
por consiguiente, de los embarques. El derecho de
exportacin ha dejado de caer, con su grato sonido
argent ino, en la caja fiscal. La vida econmica del
pas padece gravemente con este trast orno que para-
liza numerosas actividades comerciales e industriales
relacionadas con el salit re. El ti empo pasa y a pesar
de los dolorosos sacrificios que los productores sal-
treros hacen a trueque de devolver la vida a su in-
dustria, no hay seales de un resurgimiento prximo.
El pa s necesit a rendirse a la evidencia de las co-
sas. Los espritus lcidos que, como don Alejandro
Bertrand, previeron la sit uacin a que hemos lle-
gado y que por ello fueron apedreados como agoreros
siniest ros, tenan plenamente razn. Chile ha per-
dido el monopolio de los abonos azoados y debe
afrontar una competencia violenta con mltiples
y vigorosos rivales.
La opinin pblica debe mirar de frente la cruda
realidad del problema. El impuesto de los 28 peni-
ques-que en ocasiones llegaron a 45 por obra de la
- 1 . ~ --
ley llamada , Prat.- ha dejado de ser el proveedor
inagotable del Estado. El manantial se extingue en
su origen. Hay que abandonar valerosamente la ilu-
sin del derecho salitrero intangible.
La Comisin Mixta del Salitre, puede, a justo
ttulo, reivindicar el mrito de haberse acercado ni
fetiche y de haber puesto sobre l la mano. El pro-
yecto de impuesto variable, a escala descendente, idea-
do por el seor Silva Somarriva y hecho suyo por
la Comisin, significa salir del punto muerto en que
estbamos.
Aplaudamos por rilo a la Comisin, tanto ms
cuanto que respect o del fondo del proyect o no po-
dremos hacer lo mismo.
22 de enero de 1922.
EL IMPUESTO AL SALITRE
Il
El proyecto del diputado seior Silva Somarriva,
aprobado por la Comisin Mixta de Salitre, tiene
por objeto ostensible interesar a los productores en
la mayor exportacin, mediante un impuesto a es-
cala descendente.
Para una exportacin hasta de 15 millones de
quintales mtricos, el derecho sera de 3 oro por
quintal ; de 15 a 25 millones bajarla a 2.50 oro, y
de 25 millones para arriba se reducira a S 2 oro por
quintal. Se cobrara provi soriarnente el derecho m-
ximo, hacindose :1 fin de cada ao las devoluciones
que procedieran.
Desde luego, el impuest o proyectado consulta
una rebaja mnima de 38 cent avos oro por quintal
mtrico, sobre el derecho vigente de S3.38 oro. Ha
llegado, pues, a formarse opinin en el sentido de
que es indispensable disminuir el impuesto. Gran
- RO-
victoria, en verdad sobre el criterio estrechamente
fiscalista que hasta ayer prevaleca en esta materia!
Pero est e triunfo es por el momento ms de orden
moral que efectivo, porque en la situaci6n en que se
encuentra el salitre chileno, una rebaja de 38 cta. oro
por quintal mtrico en el impuesto de exportacin
no devolver al enfermo la salud perdida. Ha pasado
el momento de los remedios de yerbatero. El proceso
de desplazamiento de nuestro salitre del mercado de
abonos se precipita en forma tan alarmante que exige
una dolorosa pero indispensable intervencin qui-
rrgica.
Los productores se han sometido ya a ella, sin
quejarse demasiado al amputrseles el milln qui-
nientas mil libras esterlinas por las manos hbiles de
los cirujanos del ePool. Corresponde al Fisco se-
guir ese ejemplo. Est obligado a ello, especialmente
porque en materia de sacrificios para rebajar los
precios de venta en Europa, el Gobierno ha aplicado
hasta ahora la cmoda frmul a del capitn Araya.
La Comisin Mixt a de Salitre se aferra a la ilu-
sin de que la industria puede sanar con pomadas.
Tal vez, en el fondo, germina yaen el espritu de sus
miembros la idea del remedio heroico que las circuns-
tancias imponen. Pero no se atreven a exteriorizarla,
porque aunque el (dolo del derecho fijo tiembl a ya
sobre BU pedestal, quedan todava sus sacerdotes, in-
dignados ante la profanacin y cuyos anatemas an
infunden temor.
De este error fundamental de no querer ir direct a-
- 81-
mente sino por pequeas etapas y por caminos obli-
euos al trmino inevitable de la marcha hacia la mo-
dificaci6n substancial del impuesto al salitre, se de-
rivan los errores menudos que hacen imprac ticable
y contraproducente el proyecto de la Comisin.
Con el objeto de estimular UDa. mayor exportacin,
se comienza por cometer una injusticia al imponerse
una pena a los primeros embarques que vengan a
romper el hielo de la actual estagnaci6n.
y lo peor es que es una injusticia intil, porque
con ella no s6lo no se consigue el fin pri mordial de
estimular la exportacin, sino que, a la inversa, se
la dificulta y detiene. Todo clculo sobre el costo
del salit re puesto en el lugar de consumo, y, por co-
siguiente, sobre el precio de venta, deber. hacerse
forzosamente sobre la base del derecho mximo.
Si al fin de un ao el product or recibe dinero de-
vuelto del Fisco, debido a que la exportacin ha pa-
sado de 15 millones, ser una ganancia extraordina -
ria, con la cual no poda contar de antemano, y
que, por lo tanto, no le habr servido para rebajar
ni en un penique el precio de venta del salitre.
Nadie tendra, t ampoco, inters en apresurarse a
exportar su salitre, pagando el derecho mximo y
teniendo que ofrecerlo al precio ms alt o. El proyecto
ta'forech. la poltica de"agu.aUe" .deesperar hasta
el momAnto saber el
monto de la exportac16n . y.por conslguienie. cono-
cer el ee eeexe que habra de re gir.
Si estos inconvenientes present& el proyecto por
- 82-
el lado del vendedor, no los ofrece menores respecto
del comprador, ya que inducir a ste a retraerse
del mercado, postergando sus compras a la expec-
t ati va de que el precio baje con la mayor exporta-
cin.
El proyecto tiende, en resumen, a fomentar entre
vendedores y compradores el ant iguo juego ede la
otra esquina . Cada cual querra que el vecino
sacara la castaa, y el resultado sera exactamente
contrario al que la Comisin )IOOa de Salitre busca
con tan celoso empeo.
23 de enero de 1922.
EL Il\IPUESTO AL SALITRE
III
Don Alejandro Bertrand- ser menester citarlo
muchas veces cuando se trate de recordar lo que en
materia de poltica salitrera pudo hacerse y no se
hizo-deca en la reunin de notables convocada para
orlo en la bala del Ministerio de Hacienda, en
Ahril de 1918:
No creo que subsista en el mundo un impuesto
anlogo a nuestro derecho de exportacin sobre el
salitre, en cuanto a BUS caractersticas principales y
sobre todo a la coexistencia de las dos.
eLa primera de ellas es consistir en una suma fij a
de dinero por unidad de peso. Las tendencias ac-
tuales en materi a de taxaci6n son, en primer grado,
la proporcionalidad entre el valor pecuniario de la
materia, capital o renta sometida al impuesto, y
monto de ste ; en segundo grado, la progresi6n, que
se aplica especialmente a las rentas.
La segunda caractersti ca del derecho de expor-
- 84 -
taci6n sobre el salitre es el porcentaje exorbitant e
(sesenta por cicuta y ms) que representa este im-
puesto sobre las utilidades generales de la industri e>.
Se sabe, y la autorizada palabra del seor Bertrand
lo confirma, que para los impuestos modernos se
aplica sea la proporcionalidad o bien la progresin.
Los principios de equidad en que se inspir an las l e ~
gislaciones de los pueblos civilizados se concilian
difcilmente con b!UlC8 de taxacin que se aparten del
sistema proporcional o del sistema progresivo.
La tacha fundamenta! que el seor Bertrand, y
con l cuantas personas se han dedicado al estudio
tranquilo de la cuestin, oponen al derecho vigente
de $ 3.38 oro por quintal mtrico de salit re expor-
tado, es precisamente su rigidez, que lo subst rae a
las reglas de la proporcionalidad y de la progresi n,
Pues bien, el proyecto del seor Silva Somarri va,
hecho suyo por la Comisin Mixta de Salitre y des-
tinado a salvar los inconvenientes del derecho no-
- ... ,... . ~ . - ~ . ~ . -_..~ . ... ... ~ .... .,.
tual, incurre exnct amenteen el jmismo vicio, y.,toda-
d a con circunstancias ngrav..mtes que saltan a la
vist a.
Comienza por prescindir, como el vigente, del pre-
cio de costo y del precio de venta del producto. No
se consulta en l ni proporcin ni progresin directa
sobre su valor. Lo mismo da que cueste tres chelines
o seis ; que se venda a siete o a cat orce.
En seguida, establece una escala-y todava una
escala caprichosa, a grandes saltos-decreciente, en
virtud de la cual a mayor exportacin corresponde
- 85 -
menor derecho. La regla progresiva entra de este mo-
do a aplicarse en razn inversa y arbitraria. La pe-
quea exportacin, o sea la menor ganancia del pro-
ductor, paga al Fi sco el mayor impuesto. A medida
que el productor gana ms, el Fisco perci be menos.
Singular manera de aplicar los principi os de equidad
que constituyen la esencia misma de la ley!
El segundo inconvenient e del derecho actual, se-
alado entre otros por el seor Bertrand, consiste
en el porcentaje exorbitante- hasta de las dos ter-
ceras partes, en algunos casos-que resta a las uti-
lidades generales de la industria. Esto ha sucedi do en
tiempos de monopolio por el salitre chileno del mer-
cado del zoe, en que las ganancias eran gl andes y
en que los precios se fijaban prcticamente por el
vendedor.
El proyecto que patrocina la Comisi6n present a. el
mismo inconveniente, agravado por el hecho notorio
de que el salit re ehileno ha perdido el control del
mercado de abono, y su precio ser en lo sucesivo
fijado por la ley inexorable de la competencia.
Los primeros quince millones de quintales mtricos
expoi t ados pagaran $ 3.00 oro de derecho. Las ex-
portaciones en los ltimos tiempos pre-b licos no
pasaban de veinticinco millones de quintales mtricos
al ao, como trmino medio. Todo hace presumir
que transcurrir mucho tiempo antes de que se vuel..
va a embarcar ese volumen de salit re, lo que equivs-
le a prever que casi la totalidad del salitre exportado
p . ~ a r el mximo de $ 3.00 oro por quintal.
- 86-
Los precios de ventas sern bajos; tendrn forzosa-
mente que serlo para luchar con los fertilizantes ri-
vales, a los cuales deber ir a combatir en su propia
casa, donde los hallar fortalecidos cada vez ms por
la polti ca de proteccin nacionalista que constituye
la voz de orden en todos los pases. Las utilidades
ser n pequeas, tal vez de algunos peniques, ojal
que de un cheln. Entonces, si el actual derec-ho de
S 3. 38 era oneroso en los buenos tiempos de las gran-
des ganancias, cmo calificar el de 8 3.00 que se
propone para los d!as penosos del fti t uro?
Es de esperar, para bien del pas, que al salir del
alambique parlamentario que lo espera, este proyec-
to resulte inconocible an para su propio padre; y
que s6lo quede de l la buen. intenci6n que induda-
blemente lo inspira.
24 de enero de 1922.
EL IMPUESTO AL SALITRE
IV
El seor Silva Somarriva ha tenido a bien dar
apresurada respuest a a nuestras observaciones.
El primer cargo que nos formula nuestro distin-
guido contradictor es el de no conocer el proyecto,
que, segn l, no ha sido publicado. Nos bastara re-
plicarle que "El Mercurio de Valparaso public
en su edicin del 19 del actual un resumen del pro-
yecto, resumen que, segn se comprueba con el pro-
pio artculo del seor Silva Somarriva, ha resultado
ser un extract o fidelsimo de sus lneas generales.
Dice el aut or del proyecto que ste consiste:
l. o En cobrar por todo el salitre que se exporta
$ 3.00 oro por quint al mtrico, en vez de $ 3.38 que
se paga hoy da;
2.o En devolver de los derechos percibidos, cuan-
do la exportacin exceda de 15 millones de quintales
mtricos, cincuenta centavos oro por quintal m-
trico, por los 10 millones de exceso en la exporta-
cin, y devolver un peso oro por t odo lo que exceda
la exportaci n de esa suma. Esta devolucin se hace
por medio de una comisin que enva al Ministerio
de Hacienda en julio de cada ao las planillas con el
prorrateo hecho en proporci6n a la cantidad de sali-
tre que haya exportado cada productor. Este es el
fondo del proyecto.
Los lectores quc han tenido la gentileza de seguir
el curso de nuestras observaciones, podrn juzgar
si hemos desfigurado, al comentarlas, las bases del
proyecto tal como aparecen de las palabras textuales
del seor Silva Somarriva. Por nuestra parte, tene-
mas la conciencia tranquila ni respecto, y si insistimos
en ello se debe n la importancia que atribumos a la
lealtad con que ha de procederse al criticar bOlla
fideo
Pasando a analizar las ventajas de su proyecto, el
seor Silva Somarriva las sintetiza as: roda oficina
salitrera, para percibir ms en el prorrateo de la
parte de derechos que eventualmente pudi era de-
volver el Fisco, tendr que tratar de producir ms,
de exportar ms y de vender ms barato para sumen-
tar su venta .. . con lo cual se conseguir: 1.0 abara-
tar el precio de venta para poder exportar mucho, a
fin de que la cantidad que tenga que devolver el
Estado sea mayor; 2. para producir mucho tendrn
que reformar sus mquinas, las que hoy producen
caro; y 3., para vender mucho tendrn que hacer
una buena propaganda y constituir agentes en los
mercados de consumo para llevar el salit re lo ms
direct amente posible al consumi dor,
-89 -
... TOS permitirel eeor Silva, que le recordemos que
los productores de salit re se encuentran ligados por
un convenio de centralizacin de ventas, del cual se
deriva la Asociacin de Productores de Salit re de
Chile, organismo al cual est exclusivamente entre-
gada la vent a del nitrato. Cada oficina tiene dentro de
la Asociacin una cuota fij ada de ncuerdo con la bon-
dad de sus t errenos, existencias y leyes de sus cali-
ches y eapacidad de sus mquinas, y que el total de
las vent as se dist ribuye entre los productores a pro-
rrat a de sus cuotas respectivas. Tememos que el
autor del proyeeto se haya desentendido de este he-
cho primordial, al imaginarse que la devolucin de
UDa parte de los derechos al fin de cada ao salit rero
pudiera modificar la relacin inalterable que existe
entre los produet ores para los electos de la distribu-
cin de las ventas.
Los salitreros no necesit an de estmulo artificial
ninguno para propender al abaratamiento de su
cost o de produccin y a la mayor exportacin posi-
ble. Una y otra cosa est n indicadas por su inters
natural de comerciantes que saben su negocio. En
cuanto al precio de venta, el articulista parece desen-
tenderse de losingentes sacrificios que el arreglo con el
Pool- 1("8 significa y que no han tenido otro objeto
que baj ar el precio de vent a en Europa al lmite de
ruptura con el costo de produccin.
Es natural que todo proyecto de modificaci n del
impuesto tienda a aliviar el costo del salit re del peso
muerto del derecho. Pero lo que no se ve claro es
- 90-
que el proyecto del seor Silva Somarriva diera en In
prctica el resultado que persigue. Su autor incurre
en el vicio di alctico de dar por sentado preci sa-
mente lo que se trata de demostrar.
-Queremos- dice-e-premiar al que exporta ms >,
La intencin es loable. Sin embargo, como las ventas
se distribuyen a prorrata entre los productores, no
habra nadie premiado especialmente, porque nadie
puede export ar ni un quintal ms del que le corres-
ponde por su cuota.
Por otra parte, est a boni ficaci n eventual, en caso
de exceder la exportacin de 156 25 millones al ao,
presenta UD defecto esencial que ya hemos sealado,
cual es pi de que S' producira ca posteriori -, nece-
sariamente despus que el salitre se hubiera vendido
y embarcado, o sea que aqulla no podra influir en
el clculo del precio de costo, ni, por lo tanto. del
precio de venta.
No puede humanamente exigirse H ningn comer-
ciante que entregue su mercaderia bajo el costo, an-
te la simple expectativa de que la devolucin de una
parte del derecho fiscal convirti era en ganancia pro-
bable una prdida fija - Ello equivaldra a convertir
un negocio serio, en que se transan millones de libras
esterlinas, en el ms desenfrenado y peligroso juego
de azar.
El seor Silva Somarriva t ermina su articulo con
un usado argumento e boxer s, que ha perdido ya su
Iuersa hast a en la China: . El 45 por ciento de la in.
- 91 -
dustria salitrera-exclamn-cst en manos de ex-
tranjeros.. t lo cual, en su concepto, sera UDa razn
para que 01 Estado le negara BU ayuda el da en que
debiera abandonar la renta del salit re.
Ka se trata de que el Estado abandone esa renta,
Bino de da rle la flexibilidad necesaria para que el
salit re chileno pueda luchar con sus rivales, Es justo
que si los industriales ganan mucho, el Fisco perciba
mucho. Pero no es justo que porque l. utilidad de
aqullos es pequea, el impuesto fiscal se precipite
sobre ella y la devore. Y esto es lo que sucederla en
{'I caso de que el proyecto que comentamos llegara a
convertirse en ley de la Repbli ca.
Queremo8, para refutar al seor Silva Somarriva,
ir todava ms all y suponer que el Fisco tuviera
que abandonar transitoriamente la taxacin sobre el
salit re, Baatarla sto para que el Estado abandonara
la industria 8 su suerte, como quien arroja un li-
mn est rujado? lyida nuestro contradictor qUE': el
Fisco percibe indirectamente rentas importantsimas
derivadas de la act ividad salitrera? Olvida, toda-
va, que la industria salitrera da vida al pas entero y
que cuando las oficinas no trabajan parece que la
sangre se detuviera en las arterias de la Repblica?
Afirma que el 45 por ciento de la industria est en
manos de extranjeros. Con los datos de la Asociacin
de Productores a la vista, podemos rectificar la el..
fra, estableciendo que ms del 70 por ciento de la
industria pertenece a firmas nacionales o nacionali..
zadaa.
- 92 -
Creemos que el seor Silva Somarriva no llevar su
parelogieaci n hasta el ext remo de consider ar lisa y
llanamente ext ra njeras a empresas establecidas en
el pas conforme a nuestras leyes, cuyos capitales
est n const it uidos aqu a firme y cuyas ganancias se
destinan por entero al desarrollo de las industrias
'l del comercio nacionales. No creemos, t ampoco, que
por el solo hecho de que nacieron en suelo lejano, abo-
mine de hombres que se han vinculado a nuest ro pas
por una vida ent era, que han invert ido aqu t oda su
for t una; cuyos hijos son chilenos. a quienes debemos
el contingente inapreciabl e del esprit u de ini ciat iva
y de orga nizacin que a nosotros nos fal t a y que son,
por su generosidad y su amor a Chile-donde no
nacieron, pero donde quieren vivir y morir- dignos
del respet o y de la adhesin cordial de los chilenos .
Est e criterio ha encontrado una elocuente y noble
expresin en la ltima memoria de In Cmara Na-
cional de Comercio de Valparaso, a la cual pertenece
lo ms representativo del comercio chileno, que dice:
Hemos comprendido bajo el concepto de comercio
nacional, no s610 al que est en manos de los chilenos
mismos, sino a t odo el comercio establecido en Chile
porque un pas joven, rico y de escasa pobl acin
como el nuestro, ha menester del capital y del esfuer-
zo externos. En este concepto la Cmara Nacional de
Comercio no slo aplaude la accin de los extranje-
ros sino que presenta su ejemplo como estmulo par a
los chilenos.
Por ltimo, hay que darse cuenta de una vez y
-03 -
antes de que sea demasiado tarde, de que si la indus-
tria salit rera se hunde, se hundir con ella el pas, sin
excluir al ncleo de agricultores que tanta y t an le-
git ima parte han t enido hast a ahora en el manejo de
los negocios pblicos y que no quieren rendirse a una
evidencia: La evidenci a de que el salitre est siendo
rpidamente desplazado del mercado mundi al.
25 de enero de 1922.
~ Ll, ..... !l.JlILJI. '
EL I ~ I P U E S T O AL SALITRE
"No M efectivo que el salitre MM
"deeplesadc eo el COMUIIlO mundial"
(El lleilor Silva SomarrilXJ) .
v
Mientras los hombres pblicos de este pals sigan
creyendo que la crisis salitrera actual proviene de
circunstancias accidentales y transitorias, y 06 de
causas profundas y permanentes. ser imposible que
se llegue a adoptar por el Estado la poltica acertada
cuya urgencia es cada da mayor.
Hay un criterio simplista, y, como tal, muy soco-
rrido, para apreciar el problema. Consiste en culpar
de esta situacin, sea a los productores, sea a los
compradores e intermediarios-o 8 todos a la vez-
ncusndolos de un desmedido afn de lucro y de e..
pecular con los precios del salitre, a expensas de los
intereses generales de la naci6n.
Si esta fuera la verdad, el remedio estara a la
mano. Bastara dictar una ley de do. articulas: Por
- 9 ~ -
el primero se expropiaran las salitreras por el Es-
tarloi por el segundo, se organizara la explotaci n
fiscal de las oficinaa y la vent a direct a del salitre por
agentes fiscales. Desaparecidos los codiciosos produc-
tores y los funestos intermediarios especuladores, co-
mensara para el pas la era de felicidad cuyo adve-
nimiento ellos solos estorban.
Desgraciadamente, la dificultad es mucho ms com-
plej a que eso, y t an estril resultar a par a eliminarla
la ley draconiana a que aludimos, como el proyecto
de ,reforma del impuesto, de que es autor y defensor
entusiasta el diputado seor Silva Somarriva.
Las necesidades de la defensa nacional obligaron
11 los pases europeos-singularmente a los imperios
centrales-y a los Estados Unidos, a procurar abas-
tecerse a s mismos en materia de substancias indis-
pensables para la fabricacin de explosivos, durante
los aos de la guerra europea. La conveniencia de
independizarse del extranjero, tanto a ese respecto
como en lo tocante a los abonos necesarios para ase-
gurar la alimentacin de su poblacin, ha inducido a
esos pases a perseverar, intensificndola, en su pol-
tica de produccin propi a de salitres artificiales yde
fertilizantes azoados,
La postracin econmica de Europa y la depre-
si6n considerable de los tipos de cambio internacio-
nal en diversos pases consumidores de salitre chi-
leno, han influido como circunstancias transitorias
en la crisis de nuestra industria. Pero, una vez des-
aparecidas stas, siempre subsistir la aspiraci6n per-
- 9J-
mnneote de todos los pa ses a tener dentro de su pru-
pio territorio los elementos que le permitan alimen-
tarse y defenderse.
El proceso de desplazami ent o del salit re chileno ea
un hecho que no basta negar, por autorizada que sea
la palabra de los incrdulos. Llenas estn las publica-
ciones extranjeras, especialmente las revistas tc-
nicas de abonos, con datos e informaciones que mues-
tran que ese proceso se extiende con la rapidez de
una rnnncha de aceite. En el mismo nmero de e El
Diario Ilustrado. en que el seor Silva Soma rriva
insertnba suenf.tica negativa, se reprodujo unartculo
de <The Chemical Trade Joumab de Londres, fe-
chado e126 de Noviembre ltimo, en que se establece n
hechos concretos de la mayor gravedad. Anuncia que
pi sulfato de amonaco britnico ha cuadruplicado
su consumo en el Reino Unido, sobre las cifras pre-
blicas, mientras el salitre chileno ha bajado a los dos
terci os. Agrega que el sulfato britduico ha recuperado
Son situacin, a excepcin de Alemania, Norte Am-
rica y el Japn, <pues estos paises producen aho-
ra bastante para proveer a sus propias necesidades, y
en lo futuro tendrn un excedent e con creces para la
export acin t .
El Boletn Mensual de la Seccin de Informaciones
Agrcolas- del Instituto Internacional de Agricultura
de Roma, en su nmero de Septi embre ltimo, con-
signa datos no menos reveladores. La produccin
anual de las fbricas sintt icas del mundo entero POB
de 83,000 toneladas, que era en .1913, a 271,000.10-
- 97 -
neladas en 1916, Y sigue aumentando en proporcin
abr umadora. Hablando en miles de toneladas, el
amoniaco del carbn pas de 260 unidades en 1914, a
350 en 1919;laci anmicl a, de 28 a 343; el amonaco
sintt ico de 1 a 109. Cada paso adel ante de cat os
productos equi vale a un paso atrs de nuest ro salit re.
El mismo bolet n analiza las fbricas existentes en
los diversos pases y la potencialidad producti va de
Alemani a, Austria, Hungra, Bulgari a, Rusia, Fin-
landia, Noruega, Suecia, Reino Unido, Dinamarca,
Paises Bajos, Francia, Suiza, Italia, Espaa, Est ados
Unidos, Canad, Japn, Africa y Ocean a. Seala el
nacimiento y prosperidad de formidables asociaci ones
como el Sindicato del Nitrgeno en Alemania, que
opera con un capital superior a mil millones de marcos
oro. Es un resumen edifi cante, que puede consultarse
en la circular N. o 389 de la Asociacin de Productores
de Salitre.
Consigna, todava, opiniones de altas autoridades
en la material todas ellas optimistas en cuanto a la
eficacia de la competencia que los compuest os nit ro-
genados sintticos hacen ni salit re chileno, del cual
segn Waeser, cno tienen ya nada que temer,
Y, desafortunadamente, no se trata de afirmacio-
nes tericas. Las ventas del cPool, despus de la
rebaja de precios que sigui al convenio de Oct ubre,
siguen siendo pequeas, comparadas con las de pe-
rodos anteriores en esta temporada, que es la m ~
favorable del ao. El stock en manos del .. Pool, es to-
dava superior a 500,000 toneladas, no obstante la
7-S.t.LlTU
- 98-
natural presin que deben ejercitar los intereses vino
culados a los tenedores del salitre y del peligro que le
significara arrastrar una cantidad fuerte para la
temporada siguiente.
Qu remedio hay para esta situacin? El mismo
-Chemical Journal -, que citamos al principio, lo
dice: -Cuaado el nitrato de soda llegue al mercado
otra vez a un precio que est regulado por la ley de
demanda y oferta solamente, la competencia llegar
a ser muy vive>.
Debemos, pues, bajar todava los precios, no s6lo
para recuperar el terreno perdido, sino para evitar
el desplazamiento total. Persiguiendo este fin, los
productores han sacrificado ya, a instancias del Go-
bierno, UD milln quinientas mil libras esterlinas. Es-
t visto que el esfuerzo de los particulares no bas-
ta; se necesita el concurso fiscal.
El proyecto del seor Silva Somarriva ofrece un
premio a la gran exportacin. Creemos que este in-
centivo problemtico-sin contar con los otros de-
fectos esenciales del proyecto-no puede bastar para
que los industriales ofrezcan su salitre a precios in-
feriores al costo de produccin.
26 de enero de 1922.
EL IMPUESTO AL SALITRE
VI
La frmula que el seor don Enrique Zaartu
Prieto auspicia en sus artculos de ayer y anteayer,
constituye, a nuestro modesto juicio, la solucin
ideal de este grave problema del impuesto al sa-
litre. El seor Zaartu quiere que, previas ciertas
condiciones ajenas al punto mismo en debate, se lle-
gue a suprimir el actual derecho de exportacin,
reemplazndolo por una participacin fiscal en las
utilidades del salitre, las cuales se repartiran por mi-
tad entre el Estado y los productores.
Se implantara, de este modo, una verdadera con-
tribucin sobre la renta del salitre, en la forma racio-
nal y cientfica que han adoptado ya, como base de
taxacin, la generalidad de los dems pases, sin ex-
cluir a aquellos que por muchos otros captulos figu-
ran como ms atrasados que el nuestro.
El derecho rgido vigente no admite defensa. Co-
mo dice don Alejandro Bertrand en su luminoso es-
- 100 -
tudio sobre Defensa del Salitre (Abril de 1918) la
fijeza del derecho no tiene a su favor sino d a sen-
cillez de su percepcin y un h bito inveterado cone-
titudo en tradici n.
Un progreso evident e sera el establecimiento de
un derecho ad-valorem, que mediant e una escala bien
estudiada, fuera aument ando el impuest o fiscal en
progresin directa con el alzn de los precios de venta.
En Bolivia funciona desde hace algn ti empo este
sistema, para la exportacin del estao y la plata,
combinado con un impuest o especial a las utilidades
mineras, que flucta entre el 8 y el 30 por ciento. Una
ley de 1919 est ablece para la exportacin de la plata
un derecho que en part e es fijo y en par t e variable
en relaci6n con el precio de venta. La. parte fija es de
4 bolivianos por tonelada y la variable flucta entre
2 centavos y 8 centavos por penique en kilo, que se
van acumulando en tal forma , que llega a cobrarse
hasta 3.60 bolivianos por kilo de plata. Como se ve,
la parte fija es insignificante comparada con la V3-
riable en razn del precio de vent a.
Este sistema de impuest o cad-valorem:t , siendo
muy superior al fijo, tiene el defecto subst ancial de
prescindir del precio de costo del producto. La legis-
lacin boliviana ha procurado atenuar este defecto,
mediante el impuesto progresivo sobre las utilida-
des.
Tratndose de la industria salit rera , la partici-
pacin fiscal en las ganancias es lo nico que armo-
ni el inter slegt imode los productores eon los inte-
101 -
reses superiores del Estado. Oigamos, al efecto, al
seor Bertrand:
En primer lugar, el principio de la participaci6n
en las utilidades efectivas es lo nico que garantiza
a cada productor en absoluto contra la eventualidad
de tener que pagar derechos cuando la explotaci6n
no le deje utilidades o le deje prdidas, es decir que
este derecho proporcional jams puede llegar a ser
prohilntivo.
Por otra parte, garantiza al Fisco contra el peli-
gro de la paralizacin de la explotacin de caliches
,
pobres; en otros trminos, contra la desvalorizacin
permanente de tales caliches, como sucede con el
impuesto actual,
Nosotros aadiramos que presenta todav a
otras dos ventajas primordiales:
1.o Permitir a los productores fijar los precios de
venta de acuerdo con las necesidades de la compe-
tencia, libres de la camisa de fuerza del derecho fijo.
2. o Asegurar la participacin del Estado en la mi-
tad de las utilidades, en los casos en que la ley de
oferta y demanda hiciera que las ganancias de los
productores fueran grandes.
Si durante los aos de la guerra europea, por ejem-
plo, el Fisco hubiera participado por mit ad en las
ganancias del salitre, habra recibido rentas muy
superiores a las que percibi mediante el derecho
fijo, y tal vez huhi era podido aligerarse del pesado
fardo de la deuda externa.
Esta forma de impuesto corresponde perfecta-
- 102-
mente con el carcter de extraordinaria que hay el
espritu de dar en lo sucesivo a la renta salitrera fiscal.
Se hace mucho hincapi, por los opositores al siste-
ma, en las dificultades prcticas que presentara su
aplicacin, olvidando que est en vigencia, no s610
en pases de tan avanzado mecanismo tributario
como Inglaterra, Francia y Alemania, sino en otros
cuya organizacin fiscal es muy inferior a la de Chile,
por 'defectuosa que sta se suponga.
Por otra parte, tanto la contabilidad salitrera
como el sistema de ventas y consiguiente clculo de
utilidades son tal vez los ms sencillos en su gnero.
El Fisco estara enteramente garantizado mediante
una inspeccin que no tendra nada de compli cada.
Pensamos en que, cualouiera que sea la resistencia
que este sistema despierte en nuestros hbitos y en
nuestra manera de ser, llegar un momento en que
se impondr por la fuerza abrumadora de las cosas.
Hace ao y medio que cesaron las ventas de sa-
litre en la costa y pasar quien sabe cuanto tiempo
antes de que se reanuden. Las existencias en Europa
se van liquidando con una lentitud inquietante. Una
venta de 29 mil toneladas anunciada ayer, produjo
cierta emocin en la calle Prat. Pensemos que si el
movimiento siguiera a razn de 30 mil toneladas
semanales, al cerrarse la temporada de consumo
siempre quedaran 200 mil tonelades en manos del
Pool, lo que distara mucho de ser satisfactorio.
El argumento de que el Fisco necesita contar con
una renta estable ba perdido ya toda su eficacia.
- 103 -
El impuesto de $ 3.38 oro por quint al es fijo, pero
s610 en el papel, puest o que nada se exporta. Cada
da que pasa sin que las Oficinas produzcan salitre
y sin que ese salitre se venda, es perdido para el Es-
t ado. La rent a que pudo percibir y no percibi, no
ingresar jams a las arcas fiscales. Mientras tanto,
el pas se consume en la inmovilidad comercial; el
Fisco se desangra alimentando desocupados y man-
teniendo los servicios pblicos, y se robustecen mo-
mento a moment o los intereses creados en torno a loa
fertilizantes rivales.
Yana es cuestin de seguir repitiendo el cJnaJ"iana
veremos que ha llegado a ser como el lema fatdico
de la raza.
Es deber de patriotismo procurar que la ley de la
inercia, tan poderosa entre nosotros, no retarde la
aplicacin de un sistema, que permitir al salitre
chileno luchar con probabilidades de xito contra lo
que el seor Bertrand llama la epoltica de produc-
cin de zoe nacional predominante hoy en el
mundo.
27 de enero de 1922.
EL IMPUESTO AL SALITRE
VII
Dos son las conclusiones verdaderamente tiles
para el est udio de esta importantsima materia, que
fluyen del nuevo articulo en que el seor Silva So-
marriva ha tenido la bondad de contestarnos ayer.
La primera es que el distinguido autor del proyecto
de impuest o a escala descendente considera, como
nosotros, que la contribucin sobre las utilidades del
salitre es en teorta la ms just a y que seria ilgico
oponerse a su implantacin en Chile, si se pudiera
percibir correctamente.
Pero el seor Silva Sornarriva es escpt ico en
cuanto a los resultados prcti cos del sistema. Le fal-
ta fe en la honradez de una parte de los contribuyen-
tes. Por eso prefiere no ir de un salto desde un sist e-
ma a otro y cree servir el inters pblico mediante el
rgimen de transicin que preconiza.
La segunda conclusin (>8 que el seor Silva Soma-
rri va estima que, como corolario de su proyecto, el
- l O ~ -
tnut de ventas debe terminar necesariamente en
junio prximo, a fin de vol ver al rgimen de compe-
tencia que d vida libre a la industria. En otras pala-
bras, que el l .<'l de julio venidero debe quedar disuel-
ta la act ual Asociacin de Productores de Salitre de
Chile, cuya razn de ser esencial la constituye la.
centralizacin de las ventas,
Preferimos no aadir un solo comentario a ambas
conclusiones. A la primera, porque en ella se enuncia
una simple dificultad de procedimiento. A la segun-
da, porque es mejor entregarla desnuda, en toda BU
gravedad, a la reflexin de cuantos se interesan por
el porvenir de la industria.
30 ' de enero de 1922.
....... ....... _ I I I
EL TAUMATURGO
El gran novelista ingls WeUs, hablando del maxi-
malsmo en Rusia, compara ese rgimen a un pres-
tidigit ador obligado a pr olongar la funcin, y que
despus de haber ext rado conejos, banderolas y bara-
tijas, no tiene ya ms Que sacarde la chistera. Los ex-
pect adores exigen nuevas suertes. El artista siente que
el proscenio se hunde, que el cielo y la tierra estn
vacos. El pblico-la fiera de Blasco Ibez en el
pico final de Sangre y Arena s-e-ruge pidiendo la
continuacin del espectculo. La farsa concluye en
tragedi a.
Algo anlogo ocurre, en otro orden de cosas, con la
industria salitrera en Chile. Pronto har medio siglo
que el salitre-gran taumaturgo chileno- viene
realizando prodigios. La caldera en que don Jos
Santos Osee hir vi en 1870 los primeros caldos cali-
chosos de Antofagasta, result una especie de som-
brero mgico.
Potente era, sin duda, la imaginacin del visionario
explorador. Tendido en la pampa solit aria, cont em-
- 107-
piando el parpadeo lejano de las estr ellas, so qui-
zs inauditas grandezas nacidas de su deseubri-
miento. Pero no pudo presentir la magnitud de su
obra. No vi6 surgir, de entre los vapores de su humil-
de caldera, el mago que debla transformar a Chile
y ser el deus ex-machina del pas,
Maravillosa calderal Durante casi cincuenta aos
ha salido de ella una cascada de oro, que hasta hace
poco pareca inextinguible. Este oro ha dado directa-
mente la mit ad de las rentas fiscales, convirtindose
en barcos, en caones, en pertrechos que aseguraron
la frontera e hicieron respetar el pabelln nacional.
Ha servido la deuda ext erna del pas, llevando el cr-
dit o y la confianza al extranjero. Ha alimentado to-
das las dilapidaciones fiscales, yendo a perderse du-
rante aos en las fauces voraces de los Ferrocarriles
del Estado. Foment la empleomana, haciendo de la
administraci n pbli ca una inmensa y complicada
fbrica burocrtica. Coste los viajes a Europa de
los innumerables afortunados a quienes el Gobierno
encargaba el estudio de todas las materias posibles.
Sembr de palacios la capital y de usinas el desierto.
Permiti a senadores y diputados tener estacin fe-
rrovi aria y oficina telegrfica en sus fundos o en los
de sus amigos. Signific palco en la Opera, veraneo
en Via del Mar, collar de perlas, pieles y sedas.
Di6 un empujn formidable a nuestro progreso ha-
cindonos pasar de nuestra oscuridad campesina
a la vi da trepidante de una moderno. democracia
industrial.
- 108 -
Todo esto, bueno y malo, til e intil, sali de la
caldera de don J os Santos Osea. Pero entre los bie-
Des Que nos t rajo, cun pocos significaban inversio-
nes permanentes de capital! Es que nadie pensaba en
que el capital pudi era agotarse y las voces aisladas
de alarma no hallaban eco. Eran como predicadores
de cuaresma en plena orga de carnaval.
De repente, consecuencia del cataclismo mundial
trado por la guerra, el oro ces de correr. El tauma-
turgo, como el de W'ells, no encontr ya pichones
ni cint ajos que sacar del sombrero. El pblico, atur-
dido, exiga la continuacin del espectculo. Y la
brusca sospecha de que la comedia f osse fi nita puso
espanto en los corazones. Tal la lgubre inscripcin
en el festn de Balt asar.
No; no todo haba coucluido. El salit re es todava
y ser maana un producto valioso y codiciado. Se
trataba de un aviso, como una de esas sabias adver-
tencias que la naturaleza da ni hombre que abus
de su salud) para que modere sus desrdenes y econo-
mice sus fuerzas.
Srvanos est a crisis, mejor que las pasadas, para
considerar el salit re como una fuente transitoria de
riqueza, somet ida a la competencia de rivales po-
derosos y obligada a remontar la corri ente cada
vez m.s rpida de la poltica nacionalist a de los
pases consumidores.
Porque ya vuelven a dibujarse los contornos del
mismo error en que incurrimos cada vez que juzga-
mos pasado el peligro. El hecho de que los producto-
- 109 -
res huyan fijado precios mnimos para las ventas en
In costa durante el ao 1U22 / 23, y de que, como con-
secuencia, se hayan vendido unas 200 mil toneladas
para 10 6 meses pr ximos, ha motivado un movimiento
fisealist a, que tiene mucho de infantil , en cuanto
prescinde de las angusti as pasadas y cierra los ojos
para no ver el milln y medio de toneladas que que-
dan en la costa, ni los peligros de carct er perma-
nente que amenazan al salit re,
Se resist e as, a impulsos de un curioso opti mismo
- el del avestruz-toda cooperacin del Estado a la
obra de aliviar al salit re de parte de las cargas que
hoy le agobian. Se arguye que, puesto que los precios
bajos ya fueron fijados sin sacrificio para el Fisco,
st e puede dispensarse de concurri r con su cuot a,
solemne y reiteradamente ofrecida por el Gobierno,
a disminuir las prdidas de los product ores, as sea
s lo mediante la suspensin de los efectos de la ley
Prat.
Otros sost ienen seriamente que la penuria del Es-
t ado no permit ira sacrificar ni un penique de la
renta salit rera, si a est a eventualidad condujera una
modificacin racional del impuesto, El argumento
tendera fuerza si bast ara conservar la t asa act ual del
derecho para que su producido se mantuviera. Por
desgracia para el Fisco, desde hace mucho t iempo
ya su rent a salitrera exist e s610 en el papel, y es ne-
cesario rendirse a la evidencia de que s610 una modi-
ficaci6n trascendental en el mecanismo del impuest o
le darla la flexibilidad indispensable para que el sa-
- 110 -
litre vuelva a venderse en proporciones normales.
Porque el derecho rgido es una camisa de fuerza
dentro de la cual el salitre DO podr adaptarse a las
exigencias de la lucha en el mercado.
El taumaturgo DO puede seguir haciendo prodi-
gios. Seria ilusorio pretender que el pas siguiera
viviendo exclusivamente del salitre.
10 de JUDio de 1922.
ALEMANIA DEBE PERMITIR LA ENTRADA
DE NUESTRO SALITRE
Una informacin autorizada de Berln anuncia
que en reunin que acaba de celebrarse en el Minia-
terio de Agricult ura de Alemania se ha comprobado
la insuficiencia de la provisin de abonos sintticos
durante el ao 1921 /1922.
Para 1923 las necesidades agrcolas en ese pals se
calculan en 420 mil toneladas de zoe, y los Sindica-
tos productores estiman que BU produccin mxima
ser de 340 mil toneladas. Quedar, pues, un saldo
por cubrir de 80 mil toneladas de zoe, que la agri-
cultura alemana requiere con urgencia para la ali-
mentacin de sus habit antes.
Esas 80 mil toneladas de zoe representan 500
mil toneladas de salit re de Chile, cantidad que
nuestra industria podra proporcionar ampliamente,
si el Gobierno de Alemania levantara 1M prohibi-
ciones que ha puesto para la entrada de nuestro pro-
ducto.
En la actualidad, para internar salitre es preciso
- 11 2 -
solicitar una serie de permisos que son, en la prc-
t ica, cortapisas insalvabl es, pues la trami tacin se
hace con suma lentit ud y generalmente la autoriza-
ci n llega, como pns6 ya en una oport unidad, cuan-
do hu transcur rido la poca favorable para la coloca-
cin del abono.
Los requisit os formales que el Gobierno alemn
exige pnra conceder los permisos, son :
a) Que la unidad de :izoe importado no se venda
a un precio inferior a la unidad de zoe alemn; y
b) Que el precio de entrada del salitre a Alemn-
nia no sea inferior al precio mundial fijado para el
producto.
Ambas condiciones se llenan por el momento, au-
tomticamente. En efecto, y como es not orio, dada
la depreciacin de la moneda alemana, la unidad de
zoe contenido en nuestro salitre result a a un precio
superior a la unidad de zoe alemn. El precio de
venta de salitre que se t rat a de internar a Alemani a
ser a el mismo fijado por la Asociacin de Producto-
res de Sa lit re de Chile, o sea el precio mundial del
ar t culo.
Alemania necesit a imperiosamente 80 mil tonels-
das de zoe, que no puede obtenerlas en el pa s. De--
be, pues, importarlas y ninguno de los abonos nitro-
genados puede suminist rrseJas en condiciones ms
favorables que el salit re de Chile. Parece, por lo
tanto, de una lgica elemental que el Gobierno ale-
mn conceda, desde luego, autorizacin para la li-
bre entrada de las 500 mil toneladas de salitre chileno,
- 113 -
a fin de llenar esa necesidad imperiosa de su agricul-
t ura y prevenir deficiencias de ltima hora, que po-
dran presentarse en pleno perodo de consumo, de-
bido u dificultades en el transporte ferroviario en
Alemania.
Hemos invocado hasta este momento r azones de
estricta conveniencia desde el punto de vist a alemn,
y no estara de ms agregar que una ley de recipro-
ciclad-que no exist e en ningn cdigo escrito, pero
cuya justi cia nadie podra desconocer-aconseja al
Gobierno alemn pr oceder con un producto chileno
en la misma forma en que el Gobierno chileno proce-
de con t odos los productos alemanes; es decir, abr n-
dales la frontera .
No dudamos de que, en esta emergencia, el digno
representante dipl omti co de Alemani a en nuestro
pas habr de pr estar su importantsimo concur so pa-
ra allanar el camino n una medida que es beneficiosa
para ambos pai ses y que corresponde a la cordialidad
de las relaciones chileno-germnicas.
28 de junio de 1922.
,_-_._ .1.
EL MERCADO CHILENO-ALEMAN y EL
SALITRE DE CHILE
La numerosa y por tantos conceptos respetable
colectividad alemana residente en Chile no neceei-
ta que le recordemos cun slidos v nculos la unen a
nuestro pas. Por lo mismo que apreciamos en todo
su valor el concurso que los hijos de Alemania han
aportado al desarrollo y al progreso nacionales, es-
tamos ciertos de que ellos reconocen lo oue, a travs
de muchos aos y con inalterable consecuencia, esta
tierra joven y libre les ha dadoen materia de garantas
y oportunidades.
La industria y el comercio alemanes, florecientes
en Chile ms que en cualquiera otra parte de la Am-
rica del Sur,' pueden decir si en alguna ocasin les ha
faltado el amparo de nuestras leyes igualitarias, la
simpata de los chilenos hacia su espritu de empresa
y su laboriosidad tesonera, o alguna de las franqui -
cas que, SiD distinciones ni preferencias, otorgamos
a todas las actividades extranjeras respetables.
Pues bien: ha llegado la oport unidad de que la co-
- 115-
lectividad alemana haga otr su voz en el seno de la
Vaterland para que cese la sit uacin anmala que en
materia de reciprocidad comercial se ha creado entre
Alemania y Chile, con motivo de la prohibicin vi.
gente en aquel pas para la internacin de nuestro
salitre.
La sit uacin financiera de Alemania ha podido
obligarla a restringir la salida de dinero y a procurar
en lo posible bast arse a s misma, dent ro de sus fron-
ter as. As se explica que impida la entrada del sali-
tre chileno, en In esperanza de que los fert ilizantes
nitrogenados de produccin domst ica bastaran para
las necesidades de su agricultura.
Los hechos han demost rado que esto no era posible
sino parcialmente. Los datos oficiales del Minist erio
de Agricultura de su pas comprueban que, a des--
pecho de todos los esfuerzos de la industria privada,
asociada en poderosos sindicatos en favor de los cua-
les la ayuda del Estado ha acudido generosamente,
la fabricacin de abonos azoados es insuficient e para
que los rendimi entos agrcolas alcancen para las ne-
cesidades premiosas de su poblacin,
La cosecha reciente fu , por esta causa, muy desfa-
vorable y ya se sabe con certeza, que para el ao
prximo faltarn ochenta mil t oneladas de zoe, a
fin de que la tierra produzca lo indispensable para la
alimentacin. Esas ochenta mil t oneladas represent an
quinientas mil toneladas de salitre de Chile. Si el
Gobierno de Alemania permite que est e volumen de
- 116 -
salitre entre oportunamente y sin restri cciones a ese
pas, su cosecha prxima estar asegurada.
En ot ras palabras, en vez de adquirir alimentos
ext ranjeros, Alemania comprarla un abono que se le
vendera en condiciones de precio excepcionalmente
favorabl es tanto por el bajo nivel de los fijados en
la cost a como por la barat ura y abundancia de los
fletes.
La polti ca prot eccionist a alemana en favor del
4: zoe nacional > no se quebrantara con este motivo,
toda vez que la indust ria alemana est materi almente
impcsbilitada para producir el nitrgeno en las can-
tidades indispensables-e-e lo menos durante el ao
prximo-e-y porque, dada la depreciacin del marco
papel, siempre la unidad de zoe contenido en el sa-
litre chileno costara dentro de Alemania bastante
ms que la unidad de azoe domstico.
No creemos, pues, pedir nada que no sea perfec-
tamente razonable al reclamar para nuest ro salit re el
derecho de entrada a Alemania y esperamos que nues-
tra insinuacin no ser desatendida por la colecti-
vidad alemana residente en Chile.
Nos hemos resignado a. perder transitoriamente,
para nuestro salitre el mercado alemn, en la inte-
ligencia de que una razn de fuerza mayor nos lo ce-
rraba: la de que Alemania produca por el moment o
la cantidad de zoe necesario para su agricult ura.
Pero ante la evidencia de que desde luego para el
ao prximo est o no ocurrir y de que si no Be im-
porta salitre chileno deber importarse alimentos,
- 11 7 -
lo menos que podemos pedir es que se permita la
entrada de las quinientas mil toneladas de salitre
requeridas para 1923.
30 de junio de 1922.
EL I:IIPUESTO AL SALITRE
En los diarios del 30 de mayo ltimo apareci el
acta de la sesin 15. celebrada por la Comisin
Mixta de Salitre el da 22 de dicho mes. Esta pu-
blicacin se hizo con el objeto de que llegaran a
conocimiento de todos las opiniones vertidas por sus
miembros acerca del proyecto de la Comisin sobre
rebaj a de los derechos y t ambin de la derogacin
de la ley N. o 3201, en vista de no haberse pronunci a-
do an sobre dicho proyecto la Asociacin de Pro-
ductores de Salitr e.
Hubo en esto ltimo una.especie de error. La pren-
sa public oportunamente una circular dirigida por
la Asoci acin a sus miembros, con fecha 27 de enero,
en la cual se deca lo siguiente:
Estima el directorio que la idea que se contempla,
de un derecho que disminuye con el aumento de la
exportacin, no traera los beneficiosos resul tados que
la H. Comisin Mixta espera>.
Por lo dems y dado que esta declaracin ha podi-
do considerarse como informal, puesto que en esa
- 119 -
poca el proyecto del seor Silva Somarrva, hecho
suyo por la Comisin, no era conocido sino por re-
ferencias que despus resultaron exactas, suponemos
que la Asociacin la habr reiterado oficialmente en
su oportunidad.
Pero, como nada de esto ha trascendido al pbli-
co y en cambio en el acta aludida aparece n consigna-
das afirmaciones de la mayor importancia para la
industria y el pas! afi rmaciones que no han sido rec-
tifi cadas, vale la pena ponerlas de relieve mediante
un breve come ntario.
La Comisin discut a, en la sesin del 22 de mayo,
el proyecto del Ejecutivo sobre suspensi6n parcial
de los efect os de la ley Prat , que innov acerca de la
forma de cobro de los derechos aduaneros, y el pro-
yecto del seor Silva Somar riva sobre un nuevo de-
recho al salitre, cuyo monto sera inversamente pro-
porcional al volumen de la exportaci6n.
El Ministro de Hacienda manifest haber -odo
la opinin personal de algunos industriales y que se
manifiesta unnime en estimar que la industria no
necesita, para luchar con sus competidores artifi-
ciales, la rebaj a de los derechos de exportacin como lo
ha propuesto la Comi sin, requiriendo en cambio una
moneda fija que le permi ta realizar sus negocios sin
estar expuesta a las fluctuaciones del cambio.. . J
Los seores Rivera y Barros Errzuriz, reiteraron
lo anterior en el sentido de que los industriales no
tienen inters en el proyecto de la Comisin sobre
rebaj a de derechos.
- 120 -
En vista de lo cual, el Presidente dijo que <pro-
cedera retirar el proyecto de rebaja de los derechos,
remitido a la Cmara de DiputadosJ previo pro-
nunciamiento oficial de la Asociacin de Product ores.
El Ministre seor Claro Lastarria ofreci pedir es-
te pronunciamiento y se levant la sesin.
La parte del pblico que se interesa por los asun-
tos salitreros ha debido sorprenderse de que declara-
ciones tan graves como las consignadas en el act a
que suscintamente hemos trascrito no fueran objeto
de inmediata impugnacin. El Gobierno, por boca
del Ministro de Hacienda, expresa que, segn los
propios salitreros, la. indust ria puede compet ir con
los dems fertili zant es azoados, sin necesidad de una
rebaj a en los derechos y que se limitan a pedir que el
pago de stos se haga en una moneda fija.
Los partidarios del actual derecho rgido han de-
bido sent irse halagados con esta declaracin, enca-
minada a abrir camino a la derogaci n de la ley
Prat y en la cual las pal abras parecen no haber t ra-
ducido bien el pensamiento del seor Ministro, Por-
que result a incomprensible que los propios salitreros
se declaren sat isfechos con la forma act ual del im-
puesto y que crean que les permite derrotar a los
rivales del producto chileno, siendo que pone un
tope de hierro a la baja de los precios y priva a stos
de la flexibilidad indispensable para adapt ar se a las
necesidades del mercado. Sin contar con sus otros
defectos-tcnicos y prcticos- que, por suficient e-
mente dilucidados, omitimos de consignar aqu.
- 121 -
Pensamos que la declaracin del seor Claro Las-
t arria debe entenderse como quc la rebaja del de-
recho, tal comola ha propuesto la Comisin, no resulta
adecuada para las necesidades de la competencia y
que lo ms urgente est en que el cobro del derecho
se haga en moneda fija, es decir fija con relacin a
la moneda en que se vende el salitre, o sea en Letras
sobre Londr es. En esta inteligencia se explicarla la
aquiescencia de los seores Rivera y Barros Err-
zuriz, respecto al desinters de los industriales por el
proyecto Silva Somarriva, no obstante que dicho
proyecto consulta una rebaja inicial de 38 centacos oro
por quintal mtrico sobre el derecho vigente.
Mient ras tanto, el tiempo pasa sin que se piense
seriamente, no ya en innovar respecto al fondo mis-
mo del impuesto, pero ni siquiera en despachar el
proyect o de utilidad momentnea que el Gobierno
patrocina y destinado a evitar que el comercio del
salitre se vea afectado por las fluctuaciones en el pre-
cio del oro-mercadera.
La necesidad de una modificacin radical en el
mecanismo de la tributacin salitrera resulta cada
da ms evidente. La Comisin Mixta de Salitre lo
reconoce as en el prembulo del proyecto sobre de-
recho a escala descendente, cuando habla de que es
preciso -adaptar a las peculiaridades de la lucha
econmica el impuesto fiscal de exportacin que cons-
tituye el primerfactordel precio del salitre.
-122 -
Pero, nada result a ms grfico para producir este
convencimiento, que el caso prcti co de Alemania,
mercado cuya capacidad virtual de consumo pudi-
mos apreciar hast a 1914 y que se trata de reabrir pa-
ra nuestro salitre. Supongamos que se obtenga xito
en las gestiones pendientes para obtener la libre en-
trada del salit re a ese pas. Faltar a que los agricul-
tores pudieran pagar el precio actual del salitre,
que no obstante ser reducidsimo, resulta caro una
vez traducido a marcos papel.
Una de las exigencias indeclinables del gobierno
alemn para conceder los permisos de importacin
de fert ilizantes nitrogenados es que el kilo de zoe
puro contenido en ellos no se venda en Alemani a a
un precio inferior al del mercado mundial. No se
podra, pues, hacer un precio especial para el salitre
destinado a Alemania. Habra que rebajar el precio
de venta general, sin excepciones, lo que ser im-
posible mientras no se modifiquen favorablemente al-
gunos de los factores principales del costo de pro-
duccin.
Desde luego, a poco que mejore el tipo de cambio,
el costo del salitre, lejos de disminuir, subir debido
a la fuerte proporcin de gastos en billetes-en espe-
cial los jornales- que lo integra. Este factor negati vo
contrabalancear con exceso cualquiera rebaja que
pudiera obtenerse en los precios del combustible y
de otros articulas.
Si hubiera un derecho flexible, que se relacionara
con el precio de venta del salitre, podra pensarse
- 123 -
seriamente en hacer un esfuerzo supremo-en cons-
treir a los industriales a que lo hicieran- para re-
cuperar el mercado alemn y para asegurar la pre-
eminencia de nuestro producto en los dems paises
donde se lucha por desplazarlo. Los productores gana-
ran poco, algunos nada; el Fisco percibira una cuo-
ta unitariamente inferior a la actual. Pero este sacri-
ficio pasajero sera recompensado maana con la es-
tabilizacin definitiva del salitre y asegurarla al
Estado una renta permanente, libre de los altibajos
de ayer y de hoy.
Por todo esto no comprendemos que pudiera ha-
ber salitreros que, como ha credo entenderlo el se-
or Ministro de Hacienda, se desinteresaran por una
modifi cacin inteligente y equitativa del impuesto.
23 de julio de 1922.

EL IMPUESTO AL SALITRE
Las comunicaciones cambiadas entre el Ministro
de Hacienda y el gerente de la Asociacin de Produc-
tores de Salitre de Chile definen clar amente la opi-
nin de los industriales frente al debatido problema
de la tributacin salitrera.
La Comisin Mixta de Salit re babia publicado en
suoportunidad una resea de la sesinde 22 de Mayo,
en que aparecan consignadas declaraciones de la
mayor gravedad. El seor Ministro de Hacienda ma-
nifest que, segn sus informaciones, los productores
se desinteresaban por la reduccin del derecho y li-
mitaban sus expectativas a obtener la estabilidad
de ese derecho, mediante la derogacin parcial de la
ley Prat. Esta afirmacin apareca corroborada por
los seores Rivera y Barros Errzuriz, en el sentido
de que los salitreros no tenan inters por el proyec-
to de impuesto a escala descendent e, de que es autor
el diputado seor Silva Somarriva y que la Comisin
Mixta ha hecho suyo.
Pero, la Asociacin de Productores se apresur a
- 125 -
establecer de manera categrica el criterio de sus
miembros sobre estos puntos vitales para la industria,
en la nota de principios de junio que acaba de ser
publicada ahora, a raz de nuestras observaciones.
Hubiera sido til y justo que la Comisin Mixta,
despus de haber entregado a la prensa la resea
de su sesin 15." para que llegara a conocimiento
pblico la declar acin del seor Mini stro, hubiera
hecho lo mismo con la nota de la Asociacin, que
indudablemente obr en su poder sin ninguna de-
mora. Tal vez ha influido en que st o no se hiciera,
la circunsta ncia de que la Comisin no ha sesionado
desde entonces.
,
Por nuestra parte, celebramos haber dado pi
para el esclarecimiento de una mala int eligencia
que no poda menos que desorientar a cuantos se
interesan en estas cuesti ones.
La. Asociac i n juzga indispensable una reduccin
subst ancial en el mont o de los derechos que consti-
tuyen el item principal del costo del salit re, sin perjui-
cio de que como medida previa se est abilice ese de-
recho, fijndolo en la misma moneda en que se ven-
de el product o,
La lucha con los competidores se ve venir en for-
ma mucho ms aguda de lo que los pesimistas de
hace pocos aos pudieron prever. El salitre chileno
s6lo podr triunfar si puede amoldar sus precios a las
- 126-
fluctuaciones y exigencias del mercado. Mientras
haya un derecho fijo, que adems es un derecho exor-
bitante, seguiremos perdiendo terreno, el mismo
terreno que los rivales ganan.
El caso de Alemania, que ya hemos citado, resul-
ta significativo. Para que se permita la entrada de
nuestro salitre, es forzoso que no se venda a un pre-
cio inferior al precio mundial. Este precio, por razn
de la cada del marco, resulta bastante mayor que el
de los compuestos azoados alemanes y, en todo caso,
muy oneroso para los agricultores de aquel pas.
Habra que resolverse a baj ar el precio del salitre
en todos los pases, para allanarse a las exigencias
oficiales de Alemania, ofreciendo el producto a
un precio que, siendo el mismo del mundo entero,
se aproximara al nivel de los fertili zantes nitrogena-
dos alemanes.
No ser posible pensar en esta medida heroica,
que las circunstancias parecen aconsejar, mientras
los 28 peniques destinados al Fisco- a menudo30, 35
o ms peniques, por obr a de la ley Pra t-sean para
la industria el peso muerto que la inmoviliza en una
posicin ya iosostenible.
El error capital de los defensores intransigent es
del impuesto fijo consiste en partir del postul ado de
que no es el impuesto el que debe adaptarse a la in-
dustria sino sta a aqul. O sea, como ha escrito don
- 127-
Alejandro Bertrand, que no le toca al aficionado a
los huevos y poseedor de una sola gallina, el limitar
BU consumo a lo que pone esa gallina, sino que le
toca a sta poner tantos huevos como aqul le pida.
Para consuelo nuestro, este criterio no es exclusi-
vamente nacional. Un peridico europeo de fecha
ltima trae el siguiente aplogo:
Un avicultor ingls ha inventado un aparatito
tan sencillo como ingenioso para obligar a las galli-
nas a poner huevos con regularidad. Es una jaula
donde est encerrada y mantenida por el cuello la
gallina; s610 al poner sta un huevo funciona el me-
cani smo que la libera, abriendo la jaula.
Despus de dos o tres experiencias, las gallinas
llegan a darse cuenta tan cabal de loque seespera de
ellas, que a la sola vista de la jauia ponen su huevo.
La industria salitrera ha sido hasta ahora el ave
domstica en la cual se ha ejercitado el aparato del
impuesto inflexible. El Fisco chileno se ha antici-
pado al invento del avicultor ingls. Pero ha llegado
el momento en que por mansa y bien dispuesta que
est la gallina, las fuerzas la abandonan y, si se quie-
re que viva, hay que reducirle la tarea.
30 de julio de 1922.

NO EXISTE UNA POLITICA SALITRERA
Las ventas de salitre para el perodo iniciado el
primero de julio ltimo, continan afirmndose en
condiciones bastante satisfactorias. Las t ransacco-
nes con entrega en julio llegaron a 240 mil toneladas,
lmite fijado por la capacidad de embarques en la
costa. Para agosto van vendidas 160 mil toneladas;
para septiembre algo ms de 50,000, y pequeas
cantidades para los meses siguientes, hasta aproxi-
marse a un gran total de 500,000 toneladas. En otras
palabras, se encuentra ya colocada alrededor de una
tercera parte de las existencias generales de salitre
en la costa, estimadas en 1,5 milln de toneladas.
Un ambiente de optimismo empieza, como conse-
cuencia, a difundirse en el mercado. El barmetro del
cambio internacional, que durante dos aos estuvo
marcando tempestad, se inclina ahora hacia un va-
riable precursor de buen tiempo. La libra esterlina,
que en junio vala 37 pesos y poco antes 40 pesos,
se cotiza hoy a menos de 33, y no sera dificil verla
n 30 cualquiera de estos das.
-129 -
y como estos movimientos, en un sentido ti otro,
son contagiosos, los hombres de Estado estn dejan-
do de mano, con gesto negligente, la consideracin
del probl ema salit rero. Si el salit re vuelve a tener
salida, a qu preocuparse? Si los productores, entre
sudores y fatigas, han concluido por fijar precios ca-
paces de reanimar el mercado, qu objeto tendran
ya los proyectos destinados a aliviar a la industria
del tributo fiscal ? Si el salitre se vende con los actua-
les mt odos de propaganda, por qu exigir del Fis-
co una mayor cuota destinada a este servicio?
As se olvida, una vez ms, con nimo ligero el
carcter permanente de las dificultades que asalt an
al salitre' y el sacrificio que para los industriales eg-
nifican los precios fijados para la actual temporada.
Se prescinde de que la propaganda cuesta 300 mil
libras anuales, de cuya suma el Fisco contribuye a
regaadientes con 30 mil. Se ignora que si las ventas
siguen y, como consecuencia, el billete se valoriza,
los costos de produccin del salitre aumentan pro-
porcionalmente y pueden obligar a un alza en los
precios de venta.
Lo importante es que parece que, una vez ms,
saldremos moment neamente del paso. Para maa-
na se confa en la clsica est rella de Chile.
La verdad es que nunca ha habido en este pas una
verdadera poltica salitrera. Se ha pref erido vivir al
0--8A.L1TIU:
-130 -
dia, parchando las dificultades sin solucionarlas y
concentrando todos los esf uerzos a postergar-no a eli-
minar-la crisis final de la industria.
As se sali del imbroglio de los certificados perua-
nos, a ras de la guerra del 79; as! se ha procedido en
la constitucin de la propiedad fiscal, reserva finan-
ciera de la nacin. Tocante a la renta que el Est ado
deriva del salitre, nuestros estadistas han credo
alcanzar el desidertum imponiendo el gravamen
unitario mximo, an cuando con ello se perjudique
el volumen de la exportacin y, en consecuencia, el
hien entendido inters fiscal.
La tributaci6n salitrera ha dado en cuarenta aos
algo como 5 mil millones de pesos. J am s se quiso
destinar un pequeo porcentaje de esta suma fabu-
losa a la investigacin y avalo de las reservas de
caliche ni a fomentar un mejoramiento cientfico
de los mtodos de elaboraci n. An hoy. cuando
fuera preciso ser ciego para no advertir que la marea
de la competenci a sube, se contina resistiendo cie-
gamente todo concurso del Est ado en auxilio de la
industria.
Se produce de este modo un fen6meno ext rao,
Los competidores del salitre en Alemania, Inglate-
rra, Estados Unidos y otros pa ses, reciben decidida
y liberal ayuda de cada Gohierno. Se inicia y afianza
por doquiera una poltica francamente nacionalista
en materia de producci6n de zoe. Las industrias de
este ramo perciben enormes subvenciones oficiales
en Alemania, a ms de contar con leyes de excepcin
- 131-
que las libran de la competencia extranj era. El Es-
tado norteamericano impul sa la produccin domsti-
ca mediante franquicias sin par alelo. Desde la tri.
buna parl amentaria de Washington se proclama
como una de las razones que impulsan esta poltica,
la de no seguir pagando al comprar salitre chileno el
pesado gravamen de exportacin fijado por el Fisco
de Chile.
Mientr as tant o, entre nosotros, lejos de pensarse
en ayudar a la industria salitrera, s610 se procura
asegurar su contribucin a las rent as fiscales. Pero,
por desgracia, se adopta la poltica menos eficaz
para obtener ese result ado, porque se parte del
error fundamental de creer inmutable la capa-
ciclad tributaria del salitre. Es que, desde remotos
siglos, el deseo es el padre d.1la creencia.
5 de agosto de 1922.

EL PROBLElIIA SALITRERO
J UZGADO CON CRITERIO DE I:oJTEnllEDIARIO
El representante en Valparaso de una firma com-
pradora de salitre ha hecho ayer en cEI Mercurio- J
algunas declaraciones relacionadas con el problema
salitrero.
En general, lns ideas expuestas en el reportaje a
que aludimos son bastante optimistas. Fluye de ella.
una impresin de confianza en el porvenir inmediato
de nuestro producto. Respecto al consumo probable
en la presente temporada, lo estima el declarante en
1.700.000 toneladas, o sea ms o menos las cifras a
que ha llegado la Asociacin.
Especialmente favorables son sus impresiones to-
eantes a los mercados de Inglaterra y Estados Uni-
dos; no as acerca de los de Francia y Blgica, cuya
capacidad adquisitiva de salitre la estima subordina-
da a las fluctuaciones de sus cambios, estrechamente
relacionadas con las del cambio en Alemani a. En
cuanto a este ltimo pa s, el reporteado es pesimista.
cAlemania-dice-no usar sino su propio salitre,
porque no puede comprar el abono natural. En un
- 133-
pas con cambio tan bajo es intil que tratemos de
colocar salitre.
No estamos de acuerdo con estas declaraciones,
en primer lugar, en 10 que toca a Francia y Blgica.
Nos apoyamos para ello, sin ir ms lejos, en el ltimo
informe de los seores Henry Bath & Son, Ltd. ,
firma especialista en el ramo, la cual escribe con fe--
cha 30 de junio lt imo, lo siguiente:
c .. El aumento de la demanda ha sido sati sac-
torio, y ha habi do una mejora general en el consumo
del salitr e de Chile en el continente, especialmente
en Francia, Blgica y Espaa ... :t
Por lo dems, las fuertes ventas en la costa, que
llegan ya a 500,000 toneladas , prueban que los com-
pradores no s6lo esperan colocar nuestro producto en
los Estados Unidos y en Inglaterra, sino t ambin y
de modo esencial en Francia y Blgica, donde la ne-
cesidad de zoe en modo alguno puede ser satisfecha
con producci n propia.
Tampoco compartimos la opinin de que deba-
mos considerar perdido, aunque sea temporalmente,
el mercado alemn. Es lgico que Alemania procure
en lo posible bastarse a s misma; pero no lo es menos
que, en la emergencia de tener que comprar un mill6n
de t oneladas de granos para el alimento de su pobla-
cin, prefiera adquirir cien mil toneladas de salitre
chileno.
Si la postracin del poder comprador alemdn fuera
absolut a, no se explicarl a In prohibicin que en la
prctica significa el llamado permiso del Gobierno
- 134 -
del Reich para importar salit re a un precio que no
exceda en ms de un 10% al del precio del zoe do-
msti co. Le bast ara dejar que act uara la ley natural
de la oferta y la demanda, sin present arse ante el
Gobierno y el pueblo de Chile en la actit ud poco
grata de impedir por medios ar tificiales la entrada del
principal producto de est e pas,
Pero hay algo ms gravetodava en las declaracio-
nes que comentamos, y es la parte referente a los
derechos de exportacin. No cree el seor reporteado
que una rebaja en los derechos sea necesaria para la
competencia. A su juicio, lo nico importante es pi
capitulo de los fletes.
Comprendemos que para los compradores inter-
mediarios resulten, en apariencia, superfluas todas
las medidas encaminadas a aliviar a los productores,
toda vez que los precios act uales de venta en la
costa son los ms bajos posibles y les permiten ad-
quirir fuertes cantidades de salitre en condiciones
inmejorables. A aqullos s6lo les interesan, una vez
adquirido el salitre en la costa, los factores que, como
el lIet e, puedan encarecerles el precio de llegada al
mercado consumidor y hacer menos brillante su ne-
gOCIO.
Pero los intereses de la industria son otros, y tam-
bin lo son las conveniencias bien entendidas del
pas, Los productores y cuantas personas entendidas
se preocupan del porvenir del salitre, entre ellas el
distinguido inspector fiscal de la propaganda en
Europa, seor Bertrand, estiman indispensable una
- 135-
modificacin del rgimen tributario salit rero, en
forma que el derecho fiscal se relacione con los pre-
cios de venta y con las utilidades que ellos dejen a
la industria. Slo as! podr adaptarse el salit re a las
necesidades de la compet encia, sin permanecer como
ahora agobiado por el derecho infl exible, que es anti -
cientfico y que ha dejado dc responder a la sit ua-
cin real del mercado del zoe en el mundo.
Precisamente, si como se dice en el report aj e que
motiva est as lneas, hay el justificado t emor de un
alza considerabl e en los fletes, resulta ms urgent e
que nunca buscar una rebaja de los factores esencia-
les que integran el costo de pr oduccin. El precio
actual de vent a es mnimo, deja utilidades modera-
das a los pr oductores, que se encuentran en mejor
situacin y, en muchos casos, llega apenas al nivel
del costo. Si la mejora de nuestro t ipo de cambio se
acenta, los costos aumentarn considerablemente
y no ser posibl e mant ener los precios.
Entonces tendramos un alza simult nea de los
pr ecios en la costa y de los fletes, o sea, que el salitre
llegar a a los mercados de consumo considerabl e-
mente encarecido. Esta no es la conveniencia del
pas ni de la indust ria, ni tampoco, a la larga, de los
propios compradores intermedi ari os.
Si queremos vender , nos es pr eciso vender barato,
y el Fisco debe aportar su concurso para que se acen-
te la convalecencia de la industria.
9 de agosto de 1922.
--
................... ' 111; . :11
ALEMANIA Y NUESTRO SALITRE
No seria en rigor indispensable que el Protocolo de
"7ashington y la crisis ministerial absorbieran por
entero la atencin de nuestros poderes p blicos, para
que el problema de la entrada de nuestro salitre a
Alemania pasara a trmino secundario. En realidad,
Gobierno y legisladores conceden escasa importan-
cia a asuntos que como ste nada tienen que ver con
la poltica. El Minist ro de Hacienda de turno puede
interesarse, porque alcanza a darse cuenta de lo que
significa para las rentas p blicas el hecho de que el
salitre chileno haya dejado de consumirse en Alema-
nia y Austria, que hasta 1914 nos compraban un
milln de toneladas anuales. Pero, antes de concluir
de imponerse del dossier respectivo, ha de ceder su
asiento al sucesor.
Por desgracia, si en Chile dejamos dormir el asun-
to no es de esperar que se le preste mayor atencin
en Alemania, que en estos momentos siente cerrarse
sobresu cuello el puo cuadrado de M. Poincar, So-
mos nosotros los interesados y los gravemente leaio-
- 137-
nados por las medidas prohibi ti vas alemanas. Si de-
jamos pasar unos meses, habr trascurrido la poca
oportuna para colocar salitre chileno en ese pas y
tendremos otro ao perdido, que es precisamente lo
que persigue el Stickstoff-Syndikat.
Todos los esfuerzos de la Legaci6n de Chile ydel
Comit salitrero en Berln se estrellan cont ra las
influencias del famoso Sindicato alemn del Azoe.
As se explica que como resultado de las pacientes
gestiones del seor Ir arrdzaval, el Gobierno de Ale-
mana haya consentido en modificar las condiciones
anteriores para permitir la entrada de nuestro sal-
t re, reemplazndolas por otras muchsimo ms se-
veras y que equivalen sencillamente a la prohibi-
cin.
Hasta hace poco, los permisos se concedan a lo
menos nominalmente-e-porque en la prctica siem-
pre haba demoras e intencionadas dificultades-
siempre que el salitre no se vendiera en Alemania a
un precio superior al precio corriente mundial, ni
inferior al del ,izoe domstico alemn. Ambos requi-
sitos, como es fcil comprenderlo, se llenaban auto-
mticamente, de modo que s lo se trataba de obte-
ner una polt ica benvola para la rpida tramita-
cin de las licencias respecti vas.
Ahora se exige todo lo contrario, pretendindose
que nuestro salitre no se venda en Alemania a un
- 138-
precio superior en ms de 10 por ciento al precio no-
minal del producto alemn. Para someterse a esta
exigencia, mientras la libra esterlina se cotice a tres
mil marcos cada una, sera preciso que los industriales
salitreros estuvieran dispuestos a obsequiar su pro-
ducto.
Decimos que el precio del zoe artificial alemn
es s610 nominal, porque la temporada de consumo
ya pas y no hay existencias disponibles para entrega
inmediata. El precio viene siguiendo una curva as-
cendente bien acentuada y desde el L'' de agost o es
de 108.DO marcos por kilo de zoe. Si el cambio en
Alemani a sigue deprimido como parece probabl e, esta
cotiz acin no podr mant enerse y cuando llegue el mo-
mento de las ventas, los precios efect ivos sern con-
siderablemente superiores.
Entonces, se dir, sera Ia ocasin de vender sali-
tre chileno en Alemania. Por desgracia, entonces
ser tarde, y este es en el fondo el juego del Sticks-
toff-Syndikat.
Quien conozca el mecanismo de las ventas de sa-
litre, sabr que stas no se hacen de un d a a otro.
Los compradores necesitan hacer sus arreglos, abrir-
se crditos y asegurarse fletes. Es cuest in de varios
meses. Si esto ocurre en circunstancias ordinarias y
en mercados normales, con cunta mayor razn no
suceder t ratndose de importar a un pas que atra-
- 139-
viesa por las condiciones extraordinarias de Alema-
nia?
El transporte ferroviario dentro de Alemania mis-
ma representa un pr oblema considerable. Hay all,
como es notorio, una enorme escasez de material
rodante y, segn disposiciones gubernat ivas, a par-
tir de noviembre prximo, todos los elementos de los
ferrocarriles se concretarn al acarreo de productos
agrt colas, hasta los primeros meses del ao prximo.
Si el salit re no est en puertos alemanes antes de esa
fccha, tendr que marcar el paso. ..
El St ickstoff-Syndikat lo sabe y de aqu que su
t ct ica consista en ganar t iempo, manteniendo por
ahora precios nominales que impidan la ent rada del
salit re chileno en tiempo oportuno. Cada da que
pasa es un aliado del Sindicato Alemn del Azoe.
Se dice, para cohonestar la inexplicable poltica
del Gobi erno de Alemania, que dicho pas no qui e-
re o no puede importar productos extranjeros. Sin
embargo, la revist a .... L'Engrais-, en su nmero del
7 de julio ltimo, publica la siguiente y sugest iva
informacin:
Alemania conti na i nvariablemente a la cabeza de
los pases compradores de cobre de Amrica. Durante
los seis primeros meses del ejercicio en curso, la expor-
tacin hada Alemania se ha elevado a ms del dobleque
cualquiera de las destinadas a otros pases.
Si compra cobre por qu no ha de poder comprar
salitre? Si fuera porque no necesit ara salitre, resul-
taria intil la adopcin de las odiosas medidas que
- 140-
ha obtenido del Gobierno alemn el poderoso Sticks-
toff-Syndikat.
Ha llegado el momento de que una poltica firme
de parte del Gobierno de Chile demuestre al de Ale-
mania que no aceptamos para nuestro pas el curio-
so tratamiento de nacin menos [aoorecida que
parece querer otorgarnos.
No vale aducir que se trata de una medida general
contra todos los productos azoados. No hay, fuera del
salitre chileno, otro producto azoado que pueda en-
trar a Alemania en cantidades apreciables.
Querramos evitar que se reiterara esta observa-
cin que ha sido ya formulada en el Congreso por el
seor Ministro de Hacienda, cuando hace pocos das
consider prematuro el proyectoderepresali as comer-
ciales presentado por el seor Silva Somarriva. Ese
proyecto, en virtud del cual se prohibe la entrada al
pas de mercaderas provenientes de pases que im-
pidan la internacin de nuestro salitre, consulta a
la vez la dignidad y las conveniencias nacionales.
19 de agosto de 1922.
LA INDUSTRIASALITRERA Y EL IMPUESTO
AL COMBUSTIBLE EXTRANJERO
Las ltimas semanas se han caracterizado por el
desasosiego que ciertas informaciones europeas lo-
graron producir en nuestro mundo burstil y-lo
que es menoa .frecuente-e-hasta en las esferas pol-
ticas. Simultneamente, el estudio que Gobierno y
Congreso realizan para hallar la manera de estabili-
zar la industria nacional del carbn, tiene a los po-
deres pblicos enfrent ados al proyecto de gravar la
int ernacin del combust ible extranjero. Muchos de
los estadistas y financistas que se alarman ante las
perspecti vas del mercado salitrero piensan, al mismo
tiempo y con In. mayor seriedad, en salvar a la indus-
tria carbonfera de sus di ficultades, encareciendo los
productos rivales y ent regando al carbn chileno el
monopolio del combust ible en el pas. De manera que
el salitre tendra que renunciar al petrleo y a los
carbones de Cardill, de Australia y Norte Amrica,
en los momentos que pueden obtenerse a precios que
se acercan rpidamente al nivel pre-b lico, para rec-
bir exclusivamente carbn nacional, a precios que
seran los del mercado mundial ms el monto del mi-
- 142 -
puesto fijado a la internacin. Todo esto mientras cun-
de la alarma acerca del desplazamiento del salitre
chileno de var ios de sus mercados principales, por
obra de la compet encia de los abonos nitrogenados
artificiales . . .
Tamaa incoherencia de criterio en los llamados a
resolver estos problemas de acuerdo con el inters
nacional y sin desmedro de los intereses privados leg-
timos, no podra sorprendernos demasiado. Hace
tiempo, por desgracia, que vientos de desorienta-
ci6n arrastran a la deriva el barco maltrecho que en-
cierra el porvenir econmico del pas.
Procuremos despojar a las noticias que pintan con
negros colores el cuadro de la derrota del salit re chi-
leno de las tintas recargadas tendenciosamente o
por obra del pnico, que es contagioso.
Alemania no compra nuestro abono, no obstante
haberse alzado las medidas prohibiti vas vigentes
hasta hace poco. Francia quiere exigir de Alemania
que aumente, a titulo de reparaciones, sus entregas
de fertilizantes azoados, sobre 1as 30 mil tc neladas
exigidas por el Trat ado de Versailles. Lo primero se
explica fcilmente: la situacin financiera alemana
es gravfsima, no siendo extrao que, por mucha que
sea la demanda de los agricultores, no se encuentre
todava la manera de hacer adquisiciones de salitre.
Pero, que Alemania est provista de zoe, es nece--
sario hallarse obcecado para afirmarlo. Sus cosechas
disminuyen ao a ao y son hoy un cuarenta por
ciento inferiores a 1as de 1913. El programa de fabri-
- 143 -
cacin de substa ncias art ificiales se ha cumplido s610
en parte y est lejos de llegar a la cifra de 500,000
toneladas de zoe con que se nos amenaza desde hace
tiempo. Las usinas est n exhaustas y no alcanzan a
cumplir ni la mit ad de las rdenes que se aglomeran
y aguardan durante meses. Falla para nosotros en
Alemani a el poder comprador, no la n u e ~ d a d de
camprar, que es evidente y aparece confirmada por
todos los conductos.
Dando, pues, por sentado que la agricult ura ale-
mana padece por falt a de fertili zantes, no es avent ura-
rado colegir que las exigencias de Francia quedarn
limitadas por, la imposibilidad mat erial de Alemani a
para satisfacerlas. Francia tendr que seguir-ha-
blamos del futuro inmediato-recurri endo al salit re
chileno, cualquiera que sea la repugnancia que algu-
nos de sus circulos dirigentes experimenten, al decir
de los t elegramas, por tener que pagar al Fisco de
Chile su pesado derecho de exportacin.
Ha habido una notoria exageracin en las not icias
alarmistas que han tr ado estos das revuelt a la.
Bolsa y cariacontecidos a ciertos polt icos. Pero, lo
indudable, lo que debe hacernos meditar, lo que debe
influir decisivamente en las orientaciones t ributarias
fiscales, es que el salitre ha perdido una feliz sit ua-
cin de monopolio para entrar a un perodo de bata-
lla con rivales poderosos, en pleno crecimiento, que
cuentan con la ayuda y la simpata oficiales en los
pases que los producen.
No estamos todava en plena catstrofe. Ciegos
- 144 -
seramos, sin embargo, si no advirtiramos los snto-
mas de la torment a prxima y si no adoptramos a
tiempo las medidas de defensa y de cont ra-ofensiva
que la prudencia y el instint o de conservaci n acon-
sejan.
Alrededor de los precios de venta se librar el
combate decisivo. El que venda ms barat o aplastar
a sus adversarios. Est a es la ley de los negocios y
su imperio es a la larga ms fuerte que las medidas
art ificiales y que las combinaciones oportunistas con
que se t rat a de neutralizar sus efectos.
La indust ria salitrera, presionada por los poderes
pblicos y por la opinin; consciente del peligro y
segura de marchar por el buen camino, ha adoptado
decididamente la polti ca de los precios bajos. Los
act uales, vigentes para el ao salit rero 1 9 2 2 / ~ 3 , son
mnimos en relacin con los costos de las existencias
que se t rata de realizar , con los intereses del capital
inmovilizado en enormes atocks> durante tres aos,
con el derecho de los capitalistas a ver reanudados los
dividendos interrumpidos desde 1920. Todas las
probabilidades son que estos precios no puedan mnn-
t enerse para el salitre de produccin nueva, cuyo costo
ser mayor, por diversos factores : el cnmbio mejora,
lo que valoriza el jornal, que entra en un cuarenta
por ciento del costo total; los fletes ferroviarios para
el acarreo al puerto suben hast a en treinta por ciento,
de una sola vez, como en Tarapac ; en varios t ramos
y con menos franqueza, como en Antofagast a; . las
leyes que mejoran las condiciones del obrero, menor
- 145-
peso de los sacos, transformacin de las habit aciones,
seguros crecient es contra accidentes del trabajo, etc.,
etc., son otros t antos motivos inevitables de encare-
cimiento.
Un solo rengln se presenta con tendencia a la
baja, y ese es el del combustible. El petrleo ha lle-
gado a .50 chelines y el carbn a menos de 40. To-
do hace presumir que el nivel de dichos precios no
subir tan pronto, como se desprende del inters de
los comerciantes por contratar a largo plazo, signo
inequvoco de que la curva se inclina. Es natural que
la industria salitrera cifre mucha parte de sus espe-
ranzas en asegurarse una provisin de combustibles
a precio reducido, para contrapesar los otros facto-
res desfavorables.
Este es el momento que se elige para gravar la
entrada del carbn y el petrleo, con el laudable
propsito de ayudar a la industria carbonfera chi-
lena . .. O sea, que se pretende privar al salitre de la
nica ventaja posit iva con que cuenta para mantener
sus costos de produccin, para evitar que aumenten
y obliguen a una alza paralela del precio de venta.
Es sensible que no se discurra nada mejor, nada
ms inofensivo, al quererse tender la mano a la in-
dustria del carbn nacional. Con la circunstancia
agravante de que cualquiera medida que perjudi-
que al salitre, perjudica tambin, no s610 al carbn,
sino que al pas entero.
6 de noviembre de 1922.
1O. -SALl1'RE.
EL SALITRE DE CHILE ANTE LA OPINION
EXTRANJERA
Un personaje francs, refirindose a las importa-
ciones de salitre chileno, declar no hace mucho al re-
present ant e de la U. P. que Francia debe li brarse
cuanto antes de los crecidos derechos que actualmente
paga a Chile, Lo cual, agregado a las gest iones que
hace Francia para obtener de Alemania una mayor
ent rega de fert ilizantes azoados por el concept o de
reparaciones, produjo emocin en nuestro pas,
Cualquiera dira que nos toma de sorpresa esta
creciente repugnancia que se manifiesta en el ex-
tranjero por el hecho de que, al consumir salitre de
Chile, se pague a nuestro Fisco una fuerte cuot a a
ttulo de impuesto de exportacin. Desde hace tiem-
po, sin embargo, estamos enterados de ello por fre-
cuentes manifestaciones en los Parlament os y en la
prensa de diversos pases que han sido hast a ahora
buenos y seguros mercados para nuestro salit re. Lo
que hay es que olvidamos fcilmente y que slo el
peligro inmediato tiene la virtud de despertarnos del
- 147-
marasmo en que nos dejamos llevar por In corriente
de los acontecimientos.
En Francia han abundado las opiniones al est ilo
de la reciente del ex-senador Cheron. El egosmo na-
cional- ta n fuerte hoy por doquiera-e-busca friamen-
te la propia conveniencia. Nadie recuerda entre los
aliados que fu el salit re chileno el que les permiti
ganar la guerra. Ahora se trata de independi zarse de
l, principalmente porque a su costo natural se agre-
ga, como complemento del precio de venta, el pesado
derecho aduanero que percibe el Gobierno de Chile.
Los ms alarmados de entre nuestros compatriotas
habl an ya de prepararnos para el momento en que el
mercado fra nc s nos sea cerrado definit ivamente-e-
respecto del alemn ya lo dan por perdido-y acon-
sejan concentrar los esfuerzos da nuestra propaganda
salit rera en los Estados Unidos. Ti enen razn PO
cuanto a que In gran Repblica del norte ofrece un
campo vastfsimo a la colocacin del producto chi-
leno. Pero la misma razn que les hace temer la
prdida del mercado fra ncs podra hacerles presagiar
la prdida del nort eameri cano. En pocas partes, en
efect o, como en los Est ados Unidos, se ha hecho una
ms intensa campaa en favor de la idea de indepen-
dizar al pas del tribut o que paga a Chile por el ca-
ptulo del nitrato.
En el gran debate parlament ario habido en Was-
hington en HH6 se emitieron opiniones dignas de re-
cordarse. He aqu algunas de ellas :
cEI mundo ha estado bajo la dependencia, para la
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mayor part e de su aprovisionamiento de zoe fijado,
de los depsit os de salit re de Chile>.
- Los Est ados Unidos gastan anualmente millones
de dlares en Chile para la compra de zoe en sus di-
versas combinaciones.
Esto demuestra la absoluta necesidad de dar pa-
sos inmediatos para hacernos independientes de
Chile>.
Cualquier enemigo que, sea estorbando la nave-
gacin, sea apoderndose de la regin salitrera de
Chile, quisiere cortar nuestras importaciones de sal -
tre chileno, tendra este pas a su merced si no tuvi-
ramos otros medi os de producir ci do ntrico.
Somos vergonzosamente dependientes de un pas
extranjero .
Durante 1913 los Estados Unidos importaron
625.000 toneladas de salitre de Chile, sobre el e/tal el
derecho de exportacin chileno [u de 60% .
Si cont inuamos trayendo el salitre para nuestra
plvora de Chile, el Gobierno de Est ados Unidos
tiene que pagar un tribut o al Gobierno de Chile <.l e
$ 11.60 oro americano por tonelada. Si nuestros agri-
cultores continan trayendo el salitre que necesit an
para sus fertili zantes de Chile, tienen que pagar
al Gobierno de Chile $ 11.60 por cada tonelada de
salitre que entra en SUB fertili zantes . . .
eLos expertos declaran que el zoe puede ser ex-
trado del air e a la mitad del precio que paga el agri-
cultor de est e pas, que tiene que pagarle al Gobierno
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de Chile . .. Dos tercios de las entradas de ese pas
result an de los derechos exigidos sobre el salit re.
;,Cont inuaremos yendo por nitrato a Chile y pa-
gndole un impuest o al Gobierno de Chile... '!...
Este es el tono general del debate, sealado por
ucpites de discursos e informes de comisiones ex-
trados ni azar. Quienes se interesen por mayores de-
talles pueden encont rarlos en la obra de don Ale-
jandro Bertrand Evolucin de las industri as del
AZOCll .
Claro est que en estas apreciaciones hay mucho de
inj ust icia y de cont radiccin. Tampoco se ve inmedia-
to el da en que un pas como Estados Unidos pueda
independizarse de nuestro salit re.
La injust icia y la cont radiccin est n en que todos
los artculos manufacturados y los productos natu-
rajes de todos los pases pagan impuestos a los res-
pectivos Est ados y al trasponer las front eras van re-
cargados con el monto de dichos impuestos. Est o no
es una exclusividad del salit re de Chil e. Nosotros im-
portamos de Est ados Unidos maquinarias, ferretera,
carbn, petrleo, maderas, etc., etc., por un t ot al que
en 1920 lleg a ms de 140 millones de pesos 0 1'0 . De
Francia importamos 28 millones. El tot al de nuest ra
importacin subi ese ao a 455 millones, a pesar de
t ratarse de un perodo de intensa crisis.
Sobre este volumen tot al import ado, es que Chile
no ha pagado a los pases de origen la proporcin de
contribuciones de todo gnero, directas o indirectas,
que int egran el pr ecio de salida al exterior? Es que
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quejamos ahora mismo de tener que contribuir
al pago de los gastos de guerra de los patses que lu-
charon entre 1914 y 1918, Y cuyas industrias estn
afecta das por impuestos enormes que naturalmente
van en su t ot alidad a prorrntenrse en su produccin
manufactu rada?
La verdad es que el impuest o al salit re est en Chi-
le demasiado a In vista, se cobr a directamente, al
embarcarse el producto y resalta ms por ser uno de
los ms fuert es que gravan una industria cualquiera
en el mundo. Chile tuvo el monopolio del
zoe, poda hacer como mej or le pluguiera, Despus
de haberlo perdido y cuando debe luchar en los mer-
rudos, lo prudente, lo discret o y lo oport uno sera
modificar el sistema tributario en forma que deje de
llamar tanto la atencin. A una sit uacin excepcio-
nal, nica, podra corresponder un impuesto sui ge-
neris. Una vez que la indust ria salit rera ingresa a la
categora de industri a corrient e, que necesita com-
petir para prosperar y par a mant enerse, lo lgico
es que la taxacin fiscal se armonice con las nuevas
condiciones del mercado.
Tose ve, por desgracia, ent re nuest ros dirigentes
una disposicin de nimo favorable a una medida
semejante. El derecho de export acin al salit re pa-
rece seguir siendo int angible . .. an cuando deba
permanecer en (1 papel.
8 de noviembre d. 1922.