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La Cicatriz

China Miville

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Ttulo original: The Scar Traduccin: Manuel Mata lvarez-Santullano Directores de coleccin: Paris lvarez y Juan Carlos Poujade Diseo de coleccin: Alonso Esteban y Dinamic Do Ilustracin de cubierta: Edward Miller Directores editoriales: Juan Carlos Poujade y Miguel ngel lvarez Filmacin: Autopublish Impresin: Graficinco, S.A. Escaneado: Tidida Impreso en Espaa

Coleccin Solaris Ficcin n28

Publicado por La Factora de Ideas, C/Pico Mulhacn, 24. Pol. Industrial El Alquitn. 28500 Arganda del Rey. Madrid. Telfono: 91 870 45 85 Fax: 91 871 72 22 www.distrimagen.es e-mail: factoria@distrimagen.es Derechos exclusivos de la edicin en espaol: 2002, La Factora de Ideas Primera edicin
China Miville, 2002
La mencin o referencia a cualquier otra compaa o producto en estas pginas no debe ser tomada como un ataque a las marcas registradas o propiedades intelectuales correspondientes. 12. ISBN: 84-8421-660-8 Depsito Legal- M-50334-2002

A Claudia, mi madre

Reconocimientos
Con profundo amor y agradecimiento a Emma Bircham, una vez ms y siempre. Toda mi gratitud para la gente de Macmillan y Del Rey, en especial mis editores, Peter Lavery y Chris Schulep. Y, como de costumbre, me faltan palabras para expresar lo mucho que le debo a Mic Cheetham. Estoy en deuda con todos aquellos que leyeron el manuscrito y me dieron consejo: mi madre, Claudia Lightfoot; mi hermana, Jenima Miville; Max Schaefer; Farah Mendelsohn; Mark Bould; Oliver Cheetham; Andrew Butler; Mary Sandys; Nicholas Blake; Jonathan Strahan; Colleen Lindsay; Kathleen O'Shea; y Simon Kavanagh. Sin ellos, ste hubiera sido un libro mucho peor.

Pero la memoria no se pondra en el sol poniente, esa mirada verde y congelada dirigida al ancho mar azul que cura a golpes todas las heridas. Un cielo del todo ciego ha rodo hasta dejar pelado el intelecto de los humanos huesos y, al desollar las emociones de la fractura, ha revelado la congoja que se esconda debajo. Y el espejo me muestra a m, un hecho desnudo y vulnerable. Dambudzo Marechera, Black Sunlight

Dos kilmetros bajo la nube ms baja, la roca perfora las aguas y el mar da comienzo. Le han dado muchos nombres. Cada ensenada y cada baha y cada arroyo han sido clasificados como si fueran diferentes. Pero son una sola cosa, en cuyo seno las fronteras son absurdas. Llena el espacio entre las piedras y la arena, se arrolla alrededor de las riberas y une entre s los continentes. En el extremo del mundo, el agua salada est tan fra que quema. Enormes sillares de agua helada imitan la tierra y se parten y se hacen pedazos y cambian de forma, hogar de gelo-jaibas, filsofos con caparazones de hielo vivo. En los bajos del sur hay bosques de gusanos-tubera y quelpos y corales carnvoros. Los peje-soles se mueven con elegancia imbcil. Los trilobites anidan en los huesos y disuelven el hierro. El mar hierve de vida. Hay criaturas que viven y mueren en el oleaje, arrastradas por las mareas sin que jams lleguen a ver la suciedad que hay debajo de ellas. En las lagunas nerticas y los lechos llanos florecen complejos ecosistemas que se extienden sobre los conos de derrubios hasta llegar a los extremos de las plataformas de roca y an ms all, a zonas que no alcanza la luz. Hay fosas abisales. Presencias que son en parte moluscos y en parte deidades descansan morosamente bajo quince kilmetros de agua. En la fra negrura impera la brutalidad de la evolucin. Toscas criaturas emiten limo y fosforescencia y se mueven con una trepidacin de miembros inciertos. La lgica de sus formas deriva de las pesadillas. Hay pozos sin fondo. Existen lugares en los que el granito y los sedimentos del fondo del mar descienden en tneles verticales de kilmetros de profundidad, bajo presiones tan grandes que el agua fluye espesa y untuosa. Supura a travs de los poros de la realidad, formando peligrosas fuentes, fisuras por las que pueden emerger fuerzas desplazadas. En las fras profundidades medias se abren chimeneas hidrotrmicas entre las rocas que expulsan nubes de agua a gran temperatura. En este medio clido pasan sus ociosas vidas unas criaturas intrincadas, sin saber que ni a medio metro del calor rico en sales minerales de las aguas la temperatura desciende tanto que bastara para matarlas. Bajo la superficie, el paisaje est erizado de montaas y caones y bosques, cambiantes dunas, cavernas de hielo y cementerios. El agua est densa de materia. Islas imposibles flotan en las profundidades, a merced de mareas de ensueo. Algunas de ellas son del tamao de atades, pequeas lascas de pedernal y granito que se niegan a hundirse. Otras son rocas nudosas de un kilmetro de longitud, suspendidas a centenares de metros de profundidad, arrastradas a lomos de corrientes lentas, arcanas. Hay comunidades en estas tierras insumergibles: hay reinos secretos. Existe herosmo y se libran brutales guerras en el lecho del ocano, sin que los moradores de la superficie sepan nada de ello. Hay dioses y catstrofes.


Pasan navos intrusos entre el mar y el aire. Sus sombras motean el fondo hasta donde alcanza la luz. Los barcos y barcazas mercantes, los balleneros, navegan sobre los restos putrefactos de otras embarcaciones. Los cuerpos de los marineros fertilizan el agua. Los peces carroeros se alimentan de ojos y labios. Los dientes de la arquitectura coralina han reclamado mstiles y anclas. Se llora o se olvida a los barcos perdidos y el suelo viviente del mar los acoge y los oculta con percebes, se los entrega como cuevas a las morenas, los peces-rata y las jaibas ermitaas; y a cosas an ms salvajes. En los lugares profundos, donde las leyes fsicas se colapsan bajo la presin aplastante de las aguas, los cuerpos siguen cayendo muy despacio en la oscuridad, das despus de que sus navos hayan zozobrado. Se pudren en su larga marcha hacia el fondo. Nada llegar a la negra arena de las profundidades del mundo salvo huesos cubiertos de algas. En las faldas de las plataformas rocosas, donde el agua fra y liviana cede paso a una oscuridad que se aferra a todas las cosas, avanza pesadamente una jaiba. Avista una presa, profiere un chasquido y traquetea en el fondo de la garganta, mientras le quita la capucha a su calamar de caza y lo deja libre. Este vuela como un rayo hacia el banco de lustrosas caballas que, semejante a una nube, se funde y cambia de forma a cinco metros de distancia. Los treinta centmetros de sus tentculos se abren y vuelven a cerrarse con un latigazo. El calamar regresa junto a su amo, arrastrando un pez moribundo y el banco vuelve a formarse tras l. La jaiba le arranca la cabeza y la cola a la caballa y guarda el resto en una bolsa que lleva en la cintura. Le da la cabeza llena de sangre a su calamar para que la sorba. La parte superior del cuerpo de la jaiba, la seccin blanda, sin caparazn, es sensible a los minsculos cambios de las mareas y la temperatura. Siente un hormigueo en la cetrina carne mientras complejas masas de agua se encuentran e interaccionan. Con un abrupto espasmo, la nube de caballas se coagula y desaparece entre el arrecife de coral. La jaiba levanta el brazo y llama a su calamar, lo calma y lo acaricia con suavidad. Saca su arpn. Se encuentra sobre una cresta de granito, donde las algas y los helechos marinos se mueven contra l, acaricindole el alargado abdomen inferior. A su derecha se alzan protuberancias de roca porosa. A su izquierda, la pendiente desciende con rapidez en direccin a unas aguas sombras. Puede sentir el fro que emana de las profundidades. Su mirada se pierde en una aguda gradacin de azul. Sobre su cabeza, en la superficie, se ven ondas de luz. Por debajo, los rayos no tardan en desaparecer. Slo est un poco por encima de la frontera de la oscuridad perpetua. Camina con cuidado aqu, en el borde de la plataforma. A menudo viene a cazar a este lugar, donde las presas son menos cuidadosas, lejos de los ms luminosos y

clidos bajos. Algunas veces, emerge caza mayor de las profundidades, curiosa; no est preparada para sus astutas tcticas y sus arpones dentados. La jaiba se mece con nerviosismo en la corriente y escudria el mar abierto. Algunas veces no son presas sino depredadores lo que escupe el crepsculo. Remolinos de fro dan vueltas a su alrededor. Arrastran algunos guijarros del suelo, que caen rebotando por la pendiente y se pierden en la oscuridad. La jaiba se agarra a las resbaladizas rocas. Ms abajo, en alguna parte, se produce una suave percusin de rocas. Un escalofro que no es arrastrado por corriente alguna trepa por su piel. Las piedras se estn realineando y las grietas vomitan una oleada de taumaturgia. Algo funesto est emergiendo de las fras aguas, en el extremo de la oscuridad. El calamar de la jaiba empieza a ceder al pnico y cuando ste lo suelta, se lanza de inmediato ladera arriba, hacia la luz. La jaiba lanza una mirada atrs, a las tinieblas, buscando la fuente del sonido. Hay una vibracin ominosa. Mientras l trata de ver a travs del agua teida de polvo y plancton, algo se mueve. All abajo se estremece una roca ms grande que un hombre. La jaiba se muerde el labio al tiempo que la gran piedra irregular sale despedida de repente y empieza a descender a saltos. El estrpito de su paso sigue resonando mucho tiempo despus de que haya dejado de verse. Ahora hay un agujero en la ladera, un agujero que tie el mar de oscuridad. Nada se mueve y nada se escucha durante un rato y los dedos de la jaiba acarician el arpn con ansiedad, lo aferran, lo empuan y siente que todo su cuerpo tiembla. Y entonces, con suavidad, algo fro, algo que no tiene color brota deslizndose de la oscuridad. Confunde a la vista, revoloteando con una grotesca premura orgnica que parece carecer de propsito, como la sangre al manar de una herida. La jaiba no se mueve. Su miedo es intenso. Emerge otra forma. Tampoco a sta puede distinguirla: lo evade, es como un recuerdo o una impresin, algo que no puede especificarse. Es rpida y corprea y framente aterradora. Aparece otra y luego otra ms, hasta que la oscuridad supura una corriente rpida y constante. Las presencias se mueven y cambian, no del todo invisibles, fundindose y disipndose, con movimientos opacos. La jaiba permanece inmvil. Puede or extraos concilibulos susurrados en las mareas. Sus ojos se abren al avistar enormes dientes retrctiles, cuerpos salpicados de concreciones y arrugas. Cosas sinuosas y fuertes que aletean en las glidas aguas. La jaiba empieza a retroceder con pasos que apenas rozan la roca de la ladera, tratando de moverse silenciosamente, pero demasiado despacio: hace pequeos ruidos. Con un solo movimiento, una convulsin perezosa y predatoria, las siniestras cosas que farfullan apelotonabas debajo de l se mueven. La jaiba avista la oscuridad de una docena de ojos y sabe que lo estn observando. Y entonces, con una elegancia monstruosa, se elevan y caen sobre l.

UNO

CANALES

1
Slo han transcurrido quince kilmetros desde la ciudad cuando el ro pierde su impulso y se amolda con discurrir moroso al salobre estuario que alimenta la Baha de Hierro. Los barcos que salen de Nueva Crobuzon en direccin este llegan a unas tierras ms bajas. Al sur hay cabaas y pequeos embarcaderos desde los que los campesinos pescan para complementar su montona dieta. Los nios saludan a los viajeros con cautela. De vez en cuando se ve un afloramiento de roca o un pequeo bosque de arboscuros, lugares en los que no puede cultivarse la tierra, pero en su mayor parte sta es una zona de labranza. Desde las cubiertas, los marineros avistan los campos sobre el linde de setos y rboles y zarzas. Es el rastrojado extremo de la Espiral del Grano, la alargada coleccin de granjas que alimenta a la ciudad. Dependiendo de la estacin del ao, pueden verse hombres y mujeres entre las cosechas, o arando la tierra negra o quemando los rastrojos. Entre los canales se avista con asombro el paso despreocupado de barcazas que navegan por canales escondidos por bancos de tierra y vegetacin. Van y vienen sin descanso entre la metrpolis y las haciendas. Llevan al campo productos qumicos y combustible, piedra y cemento y productos de lujo. Regresan a la ciudad cargadas de sacos de grano y carne atravesando acres de campos de cultivo salpicados de cabaas, grandes casas y molinos. El trfico nunca para. Nueva Crobuzon es insaciable. La orilla norte del Gran Alquitrn es ms amplia. Es una amplia extensin de maleza y pantanos. Se prolonga durante ms de ciento veinte kilmetros, hasta que las colinas y las montaas bajas que se arrastran hacia ella la cubren por completo. Jalonado por el ro, las montaas y el mar, este rocoso paraje es un lugar desierto. Si mora en l algo ms que los pjaros, permanece oculto. Bellis Gelvino embarc rumbo al este en la ltima estacin del ao, una poca de lluvias constantes. Los campos que vio eran extensiones de fro barro. Los rboles medio desnudos estaban empapados. Sus siluetas parecan recin pintadas con tinta china sobre las nubes. Ms tarde, cuando volva a pensar en aquella poca miserable, Bellis se asombraba de la cantidad de detalles que poblaban su memoria. Poda recordar la formacin de una bandada de gansos que haba pasado graznando sobre el barco; el olor de la savia y la tierra; la sombra plomiza del firmamento. Recordaba haber buscado la lnea de setos con la vista y no haber visto ni uno. Slo hebras del humo de la madera sobre el aire empapado y las casas de techo bajo cerradas a cal y canto para proteger a sus habitantes de las inclemencias del tiempo.

El movimiento manso de lo verde al viento. Erguida en la cubierta y envuelta en su chal, haba observado y haba escuchado, tratando de encontrar rastro de nios jugando o pescadores o cualquier persona que se ocupase de las humildes huertas que vea. Pero slo se oan los pjaros salvajes. Las nicas formas humanas que avist eran las de los espantapjaros, cuyos rasgos rudimentarios permanecan impasibles. No haba sido un viaje largo, pero su recuerdo le inundaba el cuerpo como una infeccin. Se haba sentido atada por el tiempo mismo a la ciudad que dejaba atrs y los minutos se haban alargado, tensos, mientras se marchaba, ms y ms lentos cuanto ms se alejaba en su pequea travesa. Y entonces se haban partido con un chasquido y se haba visto catapultada al aqu y ahora, sola y lejos de casa. Mucho ms tarde, encontrndose a kilmetros de distancia de todo cuanto conoca, Bellis despertara, asombrada por no haber soado con la ciudad que haba sido su hogar durante ms de cuarenta aos. Haba sido aquel pequeo trecho de ro, aquel corredor de campo azotado por el tiempo lo que la haba acompaado durante menos de un da. Unos pocos cientos de metros ms all de la rocosa costa de la Baha de Hierro, tres barcos decrpitos haban anclado en aguas tranquilas. Sus anclas estaban cubiertas por completo de sedimentos. Las amarras que los unan haban desaparecido bajo una costra de percebes de aos de antigedad. Eran navos poco marineros, pintados con negra brea, con grandes estructuras de madera a proa y a popa. Sus mstiles eran tocones. Las chimeneas estaban fras e incrustadas de guano viejo. Los tres estaban muy juntos. Estaban rodeados por un crculo de boyas unidas entre s con cadenas erizadas de pas, por encima y por debajo de la superficie del agua. Los tres viejos veleros estaban recluidos en su propio trecho de mar, inasequibles al movimiento de las corrientes. Atraan la atencin. Alguien los estaba observando. En otro barco, a cierta distancia, Bellis se asom por la portilla y los contempl, como haba hecho varias veces a lo largo de las ltimas horas. Cruz los brazos por debajo del pecho y se inclin sobre el cristal. Su litera apenas se mova. El movimiento del mar era tan suave y lento que resultaba imperceptible. El cielo estaba denso, pintado del gris del pedernal. La ribera y las colinas rocosas que jalonaban la Baha de Hierro parecan gastadas y muy fras, salpicadas de cangrada y plidos helechos salinos. Aquellas flotantes moles de madera eran la cosa ms siniestra que haba a la vista. Lentamente, Bellis se reclin sobre su litera y recogi su carta. Estaba escrita como un diario; lneas o prrafos separados por fechas. Mientras relea lo ltimo que haba escrito abri una caja de latn que contena cigarrillos liados y cerillas. Encendi uno, le dio una profunda calada, sac una estilogrfica y aadi varias palabras en una letra concisa antes de exhalar el humo.

Da de La Calavera, 26 de Rinden de 1779. A bordo del Terpscore. Ha pasado casi una semana desde que salimos del puerto de Bocalquitrn y me alegro de haberme marchado de all. Es una ciudad fea y violenta. Pas las noches en mis aposentos, como me haban aconsejado, pero sala de da. Vi todo lo que poda verse all. Es un manchn alargado, una franja de industria que se extiende unos dos kilmetros al norte y al sur del estuario, dividida en dos por el ro. Cada da, al amanecer, una enorme cantidad de trabajadores, llegados desde Nueva Crobuzon en botes y carromatos, se une a sus escasos miles de residentes. Durante las noches, los bares y los prostbulos estn llenos de marineros extranjeros de paso. Segn me han contado, los barcos ms importantes navegan unos pocos kilmetros ms, hasta la propia Nueva Crobuzon, para descargar en los muelles de Arboleda. Los muelles de Bocalquitrn llevan ms de dos siglos funcionando a media capacidad. All slo descargan vapores vagabundos y los armadores de poca monta. Sus cargamentos terminarn igualmente en la ciudad pero no tienen ni el tiempo ni el dinero necesario para cubrir los kilmetros restantes y pagar el peaje impuesto por los agentes del canal. Siempre hay barcos. La Baha de Hierro est siempre llena de barcos que arriban de largas travesas o buscan refugio del mar. Mercantes de Gnurr Kett y Khadoh y Shankell, de camino o de regreso a Nueva Crobuzon, amarrados lo bastante cerca de Bocalquitrn como para que sus tripulaciones puedan ir a divertirse. Algunas veces, en la lejana, en medio de la baha, he avistado sierpes de mar, soltadas de los jaeces de los barcos-carroza, jugando y cazando. La economa de Bocalquitrn no se limita a la prostitucin y la piratera. La ciudad est llena de solares industriales y apartaderos. Vive, como lleva hacindolo desde hace siglos, de la construccin de barcos. La ribera est jalonada de decenas de astilleros, gradas de construccin que semejan inslitos bosques de vigas verticales. En algunas de ellas puede verse la silueta fantasmal de un barco a medio construir. El trabajo es incesante, ruidoso y maloliente. Por las calles se entrecruzan pequeas vas ferroviarias privadas que transportan madera o combustible o cualquier otra cosa de un lado de Bocalquitrn al otro. Cada compaa ha construido su propia lnea para enlazar sus diferentes propiedades e intereses. La ciudad es una maraa absurda de lneas frreas que solapan sus itinerarios entre s. No s si sabas esto. No s si has visitado esta ciudad. La gente de aqu mantiene una relacin ambivalente con Nueva Crobuzon. Bocalquitrn no podra sobrevivir un solo da sin el patronazgo de la capital. Ellos lo saben y no les gusta. Su hosca independencia es un mero alarde. Tena que quedarme casi tres semanas. El capitn del Terpscore qued muy sorprendido cuando le dije que me reunira con l en la propia Bocalquitrn en vez de acompaarlo desde Nueva Crobuzon, pero insist, pues no me quedaba ms remedio.

Mi posicin en este barco estaba condicionada a un supuesto conocimiento del idioma jaiba de Salkrikaltor que me haba atribuido falsamente. Faltaba menos de un mes para que partiramos y se era el tiempo con el que contaba para convertir aquella mentira en una verdad. Hice algunos preparativos. En Bocalquitrn frecuente la compaa de Marikkatch, una jaiba macho de avanzada edad que haba accedido a actuar como mi tutor. Cada da me encaminaba a los canales salinos del barrio de las jaibas. Me sentaba en la balconada baja que rodeaba su habitacin mientras l aposentaba su expuesto vientre inferior sobre algn mueble sumergido, se rascaba el velludo pecho humano y me arengaba desde el agua. No fue fcil. l no sabe leer. No es maestro. Slo est en la ciudad porque algn accidente o depredador lo ha mutilado, de modo que ya ni siquiera puede cazar los lentos peces de la Baha de Hierro. Supongo que la historia mejorara si dijera que senta afecto por l, que es un encantador y viejo caballero, aunque un poco grun, pero la verdad es que es un mierda y un pelmazo. Aunque no poda quejarme. No tena ms remedio que concentrarme, llevar a cabo unos pocos encantamientos de enfoque, sumergirme en el trance del lenguaje (Y, oh! Eso s que fue difcil! Llevaba tanto tiempo sin hacerlo que mi mente se ha vuelto fofa y asquerosa!) y absorber cada palabra que l me ofreca. Fue apresurado y nada sistemtico fue un lo, un autntico lo, pero cuando por fin el Terpscore atrac en el pueblo, ya posea un conocimiento ms o menos aceptable de esa lengua chasqueante. Dej al amargado y viejo bastardo en sus aguas estancadas, recog mis cosas y me met en mi camarote... el mismo camarote desde el que te escribo. Partimos del puerto de Bocalquitrn la maana de Polvo y nos dirigimos lentamente hacia las desiertas costas meridionales de la Baha de Hierro, a unos treinta kilmetros de la ciudad. Avist varios barcos, situados en cuidadosa formacin en puntos estratgicos alrededor del extremo de la baha, en calas tranquilas al pie de las colinas y junto a bosques de pinos. Nadie hablaba de ellos. S que son los barcos del gobierno de Nueva Crobuzon. Corsarios y otras cosas. Hoy es Da de la Calavera. El Da de la Cadena logr persuadir al capitn de que me dejara desembarcar y pas toda la maana en la costa. Baha de Hierro es un lugar montono pero cualquier cosa es mejor que seguir en el maldito barco. Estoy empezando a dudar que sea una mejora respecto a Bocalquitrn. El montono e incesante balanceo de las olas empieza a volverme loca. Dos taciturnos marineros me llevaron hasta tierra firme y observaron sin misericordia cmo saltaba por la borda de la pequea barca y recorra los ltimos metros de agua helada. Mis botas estn todava rgidas y manchadas de sal. Me sent sobre unas piedras y arroj guijarros al agua. Le un poco de una novela larga y mala que he encontrado a bordo. Observ el barco. Est amarrado cerca de las prisiones, de modo que nuestro capitn puede entretenerse charlando con los carceleros. Yo me dediqu a observar los barcos prisin. No se vea movimiento

alguno en sus cubiertas ni tras las portillas. Nunca hay ningn movimiento. Te lo juro, no s si puedo hacer esto. Os echo de menos, a ti y a Nueva Crobuzon. Recuerdo mi viaje. Cuesta creer que slo hay quince kilmetros entre la ciudad y este mar dejado de la mano de Dios. Llamaron a la puerta del diminuto camarote. Bellis frunci los labios y agit la hoja de papel para que se secara. La dobl sin ningn apresuramiento y volvi a guardarla en el cofre que contena sus pertenencias. Levant las rodillas un poco ms y juguete con la pluma mientras vea cmo se abra la puerta. Haba una monja en el umbral, sujetando con los brazos los dos lados del marco. Seorita Gelvino dijo con aire indeciso, puedo pasar? Tambin es su camarote, Hermana dijo Bellis en voz baja. La pluma daba vueltas por encima y alrededor de su pulgar. Era un truquillo neurtico que haba perfeccionado en la universidad. La hermana Meriope entr arrastrando los pies y se sent en la nica silla que haba en el camarote. Se alis el hbito rojo oscuro y juguete con su grin. Hace ya varios das que somos compaeras de camarote, seorita Gelvino empez a decir la hermana Meriope, y me siento como si... no la conociera en absoluto. Y no quisiera que esta situacin continuara. Dado que vamos a viajar y a convivir durante muchas semanas... algo de compaerismo, alguna proximidad no hara ms que facilitarnos un poco las cosas... le fall la voz y entrelaz las manos. Bellis la observ sin moverse. A despecho de s misma, sinti un atisbo de lstima despectiva. Poda imaginar cmo la vea la hermana Meriope. Angulosa, spera, flaca hasta los huesos. Labios y cabellos teidos del fro prpura de los moratones. Alta e implacable. Se siente usted como si no me conociera, hermana, pens, porque no le he dicho ni veinte palabras en una semana y no la miro a menos que me hable y cuando lo hago es con ojos de desdn. Suspir. La vocacin de Meriope la haba mutilado. Bellis poda imaginar que escriba en su diario, "La seorita Gelvino es muy callada pero s que acabar por quererla como a una hermana". No voy a, pens Bellis, relacionarme con usted. No pienso convertirme en su caja de resonancia. No me utilizar para redimirse de la tragedia barata que la haya trado hasta aqu. Bellis mir a la hermana Meriope y no dijo nada. Despus de presentarse a s misma, Meriope le haba asegurado que viajaba a las colonias para fundar una parroquia a mayor gloria de Darioch y Jabber. Lo haba dicho con un pequeo puchero y una mirada furtiva que resultaba casi idiota de tan poco convincente. Bellis no saba por qu la estaban enviando a Nova Esperium pero deba de tener que ver con alguna desgracia o pecado, la transgresin de algn estpido voto monacal. Volvi la mirada hacia el vientre de Meriope en busca de alguna seal de hinchazn bajo la discrecin del hbito. sa sera la explicacin ms probable. Se supona que las Hermanas de Darioch tenan que renunciar a los placeres carnales.

No pienso ser su confesora, pens Bellis. Ya tengo un exilio propio del que preocuparme. Hermana dijo, me temo que me coge usted en pleno trabajo. Lamento decir que no tengo tiempo para cortesas. Quiz en otro momento se enfureci consigo misma por aquella concesin minscula, pero tampoco tena la menor importancia. La hermana Meriope estaba deshecha. El capitn quiere hablar con usted dijo la monja con una voz apagada, casi rayana en la desesperanza. En su camarote. A las seis abandon la habitacin en silencio, como un perro apaleado. Bellis suspir y maldijo para sus adentros. Encendi otro cigarrillo y se lo fum entero, al mismo tiempo que se rascaba con fuerza la piel del puente de la nariz, antes de reanudar su carta. Me voy a volver loca de remate garabate rpidamente si esta maldita monja sigue dorndome la pldora y no me deja en paz. Que los dioses me protejan. Que los dioses pudran este condenado barco. Ya haba oscurecido cuando Bellis acudi al camarote del capitn. Su camarote era tambin su oficina. Era pequeo y estaba agradablemente decorado con madera de arboscuro y bronce. Haba algunas pinturas y grabados en las paredes y Bellis las mir y supo al instante que no pertenecan al capitn sino que haban venido con el barco. El capitn Myzovic le indic que tomara asiento. Seorita Gelvino dijo mientras lo haca, confo en que sus aposentos sean satisfactorios. Y la comida? La tripulacin? Bien, bien baj la mirada un instante hacia los papeles que haba sobre su mesa. Quera intercambiar unas palabras con usted, seorita Gelvino dijo, y se reclin. Ella esper, sin apartar la mirada. Era un hombre apuesto, de rostro duro, de unos cincuenta aos. Su uniforme estaba limpio y planchado, cosa que no poda decirse de los de todos los capitanes. Bellis no saba si le convendra sostener su mirada o apartar los ojos con recato. Seorita Gelvino, no hemos hablado demasiado sobre sus obligaciones dijo pausadamente. Por supuesto, la tratar como a una dama. Debo decirle que no estoy acostumbrado a contratar a personas de su sexo y si las autoridades de Esperium no se hubieran sentido tan impresionadas por su ficha y sus referencias, puedo asegurarle que... dej que la frase se disipara. No tengo el menor deseo de hacer que se sienta incmoda. Se aloja usted en los dormitorios de pasajeros. Come en el comedor de pasajeros. Sin embargo, como usted bien sabe, no es un pasajero de pago. Es usted una empleada. Ha sido contratada por agentes de la colonia de Nova Esperium y mientras dure este viaje, yo soy su representante. Y aunque eso supone poca diferencia en el caso de la hermana Meriope y el Dr. Tarfly y los otros, en el suyo... significa que soy su patrn. Por supuesto, usted no forma parte de la tripulacin continu. Nunca le dara rdenes como hago con ellos. Si lo prefiere as, slo solicitar sus servicios. Pero debo insistir en que tales solicitudes sean obedecidas. Se estudiaron mutuamente.

Ahora bien continu, mientras relajaba ligeramente el tono. No preveo ninguna demanda onerosa. La mayor parte de la tripulacin proviene de Nueva Crobuzon o la Espiral del Grano y los que no, hablan a la perfeccin el ragamol. Hasta que no lleguemos a Salkrikaltor no la necesitare y eso no ser hasta dentro de una semana larga o ms, de modo que tiene tiempo de sobra para relajarse y conocer a los dems pasajeros. Partiremos maana por la maana, temprano. Cuando usted se despierte ya estaremos en marcha, seguro. Maana? dijo Bellis. Era la primera palabra que pronunciaba desde que haba entrado. El capitn la mir a los ojos. S. Hay algn problema? Al principio dijo ella sin inflexin alguna en la voz me dijo usted que partiramos en Polvo, capitn. As es, seorita Gelvino, pero he cambiado de idea. He terminado el papeleo un poco antes de lo que esperaba y los oficiales estn preparados para transferir a los presidiarios esta noche. Saldremos maana. Confiaba en poder volver a la ciudad, para enviar una carta dijo Bellis. Mantuvo un mismo volumen de voz. Una carta importante para un amigo de Nueva Crobuzon. Imposible dijo el capitn. No podr hacerlo. No pienso pasar un solo da ms aqu. Bellis se qued paralizada. No se senta intimidada por aquel hombre, pero no tena el menor poder sobre l. Trat de imaginar qu era lo que podra ganarle sus simpatas, conseguir que le concediera lo que quera. Seorita Gelvino dijo de repente y, para sorpresa de Bellis, su voz era un poco ms amable, me temo que ya es cosa hecha. Si lo desea, puedo entregarle la carta al teniente carcelero Catarrs pero, para serle sincero, no puedo asegurarle que sea de fiar. Podr usted enviar su carta desde Salkrikaltor. Aunque no encontremos ningn barco de Nueva Crobuzon all, hay una consigna, de la que todos nuestros capitanes tienen llave y que se utiliza para recoger informacin y guardar mercancas y correo. Deje su carta all. La recoger el prximo barco que vaya a casa. La demora no ser mucha. Puede aprender de esto, seorita Gelvino aadi. En el mar, uno no puede perder el tiempo. Recurdelo: no espere. Bellis sigui all un rato, pero no haba nada que pudiera hacer, as que frunci los labios y se march. Permaneci un largo rato bajo el fro cielo de la Baha de Hierro. No se vean las estrellas; la luna y sus dos hijas, sus dos pequeos satlites, estaban medio escondidas. Bellis camin, tensa por el fro, subi por la escalerilla a la proa sobreelevada y se encamin al bauprs. Se sujet a la barandilla de hierro y se puso de puntillas. Apenas vea lo que haba ms all; el mar a oscuras. Tras ella, los sonidos de la tripulacin se fueron apagando. A cierta distancia poda ver dos puntos de luz roja y parpadeante: una antorcha en el puente de un barco-

prisin y su gemela sobre el negro oleaje. En la cofa del viga o en alguna otra parte del velamen, en algn punto indistinto situado treinta metros o ms por encima de su cabeza, se alz un son de msica coral. No era como las estpidas salomas que haba escuchado en Bocalquitrn. sta era lenta y compleja. Tendrs que esperar a que lleguen tus cartas, dibujaron sus labios a las aguas mientras ella guardaba silencio. Tendrs que esperar para saber de m. Tendrs que esperar un poco ms, hasta el pas de las jaibas. Sigui contemplando la noche hasta que desaparecieron las ltimas lneas de divisin entre la costa, el mar y el cielo. Entonces, acunada por la oscuridad, camin despacio hacia popa, hacia la estrecha escotilla y los pasillos de paredes inclinadas que conducan a su camarote, un retazo de espacio que era como un defecto en el diseo del navo. (Mas tarde el barco se agit, incmodo, en la hora ms fra y ella se estremeci en su litera y se tap con la manta hasta el cuello y advirti, en alguna parte de su mente, por debajo de sus sueos, de que el cargamento viviente estaba subiendo a bordo). Estoy cansado, aqu en la oscuridad, y estoy lleno de pus. Mi piel est tirante por su culpa, se estira y forma abscesos y no puedo tocarla sin que se enfurezca. Tengo una infeccin. Si me toco me duele y me toco por todas partes para asegurarme de que me duele, de que an no he perdido toda la sensibilidad. Pero sigo dndole gracias a lo que quiera que haga que por estas venas mas corra an la sangre. No dejo de tocarme las costras y se desbordan y yo me desbordo con ellas. Y eso es un pequeo consuelo y me olvido del dolor. Vienen a buscarnos cuando el aire est inmvil y es negro y no se escucha ni el graznido de una gaviota. Abren las puertas y encienden luces y aparecemos. Casi me avergenzo de ver cmo nos hemos rendido, cmo nos hemos rendido a la suciedad. No puedo ver nada ms all de sus luces. Nos apartan unos de otros cuando yacemos juntos y rodeo con mis brazos la materia espstica que me hormiguea en el vientre mientras empiezan a reunirnos y sacarnos de all. Nos llevan por pasadizos mugrientos y salas de mquinas y no tengo el menor deseo de saber qu es lo que pasa. Pero an as estoy ms ansioso y soy ms rpido que algunos de los viejos que se doblan sobre s mismos, tosiendo y vomitando, temiendo moverse. Y en ese momento algo se nos traga y me eleva la oscuridad y me engulle el fro hacia sus entraas y dios, joder!, estoy ciego, estamos fuera. Fuera. Estoy ciego. Ciego de asombro. Ha pasado mucho tiempo. Nos acurrucamos juntos, cada hombre apretado contra el siguiente como trogloditas, como ganado miope. Ellos, los viejos, estn asustados por todo, por la falta de muros y de bordes y por el movimiento del fro, por el agua y el aire.

Yo podra gritar dioses ayudadme, Podra. Todo negro sobre negro pero an y con todo puedo ver colinas y agua y puedo ver nubes. Puedo ver la prisin por todas partes, balancendose como un flotador de pesca. Que Jabber se nos lleve a todos, puedo ver nubes. Maldito sea estoy canturreando como si le cantara una nana a un nio. As que ese ruido enfermizo es cosa ma. Y entonces nos empujan como si furamos vacas, vacas cargadas de cadenas mendose tirndose pedos, farfullando de asombro, a travs de una cubierta que se comba bajo el peso de los cuerpos y los grilletes, hasta un tembloroso puente de cuerdas. Y nos azuzan para que lo crucemos a toda prisa, a todos nosotros y cada hombre se detiene un instante en mitad del paso bajo que une ambos navos, asaltado por un pensamiento visible y tan brillante como una explosin qumica. Piensan en saltar. A las aguas de la baha. Pero las paredes de cuerda a ambos lados del puente son altas y estamos cercados por alambre de espinos y nuestros pobres cuerpos estn doloridos y dbiles y cada uno de los hombres titubea y sigue adelante y cruza el agua hasta llegar a un nuevo barco. Tambin yo me detengo como los dems cuando me llega el turno. Como ellos, estoy demasiado asustado. Y entonces hay una nueva cubierta bajo nuestros pies, hierro suave, fregado y limpio que unos motores hacen trepidar y ms pasillos y el crujido de llaves y despus de todo ello otra habitacin alargada y a oscuras donde nos dejamos caer exhaustos y perplejos y nos levantamos lentamente para ver quines son nuestros nuevos vecinos. A m alrededor vuelven a empezar entre las discusiones y rias y peleas y seducciones y violaciones que conforman nuestra poltica. Se forman nuevas alianzas. Nuevas jerarquas. Yo me siento aparte durante un rato, en las sombras. Sigo atrapado en el mismo momento que al comienzo de la noche. Es como mbar. Soy como un gusano en mbar. Me atrapa y me condena pero me hace parecer hermoso. Ahora tengo un nuevo hogar. Vivir en ese momento mientras pueda, hasta que los recuerdos se descompongan y entonces saldr, saldr a este nuevo lugar al que nos han llevado. En alguna parte resuenan tuberas como grandes martillos.

2
Ms all de la Baha de Hierro, el mar se volva rebelde. Su asalto desatado despert a Bellis. Sali del camarote pasando junto a la hermana Meriope, que estaba vomitando. No crea que fuera tan slo a causa del mareo. Al salir se encontr con una ventolera y el tremendo crujido de las velas que sacudan sus cabos como animales. La enorme chimenea expulsaba un poco de holln y el barco zumbaba a causa de la potencia del motor de vapor de sus entraas. Bellis se sent en un contenedor. De modo que hemos partido, pens con nerviosismo. Hemos levado anclas. Estamos en camino. El Terpscore haba parecido muy ajetreado mientras estuvieron amarrados: siempre haba alguien fregando algo o levantando una pieza de maquinaria o corriendo de un extremo a otro del barco. Pero ahora aquella sensacin de actividad se haba multiplicado por un nmero elevadsimo. Bellis se volvi con la mirada entornada hacia la cubierta principal. Todava no estaba preparada para mirar el mar. Los aparejos eran un hervidero de movimiento. La mayora de la tripulacin era humana pero aqu y all corra algn hotchi por las jarcias y se encaramaba a la cofa del viga. En las cubiertas, los hombres arrastraban contenedores y daban vueltas a enormes tornos, al tiempo que se transmitan rdenes en una taquigrafa incomprensible y se ajustaban cadenas a gruesos volantes mecnicos. Haba altos cactacae, demasiado pesados y torpes para trepar por los cabos y que compensaban esta deficiencia con sus esfuerzos en cubierta, tirando y atando con sus fuertes y fibrosos bceps vegetales. Entre ellos caminaban oficiales ataviados con uniformes azules. El viento soplaba sobre el barco y los sombreretes periscpicos de cubierta aullaban como flautas fnebres. Bellis se termin el cigarrillo. Se puso en pie tranquilamente y camin hacia un costado, mirando al suelo hasta que lleg a la borda. Entonces levant la mirada y contempl el mar. No haba tierra a la vista. Oh, dioses, mira eso, pens asombrada. Por primera vez en toda su vida, Bellis extendi la vista y no vio ms que agua. A solas bajo un cielo colosal y amenazante, sinti que la ansiedad se acumulaba en su interior como la bilis. Dese estar de regreso entre las callejuelas de su ciudad. Por todos lados se alzaban lenguas de espuma, desapareciendo y reapareciendo en un movimiento incesante. El agua se arremolinaba en un intrincado oleaje color mrmol. Sacuda el barco de un lado a otro, como podra haber hecho con una ballena, con una canoa o una hoja cada, e igualmente poda volcarlo con un topetazo repentino.

Era como un enorme nio retrasado. Poderoso, estpido y caprichoso. Bellis mir a su alrededor con nerviosismo, en busca de una isla cualquiera, del contorno de una costa. Por el momento, no se vea ninguna. Una bandada de aves marinas los acompaaba, se sumerga en busca de carroa tras la estela del barco y salpicaba de guano la cubierta y la espuma. Navegaron sin detenerse durante dos das. Bellis estaba casi pasmada de resentimiento por haber dado comienzo al viaje. Recorra los corredores y las cubiertas, se encerraba en su camarote. Observaba con la mirada vaca mientras el Terpscore dejaba atrs atolones e islas diminutas en la distancia, iluminadas por la griscea luz del sol o por la luna. Los marineros escudriaban el horizonte mientras engrasaban los caones de gran calibre. Con centenares de islotes y aldeas mercantiles sin cartografiar, con incontables barcos para suministrar el insaciable sumidero comercial de Nueva Crobuzon, situado en uno de sus extremos, el Canal Basilisco era un hervidero de piratas. Bellis saba que era casi imposible que un barco de aquel tamao, con casco de acero y los colores de Nueva Crobuzon ondeando sobre el velamen, fuera atacado. La vigilancia de la tripulacin resultaba slo un poco inquietante. El Terpscore era un barco mercante. No haba sido construido para llevar pasajeros. No tena biblioteca, ni saln, ni sala de juego. El comedor de los pasajeros haba sido acondicionado sin demasiado esmero y sus paredes estaban desnudas a excepcin de unas pocas litografas baratas. Bellis coma all, a solas, y responda a las cortesas con monoslabos mientras los dems pasajeros se sentaban bajo las sucias ventanas y jugaban a las cartas. Los observaba de una forma subrepticia y al mismo tiempo intensa. Cuando regresaba a su camarote, haca una vez tras otra inventario de cuanto posea. Haba abandonado la ciudad apresuradamente. Tena muy poca ropa, toda del mismo estilo austero que le gustaba, severo y negro. Tena siete libros: dos volmenes de teora lingstica; un manual elemental sobre el jaiba de Salkrikaltor; una antologa de novela corta en diferentes idiomas; un grueso cuaderno de notas, vaco; y sendas copias de sus dos monografas, Gramtica del Alto Kettai y Los Cdices de los Montes del Ojo del Gusano. Tena unas pocas joyas de azabache, granate y platino; una pequea bolsa de cosmticos; tinta y plumas. Pasaba horas aadindole detalles a su carta. Describa la fealdad del mar abierto, las rocas desnudas que sobresalan como trampas. Escriba largas descripciones pardicas sobre los oficiales y los pasajeros y se solazaba en la caricatura. La hermana Meriope; Bartol Gimgewry, el mercader; el cadavrico cirujano, Dr. Mollificatt; la viuda Cordomium y su hija, madre e hija silenciosas que la pluma de Bellis transform en un par de cazadotes. Johannes Lacrimosco se torn un bufn profesional que se pona en ridculo en los cabars. Invent motivaciones para todos ellos, las razones que podan empujarlos a atravesar medio mundo. El segundo da, erguida en la popa junto a las bandadas de gaviotas y albatros que

todava seguan la estela del barco, Bellis segua buscando islotes pero no vea ms que olas. Se senta engaada. Entonces, mientras escudriaba el horizonte, escuch un ruido. Un poco ms all, el naturalista Dr. Lacrimosco, observaba los pjaros. El rostro de Bellis se endureci. Se dispuso a marcharse en cuanto le dirigiera la palabra. l baj la mirada y vio que ella lo estaba observando con semblante fro, le ofreci una sonrisa ausente y sac su cuaderno de notas. Su atencin la haba abandonado al instante. Lo sigui observando mientras, sin prestarle la menor atencin, empezaba a dibujar esbozos de las gaviotas. Deba de rondar los sesenta, supuso ella. Se peinaba el escaso cabello hacia atrs, llevaba unas pequeas gafas rectangulares y un chaleco de tweed. Pero a pesar de aquel uniforme acadmico no pareca un tipo dbil ni uno de esos absurdos ratones de biblioteca. Era alto y se conduca con aplomo. Con trazos rpidos y precisos dibuj varias garras de ave y supo recrear la tosca pugnacidad de los ojos de una gaviota. Bellis sinti que su opinin sobre el hombre mejoraba ligeramente. Al cabo de un rato le habl. As el viaje resultaba ms llevadero; lo admiti para sus adentros. Johannes Lacrimosco era encantador. Bellis sospechaba que se mostrara igualmente amigable con todas las dems personas que haba a bordo. Almorzaron juntos y ella descubri que era fcil apartarlo de los dems pasajeros, quienes los observaban con atencin. Lacrimosco era tan ajeno a toda intriga que resultaba simptico. Si se le haba ocurrido que poda provocar rumores frecuentando la compaa de la grosera y distante Bellis Gelvino, no lo demostr. Le encantaba hablar de su trabajo. La ignota fauna de Nova Esperium lo entusiasmaba. Le cont a Bellis sus planes de publicar una monografa en cuanto pudiese regresar a Nueva Crobuzon. Estaba cotejando dibujos, le dijo, bocetos y observaciones. Bellis le describi una isla oscura y montaosa que haba visto al norte, en las pocas horas de la pasada noche. sa era Morin Norte le dijo l. Probablemente en este momento Cancir est al noroeste. Atracaremos en la Isla del Ave Danzante despus de que oscurezca. La posicin y los progresos del barco eran motivo de constante conversacin entre los dems pasajeros y Lacrimosco mir a Bellis con curiosidad, sorprendido por su ignorancia. A ella no le importaba. Lo nico que le importaba era de dnde se estaba alejando, no dnde estaba ni adnde se diriga. La Isla del Ave Danzante apareci justo despus de que se pusiera el sol. Su roca volcnica era de color ladrillo y formaba pequeas protuberancias semejantes a omplatos. Q Banssa se extenda por las laderas que rodeaban la baha. Era pobre, una pequea y fea ciudad pesquera. La idea de poner el pie en otro puerto resentido, vctima de la economa del mar, deprima a Bellis. Los marineros que no tenan permiso guardaron silencio mientras sus camaradas y los pasajeros cruzaban la pasarela y desaparecan. No haba ningn otro barco de

Nueva Crobuzon en el puerto: Bellis no poda entregar su carta en ninguna parte. Se pregunt por qu habran recalado en aquel villorrio insignificante. Aparte de una ardua expedicin de investigacin a las Montaas del Ojo del Gusano varios aos antes, esto era lo ms lejos que Bellis haba estado de Nueva Crobuzon en toda su vida. Observ la pequea muchedumbre apiada en los muelles. La gente pareca vieja y ansiosa. Sobre el viento se escuchaba una mezcla confusa de dialectos. La mayora de las voces hablaba en sal, el argot de los marineros, un lenguaje remachado a partir del millar de lenguas vernculas que se hablaba en el Canal Basilisco, el ragamol, el perrickish y los dialectos de las Islas Piratas y de Jheshull. Bellis vio al capitn Myzovic mientras suba las escaleras de la almenada embajada de Nueva Crobuzon. Por qu se queda usted a bordo? le pregunt Johannes. No siento ninguna necesidad de comprar comida grasienta o baratijas dijo ella. Estas islas me deprimen. Johannes sonri ligeramente, como si su actitud resultara encantadora. Se encogi de hombros y mir al cielo. Va a llover dijo, como si ella le hubiese devuelto la pregunta y tengo trabajo que hacer a bordo. Y en cualquier caso, por qu hemos parado aqu? dijo Bellis. Sospecho que por asuntos del gobierno dijo Johannes con voz cuidadosa. ste es el ltimo enclave de cierta importancia. Ms all, la esfera de influencia de Nueva Crobuzon se... atena mucho ms. Probablemente hay un montn de cosas de las que tienen que ocuparse. Con suerte dijo ella despus de un silencio no ser nada que nos incumba. Contemplaron el ocano, que an segua oscurecindose. Ha visto a alguno de los prisioneros? dijo Johannes de pronto. Bellis lo mir, sorprendida. No. Y usted? se dio cuenta de que estaba a la defensiva. La existencia de la carga viva del barco la haca sentirse incmoda. Cuando haba llegado, la certeza de Bellis de que tena que abandonar Nueva Crobuzon se haba vuelto urgente y aterradora. Haba hecho sus planes dominada por un cierto pnico. Tena que alejarse todo cuanto pudiese y deprisa. El Mar de Telaraa y Myrshock parecan demasiado prximos y durante algn tiempo febril haba considerado las posibilidades de Shankell y Yoraketche y Neovadan y Tesh. Pero todas ellas estaban demasiado lejos o eran demasiado peligrosas o demasiado extraas o eran demasiado difciles de alcanzar o la asustaban demasiado. Ninguna de ellas podra convertirse en su hogar. Y Bellis se haba dado cuenta horrorizada de que le resultaba demasiado difcil marcharse, de que estaba aferrndose a Nueva Crobuzon, a lo que la defina. Y entonces haba pensado en Nova Esperium. Ansiosa por recibir nuevos ciudadanos. Que no haca preguntas. Al otro lado del mundo, un pequeo nicho de civilizacin en tierra desconocida. Un hogar venido del hogar, la colonia de Nueva Crobuzon. Ms duro, s, menos amigable y menos cmodo Nova Esperium era demasiado joven para contar con muchas comodidades, pero al fin y al cabo una cultura erigida sobre el modelo de la de su ciudad.

Se dio cuenta de que, con ese destino, Nueva Crobuzon le pagara el pasaje por mucho que estuviera huyendo. Y un canal de comunicacin permanecera abierto: aunque seran escasos, los barcos de casa arribaran con regularidad. Pero los navos que acometan la larga y peligrosa travesa del Ocano Hinchado desde la Baha de Hierro transportaban la mano de obra de Nova Esperium. Lo que significaba una bodega llena de prisioneros: peones, trabajadores forzados y rehechos. Cuando Bellis pensaba en los hombres y mujeres encerrados abajo se le revolva el estmago, de modo que no lo haca. Si hubiera podido elegir, jams habra tenido nada que ver con semejante viaje y tan repugnante trfico. Levant la mirada hacia Johannes y trat de calibrar sus pensamientos. Debo admitir dijo el hombre con un titubeo que me sorprende no haber odo nada. Pens que los dejaran salir ms a menudo. Bellis no contest. Esper a que Johannes cambiara de tema para poder seguir tratando de olvidar lo que haba debajo de ellos. Poda or la turbamulta procedente de los bares del puerto de Q Banssa. Era muy escandalosa. Bajo el alquitrn y el acero, en las hmedas salas inferiores. Comida tirada, comida por la que pelear. Mierda, lefa y sangre a medio coagular. Chillidos y peleas a puetazos. Cadenas fras como la piedra y por todas partes susurros. Es una pena, chico la voz sonaba cascada por la falta de sueo pero su simpata era genuina. Lo ms probable es que te den una paliza por eso. Tras los barrotes del compartimiento-prisin, el grumete miraba con desolacin los trozos de cermica y el estofado derramado. Estaba dando la comida a los prisioneros y se le haba resbalado el recipiente. Ese barro parece duro como el hierro hasta que se te cae. El hombre que haba tras los barrotes estaba tan sucio y cansado como los dems prisioneros. En su pecho, visible bajo una camiseta hecha jirones, haba un enorme tumor de carne del que emergan dos tentculos que despedan un olor nauseabundo. Se balanceaban de un lado a otro, sin vida, una carga grasienta, un peso muerto. Como la mayora de los prisioneros, el hombre era un Rehecho, dotado por obra de la ciencia y la taumaturgia de una nueva forma como castigo por algn crimen. Me recuerda a cuando Pata de Cuervo fue a la guerra dijo el hombre. Conoces esa historia? El grumete recogi trozos de carne grasienta y zanahorias del suelo y los meti en un cubo. Levant la vista hacia el hombre. El prisionero retrocedi arrastrando los pies y se apoy contra la pared. Pues resulta que un da, al principio del mundo, va Darioch y se asoma por su rbol-casa y ve que un ejrcito se acerca al bosque. Y que me aspen si no es la Carnada del Murcilago que viene a recuperar sus retamas. Ya sabes cmo les quit Pata de Cuervo las retamas, verdad? El grumete tena unos quince aos, demasiados para el puesto. Sus ropas no estaban mucho ms limpias que las de los prisioneros. Mir al hombre a los ojos y

sonri, s, conoca esa historia, y el sbito cambio que se oper en l result tan extraordinario que fue como si de repente le hubieran dado un nuevo cuerpo. Por un momento pareci fuerte y seguro de s mismo y cuando la sonrisa se esfum y sigui recogiendo la comida y la cermica, parte de aquel orgullo repentino segua all. Muy bien continu el prisionero. Pues va Darioch y llama a Pata de Cuervo y le ensea a la Carnada, en marcha hacia all, y le dice "Esto es cosa tuya, Pata de Cuervo. T les quitaste las retamas. Y resulta que Salter est en la otra punta del mundo as que tendrs que ser t quien pelee". Y Pata de Cuervo empieza a maldecir y a gemir y a darle al pico... el hombre abri y cerr los dedos como si hieran una boca parlanchina. Hizo ademn de proseguir con su relato pero el muchacho lo interrumpi. Lo conozco dijo, recordando de repente. Ya lo haba odo. Sigui un silencio. Ah, bueno dijo el hombre, sorprendido por su propia desilusin. Ah, vale. Te dir una cosa, hijo. Hace mucho que no la oigo, as que creo que voy a seguir y contrtela. El muchacho lo mir con aire un poco perplejo, como si estuviese tratando de decidir si el hombre se estaba burlando de l. No me importa dijo. Haz lo que quieras. No me importa. El prisionero cont la historia, tranquilamente, interrumpido por toses y jadeos. El grumete iba y vena en la oscuridad que haba tras los barrotes, limpiando el desastre y sirviendo ms comida. Segua all al final de la historia, cuando la armadura de placas-de-chimenea-y-loza de Pata de Cuervo se hizo aicos y lo dej ms malherido que si no hubiera llevado ninguna. El muchacho mir al fatigado prisionero, su historia concluida, y volvi a sonrer. No vas a decirme cul es la moraleja? dijo. El hombre esboz una dbil sonrisa. Supongo que ya la conoces. El muchacho asinti, mir hacia el techo un momento y se concentr. Si est casi bien, pero no del todo, es mejor pasar sin ello que utilizarlo recit. Siempre he preferido las historias sin moraleja aadi. Se sent en cuclillas tras los barrotes. Coo, en eso estoy contigo, chico dijo el hombre. Se detuvo y alarg la mano entre los barrotes. Me llamo Tanner Sack. El grumete vacil un momento: no estaba nervioso, slo evaluaba las posibilidades y ventajas. Acept la mano de Tanner. Gracias por la historia. Soy Shekel. Continuaron.

3
Bellis despert cuando volvieron a zarpar, aunque la baha segua a oscuras. El Terpscore vibraba y se estremeca como un animal helado y ella se acerc a la portilla y contempl cmo se iban alejando las escasas luces de Q Banssa. Aquella maana no se le permiti subir a la cubierta principal. Lo siento, seorita le dijo un marinero. Era joven y pareca desesperadamente incmodo por tener que impedirle el paso. rdenes del capitn: no se permite subir a los pasajeros a la cubierta principal hasta las diez. Por qu? El marinero se encogi como si hubiera recibido un golpe. Los prisioneros dijo. Estn dando un paseo. El capitn los ha sacado para que tomen un poco de aire y luego tenemos que limpiar la cubierta... estn horriblemente sucios. Por qu no va a tomar algo de desayuno, seorita? Esto habr terminado en un abrir y cerrar de ojos. Cuando ya no estuvo a la vista del joven se detuvo y reflexion. No le gustaba aquella coincidencia, tan poco tiempo despus de su conversacin con Johannes. Bellis quera ver a los hombres y mujeres a los que transportaban en la bodega. No saba si era salacidad o un instinto ms noble lo que la impulsaba. En vez de dirigirse directamente hacia el comedor, baj por pasillos secundarios, por espacios estrechos y puertas angostas. Sonidos graves atravesaban las paredes: voces humanas que sonaban como ladridos de perros. Al final del pasillo abri la ltima puerta, que daba a un armario lleno de estantes. Ech una mirada atrs pero estaba sola. Se termin el cigarrillo y entr. Tras apartar varias botellas cuyo contenido se haba secado, Bellis vio una antigua ventana bloqueada por los estantes. Apart la basura y trat de limpiar el cristal sin xito. Algo pas de repente a un metro de distancia, al otro lado, y ella se sobresalt. Se inclin y entorn la mirada tratando de ver a travs de la mugre. El enorme palo de mesana estaba junto a ella y vio el mayor y el trinquete, desdibujados, tras l. Debajo de ella se extenda la cubierta principal. Los marineros se estaban moviendo. Trepando, limpiando y jalando de los cabos en sus rituales. Haba una masa de individuos diferentes, amontonados en grupos que se movan muy despacio, si es que se movan. La mayora de ellos era humana y masculina pero desafiaba toda generalizacin. Vio un hombre con un sinuoso cuello de un metro de longitud, una mujer con una madeja de brazos convulsos, una figura que tena unas orugas de tractor como cuartos traseros y otra de cuyos huesos sobresalan alambres metlicos. La nica cosa que todos ellos tenan en comn eran sus ropas grisceas. Bellis nunca haba visto tantos Rehechos juntos, tantas vctimas de las factoras

punitivas. Las formas de algunos de ellos revelaban que haban estado destinados a la industria mientras que otras, bocas y ojos malformados y los dioses saban qu ms, no parecan tener ms propsito que resultar grotescas. Haba unos pocos prisioneros cactacae y tambin de otras razas: un hotchi con las espinas rotas; un minsculo grupillo de khepri, cuyos escaracfalos se retorcan y resplandecan bajo la luz del sol. No haba vodyanoi, por supuesto. En viajes como aqul, el agua dulce era demasiado valiosa como para desperdiciarla para mantenerlos con vida. Escuch los gritos de los carceleros. Haba hombres y cactacae que paseaban entre los Rehechos ltigo en mano. En grupos de dos, tres y diez, los prisioneros empezaron a dar vueltas arrastrando los pies por cubierta. Algunos de ellos no se movieron y fueron castigados. Bellis apart la cara. Eran sus compaeros invisibles. No pareca que el aire fresco les hubiera dado muchas fuerzas, pens con frialdad. No parecan estar disfrutando del ejercicio. Tanner Sack se mova lo mnimo indispensable para ahorrarse los azotes. Mova los ojos con ritmo. Abajo durante tres largos pasos, para no llamar la atencin y luego arriba durante uno, para poder ver el cielo y el agua. El motor a vapor haca trepidar levemente el barco y tena las velas extendidas. Los acantilados de la Isla del Ave Danzante pasaban junto a ellos, rpido. Tanner se mova hacia proa, despacio. Estaba rodeado por los hombres que compartan su bodega. Las mujeres formaban un grupo ms pequeo, un poco apartado. Todas ellas compartan su mismo rostro sucio y su misma mirada fra. No se les acerc. Escuch un silbido repentino, dos tonos ms agudo que el graznido de las gaviotas. Levant la mirada. Colgado de una voluminosa extrusin metlica que estaba frotando para dejarla como los chorros del oro, Shekel lo estaba observando. El muchacho lo mir y le ofreci un guio y una sonrisa fugaz. Tanner le devolvi la sonrisa pero Shekel ya haba apartado la vista. Un oficial y un marinero con charreteras distintivas charlaban en la proa del barco, inclinados sobre un motor de cobre. Tanner alarg el cuello para ver lo que estaban haciendo y recibi un latigazo en la espalda, no demasiado fuerte pero acompaado por la promesa de un castigo mucho mayor. Un guardin cactacae le estaba gritando que siguiera movindose, as que reanud su marcha. El tejido extrao de su pecho le picaba. Los tentculos le escocan y se estaban despellejando como si se hubieran quemado con el sol. Escupi sobre ellos y extendi la saliva con las manos como si fuera un ungento. A las diez en punto, Bellis se termin el t y sali al exterior. Haban limpiado y

fregado la cubierta. No haba la menor seal que revelase que los prisioneros hubieran estado all alguna vez. Resulta raro pensar dijo Bellis un poco ms tarde, mientras ella y Johannes estaban contemplando el agua que en Nova Esperium podramos ser responsables de hombres y mujeres que han viajado con nosotros en este mismo barco y a los que no hemos llegado a conocer. Eso nunca le pasar a usted dijo l. Desde cundo necesita una lingista trabajadores forzados? Lo mismo que los naturalistas. Eso no es del todo cierto respondi con tono suave. Hay que transportar equipo a la sabana, poner trampas, arrastrar animales narcotizados y cadveres, hay que reducir a animales peligrosos... No todo se reduce a dibujar acuarelas, sabe? Algn da le ensear mis cicatrices. Lo dice en serio? S pareca abstrado. Tengo una de treinta centmetros de longitud, la mordedura de una srdula que se puso tonta... y un mordisco de un chalkydri recin nacido... Una srdula? De veras? Puedo verla? Johannes sacudi la cabeza. Est... cerca de un lugar delicado dijo. No la mir, pero no pareca avergonzado. Johannes comparta camarote con Gimgewry, el mercader fracasado, un hombre lisiado por la consciencia de su propia incapacidad, que observaba a Bellis con miserable lujuria. Johannes nunca demostraba lascivia. Pareca siempre estar pensando en otras cosas que le impedan prestar atencin a los encantos de Bellis. Y no es que ella quisiera que la abordase. Lo rechazara al instante si se le ocurra cortejarla. Pero estaba acostumbrada a que los hombres flirteasen (normalmente durante corto tiempo, hasta que comprendan que su comportamiento fro no era algo que fuera a abandonar persuadida por ellos). La compaa de Lacrimosco era franca y asexuada y a ella le resultaba desconcertante. Se pregunt por un breve momento si sera eso que su padre llamaba un invertido, pero no daba seales de sentirse ms atrado por los hombres de a bordo que por ella. Y entonces se sinti como una boba presuntuosa por habrselo preguntado. Se atisbaba en l algo que era parecido al miedo, pens, cada vez que una insinuacin quedaba pendiente entre ambos. Quiz, se dijo, es que no est interesado en estos temas. O quiz es un cobarde. Shekel y Tanner intercambiaban historias. Shekel ya se saba la mayor parte de las Crnicas de Pata de Cuervo pero Tanner las conoca todas. E incluso de aquellas que su joven amigo ya haba escuchado, l conoca variantes y se las contaba igualmente. A cambio, Shekel le hablaba sobre los pasajeros y tripulantes. No senta ms que desprecio hacia Gimgewry, cuyas furiosas masturbaciones haba escuchado a travs de la puerta del retrete. El seor Lacrimosco, con su distante amabilidad, le resultaba enormemente aburrido y el capitn Myzovic le pona nervioso pero se haca el valiente y menta, diciendo que

paseaba borracho por las cubiertas. La seorita Cardomium azuzaba su lujuria. Bellis Gelvino le gustaba. Aunque fra no es la palabra apropiada deca para la seorita Negro-y-azul. Tanner escuchaba las descripciones e insinuaciones y rea y chasqueaba la lengua con desaprobacin cuando resultaba apropiado. Shekel le contaba los rumores y fbulas que los marineros intercambiaban: sobre las piasa y las corsarias, los marichonianos y los piratas-escarabajo, las cosas que vivan bajo el agua. Ms all de Tanner se extenda la alargada oscuridad de la bodega. Se libraba una lucha constante por la comida y el combustible. No era slo cosa de sobras de carne y pan: muchos de los prisioneros eran Rehechos con partes de metal y motores a vapor. Si sus calderas se apagaban, quedaban inmovilizados, as que cualquier cosa que pudiera arder era para ellos un tesoro. En el rincn ms alejado de la cmara haba un anciano. El trpode de peltre sobre el que caminaba llevaba das parado. Su horno estaba fro como el hielo. Slo coma cuando alguien se molestaba en alimentarlo y nadie crea que fuera a sobrevivir. La brutalidad de aquel pequeo reino fascinaba a Shekel. Observaba al anciano con ojos llenos de avidez. Vea los golpes de los prisioneros. Atisbaba apenas las peculiares siluetas dobles, hombres entrelazados en cpulas consentidas o violaciones. All en la ciudad haba formado parte de una banda en los alrededores de la Puerta del Cuervo y ahora que estaba solo no saba lo que iba a ser de l. Su primer robo, a los seis aos, le haba proporcionado una moneda de un shekel y as se haba quedado con el apodo. Aseguraba que no recordaba otro nombre ms que se. Haba aceptado el trabajo en el barco cuando las actividades de su banda, que incluan algn que otro allanamiento de morada, haban empezado a atraer una atencin excesiva por parte de la milicia. Un mes ms y hubiera estado ah dentro contigo, Tanner deca. No me ha faltado mucho. Vigilado por los taumaturgos y la marinera arcana, el motor meteoromntico de la proa del Terpscore desplazaba el aire de la parte delantera de la nave. Las velas se hinchaban para llenar el vaco, empujadas por la presin superior de la parte trasera. Avanzaban a buena velocidad. A Bellis la mquina le recordaba a las torres nube de Nueva Crobuzon. Pensaba en los enormes motores que sobresalan por encima de los tejados en Cua de Alquitrn, arcanos y estropeados. Senta gran aoranza por las calles y los canales, por el tamao de la ciudad. Y por los motores. Mquinas. En Nueva Crobuzon la haban rodeado por todas partes, aqu no estaban ms que el pequeo motor meteoromntico y el constructo del comedor. El motor a vapor situado bajo la nave converta de hecho al conjunto de la Terpscore en un mecanismo, pero era invisible. Bellis vagaba por la nave como la pieza extraviada de un mecanismo. Echaba de manos el utilitario caos que se haba visto obligada a abandonar. Navegaban por una zona bastante transitada. Pasaban junto a otros barcos: en los

dos das despus de que zarparan de Q Banssa, Bellis vio tres. Los dos primeros no eran ms que pequeas formas alargadas en el horizonte, pero el tercero fue una esbelta carabela que se aproxim mucho ms. Vena de Odraline, como anunciaban las cometas que volaban sujetas a sus velas. Se escoraba salvajemente en la mar picada. Bellis pudo ver a sus marineros. Los vio balancendose sobre los complejos aparejos y trepar con dificultades por las velas triangulares. El Terpscore pas junto a islas con aspecto desierto: Cadann; Rin Lor, la Isla del Eidolon. Todas ellas tenan su propia leyenda y Johannes las conoca desde la primera hasta la ltima. Bellis pasaba horas enteras contemplando el mar. Tan al este, el agua era mucho ms clara que la de la Baha de Hierro: poda ver las manchas de los enormes bancos de peces. Los marineros que no estaban de servicio se sentaban con las piernas sobre la borda, pescaban con toscas caas y los limpiaban con cuchillos huesos y cuernos de narval antes de ahumarlos. En ocasiones, la curva de algn gran depredador, como una orea, rompa en la distancia la superficie del ocano. Una vez, mientras se pona el sol, la Terpscore pas cerca de un pequeo islote boscoso, un par de kilmetros cuadrados de rboles que emergan de las aguas. Haba un racimo de rocas suaves a escasa distancia de la costa y el corazn le dio un vuelco a Bellis al ver que una de ellas retroceda y un enorme cuello de cisne se desenrollaba y se elevaba de las aguas. Una tosca cabeza se volvi y, mientras Bellis observaba, el plesiosauro se alej de los bajos nadando con pereza y desapareci. Durante breve tiempo se sinti fascinada por los carnvoros submarinos. Johannes la llev a su camarote y revolvi entre sus libros. Vio varios ttulos con su nombre en el lomo: Anatoma de la Srdula; Depredadores de las Rocas de la Baha de Hierro; Teora de la Megafauna. Cuando encontr la monografa que estaba buscando le ense las sensacionales representaciones de peces ancestrales de diez metros de longitud y cabeza plana, de tiburones trasgo de afilada dentadura y frente prominente y otras criaturas. La tarde del segundo da despus de haber zarpado de Q Benssa, el Terpscore avist la tierra que bordeaba Salkrikaltor: una costa accidentada y gris. Eran ms de las nueve pero por una vez el cielo estaba absolutamente despejado y la luna y sus hijas brillaban con fuerza. A despecho de s misma, Bellis se sinti abrumada por aquel paisaje montaoso que recorran fuertes vientos de un lado a otro. Tierra adentro, en los lmites de su visin, poda ver la oscuridad de los bosques que se apoderaba de los lindes de los barrancos. En la costa los rboles estaban muertos, meros cascarones encostrados en sal. Johannes profiri un grito de excitacin. Eso es Bartoll! dijo. Ciento cincuenta kilmetros al norte de all se encuentra el Puente de Cyrhussine, de cuarenta malditos kilmetros de longitud. Me hubiera gustado que hubiramos podido verlo, pero supongo que eso habra sido buscarse muchos problemas.

El barco se estaba alejando de la isla. Haca fro y Bellis se envolvi con impaciencia en su fino abrigo. Voy a entrar dijo, pero Johannes la ignor. Estaba mirando hacia popa, a la costa de Bartoll que iba desapareciendo. Qu est ocurriendo? murmur. Bellis se volvi al instante. Adnde nos dirigimos? gesticul. Mire... nos estamos alejando de Bartoll la isla era ya poco ms que una sombra indistinta en el extremo del mar. Salkrikaltor est en esa direccin... al este. Podramos estar navegando entre las jaibas en cuestin de horas, pero nos dirigimos hacia el sur... nos estamos alejando de las colonias... Puede que no les guste que los barcos pasen por encima de ellos dijo Bellis, pero Johannes sacudi la cabeza. sa es la ruta estndar dijo. Al este de Bartoll est Ciudad Salkrikaltor. As es como se llega hasta all. Nosotros vamos a otro lugar. Dibuj un mapa en el aire. Esto es Bartoll y esto es Gnomon Tor y entre ellas, en el mar... Salkrikaltor. Aqu, adonde nos estamos dirigiendo... no hay nada. Una lnea de islitas rocosas. Estamos dando un gran rodeo para llegar a Ciudad Salkrikaltor. Me pregunto por qu. A la maana siguiente ya eran varios los pasajeros que haban reparado en lo inusual de su ruta. En cuestin de horas el rumor se extendi entre los pequeos y enclaustrados corredores. El capitn Myzovic los reuni en el comedor. Casi cuarenta pasajeros viajaban a bordo y todos ellos estaban presentes. Incluso la plida y pattica hermana Meriope y otros igualmente afligidos. No hay nada de qu preocuparse les asegur el capitn. Saltaba a la vista que estaba enfadado por haber tenido que convocar aquella reunin. Bellis no lo estaba mirando, se asomaba por la ventana. Por qu estoy aqu?, pens. A m no me importa. No me importa adnde nos dirigimos ni cmo demonios vamos a llegar hasta all. Pero no logr convencerse y se qued. Pero, por qu nos hemos desviado de la ruta normal, capitn? pregunt alguien. El capitn resopl con furia. Bien dijo. Escuchen. Estamos dando un rodeo alrededor de las Islas Aletas, el archipilago situado en el extremo de Salkrikaltor meridional. No estoy obligado a darles explicaciones sobre mis acciones. No obstante... hizo una pausa para poner de manifiesto frente a los pasajeros el privilegio que les estaba concediendo, en las presentes circunstancias... debo pedirles a todos ustedes un cierto grado de discrecin en lo referente a esta informacin. Vamos a circunnavegar las Islas Aletas antes de llegar a Salkrikaltor para poder recalar en algunos de los nuevos enclaves de Nueva Crobuzon. Ciertas industrias martimas, que no son del dominio pblico. Podra hacer que todos ustedes fueran confinados en sus camarotes. Pero seguiran pudiendo ver por las portillas y prefiero no alentar la clase de rumores que ello acarreara. As que son libres de salir al exterior, aunque slo hasta la cubierta de popa. Pero. Pero les conmino, como patriotas y buenos ciudadanos, a que ejerciten la mxima discrecin con respecto a lo que vean esta noche. Est claro?

Para disgusto de Bellis, se hizo un silencio entre atemorizado y reverente. Los est engaando con pomposidad, pens, y dio media vuelta para demostrar su desprecio. Alguna roca ocasional interrumpa el oleaje, pero nada ms dramtico. La mayor parte del pasaje se haba congregado en la parte trasera del barco y miraba ansiosamente sobre las aguas. Bellis mantena la vista fija en el horizonte. Le irritaba no estar a solas. Cree que lo reconoceremos cuando lo veamos... sea lo que sea? le pregunt con un cloqueo una mujer a la que no conoca y a la que ignor. La noche se hizo ms oscura y mucho ms fra y algunos de los pasajeros se retiraron. En el horizonte, las montaosas Aletas aparecan y desaparecan de la vista. Bellis beba un poco de vino tibio para calentarse. Se aburra y estaba prestando ms atencin a los marineros que al mar. Y entonces, en torno a las dos de la madrugada, cuando slo la mitad de los pasajeros permanecan en cubierta, apareci algo al este. Dioses del cielo susurr Johannes. Durante largo rato fue una silueta severa e incomprensible. Y entonces, conforme se iban acercando, Bellis vio que se trataba de una enorme torre negra que emerga de las aguas. En lo alto brillaba una lmpara de aceite, un jirn de llama sucia. Estaban casi sobre ella. Apenas a dos kilmetros de distancia. A Bellis se le escap un jadeo entrecortado. Era una plataforma suspendida sobre el mar. Con ms de setenta metros de lado, se ergua inmensa, la mole de hormign apoyada sobre tres colosales patas metlicas. Bellis poda or cmo palpitaba. Las olas rompan contra sus cimientos. Su perfil era tan intrincado y retorcido como el de una ciudad. Sobre los tres pilares se alzaba un racimo de espiras dispuestas sin aparente orden y varias gras que se movan como garras y sobre todas ellas se remontaba un enorme minarete de vigas que rezumaba fuego. Por encima de las llamas, las ondas taumatrgicas distorsionaban el espacio. Entre las sombras que haba bajo la plataforma, un grueso eje metlico se sumerga en el mar. Los niveles habitados estaban iluminados dbilmente. En el nombre de Jabber... qu es esto? dijo Bellis con voz entrecortada. Era pasmoso y extraordinario. Los pasajeros estaban boquiabiertos, como idiotas. Las montaas de la Aleta ms meridional eran sombras en la distancia. Cerca de la base de la plataforma haba formas predatorias: pequeos acorazados que patrullaban la zona. La cubierta de uno de ellos emita un complejo staccato de luces y desde el puente del Terpscore se le responda con salvas similares. En la cubierta de la fabulosa estructura son un claxon. Ahora se estaban alejando de ella. Bellis la vio menguar junto con su chorro de llamas. Johannes estaba paralizado por el asombro. No tengo ni idea dijo con lentitud. Bellis tard unos segundos en comprender que estaba respondiendo a su pregunta. No apartaron los ojos de la enorme forma que se ergua sobre el mar mientras estuvo a la vista.

Cuando desapareci, se dirigieron en silencio hacia el pasillo. Y entonces, mientras abran la puerta que conduca a los camarotes, alguien detrs de ellos grit: Otra! Era cierto. A kilmetros de distancia, una segunda plataforma colosal. Ms grande que la primera. Se ergua sobre cuatro patas de hormign desgastado. sta pareca ms dispersa. Tena una torre gruesa y achaparrada en cada esquina y una gra colosal en un extremo. La estructura grua como una cosa viva. De nuevo se alz un desafo de destellos procedente de los defensores de la fortaleza y de nuevo respondi el Terpscore. Se alz una brisa y el viento estaba fro como el hierro. En los bajos de aquel mar desolado el edificio bram mientras el Terpscore pasaba deslizndose entre la oscuridad. Bellis y Johannes esperaron otra hora, las manos entumecidas, exhalando el aire de sus pulmones en bocanadas visibles, pero no apareci nada ms. Lo nico que pudieron ver fue el agua y, aqu y all, las Aletas, serradas y a oscuras. Da de La Cadena, 5 de Aurora de 1779. A bordo del Terpscore. Esta maana, en cuanto entr en la oficina del capitn, supe que estaba enfurecido por algo. Le rechinaban los dientes y la expresin de su rostro era asesina. Seorita Gelvino dijo. Dentro de pocas horas arribaremos a Ciudad Salkrikaltor. Se conceder a la tripulacin y a los dems pasajeros algunas horas de permiso para desembarcar, pero me temo que no podremos permitirnos el mismo lujo con usted. Hablaba con tono neutro y peligroso. Su mesa estaba vaca. Aquello me perturb y no puedo explicar el porqu. Normalmente suele estar rodeado por montaas de basura. Sin ellas no haba nada que se interpusiera entre los dos. Voy a reunirme con los representantes de la Mancomunidad Salkrikaltor y usted har las veces de intrprete. Ha trabajado antes con delegaciones comerciales, ya conoce la frmula. Traducir al jaiba Salkrikaltor para sus representantes y su traductor har lo propio en ragamol para m. Usted lo escuchar cuidadosamente y l la estar escuchando a usted. Eso garantiza la honestidad en ambos bandos. Pero usted no es parte integrante de las negociaciones. He sido lo bastante claro? se extendi sobre el particular, como un profesor. No oir nada de lo que se diga entre nosotros. Es usted un conducto y nada ms. No oir nada. Mir al muy bastardo a los ojos. Se discutirn asuntos de la mxima seguridad. A bordo de un barco, seorita Gelvino, hay muy pocos secretos. Se lo advierto... se inclin hacia m, si menciona algo a cualquiera, a mis oficiales, a esa monja que no para de vomitar o a su querido amigo el Dr. Lacrimosco, me enterar. Estoy segura que no hace falta que te diga que estaba asombrada. Hasta entonces haba evitado toda confrontacin con el capitn pero su clera lo

volva caprichoso. No pienso mostrar debilidad frente a l. Prefiero pasar meses de malos sentimientos a asustarme cada vez que se me acerque. Adems, estaba enfurecida. Habl con hielo en la voz. Capitn, ya discutimos estas cuestiones cuando me ofreci el puesto. Mi currculo y mis referencias hablan por s solas. No es propio de usted venir a cuestionarme ahora estaba en mi salsa. No soy ninguna adolescente descerebrada a quien pueda usted intimidar, seor mo. Cumplir con lo que estipula mi contrato y no pienso tolerar que impugne usted mi profesionalidad. No tena la menor idea de lo que poda haberlo enfadado y la verdad es que no me importaba. Por m, los dioses pueden pudrirle la piel a ese bastardo. Y ahora estoy aqu sentada con la monja que no para de vomitar aunque la verdad es que parece encontrarse un poco mejor e incluso ha mencionado algo sobre celebrar una misa el Da de la Huida y estoy terminando esta carta. Estamos llegando a Salkrikaltor, donde podr sellarla y dejarla con la esperanza de que se la lleve algn barco que se dirija hacia Nueva Crobuzon. Al final esta larga despedida llegar hasta ti, slo que unas pocas semanas tarde. Lo que no es tan malo. Confo en que ests bien. Espero que me eches de menos tanto como yo a ti. No s lo que voy a hacer sin este medio para conectarme contigo. Pasar un ao o ms antes de que vuelvas a saber de m, antes de que otro velero o vapor recale en el puerto de Nova Esperium. Y piensa cmo estar para entonces! Tendr el pelo largo y seguro que lleno de barro, y ropa miserable, con smbolos como los de un chamn salvaje. Si todava me acuerdo de cmo se escribe, te escribir entonces, te contar cmo me va y te preguntar cmo andan las cosas en mi ciudad y quiz t me hayas escrito y me digas que todo ha vuelto a ser seguro y que puedo regresar a casa. Los pasajeros debatan excitadamente sobre lo que haban visto la pasada noche. Bellis los despreciaba. El Terpscore haba atravesado el Estrecho de Cndelas y se encontraba ahora en las aguas ms tranquilas de Salkrikaltor. La exuberante isla de Gnomon Tor fue la primera en dejarse ver y luego, antes de las cinco de la tarde, Ciudad Salkrikaltor apareci en el horizonte. El sol estaba ya muy bajo y la luz era densa. La ribera verde e inmensa de Gnomon Tor se alzaba unos cuantos kilmetros el norte. En un bosque horizontal de sombras cada vez ms alargadas, las torres y tejados de Ciudad Salkrikaltor hollaban las aguas. Estaban hechas de hormign, de hierro, roca y cristal y de curvos macizos de duro coral de aguas fras. Columnas rodeadas por paseos que ascendan en espiral y unidas por puentes finos como espinas. Intrincadas espiras cnicas de ms de treinta metros de altura, oscuros torreones cuadrados. Una masa de estilos contradictorios. El perfil que se recortaba contra el horizonte era el trazo exuberante de un coral dibujado por la mano de un nio. Se alzaban con pesadez torres orgnicas, como

material sobrante abandonado por gusanos excavadores. Haba anlogos de encaje de coral, viviendas elevadas hasta gran altura que se ramificaban en docenas de delgadas estancias; edificios achaparrados, perforados por muchas ventanas, como esponjas titnicas. Una arquitectura en serpentinas salpicadas de volantes, como corales gneos. Las torres de la ciudad sumergida se alzaban ininterrumpidas no menos de treinta metros por encima de las olas. Al nivel del mar se abran casi con pereza enormes entradas. Marcas verdosas sealaban la altura que alcanzaban las mareas. Haba edificios ms modernos. Mansiones ovoides talladas en piedra y reforzadas con hierro, suspendidas sobre las aguas por puntales que sobresalan del subacutico paisaje de los tejados. Plataformas flotantes coronadas por terrazas de casas de ladrillos cuadradas como las de Nueva Crobuzon se balanceaban con aire pomposo. En los paseos y los puentes situados al nivel de las aguas y por encima haba miles de jaibas y un nmero importante de humanos. Docenas de barcazas y barcos de poco calado pasaban entre las torres. Haba navos ocenicos a las afueras de la ciudad, amarrados a pilares que sobresalan del mar. Juncos, carabelas y clippers y aqu y all algn que otro vapor. El Terpscore se aproxim. Mire all le dijo alguien a Bellis y seal hacia delante: el agua era completamente transparente. Aun en la menguante luz del atardecer, Bellis poda ver las amplias avenidas de los suburbios de Salkrikaltor, a gran profundidad. Los edificios terminaban como mnimo a veinte metros de la superficie, para asegurar paso franco a los barcos que navegaban sobre ellos. En los paseos que unan las espiras submarinas, Bellis poda ver an ms ciudadanos, ms jaibas. Nadaban con rapidez, movindose con mucha ms facilidad que sus compatriotas que estaban sobre ellos, en la superficie. Era un lugar extraordinario. Mientras recalaban, Bellis mir con envidia cmo se bajaban al agua los botes del Terpscore. La mayora de la tripulacin y del pasaje se agolpaba con impaciencia frente a las escaleras. Sonrean y charlaban excitadamente, al tiempo que lanzaban miradas a la ciudad. Ahora ya era de noche. Las torres de Salkrikaltor eran meras siluetas; las ventanas iluminadas se reflejaban en el agua negra. Flotaban tenues sonidos en el aire: msicas, gritos, el zumbido de la maquinaria, las olas. Debern haber regresado a las dos de la maana exclam un subteniente. No salgan del barrio humano y de las zonas que pueden visitarse sobre el agua. Hay muchsimo que hacer sin necesidad de poner en peligro sus pulmones. Seorita Gelvino? Bellis se volvi y se encontr con el capitn de corbeta Cumbershum. Acompeme, por favor. El sumergible nos espera.

4
Constreida en el interior del diminuto sumergible, una estrecha maraa de tubos y cuadrantes de cobre, Bellis alarg el cuello para ver por encima de Cumbershum, el capitn Myzovic y el timonel. El mar estaba lamiendo el fondo de la escotilla reforzada delantera y entonces, de repente, la embarcacin cabece y las olas cubrieron el bulboso cristal y el cielo desapareci. El sonido del chapoteo y el lejano graznido de las gaviotas desaparecieron al instante. El nico ruido existente era el zumbido provocado por la hlice al empezar a girar. Bellis estaba emocionada. El submarino se inclin y empez a descender con elegancia hacia el invisible lecho de roca y arena. Un poderoso arco de luz se encendi bajo su morro y abri un cono de agua iluminada debajo de ellos. Al llegar cerca del fondo, el navo se inclin ligeramente hacia la superficie. La luz del anochecer se filtraba hasta ellos, tenue, bloqueada en parte por las masivas y negras sombras de los barcos. Bellis contemplaba las aguas oscuras asomndose por encima del hombro del capitn. Su rostro estaba impasible pero sus manos se movan, impulsadas por el asombro y la maravilla. Los peces se mecan en oleadas precisas, avanzando y retrocediendo en torno al torpe intruso de metal. Bellis poda escuchar su propia respiracin, antinaturalmente acelerada. El sumergible se abri camino con todo cuidado entre las cadenas que pendan como enredaderas del dosel de navos que haba sobre ellos. El piloto mova las palancas con la destreza de un autntico experto. La embarcacin super una pequea lengua de roca corroda y Ciudad Salkrikaltor apareci ante ellos. Bellis se qued sin aliento. Por todas partes se vean luces suspendidas. Globos de iluminacin fra como lunas congeladas, sin el menor rastro de los tonos sepia de las farolas de gas de Nueva Crobuzon. La ciudad resplandeca en el agua cada vez ms oscura como una red llena de luces fantasmales. Los suburbios de la ciudad estaban formados por edificios bajos hechos de piedra porosa y coral. Haba ms submarinos movindose con suavidad entre las torres y por encima de los tejados. Los paseos hundidos que discurran por debajo de ellos ascendan hasta llegar a las lejanas murallas y catedrales del centro de la ciudad, a casi dos kilmetros de distancia y apenas visibles desde tan lejos. All, en el corazn de Ciudad Salkrikaltor haba edificios ms altos que asomaban por encima de las olas. No eran menos intrincados bajo la superficie. Haba jaibas por todas partes. Levantaban la mirada con aire despreocupado mientras el submarino pasaba sobre ellas. Charlaban a la entrada de tiendas

engalanadas con ondulantes telas de colores, rean en pequeas plazas delimitadas con setos de algas recortadas, caminaban por abarrotados callejones. Conducan carromatos arrastrados por unas bestias de carga extraordinarias: caracoles de mar de casi tres metros de altura. Sus nios jugaban, martirizaban a rbalos enjaulados y coloridos pececillos. Bellis vio casas medio reparadas y agrupadas. Lejos de las calles principales las corrientes arrastraban los desechos orgnicos que se enmohecan en patios de coral. En el agua cada movimiento pareca prolongarse. Las jaibas nadaban sobre los tejados sacudiendo las colas en un movimiento nada elegante. Saltaban desde salientes elevados y descendan lentamente, con las patas preparadas para aterrizar. Desde el interior del submarino, la ciudad pareca en silencio. Volaban lentamente hacia la monumental arquitectura del centro de Salkrikaltor, dispersando peces y restos flotantes. Era una verdadera metrpolis, se dijo Bellis. Bulliciosa y llena de vida. Igual que Nueva Crobuzon, slo que cobijada y medio oculta por las aguas. Eso es un alojamiento de oficiales le dijo Cumbershum. Eso otro, un banco. All hay una fbrica. Por eso las jaibas hacen negocios con Nueva Crobuzon: nosotros podemos ayudarlos con la tecnologa del vapor. Es difcil conseguir que los motores funcionen bajo el agua durante mucho tiempo. Y se es el edificio central de la Mancomunidad Jaiba de Salkrikaltor. El edificio era muy complejo. Redondo y bulboso como un cerebro de coral de un tamao imposible, con una envoltura de pliegues tallados. Sus torres se elevaban sobre la superficie del agua. La mayora de sus alas todas ellas decoradas con tallas de serpientes arrolladas y romances jeroglficos tenan ventanas y puertas abiertas al estilo Salkrikaltor para que los pececillos pudieran entrar y salir a voluntad. Pero una de las secciones estaba sellada con pequeas escotillas y gruesas compuertas de metal. De sus respiraderos brotaba una corriente constante de burbujas. All es donde se renen con los habitantes de la superficie dijo el oficial. All nos dirigimos. Una minora humana vive en la parte exterior de Ciudad Salkrikaltor dijo Bellis con lentitud. Hay salas de sobra en la superficie y las jaibas pueden sobrevivir varias horas fuera del agua. Por qu tenemos que bajar hasta aqu para encontrarnos con ellos? Por la misma razn por la que nosotros recibimos al embajador Salkrikaltor en la sala de recepciones del Parlamento, seorita Gelvino dijo el capitn, por mucho que eso resulte un poco difcil e inconveniente para l. sta es su ciudad, nosotros somos meros huspedes. Nosotros... se volvi hacia ella y con un ademn seal a Cumbershum y a s mismo tan solo, eso es. Nosotros somos huspedes apart la mirada poco a poco. Sers hijo de puta, pens Bellis, enfurecida y con una mscara de hielo en el rostro. El piloto redujo la velocidad de descenso hasta anularla casi por completo y maniobr para penetrar por una abertura grande y oscura que se adentraba en un ala del edificio. Pasaron sobre las cabezas de algunas jaibas, que les indicaron agitando los brazos que siguieran hasta el final del corredor de granito. Una puerta enorme se cerr con gran estrpito tras ellos.

De las gruesas y cortas tuberas que jalonaban los muros empez a brotar una enorme e incesante explosin de burbujas. El mar estaba siendo expulsado por medio de vlvulas y esclusas. Lentamente, el nivel del agua baj. Poco a poco, el submarino se fue posando sobre el suelo de granito y se escor hacia un lado. El agua descendi por debajo de la escotilla hasta que slo quedaron regueros y gotas sobre ella y Bellis estuvo una vez ms mirando aire. Ahora que el mar haba sido bombeado de regreso al exterior, la habitacin pareca desaliada. Cuando el piloto abri por fin los cierres de la escotilla, sta salt hacia el exterior al mismo tiempo que penetraba una bocanada de agradable aire fresco. El hormign del suelo estaba empapado de agua salada. La habitacin ola a quelpos y peces. Bellis sali del sumergible mientras los oficiales se arreglaban sus uniformes. Detrs de ellos esperaba una jaiba. Empuaba una lanza demasiado intrincada y fina como para ser otra cosa que un arma ceremonial, juzg Bellis y llevaba una coraza de algo de un vvido color verde y que no era metal. La salud con un asentimiento de cabeza. Dele las gracias por su bienvenida le dijo el capitn a Bellis. Dgale que informe al lder del consejo de que hemos llegado. Bellis respir hondo y trat de relajarse. Recuper la compostura y record el vocabulario, la gramtica y la sintaxis y la pronunciacin y el alma de la lengua jaiba de Salkrikaltor: todo cuanto haba aprendido durante aquellas semanas intensivas con Marikkatch. Elev una rpida, silenciosa, cnica plegaria. Entonces form el vibrato, los chasqueantes ladridos de las jaibas, audibles tanto en el aire como en el agua y respondi. Para gran alivio suyo, la jaiba asinti y respondi. Seris anunciados dijo, corrigiendo con cuidado el tiempo utilizado por Bellis. Vuestro piloto espera aqu. Venid. Grandes escotillas cerradas se asomaban a un jardn de chillonas plantas acuticas. Los muros estaban cubiertos por tapices que mostraban momentos famosos de la historia de Salkrikaltor. El suelo era de losas de piedra casi secas del todo calentadas por algn fuego que no se vea. Haba ornamentos oscuros por toda la habitacin: azabache, coral negro, perlas negras. Haba tres jaibas-macho, asintiendo para dar la bienvenida a los humanos. Una de ellas, mucho ms joven, permaneca un poco ms atrs, igual que Bellis. Eran de color plido. A diferencia de las jaibas de Bocalquitrn, pasaban la mayor parte de sus vidas bajo el agua, donde los rayos del sol no podan teirles la tez. Lo nico que distingua la parte superior del cuerpo de las jaibas de las de los humanos era la pequea mata de agallas de la nuca pero haba tambin algo muy ajeno en su palidez submarina. Por debajo de la cintura, su cuerpo era el de colosales langostas marinas: enormes caparazones de quitina nudosa y capas superpuestas de somitas. Los abdmenes humanos empezaban justo donde deban haber estado los ojos y las antenas. Incluso en el aire, un medio que les era extrao, sus muchas patas operaban con gracia intrincada. Emitan un suave sonido al moverse, una gentil percusin de quitina.

Se adornaban la parte inferior del cuerpo con una especie de tatuajes, dibujos grabados en los caparazones y teidos con diversos extractos. Los dos machos de edad ms avanzada lucan una serie extraordinaria de smbolos en los costados. Uno de ellos se adelant y habl muy deprisa en salkrikaltor. Hubo un momento de silencio. Bienvenidos dijo el joven jaiba-macho que haba tras l, el intrprete. Hablaba un ragamol con mucho acento. Estamos encantados de que hayis venido a hablar con nosotros. La discusin empez poco a poco. El lder del consejo, Rey Skarakatchi, y el consejero. Rey Drood'adji, expresaron su diplomtico y ritual deleite, secundados al instante por Myzovic y Cumbershum. Todos coincidieron en que era magnfico que hubieran decidido reunirse y que sus dos ciudades mantuvieran tan buenas relaciones, que el comercio era la manera ms saludable de asegurar la buena voluntad y as continuaron durante algn rato. La conversacin cambi enseguida. Con impresionante suavidad, Bellis se encontr traduciendo detalles concretos. Ahora estaban hablando de cuntas manzanas y ciruelas dejara el Terpscore en Salkrikaltor y cuntas botellas de ungento y licor recibira a cambio. No pas mucho tiempo antes de que empezaran a discutir asuntos de estado. Informaciones que deban de provenir de los escalones superiores del parlamento de Nueva Crobuzon: detalles referentes a la sustitucin de embajadores, a posibles tratados comerciales con otras potencias y al impacto que tales acuerdos podan tener en las relaciones con Salkrikaltor. Bellis descubri que le resultaba muy sencillo cerrar los odos a lo que deca, transmitir la informacin a travs de s misma sin absorberla. No tanto por patriotismo o lealtad hacia el gobierno de Nueva Crobuzon (no senta ninguno de ellos) como por aburrimiento. Las discusiones secretas eran incomprensibles y los pequeos jirones de informacin que traduca le resultaban banales y tediosos. En realidad estaba pensando sobre las toneladas de agua que haba sobre ellos, intrigada por el hecho de no sentir pnico. Trabaj de forma automtica durante algn tiempo, olvidando lo que deca casi en el mismo instante en que las palabras abandonaban sus labios. Hasta que de repente oy que la voz del capitn cambiaba y descubri que estaba escuchando de nuevo. Tengo una pregunta ms, vuestra excelencia deca el capitn Myzovic mientras daba un sorbito a su bebida, Bellis tosi y emiti los sonidos Salkrikaltor. Cuando me encontraba en Q Benssa, se me orden investigar un rumor difundido por el representante de Nueva Crobuzon. Era algo tan ridculo que supuse que tena que ser un malentendido. A pesar de ello, decid dar un rodeo por las Aletas... razn por la cual, precisamente, llegamos tarde a esta reunin. Durante aquella travesa descubr... para mi consternacin y congoja, que los rumores eran ciertos. Lo saco a colacin a causa de nuestras buenas relaciones con Salkrikaltor. La voz del capitn se estaba endureciendo. Tiene que ver con nuestros intereses en aguas de

Salkrikaltor. En el extremo meridional de las Aletas, como bien saben los ilustres consejeros, se encuentran las... inversiones de vital importancia por las que pagamos generosas cuotas de amarre. Estoy hablando, por supuesto, de nuestras torres, nuestras plataformas. Bellis nunca haba escuchado la palabra "plataforma" utilizada en semejante contexto, de modo que la pronunci directamente en ragamol. Las jaibas-macho parecieron comprender. Ella sigui traduciendo de forma automtica y suave al tiempo que prestaba fascinada atencin a cada palabra pronunciada por el capitn. Pasamos junto a ellas a medianoche. Primero una, despus la otra. Todo estaba como deba, tanto en el caso de la plataforma Manikin, como en el de la Trashstar. Pero, consejeros... se inclin hacia delante, dej el vaso sobre la mesa y los mir de forma voraz. Dnde est la otra? Los polticos jaiba miraron fijamente al capitn. Con lenta, cmica simultaneidad se miraron el uno al otro y a continuacin volvieron a mirar a Myzovic. Confesamos... nuestra confusin, capitn el intrprete habl por sus lderes con voz suave, impasible, pero durante un breve instante sus ojos se toparon con los de Bellis. Algo se transmiti entre ellos, un asombro compartido, una especie de camaradera. En qu estarnos metidos, hermano?, pens ella. Estaba tensa y se mora de ganas de fumarse un cigarrillo. No sabemos de qu est hablando continu su colega. Mientras las cuotas de amarre se sigan pagando, las plataformas no son de nuestra incumbencia. Qu ha ocurrido, capitn? Lo que ha ocurrido dijo el capitn Myzovic con la voz tensa es que la Sorghum, nuestra torre de mar abierta, nuestra plataforma mvil, ha desaparecido esper a que Bellis hubiera terminado de traducir sus palabras y entonces esper un poco ms para alargar el silencio. Junto, debera aadir, con su escolta de cinco acorazados de bolsillo y la dotacin entera de oficiales, trabajadores, cientficos y geo-mpatas. Tuvimos constancia de que la Sorghum no se encontraba ya en su punto de amarre hace tres semanas, cuando lleg un mensaje a la Isla del Ave Danzante. Las tripulaciones de las dems plataformas preguntaban por qu no haban sido informadas de que se le haba dado orden de cambiar de posicin. Y tal orden no haba sido dada jams. El capitn dej el vaso y mir fijamente a las dos jaibasmacho. La Sorghum deba permanecer in situ durante los seis meses siguientes como mnimo. Debera de seguir donde nosotros la dejamos. Seor Lder del Consejo, seor Consejero... Qu le ha ocurrido a nuestra plataforma? Cuando Skarakatchi habl, el intrprete imit la suavidad de su tono. No sabemos nada sobre eso. El capitn Myzovic entrelaz las manos. Eso ha ocurrido apenas a ciento cincuenta kilmetros de aqu, en aguas territoriales de Salkrikaltor, en una regin por la que patrullan regularmente tanto su marina como sus cazadores, y pretende decirme que no saben nada? hablaba con tono controlado pero amenazador. Consejeros, eso es sencillamente extraordinario.

No tienen ni la menor idea de lo que ha ocurrido? Si naufrag en una extraa tormenta o fue atacada y hundida? Van a decirme que no han odo nada? Que algo de este calibre podra ocurrir junto a sus mismas costas sin que se den cuenta? Hubo un largo silencio. Las dos jaibas se aproximaron y cuchichearon entre s. Muchos rumores llegan hasta nuestros odos dijo el rey Skarakatchi. Drood'adji le lanz una mirada severa y luego se volvi hacia el intrprete. Pero no hemos odo nada de esto. Podemos ofrecerle apoyo y condolencias a nuestros amigos de Nueva Crobuzon... pero no informacin. Debo decir respondi el capitn Myzovic despus de discutir en voz baja con Cumbershum que me siento profundamente disgustado. Nueva Crobuzon no puede seguir pagando una cuota de amarre por una plataforma que ya no est all. Por tanto, disminuiremos los pagos en una tercera parte. Y pienso informar a la ciudad sobre su negativa a ofrecer ayuda. Esto no puede sino proyectar algunas dudas sobre la capacidad de Salkrikaltor para actuar como custodio de nuestros intereses. Nuestro gobierno querr discutir el asunto en mayor profundidad. Tendrn que rehacerse los tratados. Gracias por su hospitalidad dijo, antes de apurar su vaso. Pasaremos una noche en el puerto de Salkrikaltor. Zarparemos a primera hora de la maana. Un momento, capitn, por favor el lder del consejo levant la mano. Le susurr unas rpidas palabras a Drood'adji y ste asinti y se escabull dignamente de la sala. Hay un asunto ms que debemos discutir. Cuando regres Drood'adji, los ojos de Bellis se abrieron un poco ms. Un ser humano vena tras l. Estaba tan fuera de lugar que la tom por completo por sorpresa. Se lo qued mirando como una idiota. El hombre era un poco ms joven que ella y tena un rostro franco y alegre. Llevaba una mochila de grandes dimensiones y su ropa estaba limpia aunque en mal estado. Esboz una sonrisa encantadora dirigida a Bellis. Ella frunci ligeramente el ceo y apart la mirada. Capitn Myzovic? el hombre hablaba el ragamol con acento de Nueva Crobuzon. Capitn de corbeta Cumbershum? les estrech las manos. Me temo que no conozco su nombre, seora dijo con la mano extendida. La seorita Gelvino es nuestra intrprete dijo el capitn antes de que Bellis pudiera responder. Es conmigo con quien debe hablar. Quin es usted? El hombre extrajo del interior de su chaqueta un rollo de aspecto oficial. Esto debera explicarlo todo, capitn dijo. El capitn ley el pergamino con toda atencin. Al cabo de medio minuto levant la mirada bruscamente y agit el escrito de forma desdeosa. Qu demonios es esta estupidez? sise de repente, haciendo que Bellis se sobresaltase. Le entreg el pergamino a Cumbershum. Creo que deja las cosas razonablemente claras, capitn respondi el hombre. Tengo otras copias, por si ocurriera que lo abrumara un ataque de clera. Me temo que voy a tener que tomar el mando de su nave. El capitn solt una risotada. Oh, de veras? pareca tenso hasta un punto peligroso. Es eso cierto, seor... se inclin y ley el nombre en el documento que tena su lugarteniente

entre las manos Fennec? Es eso cierto? Bellis se volvi hacia Cumbershum y vio que estaba mirando al recin llegado con asombro y alarma. Entonces interrumpi al capitn. Seor dijo con tono de urgencia, me permite sugerir que demos las gracias a nuestros anfitriones y que les dejemos seguir con sus asuntos? lanz una mirada significativa a las jaibas. El intrprete estaba escuchando con atencin. El capitn titube y asinti con un gesto fugaz de la cabeza. Por favor, informe a nuestros anfitriones de que su hospitalidad es excelente orden a Bellis de forma brusca. Agradzcales su tiempo. Podemos encontrar la salida solos. Mientras Bellis traduca, las jaibas se inclinaron con elegancia. Los dos consejeros se adelantaron y volvieron a estrecharles las manos a todos los presentes. El capitn apenas consegua ocultar su furia. Se marcharon por donde haba entrado el seor Fennec. Seorita Gelvino? el capitn le indic la puerta que conduca de regreso al sumergible. Espere fuera, por favor. Estos son asuntos del gobierno. Bellis se demor un instante en el corredor mientras maldeca para sus adentros. Poda or la voz belicosa del capitn a travs de la puerta. Sin embargo, por mucho que se esforzara, no lograba entender lo que estaban diciendo. Maldita sea murmur y regres a la anodina sala en la que descansaba el sumergible como una especie de grotesca criatura varada. La jaiba asistente esperaba, impertrrita, mientras farfullaba algo para s. El piloto de la embarcacin se estaba limpiando la dentadura con un mondadientes. Le ola el aliento a pescado. Bellis se apoy contra una pared y esper. Despus de ms de veinte minutos el capitn irrumpi por la puerta, seguido por Cumbershum, que haca esfuerzos desesperados por aplacarlo. No me toque las narices en este momento, estamos, Cumbershum? grit el capitn. Bellis lo mir, asombrada. Usted asegrese de mantener al jodido seor Fennec fuera de mi vista o no me hago responsable de lo que pueda ocurrir, con misiva firmada y sellada por la puta comisin o sin ella. Tras el lugarteniente, Fennec asom la cabeza por la puerta. Con un gesto, Cumbershum les indic a Bellis y a l que subieran deprisa a bordo del submarino. Pareca haber sucumbido al pnico. Cuando se sent enfrente de Bellis, junto al capitn, la mujer se percat de que trataba de mantenerse lo ms alejado posible de Myzovic. Mientras el agua empezaba de nuevo a entrar por las paredes de la sala de hormign y el sonido de los motores ocultos haca vibrar al navo, el hombre vestido con la chaqueta de piel a rayas se volvi hacia Bellis y sonri. Silas Fennec susurr y le tendi la mano. Bellis esper un instante y a continuacin se la estrech. Bellis murmur. Gelvino.

Nadie habl durante el viaje de regreso a la superficie. Una vez en la cubierta del Terpscore, el capitn regres a su oficina hecho una furia. Seor Cumbershum dijo a voz en grito. Trigame al seor Fennec. Silas Fennec vio que Bellis lo estaba observando. Sacudi la cabeza en direccin al capitn y durante un momento muy breve puso los ojos en blanco. A continuacin, asinti a modo de despedida y fue al trote en pos de Myzovic. Johannes haba desaparecido. Deba de encontrarse en Salkrikaltor. Bellis contempl con cierto resentimiento las luces de las torres que se elevaban al otro lado de las aguas. No haba botes a los costados del Terpscore y nadie iba a llevarla a remo hasta all. Hasta la mojigata hermana Meriope haba encontrado fuerzas para dejar el barco. Se fue a buscar a Cumbershum. Estaba supervisando la reparacin de una de las velas. Seorita Gelvino la mir sin la menor calidez. Capitn dijo ella. Quera saber cmo podra depositar una carta en una consigna de la que el capitn Myzovic me ha hablado. He de enviar algo urgente... Su voz se apag. El hombre estaba sacudiendo la cabeza. Imposible, seorita Gelvino. No me sobra un solo hombre para su escolta, no tengo la llave y no tengo la menor intencin de pedrsela al capitn en este momento... Quiere que contine? Bellis sinti una punzada de miseria y se mantuvo muy quieta. Capitn dijo lentamente, sin ninguna emocin en la voz. El capitn en persona me prometi que podra dejar mi carta all. Es de la mxima importancia. Seorita Gelvino le interrumpi l. Si por m fuese, la escoltara personalmente, pero no puedo y me temo que no hay ms que hablar. Pero aparte de esto... levant una mirada furtiva y volvi a susurrar. Adems... le ruego que no comente esto pero... no necesitar usted de esa consigna. No puedo decirle ms. Lo entender dentro de pocas horas. El capitn ha convocado una reunin para maana por la maana. l se lo explicar. Crame, seorita Gelvino. No es necesario que deposite usted su carta aqu. Le doy mi palabra. Qu est queriendo decirme?, pens Bellis, aterrorizada y entusiasmada a un tiempo. Qu demonios est queriendo decirme? Como la mayora de los prisioneros, Tanner Sack nunca se alejaba demasiado del espacio que haba reclamado. Prximo a la escasa luz que llega desde arriba y a la comida, era uno de los ms codiciados. En dos ocasiones haban tratado de robrselo, ocupndolo cuando l se haba marchado a mear o a cagar. En ambas ocasiones haba conseguido persuadir al intruso sin necesidad de pelear. Permaneca sentado, de espaldas a la pared, en un extremo de la jaula, a veces durante varias horas seguidas. Shekel nunca tena que ir a buscarlo. Oye, Sack. Tanner estaba adormilado y las nubes de su cabeza tardaron un rato en disiparse. Shekel lo sonrea desde el otro lado de los barrotes.

Despierta, Tanner. Quiero hablarte de Salkrikaltor. Cierra el pico, muchacho gru un hombre junto a Tanner. Estamos intentando dormir. Que te follen, mierda Rehecha le espet Shekel. Querrs que te toque algo de comida la prxima vez que venga, verdad? Tanner estaba agitando las manos para tratar de calmar los nimos. Est bien, muchacho, est bien dijo mientras terminaba de despertarse. Hblame de lo que quieras pero en voz baja, vale? Shekel sonri. Estaba borracho y excitado. Has visto Ciudad Salkrikaltor alguna vez, Tanner? No, chico. Nunca haba salido de Nueva Crobuzon hasta ahora dijo Tanner con voz suave. Hablaba bajo, con la esperanza de que Shekel lo imitase. El muchacho puso los ojos en blanco y se reclin. Te montas en un pequeo bote y pasas entre edificios que salen del agua. En algunos sitios estn tan juntos como rboles. Y hay enormes puentes que pasan sobre ellos y algunas veces... algunas veces ves a alguien, humano o jaiba, que salta. Y cae de cabeza si es humano o sobre las cuatro patas si no y sale nadando o desaparece en el agua. Estaba en un bar del Barrio de la Superficie. Haba... sus manos hacan y deshacan formas estrechas mientras ilustraban lo que estaba diciendo. Sales del bote por una gran puerta y llegas a una sala grande en la que hay bailarinas... bailarinas humanas. Esboz una sonrisa pueril. Y junto a la barra el suelo desaparece... y hay una rampa que se hunde hasta varios kilmetros de profundidad. Todo est iluminado. Y hay jaibas yendo y viniendo, entrando por la rampa o marchndose de regreso a casa, entrando y saliendo del agua. Shekel no dejaba de sonrer y sacudir la cabeza. Uno de nuestros marineros estaba tan borracho que se cay al agua se ri. Tuvimos que sacarlo de all, medio ahogado. No s, Tanner, nunca haba visto nada igual. Estn nadando a nuestro alrededor ahora mismo, por debajo mismo de nosotros. Ahora mismo. Es como un sueo. El modo en que descansa sobre el agua. Y hay ms debajo que encima. Es como si se reflejara en el agua... slo que tambin pueden andar por el reflejo. Quiero verlo, Tanner dijo con tono de urgencia. Hay trajes y cascos y todas esas cosas en el barco. Bajara ahora mismo, sabes? Me encantara ver lo que hacen all. Tanner estaba tratando de pensar en algo que decir pero estaba todava muy cansado. Sacudi la cabeza y trat de recordar algn pasaje de las Crnicas de Pata de Cuervo que hablara sobre la vida en el mar. Pero antes de que pudiera hablar, Shekel se levant a trancas y barrancas. Ser mejor que me vaya, Tanner dijo. El capitn ha dado toda clase de rdenes. Reunin al amanecer, instrucciones importantes, bla, bla, bla. Ser mejor que vaya a echar una cabezada. Tanner tard an un rato en recordarla historia de Pata de Cuervo y los Asesinos de Conchas. Para entonces, Shekel ya haba desaparecido.

5
Cuando Bellis se levant al da siguiente, el Terpscore se encontraba en mar abierto. El fro haba ido en descenso conforme viajaban hacia el este y los pasajeros que se haban congregado encubierta a instancias del capitn ya no llevaban sus abrigos ms gruesos. La tripulacin se encontraba a la sombra del palo de mesana y los oficiales en las escaleras que conducan al puente. El recin llegado, Silas Fennec, estaba solo. Se dio cuenta de que Bellis lo estaba observando y le sonri. Lo conoce? dijo Johannes Lacrimosco, tras ella. Se estaba frotando la barbilla y observaba a Fennec con inters. Usted estaba abajo con el capitn, verdad? Cuando el seor Fennec apareci. Bellis se encogi de hombros y apart la mirada. No hablamos dijo. Tiene idea de por qu nos hemos desviado? pregunt Johannes. Bellis frunci el ceo mostrando su perplejidad. l la mir con exasperacin. El sol dijo l con lentitud. Est a nuestra izquierda. Nos dirigimos al sur. Vamos en direccin equivocada. Cuando el capitn apareci sobre ellos, en las escaleras, los murmullos se extinguieron en cubierta. Se llev un embudo de cobre a los labios. Gracias a todos por haberse reunido tan deprisa su voz alzada resonaba con ecos metlicos sobre todos ellos. Tengo noticias inquietantes baj el megfono un momento mientras pareca considerar lo que iba a decir a continuacin. Cuando volvi a hablar se mostraba ms agresivo. Permtanme que les diga que no tolerar controversia o disenso alguno. Este tema no est abierto a discusin. Me veo obligado a responder ante circunstancias imponderables y no pienso permitir que me cuestionen. No vamos a dirigirnos a Nova Esperium. Regresamos a la Baha de Hierro. El pasaje estall en exclamaciones de asombro y clera y la tripulacin en murmullos de perplejidad. No puede hacerlo!, pens Bellis. Sinti una oleada de pnico, pero no sorpresa. Se dio cuenta de que lo haba estado esperando desde la insinuacin de Cumbershum. Se dio cuenta tambin de que en alguna parte de su interior el pensamiento del regreso le haca sentir jbilo. Acall ese sentimiento. No puedo regresar a casa, pens enloquecida. Tengo que escapar. Qu voy a hacer? Ya basta! grit el capitn. Como ya he dicho, no he tomado esta decisin a la ligera alz la voz sobre los gritos de protesta. Dentro de una semana estaremos de regreso en la Baha de Hierro, donde se dispondrn las medidas

alternativas necesarias para los pasajeros de pago. Puede que tengan que viajar en otro barco. Soy consciente de que todo esto aadir un mes a su viaje y lo nico que puedo hacer es ofrecerles mis disculpas. Con el rostro sombro y lvido, no transmita aire alguno de disculpa. Nova Esperium tendr que sobrevivir unas pocas semanas ms sin ustedes. Los pasajeros sern confinados en la cubierta de popa hasta las tres en punto. La tripulacin se quedar para recibir nuevas rdenes dej el megfono en el suelo y baj a la cubierta. Durante un momento, su figura fue lo nico que se movi. Entonces se quebr la quietud y varios pasajeros se lanzaron en tropel a su encuentro, demandando que cambiara de idea. Los gritos de furia del capitn podan orse mientras llegaban a su lado. Bellis estaba mirando fijamente a Silas Fennec. Evalundolo. El hombre asista con el rostro impasible al revuelo que haba provocado. Repar en la atencin de Bellis, la mir durante un momento y a continuacin se alej con aire despreocupado. Johannes Lacrimosco pareca completamente desarbolado. Su rostro boquiabierto era una imagen casi cmica de consternacin. Qu es lo que est haciendo? dijo. De qu est hablando? No puedo esperar otra quincena bajo la lluvia de Baha de Hierro! Dioses! Y por qu ha puesto rumbo al sur? Est tomando de nuevo la ruta que pasa por las Aletas... Qu est ocurriendo? Est buscando algo dijo Bellis, en voz lo bastante baja como para que slo l pudiera or sus palabras. Lo tom del codo y lo alej con gentileza de la multitud. Y si yo fuera usted, no desperdiciara saliva con el capitn. Nunca lo admitir, pero no creo que tenga la menor eleccin. El capitn atraves a grandes zancadas la cubierta de una borda a la otra, abri un catalejo con un movimiento brusco y escudri el horizonte. Los oficiales le gritaban rdenes a los hombres de la cofa. Bellis se fijaba en el asombro de los pasajeros, entre quienes circulaban toda clase de rumores. Ese hombre es una desgracia oy decir a alguien. Cmo puede gritarle a pasajeros de pago de esa manera! Me encontraba junto a la oficina del capitn y o que alguien lo acusaba de perder tiempo... y de desobedecer las rdenes les inform, perpleja, la seorita Cardomium. Cmo es posible? Es Fennec, pens Bellis. Est enfadado porque no estamos regresando directamente. Y Myzovic est... qu? Buscando alguna prueba de lo ocurrido a la Sorghum de camino a casa. Al otro lado de las Aletas, el mar, libre de rocas, era ms oscuro, ms poderoso y ms fro. El cielo estaba plido. Se encontraban ms all del Canal Basilisco. Aqul era el extremo del Ocano Hinchado. Bellis contemplaba las interminables olas verdes con desagrado. Senta algo vertiginoso. Se imagin seis, siete, ocho mil kilmetros de agua salada extendindose sin descanso en direccin este y cerr los

ojos. El viento le azotaba el rostro con insistencia. Se dio cuenta de que de nuevo estaba pensando en el ro, en aquella franja de agua que conectaba Nueva Crobuzon con el mar como un cordn umbilical. Cuando Fennec reapareci, caminando con paso rpido sobre la cubierta de popa, Bellis le sali al paso. Seor Fennec dijo. El rostro del hombre se abri al verla acercarse. Bellis Gelvino le dijo. Confo en que este retraso no suponga un gran contratiempo para usted. Ella le indic con un gesto que se alejaran hasta donde no pudieran or su conversacin los pocos pasajeros y tripulantes que se encontraban cerca. Se detuvo a la sombra de la enorme chimenea del barco. Me temo que s lo hace, seor Fennec le dijo. Mis planes son bastante especficos. ste es un problema bastante serio para m. No s cundo podr encontrar otro barco que requiera de mis servicios Silas Fennec inclin la cabeza para expresar una vaga simpata. Saltaba a la vista que estaba distrado. Bellis volvi a hablar rpidamente. Me pregunto si podra usted arrojar algo de luz sobre el cambio de planes forzado que ha enfurecido tanto a nuestro capitn titube. Podra decirme lo que est ocurriendo, por favor? Fennec alz las cejas. No puedo, seorita Gelvino dijo con tono templado. Seor Fennec musit ella framente. Ya ha visto la reaccin de nuestros pasajeros y sabe lo impopular que es esta distraccin. No le parece que yo... todos nosotros pero yo por encima de todos... me merezco una explicacin? Sabe usted lo que podra ocurrir si le contara a los dems lo que sospecho... que todo este embrollo ha sido instigado por el misterioso recin llegado...? Bellis hablaba rpidamente, tratando de provocarlo y avergonzarlo para que accediera a contarle la verdad, pero su voz se apag de repente al ver la reaccin del hombre. Su rostro cambi de repente y por completo. Su expresin amigable y levemente traviesa se endureci. Levant un dedo para acallarla. Y cuando habl, pareca muy sincero y preocupado. Seorita Gelvino dijo. Comprendo su enfado pero debe usted escucharme. Ella se enderez y lo mir a los ojos. Debe retirar esa amenaza. No voy a apelar a su tica profesional ni a su honor. Pero s que apelar a usted. No tengo la menor idea de lo que puede haber supuesto o imaginado, pero permtame que le diga que es vital, lo comprende?, vital que yo llegue a Nueva Crobuzon cuanto antes, sin interrupcin, sin protestas. Sigui una prolongada pausa. Hay... hay muchsimo en juego, seorita Gelvino. No puede usted difundir habladuras. Le estoy rogando que se guarde esa informacin para usted. Necesito que sea usted discreta. No la estaba amenazando. Su semblante y su voz eran severos pero no agresivos. Tal como acababa de decir, estaba rogando, no tratando de intimidarla para conseguir que se sometiera. Le hablaba como un compaero, un confidente. E, impresionada y conmovida por su fervor, ella se dio cuenta de que se guardara

para s lo que haba odo. l vio cmo se aposentaba aquella decisin en su rostro y asinti ligeramente para darle las gracias, antes de alejarse. En su camarote, Bellis trataba de decidir lo que iba a hacer. No sera seguro quedarse mucho tiempo en Bocalquitrn. Tena que subir a bordo de un barco lo antes posible. Deseaba con todas sus fuerzas que fuera uno que se dirigiera a Nova Esperium, pero se dio cuenta con una funesta sensacin de presentimiento que ya no estaba en posicin de elegir. No fue ninguna conmocin. Tan solo se dio cuenta, racional y lentamente, de que tendra que ir a donde pudiera. No poda demorarlo ms. Sola, lejos de la atmsfera viciada de rabia y confusin que se haba adueado del resto del barco, Bellis sinti que toda su esperanza se secaba. Se sinti como un papel viejo, a punto de ser arrastrado por el aire tormentoso que soplaba en cubierta. El hecho de conocer en parte los secretos del capitn no supona ningn consuelo. Nunca se haba sentido tan sola y alejada de casa. Rompi el sello de su carta, suspir y empez a aadir una ltima pgina. "Da del Crneo, 6 de Aurora de 1779. Por la tarde", escribi. "Vaya, mi amor, quin lo hubiera pensado? Una posibilidad de aadir unas pocas lneas". Se sinti reconfortada. Aunque el tono sarcstico que estaba utilizando era una impostura, la consol y no dej de escribir cuando la hermana Meriope regres y se meti en la cama. Continu hacindolo bajo la luz de la diminuta lamparilla de aceite, desgranando atisbos de conspiraciones y secretos mientras el Ocano Hinchado lama de forma montona el hierro del Terpscore. Un gritero confuso despert a Bellis a las siete de la maana siguiente. Sali al exterior mientras terminaba de atarse los cordones de las botas y de camino a la cubierta tropez con otros pasajeros soolientos. La brillantez de la luz exterior la hizo pestaear. Haba varios marineros apoyados sobre las barandillas de babor, gesticulando y gritando. Bellis sigui sus miradas en direccin al horizonte y se dio cuenta de que estaban mirando hacia arriba. Haba un hombre parado en el cielo, inmvil, a unos setenta metros de distancia, sobre el mar. Bellis se qued boquiabierta, con aspecto de idiota. El hombre sacuda las piernas como un beb y miraba en direccin al barco. Pareca flotar en el aire. Estaba sujeto por un arns que penda de un globo. Tante su cinturn y algo, lastre posiblemente, cay dando vueltas hacia el mar. Con una sacudida, el hombre se elev otros quince metros. Con el tenue sonido de un motor, se movi describiendo una curva muy poco elegante. Empez a dar una vuelta muy larga y muy poco firme en torno al Terpscore. Regresad a vuestros malditos puestos! la tripulacin se dispers de inmediato al sonido de la voz del capitn. ste acababa de aparecer en la cubierta principal y

estaba observando los lentos giros de la figura con su catalejo. El hombre flotaba cerca de los extremos de los mstiles de un modo vagamente predatorio. El capitn le grit con su megfono: Usted... el de ah arriba... su voz se oa con claridad. Hasta el mar pareca guardar silencio. Aqu el capitn Myzovic del Terpscore, vapor de la Marina Mercante de Nueva Crobuzon. Le ordeno que descienda y se presente ante m. Si no lo hace, lo considerar una accin hostil. Tiene un minuto para obedecer o nos veremos obligados a defendernos. Jabber murmur Johannes. Alguna vez ha visto algo semejante? Estamos demasiado lejos de la costa como para que haya venido desde tierra firme. Tiene que ser un explorador de otro barco que est ms all de nuestro campo de visin. El hombre sigui dando vueltas sobre ellos y durante algunos segundos el zumbido de su motor fue el nico sonido existente. Por fin, Bellis habl. Piratas? murmur. Es posible Johannes se encogi de hombros. Pero los filibusteros nunca podran hacerse con un barco de este tamao o tan armado. Suelen atacar mercantes ms pequeos, barcos con casco de madera. Y si son corsarios... frunci los labios. Bueno, si tienen patente de Fig Vadiso o cualquier otro sitio, es posible que posean la potencia de fuego necesaria para amenazarnos, pero estaran locos corriendo el riesgo de entrar en guerra con Nueva Crobuzon. Las Guerras Pirata ya terminaron, por el amor de Jabber! Bueno! grit el capitn. sta es la ltima advertencia. Cuatro mosqueteros se haban situado junto a la borda. Apuntaron al visitante areo. Al instante, el sonido de su motor cambi. El hombre dio una sacudida y empez a alejarse del barco de forma errtica. Fuego, maldita sea! grit el capitn y sonaron las detonaciones de los mosquetes, pero el hombre ya se haba situado fuera de su alcance. Retrocedi durante largo rato, cada vez ms pequeo en direccin al horizonte. No se vea nada en la direccin a la que se encaminaba el aeronauta. Su barco debe de estar a ms de cuarenta kilmetros de distancia dijo Johannes. Tardar ms de una hora en llegar hasta l. El capitn estaba gritando rdenes a la tripulacin. La organiz en unidades, las arm y las situ por todo el permetro del barco. Los hombres tanteaban sus armas con nerviosismo, al tiempo que escudriaban las morosas aguas. Cumbershum se acerc trotando a los pasajeros congregados y les orden que regresaran a sus camarotes o al comedor. Lo hizo con tono cortante. El Terpscore es rival ms que digno para cualquier pirata y ese explorador debe de haberse dado cuenta dijo. Pero hasta que volvamos a estar al otro lado de las Aletas, el capitn insiste en que no estorben a la tripulacin. Ahora, por favor. Bellis permaneci sentada largo rato con la carta en el bolsillo. Fum y bebi agua y t en el comedor medio vaco. Al principio la atmsfera era tensa pero al cabo de una hora el miedo se haba desvanecido un tanto. Se puso a leer. Y en ese momento se alzaron gritos sofocados junto con la vibracin provocada por varios pies que corran. Bellis apur su vaso y corri con el resto del pasaje hacia

la ventana. Sobre el mar, media docena de formas oscuras se precipitaba hacia ellos. Acorazados de bolsillo. Estn locos! sise el Dr. Mollificatt. Cuntos son, cinco? No podrn con nosotros! Un estruendo devastador son en la cubierta del Terpscore y el agua que haba frente al primero de los barcos atacantes estall en un enorme crter de espuma y agua. Eso era una salva de advertencia dijo alguien. Pero no dan la vuelta. Las pequeas embarcaciones atravesaron la violenta espumarada y se precipitaron como autnticos suicidas hacia el gran barco de hierro. Se escucharon ms pasos a la carrera, ms rdenes vociferadas. Esto va a ser horrible el rostro del Dr. Mollificatt se distorsion en una mueca y mientras hablaba, el Terpscore se escor violentamente y reson el estruendoso choque de dos masas metlicas. En la bodega, Tanner Sack cay sobre su compaero. Hubo un grito masivo de terror. Los Rehechos cayeron los unos sobre los otros, las heridas se abrieron y la carne infectada volvi a supurar. Se alzaron alaridos de dolor. Atrapados en la oscuridad, los prisioneros sintieron que el barco era arrancado de repente de las aguas. Qu ocurre? gritaron hacia las escotillas. Qu est pasando? Ayudadnos! Tropezaron y lanzaron patadas, se abrieron camino por la fuerza hasta los barrotes y se aplastaron unos a otros contra el hierro. Hubo ms gritos y el pnico se extendi entre ellos. Tanner Sack grit con sus camaradas. Nadie acudi. El barco se tambale como si acabara de recibir un puetazo. Bellis fue arrojada contra la ventana. Los pasajeros se dispersaban, gritaban, aullaban, se ponan en pie con los ojos llenos de terror, tiraban sillas y taburetes para apartarlos de su camino. En el nombre de Jabber, qu es esto? grit Johannes. Cerca de l, alguien estaba rezando. Bellis sali a cubierta entre la atropellada multitud. Los pequeos barcos blindados seguan avanzando hacia el Terpscore desde babor pero ahora, aparecido como por ensalmo en el lado de estribor, donde nadie haba estado mirando, apretado contra el costado del barco, haba un enorme submarino negro. Tena ms de treinta metros de eslora y estaba estriado con tubos y tachonado de aletas metlicas segmentadas. Segua chorreando agua de mar desde las junturas que unan los remaches y las protuberancias que haba bajo las escotillas. Bellis contempl boquiabierta aquella cosa de aspecto funesto. Los oficiales y marineros gritaban, confundidos, mientras trataban de reagruparse. En la parte superior del sumergible empezaron a levantarse dos escotillas. Ustedes! desde la cubierta, Cumbershum seal a los pasajeros. Adentro

ahora mismo! Bellis regres al pasillo. Jabber aydame oh dioses oh mierda joder, pens en una confusa avalancha. Mir a su alrededor, medio enloquecida y escuch cmo corran de un lado a otro los pasajeros. Entonces, de repente, record el pequeo armario desde el que poda ver la cubierta. En el exterior, al otro de la delgada pared, se oan gritos y disparos. Limpi de forma frentica la estantera que tapaba la ventana y acerc los ojos al sucio cristal. Explosiones de humo decoloraban el aire. Los hombres pasaban corriendo junto al cristal, presa del pnico. Ms all de ellos y por debajo, por toda la cubierta, pequeos grupos libraban una confusa y sucia batalla. Los invasores eran en su mayor parte hombres y cactos, unas pocas mujeres de aspecto duro y algunos Rehechos. Vestan ropa ostentosa y estrafalaria, largas chaquetas y pantalones de vivos colores, botas altas y cinturones tachonados. Lo que los distingua de los piratas de las pantomimas y los grabados baratos era la mugre y edad de las prendas, la determinacin implacable de sus semblantes y la organizada eficiencia de su ataque. Bellis lo vio todo con imposible detalle. Lo percibi como una sucesin de cuadros, como heliotipos proyectados en rpida sucesin en la oscuridad. El sonido pareca disociado de la imagen, el fuerte zumbido de una interferencia en el fondo de su crneo. Vio al capitn y a Cumbershum, gritando rdenes desde el castillete de popa al tiempo que disparaban sus pistolas y recargaban frenticamente. Un marinero cacto arroj al suelo su espada rota, derrib a uno de los marineros con un poderoso puetazo y aull de dolor al ser rociado en el codo con un spray de savia que utilizaba el compaero de aqul. Un grupo de hombres aterrorizados atac a los piratas con mosquetes y bayonetas, vacil y se vio atrapado entre dos Rehechos armados con enormes trabucos. Los jvenes marineros cayeron aullando en medio de una lluvia de carne destrozada y metralla. Bellis vio varias figuras suspendidas con arneses de globos, como el primer explorador, que volaban a baja altura con un zumbido sedante sobre la refriega y disparaban sus pistolas de chispa sobre la multitud. La cubierta estaba manchada de sangre. Haba cada vez ms gritos. Bellis estaba temblando. Se mordi el labio. Aquella escena tena algo irreal. La violencia era grotesca y horripilante pero en los anchos ojos de los marineros Bellis vio perplejidad, la duda de que todo aquello estuviese ocurriendo en realidad. Los piratas luchaban con pesadas cimitarras y pistolas de pequeo tamao. Con aquellos atavos multicolores parecan una caterva, pero eran rpidos y disciplinados y combatan como un ejrcito. Maldicin! grit el capitn Myzovic, y entonces levant la mirada y dispar. Uno de los atacantes de los globos sufri una sacudida y su cabeza sali disparada

hacia atrs dejando un reguero de sangre. Sus manos tantearon con torpeza el cinturn y empez a soltar lastre como pesadas deposiciones. El cadver se elev a toda velocidad, describiendo espirales en direccin a las nubes. El capitn gesticulaba de forma frentica. Reagrpense, por el amor de... joder! grit. Echad a ese bastardo de la cubierta de popa! Bellis gir la cabeza pero no pudo ver a quin se refera el capitn. Sin embargo, s que lo escuch, muy prximo a ella, dando rdenes con voz tensa. Los invasores respondan, abandonaban las escaramuzas para formar unidades cohesionadas, apuntaban a los oficiales, trataban de romper la lnea de marineros que les bloqueaban el paso hacia el puente. Rndanse! exclam la voz junto a su ventanuco. Rndanse y acabemos con esto de una vez! Despchenme a ese bastardo! le grit el capitn a su tripulacin. Cinco o seis marineros pasaron corriendo frente a la ventana de Bellis, espadas y pistolas en mano. Hubo un momento de silencio y luego un sonido sordo y un crujido tenue. Oh, Jabber... el grito fue histrico, pero se quebr de repente en una exhalacin nauseabunda. Sigui una salva de alaridos. Dos de los hombres retrocedieron tambalendose y volvieron a aparecer frente a Bellis y entonces fue ella la que grit, horrorizada. Sus ropas y cuerpos estaban destrozados por un nmero increble de heridas, como si hubieran sido atacados por centenares de enemigos al mismo tiempo. No haba en ellos ni un espacio de quince centmetros que no luciera un profundo corte. Sus cabezas eran mezcolanzas de sangre y hueso. Bellis estaba paralizada por el terror. Temblaba, con las manos en la boca. Haba algo profundamente antinatural en aquellas heridas. Parecan cambiar de estado con un estremecimiento, desgarrones profundos que de repente se volvan insustanciales, como la materia de los sueos. Pero la sangre que se encharcaba bajo sus cuerpos era muy real y los hombres estaban realmente muertos. El capitn contemplaba fijamente la escena, aturdido. Bellis escuch un millar de susurros de aire solapados. Se alzaron sendos gritos lloriqueantes y sendos redobles hmedos al golpear los cuerpos el suelo. El ltimo de los marineros pas corriendo frente a Bellis, por donde haba venido, aullando de terror. Alguien le arroj una pistola que lo acert slidamente en la nuca. El hombre cay de rodillas. Cerdo impo! estaba gritando el capitn Myzovic. Su voz sonaba encolerizada y profundamente aterrorizada. Bastardo adorador del demonio! Sin prestarle la menor atencin, un hombre ataviado de gris apareci caminado con lentitud en el campo de visin de Bellis. No era alto. Se mova con aplomo calculado, conduciendo su musculoso cuerpo como hara un hombre mucho ms esbelto. Llevaba una armadura de cuero, una prenda color carbn llena de bolsillos cintos y pistoleras. Estaba rayada y manchada de sangre. Bellis no poda verle la cara. Camin hacia el hombre cado, empuando una espada teida por completo de sangre, que goteaba con rapidez.

Rndete dijo con voz tranquila al hombre que tena delante. ste lo miraba con terror mientras trataba desesperadamente de encontrar su cuchillo. El invasor vestido de gris dio una vuelta en el aire, con las piernas y los brazos doblados. Se revolvi como si estuviera bailando, lanz una patada y su pie golpe al cado en el rostro y lo hizo caer de espaldas. El marinero se desplom sobre la cubierta, sangrando, inconsciente o muerto. Cuando el hombre de gris se pos en el suelo, estaba completamente quieto. Como si no se hubiera movido. Rendios grit, muy alto, y los hombres del Terpscore titubearon. Estaban perdiendo la batalla. Los cuerpos yacan por todas partes como la basura, junto a hombres agonizantes que pedan ayuda a gritos. La mayora de los muertos vesta el azul de la Marina Mercante de Nueva Crobuzon. Cada segundo que pasaba emergan ms piratas del sumergible y los remolcadores blindados. Rodearon a los hombres del Terpscore y los acorralaron en la cubierta principal. Rendios volvi a gritar el hombre con un acento que no resultaba familiar. Tirad las armas y esto habr acabado. Volved a alzarlas contra nosotros y os haremos mil pedazos. Que los dioses te jodan y te pudran en...! grit el capitn Myzovic pero el comandante pirata le interrumpi. Cuntos de sus hombres tienen que morir, capitn? dijo con la voz de un actor. Ordneles que suelten las armas ahora y no tendrn que sentirse como traidores. Si no lo hace, les estar ordenando que mueran. Sac un grueso pedazo de fieltro de su bolsillo y empez a limpiar la hoja de su espada. Decdase, capitn. Se hizo el silencio en la cubierta. Tan slo se oan los tenues zumbidos de los motores de los aeronautas. Myzovic y Cumbershum conversaron durante un segundo, y a continuacin el capitn mir a sus perplejos y aterrorizados hombres y alz las manos. Tiren las armas grit. Hubo una pausa antes de que obedecieran. Mosquetes y pistolas y espadas cortas chocaron contra la cubierta. La victoria es vuestra, seor mo exclam. Quedaos donde estis, capitn grit el hombre de gris. Yo me acercar. Habl rpidamente en sal a los piratas que se encontraban a su lado junto a la ventana. Bellis escuch una palabra que sonaba como "pasajeros" y la descarga de adrenalina hizo que se marease. Permaneci acurrucada y en silencio mientras escuchaba chillidos provenientes de los pasillos, proferidos por los pasajeros que eran sacados a la cubierta por los piratas. Escuch a Johannes Lacrimosco, las penosas lgrimas de Meriope, la pomposidad aterrorizada del Dr. Mollificatt. Escuch una detonacin seguida por un grito aterrado. Poda or las voces de los pasajeros en el exterior, lamentndose mientras los llevaban a la cubierta principal. Los piratas eran muy exhaustivos. Bellis estaba en silencio pero oa los portazos que se iban dando conforme las habitaciones eran registradas. Trat desesperadamente de atrancar la suya pero el hombre del pasillo la abri con facilidad de un empujn y entonces, enfrentada a l, sombro y empapado de sangre,

enfrentada a su machete, perdi todo deseo de resistir. Solt la botella con la que se haba armado y dej que la sacara de all.

La tripulacin fue dispuesta en una fila, casi un centenar de hombres sumidos en herida miseria, en un extremo de la cubierta. Haban arrojado los muertos por la borda. Los pasajeros estaban juntos pero un poco apartados. Algunos de ellos, como Johannes, sangraban por la nariz o tenan moratones. En mitad de los pasajeros, tan rendido y miserable como todos los dems, se encontraba Silas Fennec. Mantena la cabeza gacha. No le devolva a Bellis sus furtivas miradas. En el centro de la cubierta se encontraba el hediondo cargamento del Terpscore: las docenas de Rehechos que haban sido rescatados de la bodega. Estaban totalmente confundidos, los ojos entornados a causa de la luz, mirando a los piratas con perplejidad. Los extravagantes invasores estaban trepando por los aparejos o arrojando desperdicios al mar. Rodeaban la cubierta y apuntaban a los cautivos con armas de fuego y arcos. Haban tardado mucho en sacar a todos aquellos aterrorizados y aturdidos Rehechos. Cuando se vaciaron las ftidas bodegas, se encontraron varios cuerpos muertos. Fueron arrojados al mar, donde sus extremidades y adiciones metlicas no tardaron en llevrselos ms all del alcance de la luz. El enorme submarino segua parado con aire perezoso en la superficie, amarrado al lado del Terpscore. Las dos embarcaciones se balanceaban al unsono. El hombre de gris, el lder de los piratas, se volvi lentamente hacia sus prisioneros. Era la primera vez que Bellis le vea la cara. Deba de rondar los cuarenta, supuso, y llevaba el canoso cabello muy corto. Rasgos fuertes. Sus profundos ojos eran melanclicos, la boca severa y triste. Bellis se encontraba junto a Johannes, cerca de los oficiales, que guardaban silencio. El hombre vestido de cuero camin hacia el capitn. Mientras pasaba junto a los pasajeros, se qued mirando a Johannes durante dos o tres segundos y a continuacin se alej lentamente. Bien dijo el capitn Myzovic en voz lo bastante alta como para que lo oyeran muchos. El Terpscore es vuestro. Pretendis pedir rescate? Debera deciros, seor mo, que la potencia a la que representis ha cometido un grave error. Nueva Crobuzon no perdonar esta ofensa. El lder de los piratas estaba inmvil. No capitn ahora que no tena que gritar sobre el estrpito de la batalla, su voz era suave, casi femenina. Al igual que su rostro, pareca teida por alguna tragedia. Nada de rescate. La potencia a la que represento no siente inters alguno por Nueva Crobuzon, capitn mir a Myzovic a los ojos y sacudi la cabeza lenta y solemnemente. Ninguno en absoluto. Extendi el brazo hacia atrs, sin mirar y uno de sus hombres le tendi una gran

pistola de pedernal. La sostuvo frente a s con los ademanes de un experto, la examin con la mirada entornada y revis la cazoleta. Sus hombres son valientes, pero no son soldados, capitn dijo, al tiempo que sopesaba el arma. Quiere usted mirar a otro lado, capitn? Hubo unos segundos de silencio, antes de que a Bellis se le encogiera el estmago y sus piernas estuvieran a punto de fallar al darse cuenta de lo que el hombre quera decir. Al mismo tiempo, la comprensin se abati sobre el capitn y los dems. Se escucharon varios jadeos mientras los ojos de Myzovic se abran de asombro y se le llenaba el rostro de rabia y terror. Las emociones lucharon entre s en una batalla sucia. Su boca se retorci, se abri y volvi a cerrarse. No, no pienso mirar a otro lado, seor grit por fin y el sonido, la histeria y el aturdimiento que le quebraban la voz, hicieron que a Bellis le costara respirar. No lo har, maldito y jodido seor, puto cobarde, seor, pedazo de mierda... El hombre de gris asinti. Como deseis dijo. Levant el arma y dispar al capitn Myzovic en un ojo. Hubo un fugaz crujido y un borbotn de sangre y hueso mientras el cuerpo del capitn caa da espaldas con un espasmo, el destrozado rostro con una mueca de furia y estupidez. Cuando choc con el suelo se alz un coro de gritos y jadeos incrdulos. Junto a Bellis, Johannes se tambale y empez a proferir sonidos guturales. Bellis sinti arcadas y trag saliva. Respiraba entrecortadamente y no lograba apartar la mirada del muerto que se retorca en un charco de sangre. Se dobl sobre s misma, a punto de vomitar. En alguna parte, detrs de ella, la hermana Meriope balbuceaba el Lamento de Darioch. El asesino devolvi el arma, recibi otra recin cargada. Se volvi hacia los oficiales. Oh, Jabber gimote Cumbershum con voz temblorosa. Mir el cuerpo del capitn y luego al pirata. Oh, querido Jabber solloz y cerr los ojos. El hombre de gris le dispar en la sien. Dioses grit alguien con voz histrica. Los oficiales proferan alaridos, miraban enloquecidos a su alrededor, trataban de encontrar algn lugar al que escapar. Los truenos de aquellos dos disparos parecan merodear an por la cubierta como sonidos fantasmales. La gente estaba gritando. Algunos de los oficiales haban cado de rodillas y suplicaban. Bellis haba empezado a hiperventilar. El hombre de gris escal a buen paso la escalera del castillo de proa y se volvi hacia la cubierta. Las muertes grit ahuecando las manos alrededor de la boca han terminado. Esper a que los sonidos del miedo remitieran. Las muertes han terminado repiti. No tenemos que matar a nadie ms. Me os? Han terminado. Extendi los brazos mientras el sonido volva a empezar, en esta ocasin el eco de asombro y el alivio incrdulo. Escuchadme grit. Tengo un anuncio que hacer. Vosotros, los de azul, los marineros de la marina mercante de Nueva Crobuzon. Vuestros das en la marina han

terminado. Vosotros, los tenientes y subtenientes, debis reconsiderar vuestra posicin. En el lugar al que nos dirigimos no hay lugar para quienes veneran sus cargos. Con desesperada y aterrorizada malicia, Bellis lanz una mirada de soslayo a Fennec. El hombre se estaba mirando las manos entrelazadas con fiera intensidad. Vosotros... continu el hombre, sealando con un gesto a los hombres y mujeres de las bodegas, ya no sois Rehechos, ni esclavos. Vosotros... mir a los pasajeros, vuestros planes para una nueva vida deben cambiar. Se sujet a la barandilla y recorri con la mirada el grupo de estupefactos prisioneros. Desde los cadveres del capitn y el primer oficial, lentos regueros de sangre discurran hacia ellos. Debis venir conmigo dijo el hombre, lo suficientemente alto como para que todos pudieran orlo. A una nueva ciudad.

Primer interludio: en otro lugar


Cosas indistintas se deslizan y asen rocas para abrirse camino por las aguas. Se mueven de noche por un mar opaco de oscuridad, a travs de los campos cultivados de quelpos y algas, hacia las luces de las aldeas jaibas que salpican los bajos. Penetran con deslizante silencio en los craales. Las focas prisioneras avistan su llegada y saborean los remolinos y ondas que levantan en su estela y, presa de una furia aterrada se retuercen y se arrojan contra las paredes y techos de sus jaulas. Los intrusos se asoman como trasgos curiosos por las ventanas excavadas de las moradas y aterrorizan a los habitantes, quienes salen precipitadamente sobre sus segmentadas patas, blandiendo lanzas y horcas y haciendo chasquear las pinzas. Los granjeros jaiba son derrotados fcilmente. Son apresados, capturados y maniatados y luego interrogados. Sometidas por la taumaturgia, persuadidas por la violencia, las jaibas musitan las respuestas a preguntas siseadas. Reuniendo jirones fortuitos de informacin, los sinuosos cazadores descubren cosas que necesitan saber. Oyen hablar de los sumergibles que navegan entre Salkrikaltor y las aldeas del Canal Basilisco. Patrullando a travs de casi dos mil kilmetros de agua, vigilando las nebulosas fronteras de influencia de la mancomunidad de las jaibas. Buscando intrusos. Los cazadores discuten y traman y urden. Sabemos de dnde viene. Pero quiz no regrese. La inseguridad. A su hogar o hacia el este... lejos? El rastro se bifurca y no hay ms que una cosa que puedan hacer. Los cazadores se separan en dos contingentes. Uno se dirige al sudoeste, hacia las aguas bajas, Baha de Hierro y Bocalquitrn y la espesa y diluida sal del estuario del Gran Alquitrn, para escuchar y vigilar, para esperar noticias, para espiar y esconderse y tratar de descubrir. Con un revoloteo de agua desplazada, desaparecen. El otro grupo, con una misin ms incierta, se aleja y se sumerge. Desciende, hacia las aplastantes profundidades.

Segundo interludio: Bellis Gelvino


Oh. Oh, adnde nos dirigimos? Encerrados en nuestros camarotes e interrogados con el rostro tapado, como si esos asesinos, esos piratas, fueran agentes del censo o burcratas o... Nombre?, preguntan y, profesin? A continuacin quieren saber mi, razn para viajar a Nova Esperium?, y creo que me reir en sus caras. Adnde coo nos dirigimos? Toman largas notas, me reducen a hechos en sus formularios y luego se vuelven a la hermana Meriope y hacen lo mismo con ella. Responden de la misma manera frente a la lingista y frente a la monja, con pequeos gestos de asentimiento y preguntas de clarificacin. Por qu dejan que conservemos nuestras cosas? Por qu no me quitan las joyas, o me violan o me matan? Nada de armas, nos dicen, nada de dinero ni de libros, pero las dems cosas podemos conservarlas y registran nuestros bales (sin esmerarse demasiado) y sacan los cuchillos y los billetes y las monografas y me ensucian la ropa pero me dejan todo lo dems. Me dejan las cartas, las botas, los dibujos y toda la basura que he ido acumulando. Discuto por mis libros. No puedo dejar que os los llevis, digo, dejad que me los quede son mos, algunos hasta los escrib yo misma, y dejan que me quede el cuaderno de notas en blanco, pero los libros impresos, las historias y los manuales y la larga novela, esos me los quitan. Sin ningn esfuerzo. Les da igual cuando les grito que B. Gelvino soy yo. Se llevan los libros de Gelvino igualmente. Y no s por qu. Nada de lo que estn haciendo tiene ningn sentido. La hermana Meriope se sienta y reza, murmura sus suras sagradas y siento sorpresa y alegra al ver que no est llorando. Nos mantienen encerrados y de tanto en cuanto aparecen con t y comida, ni desconsiderados ni agradables, distantes como cuidadores de un zoolgico. Quiero salir, se lo digo. Arao mi puerta y debo ir al bao les digo y trato de asomarme por la puerta y el centinela de mi pasillo me grita que entre y me trae un cubo que la hermana Meriope contempla con aire mortificado. Me da igual. Estaba mintiendo, quera ver a Johannes o a Fennec, quera saber lo que est pasando en otros sitios. Por todas partes, ruido de pasos y una discusin que casi alcanzo a escuchar en un idioma que casi comprendo: al norte noroeste, oigo y, otro lado de la cubierta y, dnde est Su Excelencia El Guardin?, y luego ms cosas an ms opacas. A travs de la portilla de mi cama no se ve ms que lluvia sobre el agua y oscuridad por encima y por debajo de ella. Fumo y fumo.


Y cuando se me terminan los cigarrillos me tiendo en la cama y me doy cuenta de que no estoy esperando la muerte, no creo que vaya a morir, estoy esperando otra cosa. Llegar. Comprender. Arribar a mi destino. Me doy cuenta con sorpresa mientras contemplo el maquillaje del crepsculo que estoy cerrando los ojos y estoy cansada hasta los huesos y por los dioses, de veras? De veras voy a hacerlo? Voy a hacerlo, voy a dormir, yo... duermo, inquieta pero durante largo rato, abriendo los ojos de tanto en cuanto a causa de los lloriqueos religiosos de Meriope pero a pesar de todo dormida, hasta que, con una oleada de pnico, me incorporo y me vuelvo hacia un mar que empieza a brillar. Ha llegado la maana. Frot mis botas para dejarlas bien limpias. Me maquillo como siempre y me recojo el pelo. Son casi las seis y media cuando un cacto llama a nuestra puerta y nos trae unas gachas. Mientras comemos con cuidado nos dice lo que va a pasar: casi hemos llegado, dice. Cuando hayamos limpiado seguid a los dems pasajeros, esperad a que digan vuestros nombres e id adonde se os diga y... pero pierdo el hilo, pierdo el hilo, que hagamos qu? Entenderemos entonces? Entenderemos lo que est ocurriendo? Adnde nos dirigimos? Guardo mis cosas y me preparo para desembarcar en cualquier parte, en cualquier parte. Estoy pensando en Fennec. Qu est haciendo y dnde est? Estuvo tan callado cuando el capitn fue asesinado (sangre brotando a borbotones de su cabeza)... No querra que supieran que tiene un nombramiento que puede mandar barcos reorganizar viajes ocenicos. (Lo tengo en mis manos). Fuera. Bajo un viento rpido y brillante. Me azota con insistencia. Mis ojos son como los de un caverncola. Me he acostumbrado a ver en la luz montona y parda de mi camarote y esta maana me deja aturdida. Mis ojos estn inundados de lgrimas y parpadeo y parpadeo y las nubes marinas discurren sobre m, en lo alto. Por todas partes oigo el aplauso de las olas. Puedo oler la sal en el aire. Hay otros a mi alrededor. Mollificatt y las Cardomium una y dos, Murrigan y Ettenry y Cohl Gimgewry Yoreling Lacrimosco, mi Johannes que me lanza miradas de soslayo y

una sonrisa fugaz antes de desaparecer en medio de una multitud y Fennec en alguna parte, con la cabeza todava gacha y todos nosotros parecemos muecos de papiroflexia bajo esta luz severa. Estamos hechos de una materia ms bsica que el resto de este da. Nos ignora con la arrogancia de un jodido nio. Quiero gritarle a Johannes pero la corriente humana se lo ha llevado y con mis ojos ya aclarados miro y miro. Lucho contra mi bal, tropiezo, lo arrastro a trompicones por toda la cubierta. Me siento mareada por la luz y el aire y miro arriba de nuevo y veo aves que nos sobrevuelan. Sigo adelante con dificultades y sigo mirndolos mientras viran sobre nosotros y pasan a estribor y se encaminan con vuelo errtico hacia el horizonte, veo mstiles all adonde los lleva su vuelo. He estado evitando esto. An no he mirado por la borda del barco, an no he visto dnde estamos. Mi destino ha estado insinundose a hurtadillas por el rabillo del ojo pero ahora, mientras contemplo las gaviotas, se me presenta delante de un salto. Est por todas partes. Cmo poda no verlo? Alguien est gritando nombres mientras pasamos arrastrando los pies, nos divide en grupos y nos da instrucciones, rdenes complejas que no escucho porque estoy mirndolo todo. Amado Jabber. Dicen mi nombre y aqu estoy de nuevo junto a Johannes pero no lo estoy mirando porque estoy contemplando mstil sobre mstil y vela y torre y ms y ms estamos aqu junto a este bosque joder Jabber coo un juego de un juego de la perspectiva una ciudad que se mueve y se balancea y oscila sin cesar de lado a lado. Seorita Gelvino, dice alguien pero no puedo, no ahora que estoy mirando y he dejado mi bal en el suelo y estoy mirando y alguien le estrecha la mano a Johannes y lo mira con aire divertido mientras le habla: Dr. Lacrimosco es usted bienvenido, es un honor para nosotros, pero no estoy escuchando porque aqu estamos, hemos llegado y yo lo miro todo y lo miro. Oh, podra podra podra echarme a rer, claro que s o vomitar porque mi estmago me grita mira estamos aqu estamos aqu estamos aqu.

DOS

SAL

6
Haba lmparas bajo el agua. Globos verdes, grises, blancos y amarillos, de diseo jaiba, que delineaban la parte inferior de la ciudad. Se vea un hormigueo de luz en partculas suspendidas. No slo provena del millar de puntos de iluminacin sino de los rayos de luz temprana que descendan abriendo corredores entre las olas y las profundidades. Los peces y los kree flotaban dando vueltas a su alrededor y los cruzaban con aire apacible. Desde abajo, la ciudad era un archipilago de sombras. Era irregular y alargada y enormemente compleja. Desplazaba corrientes. Los bancos de kree se contradecan entre s en todas direcciones. Se vean cadenas de ancla como pelos, rotas y olvidadas. Por sus orificios se arrojaban desechos, materias y partculas fecales y aceite, que formaba remolinos y ascenda en pequeas hebras. Un flujo constante de basura manchaba las aguas y era tragado por ellas. Bajo la ciudad se extendan unos pocos cientos de metros de luz cada vez ms escasa y luego kilmetros de agua negra. Los entresijos de Armada eran un hervidero de vida. Los peces se arremolinaban entre las construcciones. Haba figuras fugaces, semejantes a tritones que se movan con sentido entre los agujeros. Jaulas de alambre entre las rocas o colgadas de cadenas en las que se apelotonaban gordos bacalaos y atunes. Viviendas jaiba como tumores de coral Ms all de las fronteras de la ciudad y por debajo de ella, hasta donde alcanzaba la luz, nadaban y se alimentaban enormes sierpes de mar a medio domesticar. Un delfn haca constantes rondas de vigilancia. Una ecologa y una poltica en movimiento estaban unidas a la base calcificada de la ciudad. A su alrededor, el mar resonaba con un sonido con sustancia fsica: un staccato de clics y vibraciones metlicas, el sonido amortiguado de la friccin de las aguas al frotarse las corrientes. Ladridos que se disipaban cuando alcanzaban la superficie. Entre aquellos que se agarraban y se deslizaban por debajo de la ciudad haba docenas de hombres y mujeres. Se movan con torpeza junto a la elegancia de las frondas y las esponjas. El agua era fra y los habitantes de la superficie estaban equipados con trajes acolchados de cuero, enormes cascos de cobre y cristal templado, unidos a la superficie por tubos de aire. Colgaban de escalerillas y cuerdas de nudos, en equilibrio precario sobre un espacio de dimensiones inconcebibles. Atrapados en el interior de sus cascos y sus trajes, se aislaban del sonido y cada uno de ellos se mova pesadamente entre sus camaradas, completamente a solas. Trepaban por un tubo que se hunda en las tinieblas del agua como una chimenea

invertida. Era una vibrante colonias de algas y crustceos que proyectaba extraordinarias sombras. Las hierbas y las trepadoras se enroscaban a su alrededor, como hiedras, y extendan unos dedos temblorosos hacia el plancton. Haba un nadador que llevaba el pecho desnudo y de ste sobresalan dos largos tentculos, movidos por la corriente pero tambin por sus propias y tenues inclinaciones. Era Tanner Sack. Sacudiendo la cola, el delfn cruz los lmites de la ciudad y ascendi hacia la luz. Atraves la presin cada vez menor de las aguas y sali de un salto a la superficie, cole suspendido en la espuma levantada mientras contemplaba la ciudad con ojo vigilante. De nuevo abajo, se revolvi y regres entre las estras de agua. A cierta distancia, podan entreverse unas formas enormes, medio ocultas por el agua y un velo de taumaturgia. Defendidas por patrullas de tiburones esclavos, no haban de ser investigadas. Ningn ojo deba verlas. No haba nadadores sobre ellas. El sonido de unas voces despert a Bellis. Haban pasado semanas desde su llegada a Armada. Cada maana era igual. Despertaba y se incorporaba, esperando, mirando su pequea habitacin con una incredulidad, una palpitante sensacin de irrealidad que se negaba a desvanecerse. Era incluso ms fuerte que la nostalgia que senta por Nueva Crobuzon. Cmo he llegado aqu? La pregunta nunca la abandonaba. Abra las cortinas, se apoyaba sobre el alfizar de la ventana y contemplaba la ciudad. Cuando haban llegado, el primer da, haban esperado con sus equipajes en la cubierta del Terpscore, rodeados de guardias y hombres y mujeres con formularios y documentos. Los rostros de los piratas eran duros, el tiempo los haba vuelto crueles. Bellis se asomaba con cuidado por encima de su miedo y no lograba entenderlos. Eran una disparidad, una mezcla de etnias y culturas. Cada tez era de un color diferente. Algunos lucan escarificaciones con dibujos abstractos, otros llevaban tnicas de batik. No parecan compartir ms que un mismo aire sombro. Un hombre y una mujer jvenes se adelantaron hacia los centinelas. Al verlos, Bellis no pudo apartar la mirada. El hombre llevaba un traje gris marengo; la mujer, uno azul, muy sencillo. Eran altos y se conducan con inmensa autoridad. El hombre luca un bigote bien recortado y una arrogancia desenvuelta. Los rasgos de la mujer eran gruesos e irregulares pero la carne de su boca era sensual y el brillo cruel de sus ojos, sugerente. Pero lo que hizo que Bellis los mirara con fascinacin y desagrado a un tiempo

fueron las cicatrices. Dibujando todo el exterior del rostro de la mujer, desde el rabillo de su ojo izquierdo hasta la comisura de los labios. Delgada e ininterrumpida. Otra, ms gruesa y ms corta y de aspecto ms feo, discurra desde el lado derecho de su nariz, recorra la mejilla y describa una curva, como si fuera a envolver el ojo. Y haba ms, por todas partes de su rostro. Desfiguraban su tez ocre con precisin esttica. Al pasar la mirada al hombre, Bellis haba sentido como si algo se cuajara en su interior. Qu puta cosa malsana es sta?, haba pensado con una sensacin de inquietud. l estaba adornado con marcas idnticas aunque opuestas, una larga cicatriz por debajo de la parte derecha de su rostro, un corte menos largo bajo el ojo izquierdo. Como si fuera el reflejo distorsionado de la mujer. Mientras Bellis observaba horrorizada a la pareja, la mujer habl. Supongo que ya se habrn dado cuenta dijo en un ragamol perfecto, proyectando su suave voz de manera que todos pudieran orla de que Armada no es como otras ciudades. Es eso una bienvenida?, haba pensado Bellis. Era eso todo lo que iban a ofrecerle a ls traumatizados y perplejos supervivientes del Terpscore? La mujer haba proseguido. Les haba hablado de la ciudad. De vez en cuando se callaba y entonces, sin mediar un segundo de pausa, el hombre hablaba. Eran casi como mellizos, el uno terminaba las frases del otro. Le haba costado comprender lo que les estaban diciendo. Senta una enorme curiosidad por los sentimientos que vea discurrir entre ellos cada vez que se miraban. Una especie de voracidad, sobre todo. En aquel momento haba sentido un cierto desapego: como si todo aquello fuese slo un sueo. Ms tarde se dara cuenta de que haba absorbido gran parte de lo que les dijeron, que lo haba procesado a un nivel situado por debajo de la consciencia. Y todo saldra a la superficie mientras empezaba, contra su voluntad, a vivir en Armada. En aquel momento, slo haba sido consciente de la intensidad que comparta aquella pareja y de la excitacin pasmada que provoc la ltima frase de la mujer. Las palabras haban alcanzado a Bellis segundos despus de haber sido pronunciadas, como si su crneo fuera un medio denso por el que el sonido tuviese dificultades para trasladarse. Hubo un masivo jadeo de asombro y luego un grito y por fin un estallido de felicidad incrdula, una enorme rompiente de alegra de los centenares de exhaustos prisioneros Rehechos que se apelotonaban, apestosos y temblorosos, en cubierta. Se alz ms y ms, insegura al principio y enseguida delirante de triunfo. Humanos, cactos, hotchi, jaibas... Rehechos haba dicho la mujer. En

Armada todos vosotros sois marineros y ciudadanos. En Armada no sois diferentes. Aqu sois libres e iguales. All, por fin, una bienvenida. Y los Rehechos la aceptaron con un agradecimiento ruidoso y lleno de lgrimas. A Bellis la haban llevado junto con los compaeros que le haban tocado en suerte a la ciudad, donde hombres y mujeres de negocios los esperaban con miradas y contratos ansiosos y duros. Y mientras sala arrastrando los pies de la sala, volvi a mirar al grupo de lderes y vio con asombro que alguien se haba unido a ellos. Johannes Lacrimosco estaba mirando, completamente confuso, la mano que le ofreca el hombre de las cicatrices, no con repulsa, sino como si no se le ocurriese lo que se supona que deba hacer con ella. El anciano que acompaaba al asesino y a la pareja se haba adelantado acaricindose la barba blanca y haba saludado a Johannes por su nombre. Eso era todo lo que Bellis haba visto u odo antes de que se la llevasen. Fuera del barco, a Armada, a su nueva ciudad. Una flotilla de viviendas. Una ciudad construida sobre los huesos de barcos viejos. Por todas partes, ropas hechas jirones se sacudan y secaban bajo una brisa constante. Se agitaban en los callejones de Armada, junto a altos enladrillados, campanarios, mstiles, chimeneas y antiqusimos aparejos. Desde su ventana, Bellis contemplaba una vista de mstiles y baupreses reconfigurados, un paisaje urbano de mascarones y castilletes de proa. Muchos centenares de barcos amarrados entre s sobre casi dos kilmetros cuadrados de mar, y una ciudad construida sobre ellos. Incontables arquitecturas navales. Drkkares denudados; galeras escorpin; lugres y bucaneros; enormes vapores de casi cien metros de eslora junto a canoas apenas del tamao de un hombre. Haba navos inslitos: ur-queches, una barcaza construida con la osamenta de una ballena. Envueltos en cabos y unidos por pasarelas mviles de madera, centenares de navos dispuestos en todas direcciones cabalgaban sobre el oleaje. Era una ciudad ruidosa. Perros atados, los gritos de los guardacostas, el zumbido de los motores, martillos y tornos y el crujido de las piedras al ser despedazadas. Clxones de los puestos callejeros. Risas y gritos, todos ellos en el dialecto sal, la lengua mestiza de los marineros, que era el idioma de Armada. Y por debajo de aquellos sonidos urbanos, el ruido ronco de los barcos. Las quejas de la madera y los chasquidos del cuero y los cabos, la percusin de casco contra casco. Armada se mova constantemente, sus puentes se balanceaban de un lado a otro, sus torres se escoraban. La ciudad temblaba sobre las aguas. Los navos haban sido reclamados en su totalidad. Los mamparos y literas se haban convertido en casas; haba tiendas en viejas cubiertas de artillera. Pero la ciudad no se haba dejado encasillar por las formas preexistentes de los barcos. Las haba transformado. Haba construido sobre ellas, haba amontonado estructuras, estilos y materiales procedentes de un centenar de historias y estticas diferentes para

crear una arquitectura compuesta. Pagodas con cientos de aos de antigedad se tambaleaban sobre las cubiertas de viejos barcos de madera y monolitos de cemento se alzaban como chimeneas adicionales sobre los vapores de paletas apresados en los mares del sur. Las calles que separaban los edificios eran estrechas. Discurran entre los barcos por puentes, atravesando laberintos y plazas y lo que parecan ser mansiones. Los parques se extendan sobre la superficie de veleros, sobre santabrbaras en cubiertas ocultas. Las casas de los mamparos estaban cubiertas de grietas y manchas a causa del constante movimiento de las embarcaciones. Bellis poda ver los toldos del Mercado de Invercaa: centenares de embarcaciones de recreo y barcazas de casco plano, ninguna de las cuales superaba los siete metros de eslora, que llenaban los espacios existentes entre barcos de mayor tamao. Las pequeas naves chocaban constantemente entre s, unidas con cadenas y cabos cubiertos por una costra de sedimentos. Los dueos de los puestos estaban abriendo en aquel momento y engalanaban sus pequeas tiendas-barco con ribetes y seales al tiempo que exponan sus mercancas. Los tenderos ms madrugadores descendan al puerto desde los navos aledaos cruzando estrechos puentes de cuerda y saltando de nave a nave con destreza de autnticos expertos. A un lado del mercado haba una corbeta cubierta de hiedras y flores trepadoras. Sobre ella se haban construido edificios bajos tallados con mano diestra. Los mstiles no haban sido talados y estaban envueltos en una materia verde que los haca parecer rboles antiguos. Haba un submarino que llevaba dcadas sin sumergirse. Una serpentina de casas delgadas se extenda alrededor de su periscopio como una aleta dorsal. Las dos embarcaciones estaban unidas por puentes hechos de tablas de madera que pasaban sobre el mercado. Un vapor con el casco perforado de nuevas ventanas y una estructura de malla metlica para que jugaran los nios en cubierta, haba sido convertido en un bloque residencial. Un palero cuadrado albergaba granjas de championes. Una nave-carroza con bridas ornamentales estaba cubierta de terrazas de ladrillo que llenaban sus cimientos navales. Sus chimeneas escupan cadenas de humo. Edificios con encajes de huesos, colores que iban desde el gris y el xido a los extravagantes brillos de la herldica: una ciudad de formas esotricas. Su hbrida multiplicidad era severa y estaba privada de todo encanto y copulaba con la decadencia y las imgenes icnicas pintadas en muros y paredes. La arquitectura se agachaba y se elevaba y volva a agacharse de nuevo contra el agua, vagamente amenazadora. Haba tugurios y mansiones en los cuerpos de barcos mercantes y edificios tambaleantes erigidos sobre balandras. Haba iglesias y sanatorios y casas abandonadas, cubiertas todas ellas por una pelcula perenne de humedad, delineadas por la sal... empapadas en el sonido de las olas y el olor fresco y ptrido del mar. Los barcos estaban unidos formando una hilera de cadenas y vigas con bisagras. Cada uno de ellos era un pontn en una red de puentes de cuerda. Las embarcaciones se apelotonaban formando rompientes mviles que rodeaban a las naves que an podan navegar. Puerto Basilio, donde recalaban los visitantes y la marina de Armada para descargar o ser reparados, estaba a cubierto de las tormentas.

Los barcos ms grandes vagaban alrededor de los extremos de la ciudad, ms all de los remolcadores y vapores que conformaban sus lmites. En el exterior, ya en mar abierto, navegaba la flota pesquera, los barcos de guerra de la ciudad, los navoscarroza, los pesqueros de arrastre y otras naves. Y luego estaba la marina pirata de Armada, que marchaba a recorrer los ocanos del mundo y regresaba para descargar las bodegas llenas con los cargamentos de los enemigos saqueados en el mar. Y ms all de todo esto, ms all del firmamento de la ciudad donde se apiaban pjaros y otras formas, ms all de todas las embarcaciones, se encontraba el mar. Mar abierto. Olas como insectos, en constante movimiento. Asombroso y vaco. A Bellis se le hizo difcil comprender que estaba bajo la proteccin de quienes la haban capturado. Era una residente del Paseo de Anguilagua, gobernado por el hombre y la mujer de las cicatrices. Haban prometido trabajo y vivienda a todos los que haban capturado y no haban tardado en cumplir su promesa. Los aterrorizados y confundidos recin llegados se haban encontrado con agentes que haban ledo sus nombres en unas listas, haban verificado las habilidades que posean y sus detalles personales y les haban explicado con brusquedad y en un sal tosco el trabajo que les haba tocado en suerte. Bellis haba tardado varios minutos en comprender, y varios ms en creer, que le estaban ofreciendo trabajo en una biblioteca. Haba rellenado los formularios que se le ofrecan. A los oficiales y marineros del Terpscore se los haban llevado para que fueran sometidos a "asesoramiento" y "reeducacin" y Bellis no se haba sentido con fuerzas para protestar. Haba garabateado su nombre con letra tensa de resentimiento. A esto lo llaman un puto contrato?, haba deseado gritar. No hay eleccin y todo el mundo lo sabe. Pero haba firmado. La organizacin, aquella mmica de legalidad, la confunda. Eran piratas. Aquello era una ciudad pirata, gobernada por el mercantilismo ms cruel, enclavada en los poros del mundo para robarle nuevos ciudadanos a sus barcos, un espacio de libertad flotante para la compraventa de mercancas robadas, donde el poder era sinnimo de razn. La evidencia de aquello estaba por todas partes: en la severidad de sus ciudadanos, en las armas que llevaban abiertamente, en los cepos y potros de azote que se vean en las embarcaciones de Anguilagua. Armada, pensaba ella, deba de estar gobernada por la disciplina de los mares, el ltigo. Pero la ciudad-barco no era la tosca brutocracia que haba esperado. Otras lgicas operaban en su seno. Existan contratos y oficinas que regulaban las nuevas llegadas. Y una especie de funcionarios, una casta de ejecutivos administrativos, igual que en Nueva Crobuzon. Junto a la ley marcial de Armada, o apoyndola, o como un tegumento a su alrededor, se encontraba la ley burocrtica. Aquello no era un barco, sino una ciudad. Haba entrado en un pas nuevo, tan complejo y organizado como el suyo. Los funcionarios la haban llevado al Cromolito, un vapor de paletas muy antiguo y en muy mal estado y la haban alojado en dos pequeas habitaciones unidas por una

escalera espiral, construidas en lo que antao haba sido la chimenea principal del barco. En algn lugar, muy por debajo de ella, en las entraas de la nave, haba un motor que alguna vez haba expulsado sus vapores a travs de lo que ahora era su casa. Se haba enfriado mucho antes de que ella naciera. Las habitaciones eran suyas, le haban dicho, pero deba pagar por ellas, un pago semanal en la Oficina de Viviendas de Anguilagua. Le haban dado un adelanto de su sueldo, un puado de billetes y algo de suelto una bandera son diez ojos, y diez banderas hacen un tasal. Las monedas estaban toscamente acuadas y la impresin de los billetes era desigual. Los colores de la tinta variaban entre cada uno. Y entonces le haban dicho, en un ragamol rudimentario, que nunca abandonara Armada y la haban dejado all sola. Haba esperado, pero eso haba sido todo. Estaba sola en la ciudad y la ciudad era una prisin. Al cabo de algn tiempo, el hambre haba terminado por conducirla a la calle, donde haba comprado un poco de comida grasienta a un vendedor callejero que le hablaba en un sal demasiado rpido para que pudiera comprenderlo. Haba paseado por las calles, asombrada por ver que nadie la acosaba. Se senta tan extraa, aplastada por un choque cultural tan poderoso como una migraa, rodeada de hombres y mujeres vestidos con ropa exuberante y andrajosa, nios de las calles, cactos y khepri, hotchi, llorgiss, enormes gessin y vu-murt y otros. Las jaibas vivan bajo la ciudad y de da caminaban por sus calles, torpes sobre las patas blindadas. Las calles eran paseos estrechos y pequeos que discurran entre casas apelotonadas sobre las cubiertas. Bellis empez a acostumbrarse al balanceo de la ciudad, al horizonte que se mova y cambiaba. Las bromas y las conversaciones en sal la rodeaban. Le era fcil aprender esta lengua: su vocabulario, robado de otros idiomas, era obvio, y la sintaxis sencilla. Tena que utilizarla para comprar comida, preguntar una direccin o alguna duda, para hablar con cualquier otro armadano y cuando lo haca su acento la identificaba como una recin llegada, no una ciudadana nativa. La mayora de las personas con las que hablaba demostraban paciencia, incluso algo de buen humor rudo, y le perdonaban su malhumor. Quiz esperaban que se fuese relajando a medida que hiciera de Armada su hogar. No lo hizo. Aquella maana, mientras Bellis sala de la chimenea del Cromolito, la pregunta Cmo he llegado aqu? volvi a irrumpir en su mente. Estaba en las calles de la ciudad de barcos, bajo el sol, atrapada en medio de una muchedumbre de secuestradores. A su alrededor, por todas partes, haba hombres y mujeres de rostro ajado, humanos y de otras razas, incluso unos pocos constructos charlando, trabajando, farfullando en sal. Bellis, una prisionera, caminaba por Armada.

Se diriga a la Espuela del Reloj. Este paseo rodeaba Anguilagua y era ms conocido como Libreros o barrio khepri. Haba poco ms de trescientos metros entre las Torres Cromolito y la Biblioteca Gran Ingenio. El paseo la oblig a atravesar no menos de seis barcos. El cielo estaba lleno de aparatos. Las gndolas se mecan entre los dirigibles que transportaban pasajeros por la angulosa arquitectura, descendan entre estrechos edificios de viviendas y bajaban escalerillas de cuerda, para alejarse despus entre aerstatos mucho ms grandes que transportaban bienes y maquinaria. Estos ltimos eran un verdadero caos. Algunos de ellos estaban hechos con varios globos de gas y contaban con cabinas sobresalientes y motores aparentemente colocados al azar, como concreciones fortuitas de material. Los mstiles servan como puntos de amarre para aerstatos de formas diversas que pendan de ellos como rechonchos frutos mutantes. Desde el Cromolito, Bellis cruz por un puente estrecho hasta la goleta Jarvee, atestada de pequeos quioscos en los que se venda tabaco y golosinas. A continuacin pas a la barcaza Lince Sejant, cuya cubierta estaba llena de vendedores de seda que comerciaban con el producto de las depredaciones de la piratera de Armada. A continuacin, tras un pilar marino llorgiss hecho pedazos que se balanceaba como una especie de malvola trampa para peces, Bellis cruz el Puente Taffeta. Ahora se encontraba a bordo del Severo, un enorme clper situado al extremo del paseo de Libreros, zona de las khepri. Junto a varios carromatos tirados por los enfermizos bueyes y caballos de Armada, Bellis pas al lado de un grupo de tres hermanas-centinela khepri. Haba tros similares en Kinken y Ensenada, los guetos khepri de Nueva Crobuzon. La primera vez que los haba visto all la haban asombrado. Las khepri de Armada, al igual que los de Nueva Crobuzon, deban de ser descendientes de los refugiados de los Barcos de la Misericordia, adoradores de lo que haba quedado, de lo poco que recordaban del panten Bered Kai Nev. Usaban armas tradicionales. Sus giles cuerpos femeninos estaban ajados por el tiempo y las cabezas eran como escarabajos gigantes que destellaban bajo el fro sol. Con tantos residentes khepri, las calles de Libreros eran ms tranquilas que las de Anguilagua. Sin embargo, en el aire flotaba el tenue aroma residual de las nieblas qumicas que formaban parte de la comunicacin de aquellas criaturas. Era su equivalente de una barahnda bulliciosa. Los callejones y las plazas estaban decoradas con esculturas de esputo de khepri, como las de la Plaza de las Estatuas de Nueva Crobuzon. Figuras mitolgicas, formas abstractas, criaturas marinas, ejecutadas todas ellas en el material opalescente que las khepri metabolizaban en sus escaracfalos. Los colores eran un poco apagados, como si las bayas colorantes fueran menos abundantes all o de menor calidad. Al entrar en una avenida que discurra sobre el Polvo Compuesto, un barco de relojera khepri uno de los Navos de la Misericordia que haba escapado de la Voracidad, Bellis fren el paso, fascinada por sus engranajes y su arquitectura. La

brisa arrastraba insectos y cascaras desde el campo-cubierta de la popa de un barco granja y se oa distante balido del ganado a travs de los listones de las cubiertas inferiores. Luego pas al voluminoso barco fbrica, el Laboratorio Aronnax, con sus talleres metalrgicos y refineras, hasta llegar a la Plaza Cromo, desde donde una gran plataforma suspendida sobre el agua abordaba la cubierta del Pincherman, el primero de los navos que conformaban la Biblioteca Gran Ingenio. Reljate... a nadie le importa que llegues tarde, sabes? dijo Carrianne, una de las empleadas humanas, mientras Bellis pasaba a su lado a toda prisa. Eres nueva, ests aqu contra tu voluntad, as que trata de aprovecharte de ello. Bellis oy que se echaba a rer pero no respondi. Los pasillos y los comedores estaban atestados de libros y chisporroteantes lmparas de aceite. Eruditos de todas las razas fruncan los labios, si es que tenan, y levantaban miradas pensativas hacia Bellis al verla pasar. Las salas de lectura eran espaciosas y tranquilas. Sus ventanas estaban cubiertas por una pelcula de polvo e insectos desecados y parecan envejecer la luz que se proyectaba sobre las mesas comunes y los volmenes escritos en docenas de lenguas. Sonaban toses como disculpas mientras Bellis entraba en el departamento de adquisiciones. Los libros se acumulaban en armarios y carritos y en montones sueltos sobre el suelo. Pas cuatro horas all, dedicada metdicamente a catalogar. Apilando los libros escritos en los idiomas que no conoca y registrando en tarjetas los detalles de los dems. Los archivaba alfabticamente el alfabeto sal era una variante poco diferenciada de la escritura ragamol por autor, ttulo, idioma, gnero y materia. Un poco antes de que se tomara el descanso para la comida, escuch unos pasos. Deba de ser Shekel, se dijo. Era el nico de los que haban viajado con ella a bordo del Terpscore con el que hablaba o al que vea. Sonri al pensar en s misma departiendo con el grumete. Se haba presentado pavonendose ante ella unos quince das antes, todo nerviosismo adolescente, excitado por su captura y por su nueva situacin (alguien le haba hablado de la "alta y terrible seora que vesta de negro y tena los labios azules" que trabajaba en la biblioteca, le explic. Sonrea mientras lo deca y ella haba tenido que apartar la mirada para no devolverle la sonrisa). Viva no se saba muy bien cmo, compartiendo una casa con un Rehecho del Terpscore. Bellis le ofreci una bandera de bronce por ayudarla a colocar los libros en las estanteras y l acept. Desde entonces haba ido varias veces; trabajaba un poco y hablaba con ella sobre Armada y los restos desperdigados de su barco. Haba aprendido mucho de l. Pero no era Shekel quien se le acercaba por el estrecho corredor, sino un nervioso Johannes Lacrimosco con una intrigante sonrisa en los labios.

Hasta ms tarde, un poco azorada, no recordara que se haba levantado al verlo

llegar (con un grito de alegra como el de un nio llorn, por el amor de los dioses) y lo haba rodeado con los brazos. l tambin se abri a ella, con una calidez avergonzada. Y despus de un prolongado momento de abrazo, se haban separado y se haban mirado. Era la primera oportunidad que tena de salir, le dijo y ella quiso saber lo que haba estado haciendo. Lo haban enviado a la biblioteca y haba aprovechado la oportunidad para tratar de encontrarla y ella volvi a preguntarle que qu demonios haba estado haciendo. Cuando le respondi que no poda, que no poda quedarse, ella estuvo a punto de dar un golpe de frustracin, pero entonces l dijo espera, espera, que ahora tena ms tiempo libre y que debes escucharme un momento. Si ests libre maana por la tarde le dijo. Me gustara llevarte a cenar. Hay un sitio a estribor de Anguilagua, en el Lengua Floja... se llama El Tiempo Perdido. Lo conoces? Lo encontrar dijo ella. Podra venir a buscarte empez a decir Johannes y ella lo cort en seco. Lo encontrar. La sonri, con aquel deleite divertido que ella recordaba. Si estoy libre!, pens de forma sardnica. De veras cree... ser posible? De repente se sinti insegura, casi asustada. Es que los dems salen todas las noches? Estoy sola en el exilio? Se van de juerga los pasajeros del Terpscore cada noche en su nuevo hogar? Cuando sali de la biblioteca aquella tarde, la estrechez de Armada y sus calles oprima a Bellis, pero al levantar la mirada y mirar ms all del horizonte, el Ocano Hinchado se cerni con ella sobre el paseo del granito y se sinti como si se ahogara. No poda creer que la masa de agua que se extenda alrededor de Armada no se la tragara y la hiciera desaparecer en un mero instante. Cont sus monedas y se acerc a un conductor de aerotaxi que estaba llenando su dirigible en un depsito de gas del Laboratorio Aronnax. Se meci en el asiento mientras se deslizaba con un zumbido sedante treinta metros por encima de la ms alta de las cubiertas. Bellis poda ver cmo se movan sin orden ni concierto los lindes de la ciudad a merced de las corrientes. All, la madera lejana del barrio embrujado. El estadio. El bastin del Brucolaco. Y en el centro del paseo Anguilagua, algo extraordinario que Bellis no se acostumbraba a ver: la fuente de la fuerza del paseo. Algo cuya inmensidad se cerna implacable sobre el paisaje de embarcaciones que se extenda a su alrededor: el mayor barco de la ciudad, el mayor barco que Bellis haba visto jams. Casi trescientos metros de hierro negro. Cinco chimeneas colosales y seis mstiles sin sus velas, de ms de setenta metros de altura; y, amarrado a cierta altura sobre ellos, un enorme y lisiado dirigible. El barco tena una inmensa pala a cada lado, como sendas esculturas industriales. Las cubiertas parecan casi desnudas, libres de los destartalados edificios que deformaban a otros barcos. La fortaleza de los Amantes, como un titn varado: el Grande Oriente, tendido con austeridad en mitad del barroco de Armada. He cambiado de idea dijo Bellis de repente. No me lleve al Cromolito.

Orden al piloto que se dirigiera a popa-popa-estribor: todas las direcciones eran relativas a la posicin del Grande Oriente. Mientras el hombre tiraba suavemente del timn, ella se asom sobre las multitudes. El aire se arremolin mientras el aeronauta escoga un camino entre los mstiles y aparejos que se alzaban a su alrededor por los cielos de Armada. Entre las torres, Bellis vea a los pjaros de Armada: gaviotas, pichones y albatros. Anidaban en los tejados y en las cofas, junto a otros seres. El sol ya se haba puesto y la ciudad chispeaba. Bellis sinti una oleada de melancola al pasar junto a unos aparejos iluminados tan prximos que casi podan tocarse con la mano. Avist su destino, el bulevar San Carcheri, sobre el vapor Corazn de Glomar, un paseo martimo entre rancio y opulento, jalonado de farolas suaves colores, nudosos rboles de color xido y fachadas de estuco. Mientras la gndola empezaba a descender, ella no apartaba la vista de una forma gastada y oscura que se ergua detrs del parque. Al otro lado de ciento treinta metros de agua resplandeciente de impurezas, se alzaba una torre de vigas entrelazadas tan alta como los dirigibles y de cuyo extremo manaba fuego. Un cuerpo colosal de hormign sostenido sobre cuatro patas como pilares astillados que emergan de la mugre de las aguas. Gras de color oscuro que se movan sin propsito discernible. Era una cosa monstruosa, algo que inspiraba terror y reverencia, algo feo y desazonador. Bellis se reclin sobre el asiento de su aerstato y mantuvo la mirada fija en el Sorghum, la plataforma robada a Nueva Crobuzon.

7
Llovi sin descanso durante todo el da siguiente, gotas gruesas y grises como pedazos de pedernal. Los trabajadores costeros estuvieron ociosos, apenas hubo negocios. Los puentes de Armada eran muy resbaladizos. Hubo accidentes: un borracho o algn patoso que caa al agua. Los monos de la ciudad se escondan bajo las marquesinas y se peleaban entre s. Formaban una plaga de tribus salvajes que sobrevolaba la ciudad flotante, luchando, enfrentndose por las basuras y el territorio, anidando bajo los puentes y en lo alto de los aparejos. No eran los nicos animales que vivan en libertad en la ciudad pero eran los carroeros dominantes. Se agolpaban en la fra humedad y se espulgaban unos a otros sin demasiado entusiasmo. En la tenue luz de la Biblioteca Gran Ingenio, la percusin de la lluvia converta en absurdos los carteles que pedan silencio. Los Cuernos de Sangre del paseo de Sombras emitan sonidos lgubres, como ocurra siempre que llova mucho y los costrados decan que el cielo estaba sangrando. El agua goteaba de forma extraa sobre la superficie del Uroc, el buque insignia del paseo Otoo Seco. El tejido oscuro y putrefacto del barrio encantado se enmoheca y resplandeca. Los habitantes del paseo de Vos-y-los-Vuestros sealaban hacia el contorno decrpito del barrio abandonado y anunciaban, como era su costumbre, que en algn lugar de su interior el horrible fantasma de sebo se estaba moviendo. En las primeras horas tras el crepsculo, en el edificio mudo del Palacio del Carro, en el Theriantropus, corazn de Sombras, una reunin complicada tocaba a su fin. En el exterior, los costrados pudieron or cmo se marchaban las delegaciones. Acariciaron sus armas y pasaron las manos sobre la corteza de sus armaduras orgnicas. Haba un hombre entre ellos: un metro ochenta de estatura y dotado de una musculatura prodigiosa; vestido con cuero color carbn y una espada desnuda al costado. Hablaba y se mova con apacible elegancia. Estaba discutiendo con los costrados sobre armas y luego haca que le enseasen golpes y ataques de mortu crutt, su ciencia de la lucha. Les dejaba tocar la filigrana de alambres que rodeaba su brazo derecho y que recorra todo el costado de su armadura hasta la batera del cinturn. El hombre estaba comparando la tcnica de la Ua Testaruda de la lucha callejera con el puetazo sadr del mortu crutt. Su contrincante y l estaban moviendo los brazos en lentos ataques de demostracin cuando las puertas se abrieron en lo alto de las escaleras y, al instante, los guardias se pusieron firmes. El hombre de gris enderez la espalda poco a poco y camin hasta la esquina de la entrada.

Un hombre posedo por una furia helada descenda hacia ellos. Era alto y de apariencia joven, tena la constitucin de un bailarn y una tez pecosa del color de la ceniza plida. Su cabello pareca pertenecerle a otra persona: era negro y largo y muy rizado y penda en mechones rebeldes como lana sin cardar. Mientras el hombre bajaba las escaleras bailaba y se arrollaba. Al pasar junto a los costrados, realiz una pequea reverencia de rigor, a la que estos respondieron con ms ceremonia. Se qued quieto frente al hombre de gris. Los dos se miraron con sendas expresiones inescrutables. Vivohombre Doul dijo por fin el recin llegado en un susurro. Muertohombre Brucolaco fue la respuesta del otro. Uther Doul observ el rostro amplio y hermoso del Brucolaco. Parece que tus seores van a seguir adelante con ese estpido plan murmur el Brucolaco y sigui un silencio. An no puedo creer, Uther dijo al fin que apruebes esta locura. Uther Doul no se movi ni apart los ojos del otro hombre. El Brucolaco irgui las espaldas y esboz una sonrisa que poda significar desprecio, o una confianza compartida o muchas otras cosas. No va a pasar, ya lo sabes dijo. La ciudad no lo permitir. No existe para eso. El Brucolaco abri la boca con frivolidad y su gran lengua bfida palade el aire y las partculas del sudor de Uther Doul. Haba cosas que tenan muy poco sentido para Tanner Sack. No entenda cmo poda soportar el fro del agua de mar. Por culpa de sus voluminosos tentculos de Rehecho, tena que zambullirse con el pecho descubierto y el primer contacto con el agua casi le haba provocado una conmocin. Haba estado a punto de abandonar y luego se haba cubierto la piel con una gruesa capa de grasa, pero al final se haba aclimatado mucho ms deprisa de lo que hubiera sido normal. Segua siendo consciente del fro, pero era como un conocimiento abstracto. No lo limitaba ni daaba. No entenda por qu el agua de sal le estaba curando los tentculos. Desde que se los implantaran por capricho de un magistrado de Nueva Crobuzon de acuerdo con una lgica alegrica y paternalista que nunca haba comprendido, haban pendido de su cuerpo como extremidades apestosas y muertas. Haba probado a hacerles un corte y las capas de nervios implantados en ellos haban despertado y haba estado a punto de desmayarse de dolor. Pero el dolor era lo nico que estaba vivo en ellos, de modo que se los haba enrollado alrededor del cuerpo como si fuesen sendas pitones muertas y haba tratado de ignorarlas. Pero mientras estaba sumergido en el agua salada, haban empezado a moverse. La multitud de pequeas infecciones que los recorra se haba evaporado y ahora estaban fros al tacto. Despus de tres baos, y para su asombro, los tentculos haban empezado a moverse independientemente del agua. Se estaban curando. Al cabo de unas pocas semanas de nadar, nuevas sensaciones los recorran y sus

ventosas de succin se fruncan con suavidad y se posaban sobre las superficies prximas. Tanner estaba empezando a aprender a moverlos a voluntad.

En los primeros y confusos das que haban seguido a su llegada, Tanner haba caminado sin rumbo por los paseos y haba escuchado con perplejidad cmo le ofrecan trabajo los mercaderes y empresarios en un idioma que estaba aprendiendo muy deprisa. Despus de verificar que era un ingeniero, el funcionario de informacin de la Autoridad Portuaria de Anguilagua haba empezado a observarlo con codicia y le haba preguntado con una mezcla de sal para nios y mmica si quera aprender a ser buceador. Era ms fcil ensear a bucear a un ingeniero que ensear a un buzo las habilidades que Tanner ya posea. No era fcil aprender a respirar el aire bombeado desde la superficie sin que a uno lo dominara el pnico en la estrechez del pequeo y caliente casco, a moverse sin perder el equilibrio y a impulsarse dando vueltas. Pero haba terminado por disfrutar del tiempo decelerado y la pasmosa claridad del agua vista a travs del cristal. Ahora haca un trabajo similar al que haba desempeado toda su vida: ajustar y reparar, reconstruir, pelearse con grandes motores armado con herramientas. Slo que ahora, muy por debajo de los estibadores y de las gras, lo realizaba bajo el peso de las aguas, observado por peces y anguilas, zarandeado por corrientes que nacan a kilmetros de distancia. Ya te he dicho que Culo de Hielo trabaja en la biblioteca, verdad? S, muchacho dijo Tanner. Shekel y l estaban almorzando en los muelles, bajo un toldo, mientras la barahnda de la ciudad prosegua a su alrededor. Shekel haba aparecido en los muelles con un grupo de mozalbetes de entre doce y diecisis aos de edad. Todos los dems, por lo que Tanner crea, eran nativos de la ciudad; y el hecho de que hubieran permitido que un cautivo, uno que todava tena dificultades para expresarse en sal, se uniera a ellos, era prueba de la capacidad de adaptacin de Shekel. Lo haban dejado solo para que comiera con Tanner. Me gusta esa biblioteca dijo. Me gusta ir all y no solamente por la dama de hielo. Podras hacer cosas mucho peores que dedicarte a leer un poco, muchacho dijo Tanner. Ya hemos terminado las Crnicas de Pata de Cuervo; podras encontrar ms historias. Podras lermelas t, para variar. Qu tal se te da la lectura? Puedo arreglrmelas respondi Shekel con vaguedad. Bueno, pues entonces ve. Habla con la Seorita Glida y dile que te recomiende alguna lectura. Siguieron comiendo en silencio durante algn rato, mientras observaban la llegada de un grupo de jaibas de Armada desde su colmena.

Cmo es ah abajo? pregunt Shekel al fin. Fro dijo Tanner. Y oscuro. Oscuro pero... luminoso. Inmenso. Ests rodeado por la inmensidad. Hay formas que apenas puedes entrever, formas enormes y oscuras. Submarinos y cosas as... y algunas veces crees que ves algo diferente. No puedes distinguirlo bien y est custodiado, as que no puedes acercarte demasiado. He visto jaibas nadando bajo los restos. Sierpes de mar que de vez en cuando son enjaezadas a los barcos-carroza. Los hombres-pez, como tritones, del paseo Soleado. Uno apenas puede verlos, de tan aprisa como se mueven. Juan el Bastardo, el delfn. Es el jefe de seguridad de los Amantes aqu abajo y el pez ms fro y cruel que uno podra imaginarse. Y tambin hay algunos... Rehechos su voz se fue apagando en un silencio. Es extrao, no? dijo Shekel mientras lo miraba con atencin. No logro acostumbrarme a... no dijo nada ms. Nadie lo lograba. Un lugar en el que los Rehechos eran iguales a los dems. En el que un Rehecho poda ser un patrono o un gerente en vez de un trabajador de la categora ms baja. Shekel vio que Tanner se rascaba los tentculos. Cmo son? le pregunt, y Tanner sonri y se concentr, y una de aquellas cosas como de goma se contrajo y empez a arrastrarse como una serpiente moribunda hacia el pan de Shekel. El muchacho aplaudi, encantado. En el extremo del muelle en el que estaban emergiendo las jaibas haba un alto cacto cuyo pecho desnudo mostraba numerosas y fibrosas cicatrices vegetales. Llevaba un enorme arco hueco a la espalda. Lo conoces? dijo Tanner. Se llama Hedrigall. No parece un nombre cacto dijo Shekel y Tanner sacudi la cabeza. No es un cacto de Nueva Crobuzon le explic. Ni siquiera de Shankell. Fue hecho prisionero, como nosotros. Vino a la ciudad hace ms de veinte aos. Es de Dreer Samher. A ms de tres mil kilmetros de Nueva Crobuzon. se s que sabe historias. No necesitas libros para sacrselas. Era mercader-pirata antes de que lo capturaran y se uniera a la ciudad, y ha visto todas las cosas que viven en el mar. Podra cortarte el pelo con el arco hueco, tan buen tirador es. Ha visto karegorae y hombres-mosquito y desplazados y yo qu s qu ms. Y adems, por los dioses, sabe cmo contarlo. En Dreer Samher hay narradores que cuentan historias por vocacin. Hed era uno de ellos. Puede conseguir que su voz sea hipntica si lo desea, hacer que te emborraches por completo con ella. Y todo eso mientras te va contando historias. El cacto estaba muy quieto, dejando que la lluvia cayera a cntaros sobre su piel. Y ahora es un aeronauta dijo Tanner. Lleva aos pilotando los aerstatos del Grande Oriente, tanto los exploradores como los de guerra. Es uno de los hombres ms importantes de los Amantes y adems un to elegante. Ahora pasa la mayor parte del tiempo a bordo del Arrogancia. Tanner y Shekel levantaron la mirada hacia sus espaldas. A ms de trescientos metros de altura, sobre la cubierta del Grande Oriente, estaba amarrado el Arrogancia. Era un gran aerstato estropeado, con las aletas de cola retorcidas y un motor que llevaba aos sin moverse. Unido por cientos de metros de cuerda endurecida con alquitrn al gran barco que tena debajo, haca las veces de cofa del viga para la ciudad.

A Hedrigall le gusta estar ah arriba dijo Tanner. Me dijo que ltimamente slo quiere que las cosas estn tranquilas. Tanner dijo Shekel lentamente, t qu piensas de los Amantes? Quiero decir, trabajas para ellos, les has odo hablar, sabes cmo son. Qu te parecen? Por qu haces lo que ellos dicen? Tanner saba, mientras escuchaba hablar al muchacho, que ste no lo entenda del todo. Pero la pregunta que haba sacado a colacin era muy importante, de modo que se volvi y mir con mucha atencin al muchacho con el que comparta habitacin (en el extremo de popa de un viejo barco de hierro). El muchacho que haba sido su carcelero y su audiencia y su amigo y que se estaba convirtiendo en algo diferente, algo parecido a una familia. Yo iba a ser un esclavo en las colonias, Shekel dijo con calma. Los Amantes del Grande Oriente me recogieron y me dieron un trabajo y me dijeron que les importaba una mierda que fuera un Rehecho. Me dieron mi vida, Shekel, y una ciudad y un hogar. Por lo que a m se refiere, lo que ellos quieran, sea lo que sea, est del todo bien. Nueva Crobuzon puede besarme el culo, muchacho. Soy un hombre de Armada, un hombre de Anguilagua. Estoy aprendiendo el sal. Soy leal. Shekel lo mir fijamente. Tanner era un hombre parco en palabras, apacible y nunca le haba visto demostrar tal emocin. Estaba muy impresionado. Continu lloviendo. Por toda Armada, los pasajeros del Terpscore que haban sido dejados en libertad trataban de seguir con sus vidas. A bordo de yolas de colores chillones y bergantines, discutan, compraban y vendan y robaban, aprendan sal, algunos de ellos mientras lloraban sobre mapas de la ciudad y calculaban la distancia que los separaba de Nueva Crobuzon o Nova Esperium. Extraaban sus viejas vidas mientras contemplaban heliotipos de los amigos y amantes que haban quedado en casa. En la prisin de reeducacin que se eriga entre Anguilagua y Sombras haba docenas de marineros del Terpscore. Algunos de ellos les gritaban a sus guardiasconsejeros, que trataban de apaciguarlos al tiempo que evaluaban su capacidad para sobreponerse a su lealtad y decidan si los lazos que los unan a Nueva Crobuzon se atenuaran, si podran ganrselos para Armada. Y en caso de no ser as, lo que habra de hacerse con ellos. Bellis lleg al Tiempo Perdido con el maquillaje y el peinado estropeados por la lluvia. Aguard hecha un desastre en la entrada mientras un camarero le daba la bienvenida y se le qued mirando, asombrada por el tratamiento que le deparaba. Como si fuera un camarero de verdad, descubri que estaba pensando, en una ciudad de verdad. El Lengua Floja era un barco grande y muy antiguo. Estaba cubierto por una costra de edificios de tal tamao y haba sufrido tantas reconstrucciones y ampliaciones que resultaba imposible saber qu clase de barco haba sido originalmente. Llevaba siglos

formando parte de Armada. Su castillo de proa estaba cubierto de ruinas: viejos templos de piedra blanca, mucha de cuya sustancia estaba desperdigada y convertida en polvo. Los restos estaban cubiertos de hiedra y ortigas que no lograban mantener a los nios a raya. Se vean formas extraas en las calles del Lengua Floja, terrones de materia oscura rescatada de las aguas, abandonada en las esquinas, como olvidada. El restaurante era pequeo y acogedor y estaba medio lleno. El saln estaba forrado de madera de arboscuro. Por encima de una margen de canoas y barcas, la vista daba al Muelle de la Espina del Erizo, el segundo puerto de Armada. Con una punzada de emocin, Bellis vio que del techo del restaurante colgaban pequeas hileras de lmparas de papel. El ltimo local en el que haba visto algo semejante haba sido el Reloj y el Gallo, en los Campos Salacus de Nueva Crobuzon. Tuvo que sacudir la cabeza para quitarse de encima un ataque de melancola. En una mesa de la esquina, Johannes se estaba poniendo en pie y la saludaba con la mano. Se sentaron en silencio durante algn rato. Johannes pareca avergonzado y Bellis descubri que se senta resentida por no haber sabido nada de l durante tanto tiempo y, temiendo estar cometiendo una injusticia, se repleg al silencio. Vio, con asombro, que la botella de tinto que haba sobre la mesa era un Casa Predicus de 1768, de Galaggi. Levant el rostro hacia Johannes con los ojos muy abiertos. Pens que podramos celebrarlo dijo ste. Me refiero al hecho de habernos visto de nuevo. El vino era excelente. Por qu me... nos... han dejado seguir adelante? demand Bellis. Tom un bocado de su plato de pescado con algas amargas. Me parece... me parece que es una mala idea arrancar a un centenar de personas de sus vidas para luego dejarlas sueltas en esta... esta... No han hecho eso dijo Johannes. A cuntos de los dems pasajeros del Terpscore has visto? A cuntos tripulantes? No recuerdas los interrogatorios, las preguntas, cuando llegamos? Eran pruebas dijo con suavidad. Estaban averiguando quin representaba una amenaza y quin no. Si hubieran credo que eras demasiado problemtica o estabas demasiado... apegada a Nueva Crobuzon... su voz se extingui. Qu? inquiri Bellis. Lo mismo que al capitn...? No, no, no se apresur a contestar Johannes. Creo que en esos casos... trabajan contigo. Tratan de persuadirte. Quiero decir, ya conoces los reclutamientos a la fuerza. Hay muchsimos marineros en los buques de Nueva Crobuzon que no estaban haciendo nada ms que emborracharse en una taberna en el momento en que fueron "reclutados". Eso no impide que tengan que trabajar como marineros una vez que se los han llevado.

Durante algn tiempo dijo Bellis. S, no estoy diciendo que sea exactamente lo mismo. sa es la gran diferencia: una vez que te unes a la marina de Armada... nunca lo dejas. Eso ya me lo han dicho ms de un millar de veces dijo Bellis con lentitud. Pero, qu hay de la flota de Armada? Qu hay de las jaibas que viven debajo? Es que ellos no pueden marcharse? Adems, si eso fuera cierto, si la gente no tuviera la menor oportunidad de escapar, nadie salvo los nativos estara preparado para vivir aqu. Evidentemente dijo Johannes con voz tensa. Los navos mercantes y piratas de la ciudad navegan durante meses, puede que aos, antes de regresar a la ciudad. Y deben de recalar en otros puertos durante sus viajes y estoy seguro de que algunos de sus tripulantes habrn desaparecido. Debe de haber ex-armadanos aqu y all. Pero el hecho es que estas tripulaciones son escogidas: en parte por su lealtad y en parte porque si escapan, no importar. Para empezar, la mayora de ellos son nativos. Es raro que a un capturado se le facilite un salvoconducto. Los que somos como t y como yo no podemos albergar esperanzas de subir a bordo de uno de esos barcos. Armada es lo ltimo que la mayora de nosotros ver nunca. Pero, demonios, piensa en quines son los capturados, Bellis. Algunos marineros, s, algunos piratas "rivales", unos pocos mercaderes. Pero, crees que los armadanos capturan todos los barcos con los que se encuentran? La mayora de las naves capturadas son... vaya, como el Terpscore. Esclavistas. O barcos coloniales llenos de Rehechos. O buques prisin. O barcos que transportan prisioneros de guerra. La mayora de los Rehechos que haba a bordo del Terpscore ya asumi hace mucho tiempo que nunca regresara a su hogar. Veinte aos, querida ma... es una sentencia a cadena perpetua y una condena a muerte, y ellos lo saben. Y aqu estn ahora, con trabajo y dinero y respeto... Es de extraar que lo acepten? Por lo que yo s, slo siete de los Rehechos del Terpscore estn siendo tratados por haber rechazado la situacin y dos de ellos ya sufran demencia anteriormente. Y cmo coo, se pregunt Bellis, cmo en el nombre de Jabber sabes t todo eso? Y la gente como t y como yo? prosigui Johannes. Todos nosotros... sabamos ya que pasaramos como mnimo cinco aos lejos de casa... lejos de Nueva Crobuzon y muy probablemente ms. Mira qu grupo ms variopinto formamos. Yo dira que muy pocos de los dems pasajeros tenan lazos inquebrantables con la ciudad. La gente que es trada aqu se siente fuera de lugar, s; y sorprendida, confundida, alarmada. Pero no se derrumba. Acaso no es una "nueva vida" lo que se promete a los colonos de Nova Esperium? Acaso no es eso lo que la mayora de nosotros busca? La mayora quiz, pens Bellis. Pero no todos. Y si lo que buscan para dejarlo a uno libre es que est satisfecho con la situacin, entonces los dioses saben yo s que pueden cometer errores de juicio. Slo la tripulacin puede representar un verdadero problema. Muchos de ellos tienen familias que los esperan. Estos son los que ms dificultades tendran para aceptar que ste es su nuevo hogar. Slo la tripulacin?, pens Bellis con un regusto desagradable en la garganta. Y qu se hace con ellos, entonces? Lo mismo que con el capitn? dijo con

voz casi muerta. Lo mismo que con Cumbershum? Johannes se encogi. Me... me han asegurado que... son slo los capitanes y primeros oficiales de los barcos capturados... sencillamente, tienen demasiado que perder, los lazos que los unen a sus puertos de origen son especialmente fuertes... Haba una especie de impostura, un tono de disculpa en su rostro. Con creciente alienacin, Bellis se dio cuenta de que estaba sola. Haba acudido all aquella noche creyendo que podra hablar de Nueva Crobuzon con Johannes, compartir con l su infelicidad, que podra tocar la parte ensangrentada de su mente y hablar de la gente y las calles a las que tanto echaba de menos. Quiz hasta pudiesen abordar el tema que llevaba semanas rondando sus pensamientos: la fuga. Pero Johannes se estaba aclimatando. Hablaba utilizando un registro cuidadosamente neutro, como si lo que deca no fuera ms que un reportaje. Pero estaba tratando de llegar a un entendimiento con los amos de la ciudad. Haba encontrado algo en Armada que le permita prepararse para considerarla su hogar. Qu han hecho para conseguirlo?, se dijo. Qu est haciendo l? De quin ms sabes algo? dijo, al cabo de un fro silencio. Mollificatt, siento mucho decirlo, fue uno de los que sucumbieron cuando llegamos dijo, con un dolor que pareca genuino. La mestiza y rpidamente cambiante poblacin de Armada la converta en un paraso de incontables enfermedades. Los nativos eran bastante resistentes pero cada hornada de nuevos prisioneros sufra de fiebres y enfermedades la primera vez que pona los pies en la ciudad e inevitablemente algunos de ellos moran. He odo el rumor de que aquel extrao, el seor Fennec, est trabajando en alguna parte de Anguilagua o del paseo de Vos-y-los-Vuestros. La hermana Meriope... dijo de repente, mientras sus ojos se abran mucho. Sacudi la cabeza. La hermana Meriope... est retenida por su propia seguridad. Est amenazndose constantemente a s misma. Bellis susurr, est embarazada. Bellis puso los ojos en blanco. No puedo seguir escuchando, pensaba Bellis al tiempo que hablaba lo justo para mantener la conversacin con vida. Se senta sola. Secretos y clichs de mal gusto. Qu ser lo prximo?, pens con desprecio mientras Johannes continuaba repasando la lista de pasajeros y tripulantes del Terpscore. Un marinero que era en realidad una mujer que tuvo que disfrazarse para poder embarcar? Amor y sodoma entre los marineros? Aquella noche haba algo pattico en Johannes y ella nunca lo haba visto antes. Cmo es que sabes todo eso, Johannes? le pregunt al fin con tono cuidadoso. Dnde has estado? Qu has estado haciendo en realidad? Johannes se aclar la garganta y se qued mirando su vaso durante largo rato. Bellis... dijo. A su alrededor, el suave rumor del restaurante pareca atronador. Bellis... puedo hablarte con toda confianza? Johannes suspir y la mir a los ojos. Trabajo para los Amantes dijo. Y no me refiero a que trabaje

en el paseo de Anguilagua. Trabajo directamente para ellos. Tienen un equipo de investigadores trabajando en un proyecto bastante... sacudi la cabeza y empez a sonrer de deleite un proyecto bastante extraordinario. Una oportunidad extraordinaria. Y me han invitado a unirme a l... a causa de mi trabajo anterior. Su equipo conoca parte de mis investigaciones y decidi que podra serles... que queran que trabajara con ellos. Bellis se dio cuenta de que estaba entusiasmado. Era como un nio, casi exactamente igual que un nio. Hay taumaturgos, oceangrafos, bilogos marinos. Ese hombre... el hombre que captur el Terpscore, Uther Doul, forma parte del equipo. De hecho su papel es fundamental. Es un filsofo. Hay diferentes proyectos en marcha al mismo tiempo. Proyectos sobre criptogeografa y teora de las probabilidades, as como... la investigacin en la que yo estoy trabajando. La persona que est al mando de todo es fascinante. Estaba con los Amantes cuando llegamos, es un anciano alto, con barba. Lo recuerdo dijo Bellis. Te dio la bienvenida. Una mirada que tena una parte de contricin y una parte de excitacin se apoder del rostro de Johannes. As es dijo. se es Tintinnabulum. Un cazador, un extranjero empleado por la ciudad. Vive en el Castor junto con otros siete hombres, donde Anguilagua se une con Sombras y Libreros. Un pequeo barco con un campanario... El trabajo que estamos haciendo es tan fascinante... dijo de repente y al ver aquel placer en estado puro Bellis comprendi cmo se haba apoderado Armada de l. El equipo es viejo y poco fiable, los motores analticos son prehistricos, pero el trabajo es de una radicalidad asombrosa. Me esperan meses de investigacin hasta ponerme a su altura... estoy aprendiendo sal. Este trabajo... requiere la lectura de las cosas ms variadas. La sonri con orgullo incrdulo. En el caso de mi proyecto hay varios textos claves. Uno de ellos es mo. Puedes crertelo? No es extraordinario? Provienen de todo el mundo. De Nueva Crobuzon, de Khadoh, y hay libros misteriosos que no podemos encontrar. Estn en ragamol y en sal y en lengua lunar... se dice que uno de los ms importantes est escrito en Alto Kettai. Hemos hecho una lista de ellos a partir de las referencias de los libros que s tenemos. Slo los dioses saben cmo han conseguido reunir una biblioteca tan fantstica en este lugar, Bellis. La mitad de estos libros seran imposibles de encontrar en casa... Los robaron, Johannes dijo ella y eso lo acall al instante. As fue como los consiguieron. Cada maldito volumen de la Biblioteca Gran Ingenio es robado. Robado en los barcos, en las aldeas costeras que saquean. Robado a gente como yo, Johannes. Mis libros, los que yo escrib me han sido robados. As es como consiguen sus libros. Algo glido se estaba aposentando en el vientre de Bellis. Dime una cosa empez a decir y se detuvo. Bebi un poco de vino, respir profundamente y volvi a empezar. Dime una cosa, Johannes. No te parece algo chocante que en un ocano entero, un puto ocano entero, en todo el ancho mar, fueran a dar precisamente con el barco que transportaba a su hroe intelectual...?

Y de nuevo volvi a ver en sus ojos aquel cctel incmodo de deleite y disculpa. S respondi l con cuidado. Eso es precisamente, Bellis. De eso quera hablarte. Ella supo de repente lo que iba a contarle, con una certeza que la repugn y la repeli pero a pesar de ello le segua gustando, le segua gustando de verdad y quera tanto estar equivocada que no se levant para marcharse, esperando que l contradijera su seguridad y sabiendo que no lo hara. No fue una coincidencia, Bellis le oy decir. No lo fue. Tienen un agente en Salkrikaltor. Tienen acceso a las listas de pasajeros. Saban que viajbamos en aquel barco. Saban que yo viajaba en l. Las lmparas de papel se balancearon mientras alguien abra y cerraba la puerta. Se alz un coro de risas en una mesa cercana. El sabroso olor de la carne guisada los envolva. Por eso atacaron nuestro barco. Venan a por mdijo Johannes en voz baja y Bellis cerr los ojos, vencida. Oh, Johannes dijo, incapaz de controlar la voz. Bellis dijo l, alarmado. Extendi un brazo pero ella lo detuvo con un gesto brusco. Qu te piensas, que voy a llorar?, pens enfurecida. Johannes, deja que te diga que hay una gran diferencia entre una condena a cinco aos, a diez aos... y una cadena perpetua no poda mirarlo. Puede que para ti, para Meriope, para los Cardomium, para no s quin ms, Nova Esperium significara una nueva vida. Pero para m no. Para m no. Para m era una fuga. Una fuga necesaria y temporal. Yo nac en Chnum, Johannes. Me eduqu en Mafaton. Me propusieron matrimonio en la Cinaga Brock. Me separ en los Campos Salacus. Nueva Crobuzon es mi hogar y siempre ser mi hogar. Johannes la miraba con creciente incomodidad. No siento ningn inters por las colonias. Ni por la puta Nova Esperium. Ninguno. No quiero vivir con un grupo de inadaptados venales, tiburones de las finanzas fracasados, monjas cadas en desgracia, burcratas demasiado incompetentes o dbiles como para regresar a casa, nativos aterrorizados y resentidos... por el esputo de los Dioses, Johannes, no siento ningn inters por el mar. Es fro, nauseabundo, asqueroso, repetitivo, ftido... No siento ningn inters por esta ciudad. No quiero vivir en una rareza, Johannes. Esto es una atraccin de feria! Algo para asustar a los nios! "La Ciudad Flotante de los Piratas"! No lo quiero! No quiero vivir en este enorme parsito bamboleante, como una maldita sanguijuela, chupando de sus vctimas hasta dejarlas secas. Esto no es una ciudad, Johannes, esto es una parodia de aldea, casi no tiene un kilmetro de ancho y no lo quiero. Yo iba a regresar a Nueva Crobuzon. Jams pens en terminar mis das lejos de ella. Es sucia y cruel y difcil y peligrosa, especialmente para m, especialmente ahora, pero es mi hogar. Ningn otro lugar del mundo posee la cultura, la industria, la poblacin, la taumaturgia, los idiomas, el arte, los libros, la poltica, la historia... Nueva Crobuzon dijo lentamente es la ciudad ms grande de Bas-Lag. Y viniendo de ella, de alguien que no se haca la menor ilusin con respecto a la

brutalidad, o la miseria o la represin de la ciudad, aquella declaracin cobraba muchsima ms fuerza que en boca de cualquier parlamentario. Y t vienes a decirme dijo por fin que me han exiliado de mi ciudad, de mi vida, por tu culpa? Johannes la estaba mirando, acongojado. Bellis dijo con lentitud. No s qu decir. Slo puedo decir que... lo siento. No fue decisin ma. Los Amantes saban que estaba entre los pasajeros y... sa no fue la nica razn. Necesitaban ms caones, as que puede que hubieran atacado el barco de todas maneras, pero... Se le quebr la voz. Pero lo ms probable es que no. Sobre todo vinieron por m. Pero, Bellis, por favor! se inclin hacia ella con aire necesitado. Yo no tom la decisin. No es culpa ma. Yo no lo saba. Pero t lo has aceptado, Johannes dijo Bellis. Al fin se puso en pie. Ests en paz con ello. Tienes la suerte de haber encontrado algo aqu que te hace feliz, Johannes. Comprendo que no fue decisin tuya pero espero que t entenders que no puedo sentarme aqu como si tal cosa, charlando alegremente, cuando es por ti por lo que me he quedado sin un hogar. Y no llames a esos cabrones Amantes, como si fuera un ttulo, como si esos dos pervertidos fueran una constelacin o algo as. Mira cmo los veneras. Son como nosotros, tienen nombre. Podras haber dicho no, Johannes. Podras haberte negado. El hombre levant la mirada hacia ella, las manos entrelazadas sobre la mesa. Bellis dijo con la misma voz. Lamento... lamento de veras que te sientas secuestrada. No tena ni idea. Pero qu es lo que tienes en contra? El vivir en una ciudad parasitaria? Lo dudo. Puede que Nueva Crobuzon sea ms sutil que Armada en el da a da pero prueba a decirle a quienes viven entre las ruinas de Suroc que Nueva Crobuzon no es una ciudad pirata. La cultura? La ciencia? Las artes? Bellis, es que no comprendes dnde estamos? Esta ciudad es la suma de centenares de culturas. Cada nacin martima ha perdido barcos a causa de la guerra, de la piratera o la desercin. Y estn aqu. Son ellos los que levantaron Armada. Esta ciudad es la suma de la historia de los barcos perdidos. En este lugar hay vagabundos y parias y sus descendientes, de culturas de las que Nueva Crobuzon apenas ha odo hablar. Te das cuenta de eso? Comprendes lo que significa? Sus renegados se reunieron aqu y se solaparon como una piel de escamas para crear algo nuevo. Armada ha estado navegando por el Ocano Hinchado desde siempre, joder, recogiendo a los exiliados y los fugados de todas partes. Por el esputo de los Dioses, Bellis, es que no sabes nada? La historia? Las leyendas y rumores sobre este lugar han existido en todas las naciones marineras durante siglos, lo sabas? Conoces cuentos de marineros? La embarcacin ms antigua de este lugar tiene mil aos de edad. Los barcos pueden cambiar pero la ciudad remonta sus orgenes hasta los tiempos de las Guerras de los Devoradores de Carne, como mnimo y algunos dicen que hasta los del maldito Imperio de los Espectrocfalos... Una aldea? Nadie conoce la poblacin de Armada, pero se cuenta por centenares de miles como mnimo. Si sumas todas las capas y capas de cubiertas, seguramente hay tantas calles aqu como en Nueva Crobuzon. No, Bellis, no, no te creo. No creo que tengas ninguna razn

para no querer vivir aqu, ninguna razn objetiva para preferir Nueva Crobuzon. Creo que es slo que echas de menos tu hogar. No me malinterpretes. No tienes por qu darme explicaciones. Es comprensible que ames Nueva Crobuzon. Pero lo nico que en realidad ests diciendo es "No quiero estar aqu, quiero irme a casa". Por primera vez la mir con algo que pareca desagrado. Y si se trata de comparar tu deseo de regresar con los deseos de, por ejemplo, los centenares de Rehechos del Terpscore a los que ahora se les permite vivir como algo ms que meros animales, me temo que encuentro tu necesidad menos acuciante. Bellis no apart la mirada. Si por casualidad a alguien se le ocurriera informar a las autoridades de que yo podra ser un caso apropiado para encarcelamiento y reeducacin, te juro que pondr fin al problema personalmente. La amenaza era ridcula y falsa y estaba segura de que l lo saba, pero era lo ms cercano a una splica que poda permitirse. Saba que l estaba en posicin de causarle muchos problemas. Era un colaborador. Se dio la vuelta y se march, sali a la llovizna que segua cayendo sobre Armada. Haba muchas cosas que haba querido decirle y preguntarle. Haba querido saber ms sobre la Sorghum, aquel enigma llameante y colosal que se encontraba ahora en una pequea ensenada de barcos. Quera saber por qu la haban robado los Amantes y para qu serva y lo que planeaban hacer con ella. Dnde estaban sus tripulantes?, quera preguntarle. Dnde est el geo-mpata al que nadie ha visto? Y estaba segura de que Johannes lo saba. Pero por nada del mundo hubiese hablado en ese momento con l. No poda sacarse sus palabras de la cabeza. Confiaba fervientemente en que a l le ocurriese lo mismo.

8
Cuando Bellis mir por la ventana de su cuarto a la maana siguiente vio, por encima de los tejados y las chimeneas, que la ciudad se estaba moviendo. En algn momento de la noche, los centenares de remolcadores que constantemente daban vueltas alrededor de Armada como abejas en una colmena, haban enjaezado la ciudad. Utilizando gruesas cadenas se haban unido en gran nmero a sus extremos. Se extendan a su alrededor con las cadenas tensas. Bellis se haba acostumbrado a las inconsistencias de la ciudad. El sol saldra un da a la izquierda de su chimenea y a la derecha el siguiente, despus de que Armada hubiera descrito un lento giro durante la noche. Las rutinas solares resultaban desconcertantes. Sin tierra alguna a la vista, uno no tena ms que las estrellas para determinar su posicin y a Bellis siempre le haba aburrido mirar las estrellas: no era una de esas personas que podan reconocer al instante el Tricornio o el Nio o las dems constelaciones. El cielo nocturno no significaba nada para ella. Hoy el sol haba salido justo enfrente de su ventana. Los barcos que arrastraban la masa de Armada se encontraban frente a su campo de visin y al cabo de un momento calcul que deban de estar avanzando en direccin sur. Aquel esfuerzo prodigioso la asombraba. La ciudad empequeeca con mucho la proliferacin de barcos que la arrastraba. Resultaba difcil estimar su movimiento pero observando el agua que discurra entre los barcos o el choque del oleaje contra los rompientes, Bellis supona que su avance deba de ser terriblemente lento. Adnde vamos?, se pregunt. Se senta curiosamente avergonzada. Haca semanas que haba llegado a Armada y se daba cuenta de repente de que ni una sola vez se haba preguntado nada sobre su movimiento, sobre sus itinerarios o sobre el modo en que la flota que parta en sus misiones de saqueo lograba encontrar el camino de regreso a un hogar que se desplazaba. Con un escalofro repentino record el ataque a que Johannes la haba sometido la pasada noche. Parte de lo que le haba dicho era verdad. Tambin mucho de lo que ella haba dicho, por supuesto, y segua enfurecida con l. No quera vivir en Armada y la idea de ver cmo se iban deslizando sus das en aquel laberinto de tubos mohosos haca que su boca se frunciera con una furia tan fuerte como el pnico. Y, no obstante... Y, no obstante, era cierto que se haba aislado en su infelicidad. Ignoraba la realidad de su situacin, ignoraba la historia y la poltica de Armada y se daba cuenta de que eso era peligroso. No comprenda la economa de la ciudad. No saba de dnde venan los barcos que echaban el ancla en el puerto Basilio y en el de la Espina del Erizo. No saba dnde haba estado la ciudad ni adnde se diriga. Vestida an con el camisn, empez a abrir su mente mientras contemplaba cmo se derramaba el sol sobre las proas de la ciudad en su lento avance. Sinti que su

curiosidad se iba desperezando. Los Amantes, pens asqueada. Empecemos por ah. Por el esputo de los dioses, los Amantes. Qu son, en el nombre de Jabber? Shekel tom un caf con ella en la cubierta superior de la biblioteca. Era un muchacho excitable. Le dijo que estaba haciendo algo con una persona y otra cosa con otra y que se haba peleado con una tercera y que una cuarta viva en el paseo Otoo Seco, y el conocimiento que con tanto desparpajo demostraba sobre la ciudad hizo que ella se avergonzara. Volvi a sentirse desgraciada por su ignorancia y prest ms atencin a sus divagaciones. Shekel le habl de Hedrigall, el aeronauta cacto. Le cont que tena un pasado notorio como pirata en Dreer Samher y le describi los viajes que haba hecho hasta la monstruosa isla situada al sur de Gnurr Kett para comerciar con los hombres-mosquito. A su vez, Bellis le pregunt sobre los paseos, el barrio encantado, la ruta de la ciudad, la plataforma Sorghum, el capitn Tintinnabulum. Sacaba sus preguntas como si fueran cartas. Sdijo l lentamente. Conozco a Tinnabol. Y a sus colegas. Son tos raros. Makler, Metzger, Promus y Tinnabol. Hay uno llamado Argentarius que est loco, al que nadie ve nunca. A los dems no los recuerdo. En el interior del Castor no hay ms que trofeos por todas partes. Horribles. Trofeos marinos. Por todas las paredes. Peces martillo y orcas, cosas con garras y tentculos, crneos. Y arpones. Y helios de la tripulacin de pie sobre cadveres de cosas que espero no ver nunca. Son cazadores. No llevan mucho en la ciudad. A ellos no los capturaron. Hay montones historias sobre lo que estn haciendo, sobre por qu estn aqu. Es como si estuvieran esperando algo. Bellis no entenda cmo era posible que Shekel supiera tantas cosas sobre Tintinnabulum, hasta que el muchacho sonri y continu. Tintinnabulum tiene una... ayudante dijo. Se llama Angevine. Es una dama interesante volvi a sonrer y Bellis apart la mirada, avergonzada por su torpe entusiasmo. En Armada haba imprentas y autores y editores y traductores y libros nuevos y se editaban traducciones al sal de los textos clsicos. Pero el papel escaseaba: las ediciones eran minsculas y los libros eran caros. Los paseos de la ciudad dependan de la Biblioteca Gran Ingenio y pagaban primas para asegurarse sus derechos de compra. Los libros provenan en su mayor parte de los saqueos llevados a cabo por los barcos de Anguilagua. Durante incontables siglos el ms poderoso paseo de Armada haba donado todos los libros que caan en sus manos a la Espuela del Reloj. Mandase quien mandase en Libreros, estas donaciones haban asegurado su lealtad. Otros paseos copiaban esta prctica aunque no con tan severa rigurosidad. De vez en

cuando permitan que un prisionero conservase algn libro o vendan los volmenes ms raros que caan en sus manos. Anguilagua, que consideraba la posesin de libros un grave crimen, nunca lo haca. Algunas veces los barcos de Anguilagua merodeaban por los asentamientos costeros de Bas-Lag llevando a cabo ocasionales saqueos y los piratas irrumpan en las casas para llevarse cada manuscrito y libro que encontraban. Y todo para complacer a Libreros, la Espuela del Reloj. La entrada de este botn era constante, de modo que a Bellis y a sus colegas nunca les faltaba el trabajo. Las khepri, cuyos Barcos de la Misericordia haban sido interceptados casualmente por Armada, se haban hecho con el control de Libreros en un golpe incruento haca poco ms de un siglo. A pesar de la tradicional falta de inters khepri hacia los textos escritos sus ojos compuestos convertan la lectura en algo complicado, haban sido lo bastante inteligentes como para darse cuenta de que el paseo dependa de su biblioteca. Haban seguido mimndola. Bellis era incapaz de estimar el nmero de libros que posea: haba tantas bodegas diminutas en los barcos de la biblioteca, tantas chimeneas y mamparos acondicionados, tantos camarotes y anexos y todos ellos estaban atestados de libros. Muchos eran antiqusimos, incontables millares de ellos que no eran molestados desde haca aos. Armada llevaba muchos siglos robando libros. Los catlogos estaban incompletos. Durante los ltimos siglos haba aparecido una burocracia cuya funcin era elaborar la lista de los contenidos de la biblioteca pero en algunos perodos haba sido ms cuidadosa que en otros. Siempre haba errores. Algunas adquisiciones se archivaban de forma casi fortuita, despus de haber sido insuficientemente catalogadas. Los errores se introducan de puntillas en los sistemas y engendraban nuevos errores. Haba dcadas enteras de volmenes ocultos en la biblioteca, colocados a la vista y sin embargo invisibles. Florecan las leyendas sobre sus poderosos, perdidos, ocultos o prohibidos contenidos. La primera vez que se intern por los oscuros corredores, Bellis haba pasado la mano por los kilmetros de estanteras mientras caminaba. Haba elegido un libro al azar, lo haba sacado y, tras abrirlo, se haba detenido en seco al ver el ttulo manuscrito y casi borrado en la primera pgina. Haba sacado otro volumen y se haba encontrado con otro nombre, escrito con una caligrafa y una tinta apenas ms recientes. El tercer libro no tena adornos pero el cuarto, de nuevo, estaba marcado como propiedad de un dueo muerto mucho tiempo atrs. Bellis se haba quedado all y haba ledo los nombres una vez tras otra y de repente haba empezado a sentir claustrofobia. Estaba encerrada entre libros robados, enterrada en ellos como lo hubiera estado en la tierra. Al pensar en los incontables centenares de miles de nombres que la rodeaban, vanamente garabateados en esquinas superiores derechas, el peso de toda aquella tinta ignorada, la interminable proclama de esto es mo esto es mo, cada uno de ellos robado sencilla e imperiosamente, Bellis sinti que le faltaba el aire de los pulmones. Con qu facilidad eran quebrantadas aquellas pequeas rdenes. Se sinti como si a su alrededor flotara una hueste de fantasmas quejumbrosos, incapaces de aceptar que los libros ya no les pertenecan.

Aqul da, mientras examinaba las nuevas adquisiciones, Bellis encontr una de sus propias obras. Se qued un rato sentada en el suelo con las piernas extendidas, apoyada contra las estanteras, mirando fijamente la copia de Cdices de los Montes del Ojo del Gusano. Palp el lomo deshilachado y las letras ligeramente estampadas, "B. Gelvino". Era su propia copia: la reconoca por lo vieja que estaba. La mir con cautela, como si fuera una prueba que corra el riesgo de fallar. La caja no contena su otra obra, Gramatologa del Alto Kettai, pero en cambio encontr los manuales del jaiba de Salkrikaltor que se haba llevado al Terpscore. Nuestras cosas salen por fin a la luz, pens. Aquello la afect como un golpe. Esto era mo. Me lo robaron. Qu ms provena de su barco? Era aquella la copia del Dr. Mollificatt de Tensiones futuras?, se pregunt. Y aquella otra la de Ortografa y jeroglficos de la muda Cardomium? No poda estarse quieta. Se levant y camin, tensa, pase sin propsito, afligida, por la biblioteca. Sali al exterior y vag por los puentes que mantenan unidos los barcos, llevando su libro aferrado contra el pecho, sobre el agua y luego de regreso a la oscuridad de las estanteras. Bellis? Levant la mirada, confusa. Carrianne estaba all, con la boca fruncida ligeramente en una mueca que poda ser de burla o preocupacin. Estaba terriblemente plida pero hablaba con su voz fuerte de costumbre. El libro colgaba de la mano de Bellis. Su respiracin se calm y borr la crisis de su semblante. Adopt una expresin ms apacible y se pregunt lo que deba decir. Carrianne la tom del brazo y empezaron a caminar juntas. Bellis volvi a decir y aunque esbozaba una sonrisa falsa, en su voz haba amabilidad genuina. Ya va siendo hora de que t y yo hagamos un esfuerzo por conocernos mejor. Has comido? Carrianne la arrastr con delicadeza por los pasillos del Peso Danzante, hasta una plataforma medio cubierta del Pincherman. Esto no es propio de m, pens Bellis mientras la segua, dejarme llevar de esta manera. No es propio de m en absoluto. Pero estaba sumida en una especie de duermevela y no poda sino ceder a la insistencia de Carrianne. Al llegar a la salida, se dio cuenta con una bocanada de sorpresa que an llevaba en la mano su copia de Cdices de los Montes del Ojo del Gusano. La haba estado apretando con tal fuerza que sus manos haban perdido todo el color. Su corazn se aceler al darse cuenta de que bajo la proteccin de Carrianne poda pasar al lado de los guardias llevando el libro consigo, perderse de vista, poda dejar la biblioteca con su contrabando. Pero cuanto ms se acercaba a la puerta ms titubeaba y menos entenda sus motivos para hacerlo, ms se senta aterrada de repente por la posibilidad de ser capturada, y por fin, con un sbito suspiro deposit la monografa en el carrito que

haba junto a la mesa. Carrianne la observaba con una mirada inescrutable. Desde la luz, bajo la puerta, Bellis se volvi para mirar a su abandonado volumen y sinti una oleada de algo, una emocin trmula. Si se trataba de triunfo o derrota, no hubiera podido decirlo. El Psire era el barco ms grande de la Espuela del Reloj, un vapor de gran tamao y diseo arcaico que ahora albergaba industrias y viviendas baratas. Sobre la cubierta de popa se erguan destartalados bloques de hormign cubiertos de excrementos de pjaro. Los tendederos unan ventanas por las que se asomaban y charlaban humanos y khepri. Bellis descenda tras Carrianne por una escalera de cuerda, hacia el mar, envuelta en el olor de sal y la humedad hasta una galera amarrada a la sombra del Psire. Bajo la cubierta de la galera se encontraba el restaurante, lleno de ruidosos comensales. Los camareros eran humanos y khepri e incluso haba entre ellos un par de vetustos constructos. Caminaban por los estrechos espacios que quedaban entre las dos filas de bancos, depositando cuencos de gachas y platos de pan negro, ensaladas y quesos. Carrianne pidi para las dos y a continuacin se volvi hacia Bellis con una mirada de preocupacin sincera. Y bien? dijo. Qu te pasa? Bellis la mir y durante un segundo terrible crey que iba a echarse a llorar. La sensacin desapareci rpidamente y recompuso el semblante. Apart los ojos de Carrianne y se volvi hacia los dems clientes, humanos, khepri y cactos. Un par de mesas ms all haba dos llorgis, cuyos cuerpos trifurcados parecan mirar en todas direcciones al mismo tiempo. Tras ella haba una resplandeciente cosa anfibia procedente del paseo Soleado, de una especie que ni siquiera reconoca. Sinti el movimiento del restaurante al ser acariciado por las olas. Reconozco los sntomas, sabes? dijo Carrianne. A m tambin me trajeron aqu a la fuerza. Bellis levant la mirada al instante. Cundo? pregunt. Hace casi doce aos dijo Carrianne mientras miraba por la ventana en direccin a Puerto Basilio y los remolcadores que navegaban ms all, arrastrando todava la ciudad. Dijo algo muy despacio en un idioma que Bellis casi reconoci. La parte analtica de su cerebro de lingista empez a cotejar, a catalogar las fricativas con su distintivo punteo, pero Carrianne se le adelant. Es algo que solamos decir en m pas cuando alguien se senta mal. Algo estpido y trivial como "Podra ser peor". Literalmente significa "An tienes ojos y no se te han roto las gafas" se inclin hacia delante y sonri. Pero no me molestar si no te consuela. Estoy ms lejos de mi primer hogar que t, chica de Crobuzon. Ms de tres mil kilmetros ms lejos. Soy del estrecho de Fuegagua. Ri al ver que Bellis enarcaba las cejas en una mirada incrdula. De una isla llamada Geshen, controlada por la Brujocracia prob la gallina enana de Armada. La Brujocracia, ms propiamente conocida como Shud zar

Myrion zar Koni agit las manos en un gesto de burlona grandilocuencia. Ciudad de Ratjinn, Colmena de la Tristeza Azabache... y cosas as. Ya s lo que decs de ella los de Nueva Crobuzon. Y muy poco de ello es cierto. Cmo te cogieron? dijo Bellis. Fueron dos veces respondi Carrianne. Me atraparon y me volvieron a atrapar. Navegbamos en un pesquero de arrastre, en direccin a Kohnid, en Gnurr Kett. Es una travesa larga y difcil. Yo tena diecisiete aos. Me haba tocado la lotera de ser mascarn de proa y concubina. Pasaba el da atada al bauprs, arrojando ptalos de orqudea frente al barco y la noche leyndole las cartas a los hombres y calentndoles las camas. Esa parte era muy aburrida pero los das me encantaban. Colgada all, cantando, durmiendo, contemplando el mar. Pero una carabela de guerra de Dreer Samher nos sali al paso. Queran proteger su comercio con Kohnid. Por entonces tenan el monopolio... Todava es suyo? aadi de repente y Bellis slo pudo sacudir la cabeza, insegura. No lo s. Bueno, el caso es que me reemplazaron por el capitn en el bauprs y hundieron el barco, abandonaron a la mayora de los hombres y las mujeres en botes salvavidas con unas pocas provisiones y les ensearon la direccin de la costa. Estaba muy, muy lejos y dudo que lo consiguieran. A algunos se nos llevaron a bordo de su barco. Aparte de algunos empellones y groseras, no nos trataron mal. Yo me torturaba preguntndome lo que me iban a hacer, pero entonces vino la segunda captura. El paseo de Otoo Seco necesitaba barcos, as que enviaron a sus cazadores. Por entonces Armada se encontraba mucho ms al sur, as que los barcos de Dreer Samher eran presas ideales. Y... cmo hiciste...? Os result difcil dijo Bellis cuando llegasteis aqu? Carrianne la mir durante algn rato. Algunos de los cactos dijo nunca lograron amoldarse. Se negaron a aceptarlo o trataron de escapar o atacaron a los guardias. Supongo que los mataron. Mis compaeros y yo... se encogi de hombros. A nosotros nos haban rescatado, as que la cosa era muy diferente. Pero, s, fue duro y yo me sent miserable y echaba de menos a mi hermano y todo lo dems. Pero ya ves, hice una eleccin. Eleg vivir, sobrevivir. Despus de algn tiempo, varios de mis compaeros se mudaron del paseo Otoo Seco. Uno de ellos vive en Sombras, otro en Vos-y-losVuestros. Pero la mayora se qued en el paseo que nos haba acogido. Comi en silencio durante un rato y entonces volvi a levantar la mirada. Puedes conseguirlo, sabes? Convertirs este lugar en tu hogar. Pretenda tranquilizarla con aquellas palabras. Estaba siendo amable. Pero a Bellis le sonaron a amenaza. Carrianne le estaba hablando de los paseos. Anguilagua ya lo conoces le deca con voz neutra. Los Amantes. Los desfigurados Amantes. Jodidos bastardos. La Espuela del Reloj ya la conoces. El barrio de los intelectuales, pens Bellis. Como la Cinaga Brock en Nueva Crobuzon. Sombras pertenece a los costrados. El Soleado. Vos-y-los-Vuestros. Carrianne estaba contando los paseos con los dedos. Jhour. Raleas, con el Consejo

Democrtico. Ese valiente bastin. Y Otoo Seco concluy. Donde yo vivo.

Por qu te marchaste de Nueva Crobuzon, Bellis? dijo inesperadamente. No te pareces al tpico colono. Bellis baj la vista. Tuve que irme dijo. Por problemas. Con la ley? Pas algo... suspir. Yo no haba hecho nada, nada en absoluto no pudo contener la amargura de su voz. Hace unos pocos meses hubo una epidemia en la ciudad. Y... se rumore que alguien a quien yo conoca estaba implicado. La milicia estaba investigando a todas las personas con las que se haba relacionado. Era evidente que terminaran por ir a por m. Nunca quise irme hablaba con mucho cuidado. No fue decisin ma. La comida, la compaa, incluso la pequea charla que normalmente hubiera desdeado la haban calmado. Mientras se levantaban, le pregunt a Carrianne si se senta bien. En la biblioteca me he fijado... espero que no te importe que te lo diga pero me ha parecido que estabas muy plida. Carrianne esboz una sonrisa irnica. Es la primera vez que te preocupas por m, Bellis dijo. Tienes que cuidarte eso. Podra empezar a pensar que te caigo bien la amistosa pulla le doli. Estoy bien. Es slo que la pasada noche me toc la tasa. Bellis esper y revis la informacin que ya haba asimilado para ver si las palabras de Carrianne cobraban algn sentido de pronto. No fue as. No te entiendo dijo, exhausta de incomprensin. Bellis, yo vivo en el paseo Otoo Seco dijo Carrianne. Algunas veces tenemos que pagar una tasa, entiendes? Bellis, sabes que nuestro gobernante es el Brucolaco, no? Has odo hablar de l? He odo el nombre... El Brucolaco. Es un Oupyro. Loango. Katalkana. Con cada palabra esotrica que pronunciaba, Carrianne escudriaba los ojos de Bellis y vea que no la entenda. Hemfago, Bellis. A-muerto. "Vampiro". Rodeada como haba estado durante semanas por una nube de rumores e insinuaciones semejantes a moscas tozudas, Bellis haba descubierto al menos unas pocas cosas sobre la mayora de los paseos. Todos aquellos extraos femto-estados formaban una congregacin malsana en cuyo seno daban rienda suelta a sus mutuos resentimientos y se enfrentaban tratando de mejorar su posicin.

Pero por alguna razn, las cosas ms importantes, ms chocantes o increbles o espantosas se le haban pasado por alto. Al terminar el da, pens en aquel momento, cuando le haban hecho ver lo ignorante que era: cuando Carrianne le haba explicado la razn de su palidez y Bellis se haba dado cuenta de lo lejos de casa que se encontraba. Estaba contenta por no haber hecho ms que palidecer al escuchar la explicacin de Carrianne. Algo se haba endurecido en su interior cuando haba escuchado la palabra vampiro: una misma palabra en ragamol y en sal. En aquel momento Carrianne le haba enseado que no haba un lugar ms lejano al que pudiera ir. No poda estar ms lejos de casa. En Armada hablaban una lengua que ella poda entender. Reconoca los barcos, por mucho que hubieran sido transformados y reconstruidos. Tenan dinero y gobierno. Poda aprender las diferencias de calendario y terminologa. La eclctica y carroera arquitectura resultaban inslita pero comprensible. Pero aquella era una ciudad en la que un vampiro no tena que ocultarse y cazar a escondidas sino que poda salir abiertamente de noche. Y poda gobernar. Bellis se dio cuenta de que todos sus referentes culturales estaban obsoletos. Su ignorancia la puso enferma. En la seccin de Ciencias del catlogo por materias, sus dedos recorrieron a toda velocidad el alfabeto hasta encontrar el nombre de Johannes Lacrimosco: haba ms de una copia de varios de sus libros. Si esos Amantes que se han adueado de mi vida estaban tan desesperados por traerte aqu, Johannes, pens para sus adentros mientras copiaba las signaturas de las obras, voy a meterme dentro de sus mentes. Veamos qu es lo que los excita tanto. Uno de los libros estaba prestado pero haba copias disponibles de los dems. Como empleada de la biblioteca, Bellis tena preferencia a la hora del prstamo. Haca mucho fro mientras regresaba a casa entre la muchedumbre, bajo el barbullar de los monos de Armada en sus aparejos, sobre las plataformas que se mecan y las cubiertas y las calles sobreelevadas de la ciudad, sobre las olas que rompan entre las embarcaciones. Se escuchaban silbidos por todas partes. En el bolso, Bellis llevaba Predadores de las Aguas Bajas de la Baha de Hierro, Anatoma de la Srdula, Ensayos sobre las Bestias, Teora de la Megafauna; y La Vida Transplanar como Problema para el Naturalista, todos ellos obra de Johannes Lacrimosco. Era ya tarde cuando se sent hecha un ovillo junto a la estufa, mientras en el exterior, unas nubes de helada difuminaban la luz de la luna. Ley a la luz de una lmpara, pasando de libro a libro. A la una de la maana levant la mirada y contempl las sombras siluetas de los barcos sobre el horizonte. El halo de remolcadores que rodeaba a la ciudad segua en marcha. Pens en todos los barcos de Armada que navegaban en aquel momento, los agentes de su piratera, saqueando las comunidades y barcos con los que se encontraban. Recorriendo miles de kilmetros durante meses hasta que al fin, cargadas las bodegas de botn y mientras la ciudad segua movindose, regresaban a casa por medios arcanos. Los nauscopistas de la ciudad escudriaban los cielos y saban basndose en sus

minsculas variaciones cundo se acercaba algn barco. As, los remolcadores podan arrastrarla lejos de la vista. Algunas veces la evasin no tena xito y los barcos extranjeros eran interceptados, recibidos con los brazos abiertos para comerciar o hundidos. Por medios secretos, las autoridades saban siempre cundo eran armadanos los barcos que se acercaban y les daban la bienvenida a casa. Incluso a tales horas seguan escuchndose sonidos de fbricas provenientes de algunos barrios, alzndose entre el rumor de las olas y las llamadas nocturnas de los animales. Entre las capas de cuerda y madera que se interponan en su campo de visin como jirones de un heliotipo, Bellis poda ver la pequea baha de barcos situada en el extremo de popa de Armada, en la que descansaba la plataforma Sorghum. Durante semanas, su extremo superior haba vomitado fuego y energas taumatrgicas. Cada noche, las estrellas haban sido borradas a su alrededor en una esfera de luz montona y parda. Pero ya no. Las nubes situadas sobre la Sorghum estaban a oscuras. La llama se haba extinguido. Por vez primera desde su llegada a Armada, Bellis registr sus pertenencias y sac la olvidada carta. Titube mientras se sentaba all, junto a la estufa, el papel plegado frente a s y una pluma estilogrfica en la mano. Y entonces, irritada por sus propias vacilaciones, empez a escribir. Mientras Armada segua su lenta marcha hacia el sur en busca de aguas ms clidas, el clima se volvi durante unos pocos das fro y tormentoso. Soplaban vientos helados desde el norte. Los rboles y las hiedras, los precarios jardines que adornaban las cubiertas de los barcos se volvieron frgiles y se ennegrecieron. Justo antes de la llegada de las heladas, Bellis avist varias ballenas junto al extremo de babor de la ciudad, jugando con aparente deleite. Al cabo de unos pocos minutos, y de improviso, se aproximaron mucho ms a la ciudad, golpearon el agua con sus enormes colas y desaparecieron. Despus de eso, el fro no tard en llegar. En la ciudad no haba invierno, no haba verano ni primavera, no haba estacin alguna; slo exista el clima. Para Armada no dependa del tiempo sino del lugar. Mientras Nueva Crobuzon soportaba estoicamente las tormentas de nieve de finales del ao, los armadanos podan estar tomando el sol en el Mar del Hogar; o podan estar refugiados bajo cubierta mientras los marineros protegidos con gruesos capotes los arrastraban lentamente hacia el Ocano Mudo, bajo unas temperaturas que hubieran hecho que el tiempo de Nueva Crobuzon pareciera apacible. Armada recorra los mares de Bas-Lag en patrones dictados por la piratera, el comercio, la agricultura, la seguridad y otras dinmicas menos claras y aceptaba el tiempo que le tocaba. La irregularidad del clima resultaba un lastre para la vida vegetal. La flora de Armada sobreviva gracias a la taumaturgia, la suerte y su propia calidad. Siglos de maridajes haban producido especies resistentes, que crecan deprisa y que podan prosperar en un amplio abanico de condiciones. Haba cosechas irregulares durante todo el ao. Existan campos de cultivo sobre las cubiertas y bajo luces artificiales. Haba

campos de championes en la humedad de viejas bodegas y tambin corrales ruidosos y apestosos llenos de resistentes animales endogmicos de varias generaciones. En balsas suspendidas por debajo de la ciudad crecan campos de quelpos y algas comestibles, junto a grandes criaderos llenos de crustceos y peces.

Conforme pasaban los das, Tanner iba entendiendo mejor el sal y empez a pasar ms tiempo con sus compaeros de trabajo. Iban a los pubs y los salones de juego situados en el extremo de popa de Puerto Basilio. Algunas veces Shekel los acompaaba tambin, contento de encontrarse en compaa de hombres adultos, pero las ms de las veces se marchaba solo al Castor. Tanner saba que iba a ver a la mujer, Angevine, a la que an no conoca, una sirviente o guardaespaldas del capitn Tintinnabulum. Shekel le haba hablado de ella, en los titubeantes trminos propios de la adolescencia y Tanner haba sonredo, entre divertido e indulgente. Y haba sentido nostalgia por su propia juventud. Shekel pasaba cada vez ms tiempo con los extraos cazadores eruditos que vivan en el Castor. Una vez, Tanner haba ido a buscarlo all. Bajo la cubierta se haba encontrado un corredor limpio y oscuro con camarotes a ambos lados, cada uno de los cuales tena una placa con un nombre: MODIST, haba ledo, y FABER y ARGENTARIUS. Los aposentos de los compaeros de Tintinnabulum. Shekel estaba en el comedor, con Angevine. Tanner se haba quedado mudo de asombro. Angevine deba de rondar la treintena, supuso, y era una Rehecha. Shekel no se lo haba dicho. Sus piernas terminaban justo por debajo de los muslos. Sobresala como un extrao mascarn de proa de la parte delantera de un pequeo vehculo a vapor, un artilugio pesado con orugas, lleno de coque y madera. No poda ser nativa de la ciudad, comprendi Tanner. Aquella clase de operacin era demasiado severa, demasiado caprichosa e ineficaz y cruel, no poda ser ms que un castigo. Pens bien de ella por aguantar al muchacho. Entonces vio con cunta intensidad le hablaba a Shekel, cmo se inclinaba hacia l (en un ngulo extrao, anclada por el pesado vehculo que llevaba debajo), cmo lo miraba a los ojos. Y se detuvo, asombrado de nuevo. Tanner se march dejando a Shekel con su Angevine. No pregunt lo que estaba ocurriendo. Shekel, arrinconado por una nueva e inesperada coyuntura sentimental, se comport como un hbrido de nio y hombre, tan pronto desafiante y vanidoso como manso y presa de intensas emociones. Con la poca informacin que pudo sacarle, Tanner descubri que Angevine haba sido capturada haca diez aos. Como el Terpscore, su barco haba sido atacado de camino a Nova Esperium. Ella tambin

era de Nueva Crobuzon. Cuando Shekel lleg a las pequeas habitaciones que ocupaban en el extremo de babor de un viejo barco factora, Tanner estaba celoso. Luego se arrepinti. Decidi que mantendra al muchacho cerca de s mientras le fuera posible y al mismo tiempo lo dejara volar libre, como necesitaba. Trat de llenar el vaco haciendo amigos. Exista una fuerte camaradera entre los trabajadores del puerto. Empez a tomar parte en sus chistes y juegos subidos de tono. Ellos lo aceptaron con los brazos abiertos, lo atrajeron contndole cuentos. La aparicin de un recin llegado era la excusa perfecta para sacar a la luz rumores e historias que todos ellos haban escuchado ya incontables veces. Uno de ellos mencionaba los mares muertos o las mareas hirvientes o al rey de las morenas y se volva hacia Tanner. Probablemente no hayas odo hablar de los mares muertos, Tanner, deca l o ella. Djame que te cuente... De ese modo, Tanner Sack escuch las ms inslitas historias sobre los mares de Bas-Lag y las leyendas de la ciudad pirata y del propio Anguilagua. Le hablaron de las monstruosas tormentas a las que Armada haba sobrevivido; de las razones de las cicatrices de los rostros de los Amantes; de cmo Uther Doul haba quebrantado el cdigo de la posibilidad y encontrado su poderosa espada. Empez a participar en las celebraciones de los acontecimientos dichosos: matrimonios, nacimientos, la suerte con los naipes. Y tambin en las cosas sombras. Cuando un accidente con un engranaje de cristal en el puerto le cost a una mujer cacto la mitad de una mano, Tanner contribuy a la colecta con los ojos y banderas de los que pudo prescindir. En otra ocasin, cundi la depresin en el paseo cuando se extendi la noticia de que un barco de Anguilagua, el Amenaza de Magda, se haba ido a pique cerca del Estrecho de Fuegagua. Tanner comparti la prdida y su tristeza no fue fingida. Pero a pesar de que le gustaban sus compaeros de trabajo y a pesar de que las tabernas y fiestas eran una manera placentera de pasar las noches y con la que consegua por aadidura mejorar mucho su sal, constantemente reinaba en el ambiente una extraa sensacin de secreto. No lograba comprenderlo. Haba ciertos misterios que el trabajo de los ingenieros submarinos sacaba a la luz. Qu clase de cosas eran aquellas sombras que algunas veces entrevea, tras la cortina de tiburones centinelas, inciertas tras lo que no poda ser ms que un hechizo de ocultamiento? Qu propsito tenan las reparaciones que sus camaradas y l llevaban a cabo a diario? Qu era lo que la Sorghum, la plataforma robada que con tanto esmero cuidaban, extraa de la base del ocano, a miles de metros de profundidad? En muchas ocasiones Tanner haba seguido con la mirada la gruesa tubera segmentada y se haba sentido mareado a medida que la vea desaparecer en la oscuridad. Cul era la naturaleza de aquel proyecto al que slo se aluda con gestos de asentimiento y comentarios crpticos? El plan que cimentaba todos sus esfuerzos? Del que nadie hablaba abiertamente pero muchos parecan conocer un poco aunque pocos se jactaban, por omisin o con insinuaciones, de comprender? Algo grande e importante se esconda tras la industria de Anguilagua y Tanner Sack no saba an lo que era. Sospechaba que lo mismo les ocurra a sus camaradas

pero a pesar de ello se senta excluido de una comunidad basada en mentiras, presunciones y mierdas. De vez en cuando llegaban hasta sus odos historias sobre otros pasajeros del Terpscore o sus tripulantes y prisioneros. Shekel le haba dicho que Gelvino trabajaba en la biblioteca. Al tal Johannes Lacrimosco lo haba visto con sus propios ojos, de visita en los muelles junto a un grupo muy discreto cuyos miembros no hacan ms que tomar notas en cuadernos y murmurar. Una parte de Tanner haba pensado con cierta aspereza que las jerarquas no tardaban mucho en recomponerse, que mientras l se jugaba el culo bajo las olas, el caballero observaba y marcaba las casillas de sus estpidas tablas y jugueteaba con su chaleco. Hedrigall, el impasible cacto que pilotaba el Arrogancia, le habl de un hombre llamado Fench, tambin del Terpscore, que visitaba los muelles bastante a menudo (Lo conoces?, le haba preguntado Hedrigall y Tanner haba sacudido la cabeza: era sido demasiado aburrido explicarle que no haba conocido a nadie que viajara en cubierta). Fench era un buen hombre, deca Hedrigall, alguien con quien se poda hablar, que pareca conocer a todo el mundo y que hablaba con conocimiento de causa sobre gente como el rey Federico y el Brucolaco. Cuando hablaba de estas cosas, Hedrigall transmita un aire distrado que a Tanner le recordaba a Tintinnabulum. Hedrigall era uno de los que siempre parecan saber algo sobre algo de lo que no deban hablar. Tanner pensaba que hacerle una pregunta directa hubiera sido un insulto a su embrionaria amistad. Empez a recorrer la ciudad de noche. Vagaba por sus calles, rodeado por los sonidos del agua y los barcos y envuelto en el olor del mar. Bajo la luna y sus resplandecientes hijas, difuminadas tras una tenue capa de nubes, Tanner paseaba sin descanso alrededor de la baha que contena a la ahora silenciosa Sorghum. Pas junto a una vivienda de jaibas, un clper medio suspendido y medio hundido cuya proa sobresala de las aguas como un iceberg. Cruz el puente cubierto que llevaba a la parte trasera del enorme Grande Oriente, con la cabeza gacha al cruzarse con otros insomnes y trabajadores nocturnos. Tras cruzar un puente de cuerda, lleg al lado de estribor de Anguilagua. Un dirigible iluminado pasaba lentamente sobre su cabeza y un claxon son no muy lejos en medio del martilleo de un motor de vapor (algn barco que llega tarde) y el sonido le record tanto a Nueva Crobuzon que sinti una intensa y desconocida emocin. Tanner se extravi a propsito en un laberinto de barcos viejos y ladrillos. Debajo de l, en el agua, crey ver manchas de luz fortuitas y fugaces: la ansiedad del plancton bioluminiscente. Los gruidos de la ciudad parecan respondidos en ocasiones, a kilmetros de distancia, por algo grande y muy lejano y que estaba vivo. Se dirigi hacia Raleas y el Muelle de la Espina del Erizo. Sus pies pisaban csped y a ambos lados se erguan construcciones de ladrillo medio desmoronadas, hmedas, mohosas y manchadas de sal. Altos muros y ventanas, muchas de ellas rotas, y

callejones que se cruzaban entre las calles principales y serpenteaban entre viejos mamparos y sombreretes. Basuras en las cubiertas de dhows desiertos. Balaustradas y coronamientos azotados por el viento fro junto a jirones de viejos carteles, anuncios de polticos y espectculos en colores chillones, elaborados con tinta de calamar y marisco y tinta china robada. Gatos de andares silenciosos por todas partes. La ciudad trepidaba y correga su posicin y la incansable flota de remolcadores que haba ms all de sus lindes continuaba sin descanso, las cadenas extendidas, arrastrando consigo su hogar. Tanner permaneci inmvil en la quietud, contemplando las viejas torres, las siluetas de los tejados de pizarra, las chimeneas, los techos de las fbricas y los rboles. Al otro lado de una pequea extensin de agua salpicada con una aldea de casas flotantes, brillaba la luz de los camarotes de barcos provenientes de costas de las que Tanner no saba nada. No era el nico que estaba contemplando la noche. (...Has follado antes?, le dijo ella y Shekel no pudo sino recordar cosas que no deseaba recordar. Las mujeres Rehechas en la apestosa oscuridad del Terpscore, que aceptaban su polla dentro por un trozo ms de pan. Esas otras a las que forzaban los marineros, lo quisieran o no (todos los hombres le gritaban que se uniera a ellos) y con las que haba estado dos veces (una de ellas fingiendo que haba terminado antes de escabullirse, incomodado por sus chillidos y la otra de verdad, desparramndose dentro de ella) y que se haban debatido y haban llorado mientras lo haca. Y antes de ellas, las chicas de los callejones del Meandro de las Nieblas y los nios (como l) que enseaban los genitales, y cuyas transacciones eran una mezcla de trueque sexual, chulera y juego. Shekel abri la boca para responder y la verdad pugn por salir a la luz y ella lo vio y le interrumpi (y fue un acto de misericordia que lo hiciera) y dijo: No, no por juego o por dinero y no si lo tomaste o te lo quitaron por la fuerza, sino si has follado con alguien que te quera y al que queras como la gente de verdad se quiere entre s. Y por supuesto cuando ella le dijo que la respuesta era por supuesto que no, l dijo lo mismo, agradecido porque le hubiera dado esta primera vez (un regalo inmerecido que acept con humildad y ansiedad). La observ mientras se quitaba la blusa y su respiracin se entrecort al ver toda aquella carne de mujer y la ansiedad e impaciencia en los ojos de ella. Sinti el calor radiante de su caldera (que no poda permitir que se apagara, le dijo ella, que consuma y consuma combustible sin cesar, vieja y estropeada e innecesariamente avariciosa) y vio el peltre de color oscuro donde se una a la carne de los muslos como una ola. Sus propias ropas cayeron al suelo en fciles capas y all se qued, temblando, alto y flacucho, la polla erecta y adolescente, mientras el corazn y la pasin lo llenaban con tal fuerza que hasta le costaba tragar saliva. Ella era una Rehecha, lo era (basura Rehecha), l lo saba, lo vea y sin embargo senta sin poder evitarlo lo que haba en su interior y entonces le pareci que se arrancaba una gran costra de hbito y prejuicio que su hogar le haba inscrito en la piel. Sname, pens sin comprender lo que pensaba, anhelando una transfiguracin, sinti un dolor custico mientras se arrancaba a tiras la piel de su nueva vida y se expona,

desnudo e inseguro a ella, su nuevo aire. De nuevo la respiracin entrecortada. Sus sentimientos se agolparon y brotaron en una hemorragia (la infeccin haba terminado) y empezaron a resolverse, a sanar en una nueva forma, a cicatrizarse. Mi chica Rehecha dijo mientras se preguntaba muchas cosas y ella se lo perdon, al instante, porque supo que no volvera a pensarlo. No fue fcil, con los dos muones de las piernas apresados a la carcasa de metal, formando una V estrecha, abierta slo un poco, con apenas cinco centmetros de sus muslos por debajo de su coo en carne viva. Ella no poda abrirse para l ni tenderse y no fue fcil. Pero perseveraron. Y lo lograron.

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Shekel fue a ver a Bellis y le pidi que le enseara a leer. Conoca las letras del alfabeto ragamol, le dijo, y tena una idea aproximada del sonido que corresponda a cada una, pero para l seguan siendo algo esotrico. Nunca haba tratado de unirlas para formas palabras. El muchacho pareca apaciguado, como si sus pensamientos estuvieran lejos de los pasillos de la biblioteca flotante. Tardaba ms de lo usual en sonrer. No habl de Tanner Sack ni de Angevine, cuyo nombre haba empezado haca poco a sazonar sus conversaciones. Slo quera saber si Bellis lo ayudara a aprender a leer. Despus de acabar su jornada, pasaron ms de dos horas repasando el alfabeto. Conoca los nombres de las letras, pero para l no eran ms que entidades abstractas. Bellis le hizo escribir su nombre y l lo hizo, con borrones e inseguridad, detenindose a mitad de la segunda letra y pasando a la cuarta y regresando despus para rellenar los espacios. Reconoca su nombre escrito pero para l no era ms que un conjunto de trazos de pluma. Bellis le explic que las letras eran instrucciones, rdenes que designaban normalmente el sonido que daba comienzo a sus nombres. Escribi su nombre de pila, separando cada letra de las vecinas ms de dos centmetros. Entonces le orden que cumpliera con las rdenes que las letras le estaban dando. Esper mientras l pasaba con voz titubeante a travs de la be y la e y la elle y la i y la ese. A continuacin junt ms las letras y le dijo que volviera a cumplirlas todava despacio. Y luego una vez ms. Finalmente reuni los caracteres en una palabra y le dijo que repitiera el ejercicio, slo que esta vez deprisa, que hiciera lo que las letras le decan ("mira lo juntas que estn") de una sola pasada. Be e elle i ese. (Confundido por el solapamiento de las vocales, tal como ella haba esperado). Lo intent una vez ms y a mitad del ejercicio se detuvo y empez a sonrerle a la palabra. Mir a Bellis con un deleite tan completo que ella se sinti azorada. Pronunci su nombre. Tras haberle enseado los rudimentos de la puntuacin se le ocurri una idea. Se lo llev de paseo por los intestinos de los barcos, atravesaron juntos las secciones de ciencia y humanidades en las que los eruditos lean encorvados a la luz de lmparas de aceite y ventanucos y luego entre los edificios, bajo la persistente lluvia, hasta el puente del Recuerdo Corrosivo. Era un galen situado en el extremo exterior de la Biblioteca Gran Ingenio. All se guardaban los libros infantiles.

Haba muy pocos lectores en la cubierta de los nios. Las estanteras que los rodeaban saltaban literalmente a los ojos con sus chillones colores. Bellis deslizaba la mano por los lomos de los libros al pasar a su lado y Shekel los observaba con profunda curiosidad. Se detuvieron al llegar al final del barco, donde se encontraban los catlogos, bajo un montn de libros. Mira dijo Bellis. Lo ves? le indic la plaquilla de latn. Rag. A. Mol. Estos son libros en nuestro idioma. La mayora de ellos proviene de Nueva Crobuzon. Sac un par de ellos y los abri. Durante una fraccin de segundo, demasiado fugaz para que Shekel lo advirtiera, se qued paralizada. Nombres manuscritos la escudriaron desde las primeras pginas pero haban sido garabateados con lpices de colores por manos infantiles. Bellis pas las pginas rpidamente. El primer libro, grande, cuidadosamente coloreado a mano y lleno de ilustraciones en el sencillo estilo Ars Facilis que haba estado de moda sesenta aos antes, era para nios muy pequeos. Contaba la historia de un huevo que luchaba contra un hombre hecho de cucharas y, tras vencerlo, se converta en alcalde del mundo. El segundo era para nios ms grandes. Era una historia de Nueva Crobuzon. Bellis se detuvo al instante al ver los dibujos de las Costillas y la Aguja y la Estacin de la Calle Perdido. Lo hoje con rapidez y su rostro se contrajo con muecas de divertido desprecio al reparar en la grotesca distorsin de los hechos que ofreca. Los relatos sobre el Crculo Monetario y la Semana Polvorienta y, lo que resultaba an ms vergonzoso, las Guerras Piratas sugeran, en un lenguaje infantil e ingenuo, que Nueva Crobuzon era un baluarte de la libertad que siempre lograba sobrevivir a pesar de enfrentarse a fuerzas enemigas que contaban con una injusta e insuperable superioridad. Shekel la estaba observando, fascinado. Prueba con ste le dijo y le tendi El Huevo Valiente. l lo tom con aire reverente. Es para nios pequeos le dijo. No te preocupes demasiado por la historia, te va a parecer muy tonta. No significa nada. Pero quiero saber si eres capaz de seguir el hilo de la narracin, si puedes comprender lo que ocurre utilizando las palabras como te he enseado antes. Cumple las rdenes de las letras, di las palabras. Seguro que te encuentras con algunas que no comprendes. Cuando eso ocurra escrbelas, haz una lista con ellas y tremela. Shekel la mir bruscamente. Que las escriba? dijo. Ella vio en su interior. Todava se relacionaba con las palabras como si fueran entidades ajenas: bromas sutiles que por fin empezaba a comprender, aunque slo un poco. Pero an no estaba convencido de que fuera capaz de utilizarlas para codificar sus propios secretos. No se haba dado cuenta de que al aprender a leer haba aprendido a escribir. Bellis encontr un lpiz y un pedazo medio usado de papel en uno de sus bolsillos y se los entreg. T limtate a copiar las palabras que no entiendas exactamente igual que aparecen en el libro. Y luego me las traes le dijo. l la mir y otra de aquellas sonrisas beatficas se instal en su semblante.

Maana prosigui Bellis. Quiero que vengas a verme a las cinco en punto y pienso hacerte algunas preguntas sobre la historia del libro. Adems, quiero que me leas algunos pasajes Shekel la mir mientras coga el libro y asinti de forma vigorosa, como si acabasen de cerrar algn trato en la Perrera. El comportamiento de Shekel cambi cuando salieron del galen. Volvi a mostrarse socarrn, se pavone un poco al caminar e incluso empez a hablarle a Bellis de la banda de los muelles a la que perteneca. Pero aferraba El Huevo Valiente como si le fuera la vida en ello. Bellis registr el prstamo a su propio nombre, un acto de confianza que realiz sin pensar y que a l lo conmovi profundamente. Aquella noche volvi a hacer fro y Bellis se sent cerca de la estufa. Las rutinas de la cocina y la comida, con su implacable necesidad, empezaban a irritarla. Las llevaba a cabo sin la menor alegra, lo ms rpidamente posible y a continuacin se sentaba y segua trabajando con los libros de Lacrimosco, tomando notas. A las nueve par y sac su carta. Escribi. Azul, 27 de Polvo de 1779 (aunque esto no significa nada en este lugar. Aqu estamos a Disepre 4 del Cuarto de Halconeras, 6/317), Chimenea del Cromolito. No pienso dejar de buscar. Al principio, cuando lea los libros de Johannes, los abra al azar, los hojeaba sin orden y juntaba lo que encontraba formando retazos, con la esperanza de hallar inspiracin en ellos. Pero me he dado cuenta de que as no voy a llegar a ninguna parte. El trabajo de Johannes, l mismo me lo dijo, es una de las fuerzas motrices que hay tras esta ciudad. La naturaleza del plan del que forma parte, que no quiso explicarme pero que es lo bastante importante como para arriesgarse a llevar a cabo un acto de piratera contra la mayor potencia de Bas-Lag, debe de estar escondida en alguna parte entre las pginas de sus libros. Al fin y al cabo, fue uno de esos libros el que lo convirti en una tentacin irresistible para los Amantes. Pero no alcanzo a sospechar siquiera cul de sus obras puede ser la "lectura imprescindible" para el proyecto secreto del que me habl. De modo que los estoy leyendo todos ellos con cuidado, uno detrs de otro; empiezo por el prefacio y contino hasta el ndice. Reuniendo informacin. Tratando de averiguar qu designios pueden esconderse en estas obras. Por supuesto, no soy una cientfica. Nunca haba ledo libros como stos. Gran parte de lo que contienen me resulta incomprensible. "El acetabulum es una depresin situada en el extremo exterior del os innominatum, justo en el punto en que se unen el ilium y el isquium". Leo estas frases como si fuesen poesa: ilium; isquium; os innominatum; ectocuneiforme y cresta nemial; plaquetas y trombn, queloides, cicatrix. El libro que menos me ha gustado hasta el momento es Anatoma de la Srdula. Johannes fue atacado una vez por una srdula joven y debi de ser en aquella poca cuando realiz la investigacin que dio lugar al libro. Puedo imaginarme a la criatura,

atrapada en una celda, sometida por medio de vapores soporferos, sacudiendo el cuerpo mientras siente que va perdiendo la conciencia. Y luego muerta y transferida a un fro libro que va despellejando la pasin de Johannes al mismo tiempo que la piel de la srdula. Una montona relacin de huesos y venas y tendones. El libro que prefiero ha resultado una sorpresa. No es ni Teoras de la Megafauna, ni La Vida Transplanar, obras que tratan tanto de filosofa como de zoologa y que por ello mismo esperaba que me resultaran ms prximas que las otras. Sus abstrusas divagaciones me resultan intrigantes pero vagas. No, el volumen que con ms atencin he ledo, el que mejor he comprendido, el que ms me ha interesado, ha sido Depredadores de los Bajos de la Baha de Hierro. Es una concatenacin de narraciones sumamente intrincada. Cadenas de salvajismo y metamorfosis. Puedo verlas todas. Cangrejos diablo y gusanos harapo. Una venera abierta en canal a cmara lenta por un hambriento pez estrella. Una anmona de cuentas devorando a un bocn con un estallido implosivo. Johannes ha logrado conjurar un vvido paisaje marino para m, lleno de polvo de conchas, erizos de mar y mareas implacables. Pero no me revela nada nuevo sobre los planes de la ciudad. Sea lo que sea lo que los gobernantes de Armada tienen en mente, tendr que bucear ms para averiguarlo. Seguir leyendo estos libros. Son las nicas pistas que tengo. Y as no seguir intentando comprender a Armada para poder aprender a vivir feliz en mi oxidada chimenea. Comprender a dnde estamos yendo y por qu y as sabr cmo escapar. De repente llamaron a la puerta. Bellis levant la mirada, alarmada. Eran casi las once en punto. Se puso en pie con lentitud y baj la estrecha escalera en espiral situada en el centro de la habitacin cilndrica. Johannes era la nica persona en todo Armada que saba dnde viva y desde su altercado en el restaurante no haban vuelto a hablar. Se acerc despacio a la puerta, esper y la brusca llamada volvi a sonar. Habra venido a disculparse? A volver a enfurecerla? Y ella? Quera volver a verlo, quera volver a abrirle la puerta a esa amistad? Se dio cuenta de que todava estaba enfadada con l y tambin un poco avergonzada. Llamaron una tercera vez y Bellis se adelant, dispuesta a escuchar lo que tu viera que decirle para despedirlo a continuacin. Cuando abri la puerta se qued helada y boquiabierta de asombro mientras la seca frase que haba preparado se le escapaba convertida en un susurro junto al aliento. Quien se encontraba en el umbral, encorvado a causa del fro y mirndola con cautela era Silas Fennec. Permanecieron sentados en silencio durante un rato, bebiendo el vino que Fennec haba trado. No est nada mal, seorita Gelvino dijo al fin mientras examinaba con mirada apreciativa el cilindro de metal gastado que era su casa. Muchos de los recin

llegados se encuentran en lugares mucho menos atractivos. Bellis enarc una ceja pero l volvi a asentir. Le prometo que es cierto. No los ha visto? Por supuesto que no. Dnde vive usted? le pregunt. Cerca del paseo Vos-y-los-Vuesrros dijo l. En la base de un clper. Sin ventanas se encogi de hombros. Son suyos? seal los libros que haba sobre la cama. No dijo ella y se apresur a guardarlos. Slo me dejaron mi cuaderno de notas. Joder, me quitaron hasta libros que haba... vaya, escrito yo misma. Lo mismo que a m dijo l. Lo nico que conservo es mi diario. Es el registro de aos de viajes. Hubiera sido muy doloroso perderlo sonri. Qu le han puesto a hacer? pregunt Bellis y Fennec volvi a encogerse de hombros. He logrado escaquearme le dijo. Hago lo que quiero hacer. Usted trabaja en la biblioteca, no es cierto? Cmo? pregunt ella abruptamente. Cmo se los ha quitado de encima? De qu vive? La mir largo rato sin contestar. Tuve tres o cuatro ofertas... como usted, supongo. Les dije a los primeros que haba aceptado la de los segundos, a los segundos que les haba dicho s a los terceros y as sucesivamente. No les import. En cuanto a de qu vivo, bueno... es ms fcil de lo que cree volverse indispensable, seorita Gelvino. Proporcionando frvidos, ofreciendo cualquier cosa por la que alguien est dispuesto a pagar. Informacin, ms que nada... su voz se fue apagando. Bellis se senta aturdida por aquella franqueza que sugera conspiraciones y bajos mundos a su alrededor. Sabe... dijo l de repente. Le estoy muy agradecido, seorita Gelvino. Sinceramente agradecido. Bellis esper. Usted estaba all, en Ciudad Salkrikaltor. Asisti a la conversacin que mantuvimos el capitn Myzovic y yo. Debe de haberse preguntado qu haba en aquella carta que enfureci de tal modo al capitn pero ha guardado silencio. Estoy seguro de que es consciente de que las cosas podran haberse puesto... muy duras para m cuando fuimos capturados por Armada pero no dijo nada. Y yo se lo agradezco. Porque no dijo usted nada, verdad? aadi con una ansiedad que no pudo ocultar del todo. Como ya le he dicho, le estoy muy agradecido. La ltima vez que hablamos, a bordo del Terpscore dijo Bellis me dijo usted que era vital que regresara a Nueva Crobuzon de inmediato. Bien, y ahora? l sacudi la cabeza, incmodo. Hiprbolas y... y mierdas dijo. Levant la mirada pero ella no pareca ofendida por su lenguaje. Tengo la mala costumbre de exagerar. Agit la mano para quitarle importancia al asunto. Se hizo un silencio incmodo. De modo que puede usted expresarse en sal? pregunt Bellis. Porque para el trabajo que hace, es presumible que tenga que hacerlo, seor Fennec. He tenido muchos aos para perfeccionar mi sal dijo l en esta misma lengua,

con soltura y rapidez y una sonrisa sincera, antes de continuar en ragamol. Y... por cierto, aqu no se me conoce con ese nombre. Si no le importa, en este lugar respondo al nombre de Simon Fench. Y dnde aprendi usted el sal, seor Fench? dijo. Antes ha mencionado sus viajes... Maldicin pareca divertido y avergonzado. Hace usted que ese nombre suene como una maleficio. En estas habitaciones puede usted llamarme como le plazca, seorita Gelvino pero fuera, imploro su indulgencia. En Rin Lor. Aprend el sal en Rin Lor y en la frontera de las Islas Piratas. Y qu estaba usted haciendo all? Lo mismo dijo l que hago en todas partes. Comprar y vender. Comerciar. Tengo treinta y ocho aos dijo, despus de que hubieran bebido un poco ms y Bellis hubiera echado un poco ms de lea a la estufa. Llevo desde los veinte trabajando como mercader. Soy hombre de Nueva Crobuzon, no me entienda usted mal. Nacido y criado a la sombra de las Costillas. Pero dudo que haya pasado ni quinientos das en esa ciudad durante los ltimos veinte aos. Con qu comercia usted? Con cualquier cosa se encogi de hombros. Pieles, vino, motores, ganado, libros, trabajo. Lo que sea. Licor por pieles en la tundra al norte de Jangsach, pieles por secretos en Hinter, secretos y obras de arte por trabajo y especias en el Cromlech Alto... Su voz se fue apagando mientras Bellis lo miraba a los ojos. Nadie sabe dnde est el Cromlech Alto le dijo, pero l sacudi la cabeza. Algunos s dijo con voz tranquila. Ahora, quiero decir. Algunos lo sabemos ahora. Oh, es un viaje jodidamente difcil, eso se lo aseguro. Desde Nueva Crobuzon uno no puede ir al norte atravesando las ruinas de Suroc y la ruta por el sur, a travs de Vadaunk o la Mancha Cacotpica aade cientos de kilmetros de viaje. As que hay que ir del Paso del Penitente a los Montes del Ojo del Gusano, rodear Aguas Necias, esquivar el Reino de Karr Torrer y cruzar el Estrecho de la Garra Fra... su voz se fue apagando y Bellis alarg el cuello, ansiosa por saber lo que vena a continuacin. Y all estn las Reventadoras dijo l con voz suave. Y el Cromlech Alto. Tom un largo trago de vino. Los extraos les ponen nerviosos. Cuando estn vivos. Pero los dioses saben que nosotros ramos una pandilla de aspecto bien lamentable. Llevbamos meses de camino y habamos perdido catorce hombres. Viajamos en dirigible, barco, llama y pterave, y a pie durante kilmetros y ms kilmetros. Viv all durante meses. Llev un montn de... cosas asombrosas a Nueva Crobuzon. En aquel lugar vi cosas an ms extraas que esta ciudad, se lo aseguro. Bellis no poda decir nada. Estaba tratando de lidiar con sus palabras. Algunos de los lugares que acababa de mencionar aquel hombre eran virtualmente mitolgicos. La idea de que pudiera haberlos visitado y hasta vivido en ellos, por el amor de Jabber resultaba extraordinaria, pero ella no crea que estuviera mintiendo.

La mayora de la gente que trata de llegar hasta all muere dijo l como si tal cosa. Pero si uno lo logra, si logra llegar hasta el Estrecho de la Garra Fra, en especial a la costa ms alejada... bueno, ya est hecho. Tiene acceso a las Minas Reventadoras y a los pastizales que se extienden al norte de Hinter, la Isla de Yanni Seckilli y el Mar de la Garra Fra... y esa gente est ansiosa por comerciar, se lo aseguro. Pas cuarenta das all y el nico comercio de verdad que esa gente lleva a cabo es con los salvajes del norte, que se presentan una vez al ao en sus canoas de cuero trayendo salazones y cosas parecidas. Que uno puede comer hasta hartarse, por cierto sonri. Pero su principal problema es que Las Gengris los asla del sur y no dejan pasar a los extranjeros. A cualquiera que logre llegar desde all lo tratan como a un hermano perdido. Si uno lo consigue, tiene acceso a toda clase de informaciones, lugares y servicios nicos. sa es la razn por la que yo tengo un... acuerdo con el Parlamento. sa es la razn por la que tena aquel documento que me otorgaba poderes para hacerme con el control de un barco de Nueva Crobuzon en determinadas circunstancias; que me otorgaba ciertos derechos. Estoy en condiciones de proporcionarle a la ciudad informaciones a las que nadie ms tiene acceso. Era un espa. Cuando Seemly cruz el Ocano Hinchado y descubri Berad Kai Nev hace seis siglos y medio dijo, qu cree usted que llevaba en sus bodegas? El Mantis Ferviente era un barco grande, Bellis... hizo una pausa. Ella no le haba dado permiso para que utilizara su nombre de pila, pero no dio muestras de desaprobacin cuando continu. Llevaba licor y seda, espadas y oro. Pretenda comerciar. Eso fue lo que abri el continente meridional. Todos los exploradores de los que ha odo usted hablar, Seemly, Donleon, Brunbenn, probablemente Libintos y hasta el maldito Jabber, eran comerciantes hablaba con el deleite de un nio. Son las personas como yo las que traen los mapas y la informacin. Podemos ofrecer secretos que no estn al alcance de nadie ms. Podemos vendrselos al gobierno... sa es mi comisin. No existe la exploracin ni la ciencia... slo el comercio. Eran mercantes quienes viajaron hasta Suroc y quienes trajeron a su regreso los mapas que Dagman Beyn utiliz en las Guerras Piratas. Repar en la expresin de Bellis y comprendi que, a sus ojos, aquella historia en particular no proyectaba una luz demasiado favorable sobre sus antecesores y l. Un mal ejemplo musit, y Bellis no pudo reprimir una carcajada ante sus palabras de disculpa. No quiero vivir aqu dijo Bellis. Eran casi las dos de la maana y estaba contemplando las estrellas por la ventana. Se movan con lentitud dolorosa a travs de la abertura mientras Armada era arrastrada por sus remolcadores. No me gusta este lugar. Odio haber sido secuestrada. Puedo comprender por qu algunos otros de los pasajeros del Terpscore no se sienten igual... dijo esto ltimo como una concesin malsana a la culpa que por culpa de Johannes haba anidado en su interior y supo con una sensacin de incomodidad que no era ni remotamente suficiente, que denigraba la libertad que le haba sido otorgada al cargamento humano del Terpscore. Pero no quiero acabar mi vida aqu. Voy a regresar a mi casa, a Nueva

Crobuzon. Hablaba con una certeza que no senta del todo. Yo no dijo l. Quiero decir, me gusta regresar all y disfrutar un poco cuando regreso de viaje... cenas en Chnum, cosas de esas... Pero no podra vivir all. Aunque entiendo por qu te gusta. He visto un montn de ciudades y ninguna se le puede comparar. Pero siempre que paso all ms de un par de semanas, empiezo a sentir claustrofobia. Aplastado por la mugre, las splicas y la gente... y la chchara que vomitan en el Parlamento. Hasta cuando estoy en la ciudad alta, sabes? En la Plaza Bilsantum o la Colina de la Bandera o Chnum... sigo sintindome como si estuviera atrapado en la Perrera o en Malado. No puedo ignorarlos. Tengo que marcharme. Y por lo que se refiere a los bastardos que gobiernan all... Su franca deslealtad interesaba a Bellis. Al fin y al cabo estaba a sueldo del maldito gobierno de Nueva Crobuzon e, incluso desde el otro lado de la tenue neblina del vino, era consciente de una forma fra de que eran ellos, los jefes, los responsables de que ella hubiera tenido que huir. Pero Fennec no demostraba el menor compromiso hacia ellos. Insultaba a las autoridades crobuzonianas con el buen humor de un bohemio. Son serpientes prosigui. Rudgutter y todos los dems. No les confiara ni mis excrementos. Maldita sea, acepto su dinero con gusto si quieren pagarme a cambio de cosas que les dira de todos modos, por qu voy a negarme? Pero no son amigos mos. No me siento a gusto en su ciudad. As que todo esto es... Bellis hablaba cuidadosamente, trataba de evaluarlo. No te molesta estar aqu, entonces? Si no albergas ningn amor por Nueva Crobuzon... No la interrumpi con unos modales muy diferentes a la amistosa arrogancia de que hasta ahora haba hecho gala. Eso no es lo que he dicho. Soy un hombre de Nueva Crobuzon, Bellis. Quiero un hogar al que regresar... aunque sea para marcharme de nuevo. No carezco de races, no soy un vagabundo. Soy un mercader, un hombre de negocios, con una base y una casa en Gid Este y amigos y contactos, y siempre regreso a Nueva Crobuzon. Aqu... soy un prisionero. sta no es la clase de exploracin que quiero llevar a cabo. Maldito sea si me quedo aqu. Al or estas palabras, Bellis abri otra botella de vino y le sirvi un poco ms. Qu estabas haciendo en Salkrikaltor? pregunt. Ms negocios? Fennec sacudi la cabeza. Me recogieron dijo. Las patrullas de Salkrikaltor se alejan a veces hasta centenares de kilmetros de la ciudad para comprobar el estado de los craales. Uno de sus navos me recogi en la entrada del Canal Basilisco. Me diriga hacia el sur en un submarino ammonita medio estropeado, lleno de fugas y muy lento. Las jaibas de los bajos situados al este de las Sois me hablaron de un tubo de aspecto muy dudoso que merodeaba cerca de su ciudad se encogi de hombros. Estaba lvido cuando me recogieron pero creo que me hicieron un favor. Dudo que hubiese logrado llegar a casa por m mismo. Tard bastante en encontrar una jaiba que pudiera entenderme y para entonces ya estbamos de camino a Ciudad Salkrikaltor. De dnde venas? dijo Bellis. De las Islas Jhesshul? Fennec sacudi la cabeza y la observ, sin decir nada, durante varios segundos.

Nada de eso dijo. Acababa de atravesar las montaas desde el otro lado. Estaba en el mar de la Garra Fra. En Las Gengris. Bellis levant la mirada al instante, preparada para proferir una risotada o un bufido despectivo pero vio el rostro de Fennec. ste asinti lentamente. Las Gengris dijo de nuevo y ella apart la mirada, asombrada. Ms de mil quinientos kilmetros al oeste de Nueva Crobuzon haba un enorme lago de seiscientos kilmetros de longitud: el Lago de la Garra Fra. Desde su extremo norte se extenda el Estrecho de la Garra Fra, un corredor de agua dulce de ciento cincuenta kilmetros de anchura y mil doscientos kilmetros de longitud. Al llegar a su final el estrecho se expanda de repente hasta alcanzar casi la anchura del continente y retroceda en direccin este al tiempo que se estrechaba como una garra y se converta en la extensin irregular conocida como el Mar de la Garra Fra. Aquellas eran las Garras Fras, un conjunto tan vasto de masas de agua que no poda ser considerado sino un ocano. Un inmenso mar interior de agua dulce, jalonado por montaas y montes y pantanos y unas pocas e indmitas civilizaciones que Fennec aseguraba conocer. En su extremo ms oriental, slo una estrecha franja de tierra separaba al Mar de la Garra del agua salada del Ocano Hinchado, una serpentina de roca montaosa de apenas cincuenta kilmetros de anchura. La afilada punta meridional del mar la punta de la garra se encontraba casi directamente al norte de Nueva Crobuzon, apenas a mil doscientos kilmetros de distancia. Pero los pocos viajeros que tomaban aquel camino tenan que desviarse en direccin oeste y llegaban a las aguas del Mar de la Garra Fra a unos trescientos kilmetros de su vrtice sur. Y ello porque, alojado como una impureza en la punta del mar, haba un lugar extraordinario y peligroso, una mezcla de isla, ciudad hundida y mito. Unas quebradas anfibias de las que el mundo civilizado no saba nada salvo que existan y eran peligrosas. Aquel lugar era conocido como Las Gengris. Se deca que all vivan los grindil, demonios acuticos, monstruos, o tal vez hombres y mujeres de una raza degenerada por causa de la endogamia. Dependa de quien contara la historia. Se deca que estaban malditos. Los grindil o Las Gengris (la distincin entre la raza y el lugar no estaba del todo clara) controlaban la regin sur del Mar de la Garra Fra con un poder invencible y una aislacionismo cruel y caprichoso. Sus aguas eran letales y nadie haba podido cartografiarlas. Y aqu estaba Fennec asegurando... el qu? Que haba vivido all? No es del todo cierto que no viva ningn extranjero all estaba diciendo en este momento y Bellis acall sus pensamientos para poder escucharlo. Hay incluso unos pocos humanos nativos, nacidos y criados en Las Gengris... torci la boca. Y "criados" es la palabra justa, aunque no estoy seguro de que "humano" lo siga siendo, ya no. Es como lo que todo el mundo piensa... un pedazo de Infierno all en el agua, eso est claro. Pero, mierda, tratan con los mercaderes como cualquiera. Hay unos pocos vodyanoi, un par de humanos y... otras cosas. Pas all ms de medio ao. Oh, es ms peligroso que ningn otro lugar que yo conozca, no me entiendas mal. Si

comercias con Las Gengris sabes que las reglas... son muy diferentes. Y nunca los comprenders. Yo llevaba all seis semanas con el mejor amigo que tena en el lugar, un vodyanoi de Jangsach que haba pasado all siete aos, yendo y viniendo con mercancas... y se lo llevaron. Nunca supe lo que le haba ocurrido ni por qu dijo Fennec con sencillez. Puede que insultase a unos de los dioses de los grindil o puede que el cargamento de tripas de gato que les haba suministrado no fuera lo bastante grande. Y por qu fuiste all? Porque si logras sobrevivir dijo l, excitado de repente merece de veras la pena. En los tratos con los grindil no existen razones, no tiene sentido regatear ni tratar de averiguar sus verdaderas intenciones. Te piden un cargamento de sal y cuentas de vidrio a partes iguales... estupendo. Nada de preguntas, nada de dudas, se lo llevas. Fruta variada? Aqu la tenis. Bacalao, serrn, resina, setas, me da igual. Porque, por Jabber, cuando te pagan, cuando estn contentos... merece la pena. Pero te marchaste. Me march suspir Fennec. Se levant y empez a revolver la alacena. Ella no dijo nada. Pas meses all, comprando, vendiendo, explorando Las Gengris y sus alrededores... buceando, vamos... y escribiendo un diario hablaba dndole la espalda, al tiempo que manoseaba una olla. Entonces me enter de que... haba cometido una transgresin. De que los grindil estaban enfadados conmigo y de que mi vida no vala nada a menos que me marchase muy deprisa. Qu habas hecho? pregunt Bellis lentamente. No tengo ni idea se apresur a responder. Ni la menor idea. Puede que los rodamientos que les haba llevado fueran del metal equivocado o que la luna estuviera donde no deba o que un mago grindil hubiera muerto y me culparan de ello. No lo s. Lo nico que s es que tena que marcharme. Dej unas pocas cosas que les proporcionaron un falso rastro. Vers... a esas alturas ya conoca bastante bien la punta meridional del Mar de la Garra Fra. A ellos les gusta mantenerlo en secreto pero yo poda orientarme por la zona mejor de lo que se supone que deba hacer un extranjero. Existen tneles, fisuras en las montaas que comunican el Mar de la Garra Fra con el Ocano Hinchado. Utilizndolas llegu hasta la costa. Se detuvo y mir al cielo. Eran casi las cinco de la maana. Mi idea era dirigirme al sur en cuanto llegase al ocano, pero me vi arrastrado hasta los extremos del canal. Que es donde las jaibas me encontraron. Y esperaste a que llegara un barco de Nueva Crobuzon para que te llevara a casa dijo Bellis. l asinti. bamos en la direccin equivocada, de modo que decidiste hacerte con el mando... con los poderes que te otorgaba tu pequeo documento. Le estaba mintiendo o le ocultaba una parte importante de la verdad. Eso era tan evidente que resultaba trivial pero Bellis no coment nada. Si quera variar su historia lo hara. Ella no iba a acosarlo. Mientras se reclinaba en su silla, con la taza de t a medio beber en el suelo, sinti una sbita oleada de cansancio, tan repentina que hasta le costaba hablar. Vio que las primeras y enfermizas luces de la maana empezaban a aparecer y supo que era demasiado tarde para acostarse. Fennec la observaba. Vio que la fatiga la doblegaba. l no estaba tan dormido. Se

prepar una nueva taza de t mientras los embates del sueo la azotaban como pequeas olas. Flirteaba con los sueos. Fennec empez a contarle historias sobre el tiempo que haba pasado en el Cromlech Alto. Le habl de los olores de la ciudad, polvo de pedernal y podredumbre y ozono, mirra y especias de embalsamado. Le habl de la quietud reinante y de los duelos y de la casta enaltecida de hombres con los labios cosidos. Le describi el descenso de la Avenida de los Huesos, grandes casas a cada lado sobre vistosos catafalcos y las Reventadoras al fondo, kilmetros y kilmetros de montaas. Habl durante casi una hora. Bellis permaneca sentada con los ojos abiertos, dando un respingo de tanto en cuanto al recordar que segua despierta. Y mientras las historias de Fennec progresaban hacia el este, por encima de ms de dos mil kilmetros, y empezaba a hablarle de las capillas de malaquita de Las Gengris, se dio cuenta de que se alzaba desde abajo una cosecha creciente de gritos y voces, de que Armada estaba despertando a su alrededor y en ese momento se puso en pie y se alis el pelo y la ropa y le dijo que tena que marcharse. Bellis dijo l desde las escaleras. Antes, cuando haba utilizado por primera vez su nombre de pila, haba sido en la espuria proximidad de la noche. Escuchar cmo la llamaba Bellis, as, con el sol en el cielo y la gente despierta a su alrededor, era diferente. Pero no dijo nada y le dio permiso para continuar. Bellis, gracias de nuevo. Por... protegerme. Por no decir nada sobre la carta ella lo mir, impasible, y no dijo nada. Confo en volver a verte pronto. Espero que todo vaya bien. Y ella sigui sin decir nada, consciente de la distancia que la luz del da haba interpuesto entre ellos y de las muchas cosas que l no le estaba contando. Pero la verdad es que no le importara volver a verlo. Haba pasado mucho tiempo desde que mantuviera una conversacin como la de aquella noche.

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Haba pocas nubes aquella maana. El cielo estaba duro y vaco. Tanner Sack no iba a los muelles. Slo estaba paseando entre las moles industriales que rodeaban su casa. Tom una ruta que llevaba a la pequea maraa de embarcaciones amarradas junto a los muelles, salpicadas de pubs y docenas de callejones. Sus extremidades marinas, sus tentculos, se movan de forma inconsciente mientras el pavimento se meca al ritmo del mar. Estaba rodeado por ladrillos y vigas embreadas. Los sonidos de los barcos factora y de la plataforma Sorghum decaan a su espalda mientras se perda por los laberintos de la ciudad. Sus tentculos se agitaban y se movan con mucha suavidad. Estaban envueltos en sedantes vendajes empapados en agua de mar. La ltima noche, por tercera vez consecutiva, Shekel no haba ido a dormir a casa. De nuevo estaba con Angevine. Tanner pensaba en Shekel y la mujer, un poco avergonzado por sus propios celos. Celos de Shekel o de Angevine... era un nudo demasiado enmaraado como para desatarlo. Trataba de no sentirse abandonado. Saba que no hubiera sido justo. Decidi que seguira ocupndose del muchacho pasase lo que pasase, conservara un hogar para cuando quisiera regresar y lo dejara marchar con tanta elegancia como fuese capaz de fingir. Slo le daba pena que hubiese pasado tan deprisa. Tanner poda ver los mstiles del Grande Oriente, dominando los cielos a estribor. Los aerstatos navegaban como sumergibles entre los aparejos de la ciudad. Descendi hasta el Mercado de Invercaa y recorri sus pequeos barcos acosado por vendedores madrugadores. En aquel lugar el agua estaba muy prxima, justo por debajo de sus pies. Se desbordaba, inundada de porquera, entre los botes que formaban el bazar. Su olor y su sonido eran intensos. Cerr los ojos un momento y se imagin a s mismo deslizndose por las fras y saladas aguas. Descendiendo, sintiendo el incremento de la presin mientras el mar lo abrazaba. Acariciando los peces al pasar con los tentculos. Desvelando los secretos del vientre sumergido de la ciudad: las formas siniestras en la lejana; los jardines de pulpa y algas. Tanner sinti que su determinacin flaqueaba y empez a caminar ms aprisa. En la Espuela del Reloj estuvo a punto de perderse. Revis cuidadosamente el mapa garabateado que llevaba consigo y a continuacin march por serpenteantes paseos tendidos sobre botes bajos y a lo largo de carabelas vistosamente reconstruidas hasta llegar al Seor de las Dunas, una antigua y voluminosa caonera.

Una torre de aspecto inestable, sujeta con cables a los aparejos, se tambaleaba en la parte trasera del barco. Aqul era un barrio tranquilo. Incluso el agua que discurra entre las embarcaciones pareca ms apacible. Era un barrio de taumaturgos y boticarios, los cientficos de Libreros. Desde la oficina situada en lo alto de la torre, Tanner se asom por una ventana de trazo imperfecto. Por encima del inestable paisaje de navos poda ver el horizonte, que se inclinaba suavemente de un lado a otro de la ventana conforme el Seor de las Dunas se escoraba con las aguas. En sal no exista una palabra para los Rehechos. Ni las mejoras ni las transformaciones importantes eran habituales. Las operaciones de ms envergadura a las que se sometan quienes haban pasado por las factoras de castigo de Nueva Crobuzon o, en raras ocasiones, quienes queran algn cambio, estaban en manos de un puado de individuos. Biotaumaturgos autodidactos, mdicos y cirujanos especialistas y as lo aseguraban los rumores unos pocos exiliados de Nueva Crobuzon, cuya destreza haba sido afinada por los aos pasados al servicio de la maquinaria punitiva del estado. Para designar estos cambios serios, se haba adoptado la palabra del ragamol. Era esa palabra ragamol la que llenaba la boca de Tanner. Volvi los ojos hacia el hombre que esperaba pacientemente tras el escritorio. Necesito su ayuda le dijo, titubeando. Quiero ser Rehecho. Tanner llevaba mucho tiempo pensndolo. Aquella comunin con el mar pareca algo innato en l. Cada da pasaba ms tiempo sumergido y se encontraba ms cmodo en el agua. Sus nuevas extremidades se haban adaptado por completo y ya eran tan fuertes y casi tan prensiles como sus brazos y sus manos. Haba espiado con envidia a Juan el Bastardo, el delfn, mientras haca la ronda, cruzando las aguas con un movimiento inimitable (mientras se lanzaba sobre algn trabajador vago para castigarlo con una brutal acometida), a las jaibas en sus barcos medio hundidos (sumergidos hasta que estaban a punto de perderse y salvados justo a tiempo) o a los extraos tritones de Soleado cuando se tiraban al agua sin el estorbo de los trajes de buzo o las cadenas. Cuando Tanner sala del mar, los tentculos le parecan pesados e incmodos. Pero cuando estaba dentro, con su traje de cuero y latn, se senta maniatado, disminuido. Quera nadar libremente, hacia un lado y hacia arriba, hacia la luz, y s, incluso hacia abajo, hacia la fra y silenciosa oscuridad. Slo poda hacer una cosa. Haba considerado la posibilidad de pedirle a la direccin del puerto que lo subvencionara. Y seguramente lo haran, pues de aquel modo obtendran un trabajador infinitamente ms eficiente. Pero conforme pasaban los das y su resolucin iba en aumento, haba abandonado ese plan y haba empezado a ahorrar sus ojos y banderas. Aquella maana, sin Shekel en casa y mientras el claro cielo lo baaba con una brisa salada, se dio cuenta de que aqullo era lo que de verdad quera hacer, completamente y sin la menor sombra de duda. Y con gran alegra comprendi que si

no iba a pedir el dinero no era porque se avergonzase ni porque fuera demasiado orgulloso, sino slo porque quera que la decisin y el proceso fueran, completa y nicamente y sin la menor confusin, suyos. Cuando no estaba con Angevine (momentos que permanecan en su cabeza, como sueos), Shekel se encontraba en la biblioteca, movindose entre las montaas de libros infantiles. Ya haba conseguido superar El Huevo Valiente. La primera vez le haba llevado horas. Haba vuelto a empezar una y otra vez, lo ms deprisa que le era posible, copiando las palabras que al principio no comprenda y deletreando los sonidos lentamente hasta que el significado se abra camino a la fuerza entre aquellas formas separadas. Al principio era difcil y antinatural, pero poco a poco el proceso empez a resultarle ms sencillo. Relea el libro constantemente, cada vez ms deprisa, no interesado por la historia sino pasto de una voracidad por la sensacin inslita del significado que acuda a l desde la pgina, desde detrs de las letras, como un preso fugado. Era tan intenso e inquietante que casi le daba nauseas, casi le haca sentir como si estuviera vomitando. Utiliz la tcnica con ms palabras. Estaba rodeado por ellas: seales visibles en los comercios de la calle que se vea al otro lado de su ventana, carteles en la biblioteca y por toda la ciudad y placas de latn en su cuidad natal, en Nueva Crobuzon, un clamor silencioso. Y supo que de ningn modo volveran todas aquellas palabras a ensordecerlo. Cuando Shekel termin El Huevo Valiente, estaba lleno de rabia. Cmo es que nadie me lo dijo?, pens, enardecido. Por qu coo me robaron esto? Cuando fue a buscar a Bellis a su pequea oficina de la Sala de Lectura, sus modales la sorprendieron. Estaba muy cansada a causa de la visita de Fennec pero hizo un esfuerzo para concentrarse en el muchacho y le pregunt cmo le iba con la lectura. Para su sorpresa, encontr conmovedor el fervor con el que respondi. Cmo est Angevine? le pregunt y Shekel trat de decir algo pero no pudo. Bellis lo mir a los ojos. Haba esperado la jactancia y desmesura propias de un adolescente, pero Shekel estaba visiblemente paralizado por emociones que an no haba aprendido a sentir. Experiment una inesperada oleada de afecto hacia l. Estoy un poco preocupado por Tanner le dijo lentamente. Es mi mejor amigo y creo que se siente un poco... abandonado. No quiero que se harte y se marche, sabe? Es mi mejor amigo y empez a hablarle sobre su amigo Tanner Sack y, al hacerlo, le dej saber, no sin timidez, cmo le iban las cosas con Angevine. Ella esboz una sonrisa para sus adentros: una tctica de adulto y la haba utilizado a la perfeccin. Le habl de su casa en el barco factora. De las grandes formas que Tanner haba entrevisto en el agua. Empez a recitar palabras de las cajas y libros que haba en la

habitacin. Las dijo en voz alta y las escribi en trozos de papel, las dividi en slabas, tratando cada palabra con idntico y analtico desinters, ya fueran participios, verbos, sustantivos o nombres de pila. Mientras cambiaban de sitio una caja de panfletos botnicos, se abri la puerta de la oficina y pas un hombre entrado en aos de la mano de una mujer Rehecha. Shekel se sobresalt y fue hacia ellos. Ange... empez a decir, pero la mujer (al tiempo que avanzaba impulsada por un convulso armatoste de peltre que ocupaba el lugar de sus piernas) sacudi la cabeza rpidamente y cruz los brazos. El hombre del pelo cano esper a que concluyera la muda interaccin de Angevine y Shekel. Mientras lo observaba con cautela, Bellis se dio cuenta de que era el mismo que haba dado la bienvenida a Johannes a la ciudad, Tintinnabulum. Era bastante fornido y se mantena erguido a pesar de la edad. El barbudo rostro de anciano, enmarcado en una cabellera blanca que le creca hasta los hombros, pareca haber sido trasplantado a un cuerpo ms joven. Volvi los ojos hacia Bellis. Shekel dijo Bellis con voz tranquila. Te importara salir un momento? pero Tintinnabulum la interrumpi. No hay necesidad dijo. Su voz, digna y melanclica, pareca muy distante. Empez a hablar en un correcto ragamol con un poco de acento. Es usted de Nueva Crobuzon, verdad? Ella no respondi y l asinti con lentitud, como si lo hubiese hecho. Estoy hablando con todos los bibliotecarios... en especial con aquellos que, como usted, catalogan las nuevas adquisiciones. Qu es lo que sabes de m?, se pregunt Bellis, precavida. Qu te ha contado Johannes? O acaso sigue protegindome, a pesar de nuestra discusin? Aqu tengo... Tintinnabulum le ense una hoja de papel una lista de autores cuyos libros nos interesara encontrar especialmente. Son escritores que pueden sernos de gran utilidad en nuestro trabajo. Le pedimos que nos ayude. Ya contamos con algunas de sus obras y estamos impacientes por encontrar cualquier otra. En otros casos se especifica que son los autores de volmenes que estamos buscando. Sobre otros no sabemos ms que rumores. Comprobar que las obras de tres de ellos ya figuran en el catlogo... estos libros ya los conocemos pero estamos interesados en todos los dems. Tambin puede que uno o ms de estos nombres aparezcan en la siguiente remesa de libros que llegue. O puede que lleven siglos en la biblioteca y se hayan extraviado en las estanteras. Hemos registrado cuidadosamente las secciones relevantes: biologa, filosofa, taumaturgia, oceanologa. Pero no hemos encontrado nada. Claro que podramos haber cometido errores. Querramos que mantuviera los ojos bien abiertos para nosotros, en los nuevos libros que vayan llegando, en los extraviados que encuentre detrs de las estanteras y siempre que catalogue volmenes que no figuren an en los registros. Bellis tom la lista y la examin. Esperaba que fuera muy larga. Pero, en el centro mismo de la hoja, escritos con una pulcra letra mecanografiada, slo haba cuatro nombres. Ninguno de ellos le deca nada. sa es la base de nuestra lista dijo Tintinnabulum. Hay ms... enviaremos una versin mucho ms larga a los escritorios, pero estos cuatro nombres debe aprendrselos usted de memoria para poder buscarlos... con asiduidad.

Marcus Halprin. Aqul era un nombre de Nueva Crobuzon. Angevine le haca disimuladas seas a Shekel mientras Tintinnabulum y ella se dirigan lentamente hacia la puerta. Uhl-Hagd-Shajjer (Transliteracin), ley Bellis y a su lado el original, en la caligrafa lunar de Kadoh. Debajo estaba el tercer nombre, A. M. Cazagar. De nuevo un nombre de Nueva Crobuzon. Halprin y Cazagar son autores relativamente recientesle dijo Tintinnabulum desde la puerta. Creemos que los dems son ms antiguos... probablemente un siglo o dos. Le dejamos que siga con su trabajo, seorita Gelvino. Si encontrara algo de lo que buscamos, cualquier obra de estos autores que no figure en los catlogos, le ruego que venga a verme a mi barco. Es el que est anclado junto al extremo de estribor de Anguilagua, el Castor. Puedo asegurarle que cualquiera que nos ayude ser recompensado. Qu sabes de m?, pens Bellis ansiosamente mientras la puerta se cerraba. Suspir y volvi a mirar el papel. Shekel se asom por encima de su hombro y empez, con voz vacilante, a decir los nombres en alto. Krach Aum, ley Bellis al fin, ignorando el lento progreso de Shekel por las slabas. Qu extico, pens sardnicamente mientras observaba la escritura, una variante arcaica del ragamol. Johannes te mencion. Es un nombre Kettai. Tanto Halprin como Cazagar contaban con obras en los catlogos. Los de Cazagar eran los dos primeros volmenes de Contra Benchamburg: una Teora Radical del Agua. Los de Halprin eran Ecologas martimas y La Biofsica del Agua de Mar. Figuraba un gran nmero de obras de Uhl-Hagd-Shajjer, libros Khadohi que no parecan superar las cuarenta pginas de extensin por trmino medio. Bellis estaba lo bastante familiarizada con el alfabeto lunar como para tener una idea aproximada de cmo sonaban los ttulos pero no tena la menor idea de lo que significaban. De Krach Aum no haba nada. Bellis observaba a Shekel mientras ste se enseaba a s mismo a leer, revolviendo las hojas en las que haba escrito palabras difciles, garabateando otras nuevas a su lado al tiempo que pronunciaba los sonidos, copiando palabras de todos los papeles que lo rodeaban, de los archivos, de la lista de nombres que Tintinnabulum le haba dejado a ella. Era como si en algn momento del pasado el muchacho hubiera sabido leer y ahora estuviera recordando. A las cinco se sent con ella y repasaron juntos El Huevo Valiente. Shekel respondi a sus preguntas sobre las aventuras del huevo cindose con mucha pulcritud al cmic. Ella pronunci las palabras que no entenda, slaba por slaba, y lo gui por las confusiones de las letras mudas o irregulares. l le dijo que haba preparado otro libro, que lo haba ledo en la propia biblioteca aquel da. Aquella noche, por vez primera, Bellis mencion en su carta a Silas Fennec Se burlaba de su seudnimo pero admita que su compaa, a pesar de su aire

presuntuoso, haba supuesto un alivio a varios das de soledad. Continu trabajando con el Estudio sobre las Bestias de Johannes. Se preguntaba si Fennec volvera a aparecer y al ver que no lo haca se fue a la cama con un irritado ataque de aburrimiento. So, y no por vez primera, con el viaje por ro hasta la Baha de Hierro. Tanner so con ser Rehecho. Volva a encontrarse en la factora de castigo de Nueva Crobuzon, donde sus nuevas extremidades le haban sido concedidas en desgarradores y narcticos minutos de dolor y humillacin. De nuevo resonaba en el aire un clamor de ruidos industriales y gritos; yaca maniatado sobre la madera pero esta vez el hombre que se inclinaba sobre l no era un biotaumaturgo enmascarado, sino el cirujano de Armada. Al igual que haba ocurrido el da anterior, el cirujano le mostraba grficos de su cuerpo, con marcas rojas all donde haba trabajo que hacer, enmiendas marcadas como correcciones en un cuaderno de caligrafa infantil. Me doler? pregunt Tanner y la factora de castigo se esfum, y el sueo se esfum, pero la pregunta permaneci. Me doler?, pens mientras yaca en la habitacin solitaria. Pero cuando estuvo de nuevo bajo el agua lo abrum la aoranza y se dio cuenta de que tema menos al dolor que sentir aquella nostalgia para siempre. Angevine le dijo a Shekel con severidad cmo deba tratarla mientras estuviera trabajando. No puedes hablarme de esa manera, chico le dijo. Llevo aos trabajando con Tintinnabulum. Anguilagua me paga por cuidar de l, lo hace desde que lo trajeron aqu. l me ha enseado muchas cosas y le debo lealtad. Cuando est trabajando no me estorbes, de acuerdo? Ahora le hablaba en sal la mayor parte del tiempo para obligarlo a aprender (era dura con l, quera trarselo a la ciudad sin demora). Mientras se volva para marcharse, Shekel la detuvo y le dijo entre titubeos que no crea que pudiera pasar por su camarote aquella noche, que senta que deba pasar una noche con Tanner, quien debe de sentirse un poco bajo de nimo, dijo. Es bueno que pienses en l le dijo ella. Estaba creciendo muy deprisa y en muchos aspectos. La lealtad, la lujuria y el amor no eran bastante para ella. Eran los frecuentes atisbos del hombre que haba debajo del muchacho los que atizaban la verdadera pasin que senta por l, los que aleaban su vaga calidez maternal con algo ms duro, ms bsico y que la dejaba sin aliento. Dale a l esta noche le dijo. Y ven a darme a m la de maana, mi amante. Pronunci esta ltima palabra con cuidado. l estaba aprendiendo a recibir con elegancia esos pequeos presentes.


Shekel pas varias horas a solas en la biblioteca, entre la madera y la vitela, el cuero medio carcomido y el polvo del papel. Permaneca en la seccin de ragamol, rodeado por libros que sacaba con cuidado y abra a su alrededor, textos e ilustraciones como flores en el suelo. Poco a poco iba conociendo historias sobre patos y nios pobres que se convertan en reyes y batallas contra los trow y la historia de Nueva Crobuzon. Anotaba todas aquellas palabras difciles cuyos sonidos intentaban escaprsele. Curioso, sable, penoso, Jhessul, Krach. Las practicaba sin descanso. Mientras vagaba entre las estanteras llevaba sus libros consigo y al final del da los devolva a sus estantes, sin servirse de las signaturas, que no comprenda, sino de reglas mnemotcnicas inventadas por l mismo que le decan que ste iba entre el rojo grande y el pequeo de lomo azul y este otro al fondo, junto al libro con el dibujo de una aeronave. Hubo un momento terrible de pnico. Sac un libro de la pared y las formas de su interior, todas las letras, le resultaban conocidas pero mientras se sentaba frente a ellas y empezaba a deletrearlas, esperando que las palabras se formasen en su cabeza, se encontr con un galimatas. No tard en ponerse frentico, temiendo haber perdido todo cuanto haba aprendido hasta el momento. Pero entonces se dio cuenta de que haba cogido un libro de una estantera que estaba justo al otro lado de la seccin de ragamol; que comparta aquel alfabeto que ahora era el suyo pero que lo ensamblaba en un idioma diferente. Al comprender que aquellos glifos que haba conquistado podan hacer lo mismo por tantsimos pueblos diferentes que no se entendan entre s, se qued aturdido. Le encantaba compartir esto con ellos. Abri ms libros extranjeros y pronunci o trat de pronunciar los sonidos que formaban las letras y se ri al ver lo raro que sonaba todo. Mir con cuidado las ilustraciones y las compar con las palabras. Al fin concluy, inseguro, que en aquel idioma, aquella cadena concreta de palabras significaba "bote" y esta otra, "luna". Con paso vacilante, se alej un poco ms de la seccin de ragamol. iba eligiendo libros al azar y se quedaba boquiabierto ante sus impenetrables historias. Recorri los lagos corredores de la seccin de libros infantiles hasta que lleg a un nuevo estante y abri un libro cuya escritura no conoca. Ri de puro deleite al ver aquellas extraas curvas. Sigui adelante y encontr otro alfabeto. Y un poco ms all, otro ms. Vivi horas de intriga y asombro explorando las estanteras de idiomas diferentes al ragamol. En aquellas palabras ininteligibles y aquellos alfabetos ilegibles encontr, no slo un reverente asombro por la diversidad del mundo, sino tambin lo que quedaba del fetichismo del que haba sido prisionero hasta aquel momento, cuando todos los libros eran para l como aquellos, nada ms que objetos mudos con masa y dimensin y color pero sin contenido. Aunque ya no era lo mismo, no del todo. No era lo mismo ver aquellas pginas inextricables y saber que tendran significado para algn nio extranjero, como El

Huevo Valiente, La Historia de Nueva Crobuzon y La Avispa con Peluca le haban rendido el suyo a l. Mir aquellos libros escritos en Kettai Base y Alto, sunglari, lubboc y khadohi con una especie de fascinada nostalgia por su propio analfabetismo pero sin echarlo de menos por un solo momento.

11
Cuando Bellis sali del Pincherman el sol estaba ya muy bajo y Silas la estaba esperando. Lo vio, apoyado contra una borda, buscndola con la mirada. Al verla esboz una sonrisa. Comieron juntos y charlaron, enfrentados en un elegante duelo verbal. Bellis no saba si se alegraba de verlo o es que simplemente estaba cansada de la soledad, pero sea como fuere agradeca su compaa. l tena una sugerencia. Era Dilibro 4 de Halconeras, un da de la sangre para los costrados y en Vos-y-los-Vuestros se celebraba un importante festival de lucha. Varios de los mejores luchadores del paseo de Sombras iban a participar para mostrar sus habilidades. Haba asistido alguna vez a un duelo de mortu crutt o de lucha callejera? Le cost convencerla. Mientras viva en Nueva Crobuzon nunca haba visitado el alegre circo de Cadnebar o ningn otro de sus imitadores menores. La idea de asistir a esa clase de combates la repela ligeramente y la aburra an ms. Silas se mostr insistente. Estudindolo, se dio cuenta de que su deseo de asistir a las peleas no estaba motivado por sadismo o voyeurismo; no saba lo que lo motivaba, pero era algo menos bsico. O lo era de una manera diferente, acaso. Tambin se dio cuenta de que estaba ansioso por ir con ella. Para llegar a Vos-y-los-Vuestros sobrevolaron el paseo de Sombras, hogar de los costrados. Su aerotaxi se movi con parsimonia sobre una torre de vigas inclinada situada en la parte trasera del gran coloso de hierro, el Theriantropus y sigui hacia estribor. Era la primera vez que Bellis visitaba Vos-y-los-Vuestros. Ya era hora, se dijo, avergonzada. Estaba decidida a comprender la ciudad pero su resolucin se arriesgaba a menguar y convertirse de nuevo en una nebulosa depresin. El estadio se encontraba a proa del buque insignia de Vos-y-los-Vuestros, un gran clper cuyas velas haban sido rajadas para formar dibujos decorativos, en mitad de la parte trasera del paseo de los mercaderes. Era un anillo de pequea embarcaciones con gradas de asientos en las cubiertas dirigidas hacia un crculo de mar. A lo largo de sus extremos colgaban las opulentas gndolas de varios dirigibles. Eran los palcos de los ricos. En medio se encontraba el escenario propiamente dicho: una plataforma de madera cuyo permetro estaba jalonado con las lmparas de gas de latn que la iluminaban y los barriles que la mantenan a flote. Aquella era la arena en la que se luchaba: un crculo de barcos remozados y globos dispuesto en torno a un pedazo de madera a la deriva.

Con un poco de dinero y unas palabras, Silas les consigui dos asientos de primera fila. Hablaba continuamente, en una voz baja que iba delineando a los polticos y personalidades que los rodeaban. se es el visir de Vos-y-los-Vuestros le explic. Ha venido a recuperar el dinero que perdi al principio del Cuarto. La mujer de all, la del velo, nunca muestra su cara. Se dice que pertenece al Consejo de Raleas sus ojos se movan constantemente sobre la muchedumbre. Haba vendedores de comida y vino especiado y corredores que gritaban las apuestas. El festival era sencillo y profano, como casi todo lo que ocurra en Vos-ylos-Vuestros. La multitud no era solo humana. Dnde estn los costrados? dijo Bellis y Silas empez a sealar, en apariencia de forma fortuita, por todo el estadio. Estir el cuello para ver lo que le deca: estaba sealando seres humanos, pens, aunque sus pieles eran de un gris plido y eran de corta estatura, achaparrados y fuertes. Sus rostros lucan marcas de escarificacin. Sonaron unos cuernos y entonces, por medio de algn truco qumico, las luces se tornaron rojas de repente. La multitud rugi de entusiasmo. A dos asientos de distancia de donde ella se encontraba, vio a una mujer cuya fisonoma revelaba que era una costrada. No gritaba ni vitoreaba sino que permaneca, sentada e inmvil, en medio de aquel entusiasmo vulgar. Bellis poda ver a otros costrados que reaccionaban de forma similar, esperando estoicamente las batallas del da sagrado. Al menos la sed de sangre era honesta, pens despectiva. Haba demasiados corredores de apuestas entre los costrados como para negar que aquello era una industria, por mucho que los ancianos de Sombras fingieran lo contrario. Bellis se dio cuenta con irona de que estaba tensa esperando a ver lo que ocurra. Excitada. Cuando los tres primeros luchadores fueron transportados hasta la arena, la multitud guard silencio. Los costrados, desnudos del todo salvo por unos taparrabos, saltaron a la plataforma y formaron un tringulo en el centro, espalda contra espalda. Todos ellos tenan aplomo y eran musculosos y sus grises pieles lucan plidas bajo la luz de gas. Uno de los hombres pareca estar mirndola a los ojos. Las luces deban de estarlo cegando pero a pesar de ello le complaca imaginar que estaba actuando slo para ella. Los luchadores se arrodillaron y se baaron con sendas infusiones humeantes del color del t verde. Bellis vio que en los cuencos haba hojas y yemas. Entonces se sobresalt. Cada hombre sac un cuchillo de su cuenco. Los empuaron sin decir nada, todava goteantes. Eran armas curvas, cuyo borde cortante se doblaba hacia dentro, como una garra o un garfio. Cuchillos para desollar. Algo concebido para rayar y cercenar la carne. Luchan con eso? mir a Silas pero un sbito jadeo de asombro procedente de la muchedumbre hizo que se volviera de nuevo hacia el escenario. Su propio grito se le escap un instante ms tarde.

Los costrados se estaban grabando surcos en la carne. El luchador que estaba frente a Bellis estaba trazando los contornos de sus msculos con crueles tajos. Clav el cuchillo bajo la piel del hombro y a continuacin, con precisin de cirujano, cort a su alrededor y deline con una lnea roja el deltoides y el bceps. La sangre pareci titubear un segundo y entonces aflor, toda una erupcin de ella, brot de la fisura como agua hirviendo, a borbotones, como si la presin de aquellas venas fuese inconmensurablemente mayor que las de Bellis. Resbal sobre la piel del hombre formando macabros regueros mientras ste mova los brazos de un lado a otro con ademanes expertos, canalizndola con algn designio que Bellis no alcanzaba a comprender. Observ, esperando a que una cascada de sangre ensuciase la plataforma, lo que no ocurri y se le hel el aliento en la garganta al ver que la sangre se estaba coagulando. La sustancia brotaba a grandes borbotones de las heridas del hombre y se acumulaba sobre s misma, y Bellis vio que los bordes de la herida estaban cubiertos por una costra de sangre coagulada, vastas concreciones de la sustancia, mientras el rojo se volva poco a poco marrn y azul y negro y se congelaba formando extrusiones cristalinas que sobresalan varios centmetros de su piel. La sangre que corra por sus brazos tambin se estaba asentando, se expanda a una velocidad imposible y cambiaba de color como un moho viviente. Los fragmentos de costra se solidificaban como sal o hielo. El hombre volvi a hundir el cuchillo en el lquido verde y continu cortando, lo mismo que sus camaradas, a su lado. Su rostro se contorsion de dolor. All donde cortaba explotaba la sangre, que empezaba a discurrir por los canales de su anatoma hasta endurecerse formando una armadura de forma abstracta. El lquido es una infusin que frena la coagulacin. Les permite darle forma a su armadura le susurr Silas a Bellis. Cada guerrero perfecciona su propio patrn de cortes. Eso forma parte de su habilidad. Los hombres rpidos se cortan y dirigen la sangre de manera que sus articulaciones queden libres y luego se arrancan el exceso de armadura. Los lentos y potentes se cubren de costra hasta que son tan torpes y estn tan blindados como constructos. Bellis no quera hablar. Los crueles y cuidadosos preparativos de los hombres llevaban su tiempo. Cada uno de ellos se cort en el rostro y el pecho, en el vientre y los msculos, hasta formar un integumento nico de sangre seca, coraza y grebas y gorguera y yelmo de formas y coloraciones irregulares: extrusiones al azar, como coladas de lava, orgnicas y minerales al mismo tiempo. El acto laborioso de los cortes le revolvi el estmago. La contemplacin de aquellas armaduras tan cuidadosamente cultivadas en el dolor la dej pasmada. Despus de aquella preparacin cruel y hermosa, la pelea fue tan aburrida y desagradable como Bellis haba esperado. Los tres costrados, cada uno de los cuales blanda dos grandes cimitarras, empezaron a girar unos alrededor de otros. Frenados por sus inslitas armaduras,

parecan animales de estrafalario plumaje. Pero la armadura era de un material ms duro que el cuero hervido en cera y repela los golpes de las gruesas espadas. Despus de un prolongado y sudoroso intercambio, cay un trozo de costra del antebrazo de uno de los luchadores y el ms rpido de sus enemigos lo hiri. Pero la sangre de los costrados proporcionaba otra defensa. Mientras la carne del hombre se abra, la sangre man a borbotones sobre la hoja de su enemigo. Sin la presencia del anticoagulante, se endureci casi en el instante mismo en que tocaba el aire, formando un tosco grumo sin forma que envolvi el metal de la cimitarra como si estuviera soldado a ella. El herido vocifer y se revolvi y le arranc la espada de la mano a su enemigo. El arma se meneaba de forma ridcula en su herida. El tercer hombre se adelant un paso y le cort el cuello. Se movi con rapidez, en un ngulo tal que aunque su hoja estaba cubierta de roja sustancia que empezaba a coagularse, no se vio atrapada por el glaciar de sangre que emerga de la herida y se solidificaba sobre ella. Bellis contuvo el aliento, aterrada, pero el hombre que haba sido derrotado no muri. Haba cado de rodillas, presa de una agona evidente, pero la orla de costra haba sellado la herida de inmediato y le haba salvado la vida. Ves lo difcil que es matarlos en la arena? murmur Silas. Si quieres matar a un costrado, usa un garrote o cualquier otra arma contundente, no una espada mir un instante a su alrededor y entonces habl, con intensidad y cautela, dejando que la algaraba de los espectadores ocultase su voz. Tienes que tratar de aprender cosas, Bellis. Quieres vencer a Armada, no es as? Quieres escapar? Tienes que saber dnde ests. Ests acumulando conocimientos? Por el esputo de los Dioses, Bellis, creme, eso es lo que yo hago. Ahora ya sabes cmo no debes tratar de matar a un costrado, verdad? Ella se lo qued mirando, los ojos muy abiertos por la sorpresa, pero su brutal lgica tena sentido. Aquel hombre no se comprometa con nada y lo cotejaba todo. Lo imagin haciendo lo mismo en el Cromlech Alto y Las Gengris y Yoraketche, reuniendo dinero e informacin e ideas y contactos, todo ello materia prima, todo ello un arma o una mercanca en potencia. Era, se dio cuenta con incomodidad, ms serio, mucho ms serio que ella. Estaba preparando y urdiendo planes en todo momento. Tienes que saber le dijo l. Y hay ms. Debes conocer a algunas personas. Hubo ms peleas de costrados, ejercicios todos ellos de aquel salvajismo extraamente comedido: diferentes variedades de armadura-costra, diferentes estilos de lucha ejecutados todos con los estilizados movimientos y la ostentacin del mortu crutt. Y luego hubo otras peleas, entre humanos y cactos y todas las razas no acuticas de la ciudad: espectculos de lucha callejera. Los combatientes utilizaban la parte baja de sus puos, como si estuviesen dando un golpe sobre una mesa: un golpe llamado martillazo. No golpeaban con la puntera de los pies sino con la base. Daban vueltas y tirones, se arrojaban al suelo y golpeaban, con una sinuosidad rpida y convulsa.

Bellis presenci minutos y minutos de narices rotas, magulladuras, desmayos. Las peleas se confundieron hasta convertirse en una sola. Trat de ver las posibilidades de todo, trat de asimilar lo que vea, como saba que Silas estaba haciendo. Unas olas pequeas laman la base del escenario y se pregunt cundo terminara el espectculo. Bellis escuch un sonido rtmico y retumbante en la multitud. Al principio era un murmullo, un murmullo repetido que palpitaba bajo los susurros de los espectadores como un latido. Pero fue ganando en fuerza y se hizo ms ruidoso e insistente y la gente empez a mirar a su alrededor y a sonrer y a sumar sus voces al murmullo con excitacin creciente. S... dijo Silas. Alarg la palabra con un deleite intenso y duro. Por fin. Esto es lo que quera ver. Al principio el ruido le son a Bellis como un eco de tambores, tambores de voz. Luego, de repente, como una exclamacin, Oh, Oh, Oh, repetida con un ritmo perfecto, acompaada por palmadas de los brazos y golpes de los pies. Slo cuando el frenes alcanz su propia embarcacin se dio cuenta de que era palabra. Doul se alz por todas partes a su alrededor. Doul, Doul, Doul. Un nombre. Qu estn diciendo? le susurr a Silas. Llaman a alguien le dijo, mientras sus ojos registraban los alrededores. Quieren un espectculo. Quieren ver pelear a Uther Doul. La obsequi con una sonrisa fra y fugaz. Lo reconocers le dijo. Sabrs quin es cuando lo veas. Y entonces la percusin del nombre se deshizo en vtores y aplausos, una oleada exttica que creca y creca mientras uno de los pequeos dirigibles amarrados a los aparejos se pona en marcha y se iba aproximando poco a poco a la arena. Su emblema mostraba un vapor contra una luna roja, el smbolo de Anguilagua. La gndola que arrastraba era de madera barnizada. A veinte metros sobre la arena, una cuerda descendi desde el aerstato. Los chillidos de los espectadores eran extraordinarios. Con gran destreza y velocidad, un hombre salt desde la barcaza y se desliz, mano sobre mano, hasta el escenario manchado de sangre. Se irgui, descalzo y con el pecho desnudo, ataviado tan solo con unos pantalones de cuero. Con los brazos relajados fue rotando lentamente para abarcar con la mirada a toda la multitud (frentica ahora que haba accedido a descender para pelear). Y mientras sus ojos pasaban lentamente sobre el rostro de Bellis, sta se aferr a la barandilla que tena delante, la respiracin entrecortada por un instante, al reconocer al hombre rapado, el hombre de gris, el asesino que haba abordado el Terpscore. Un puado de hombres fue obligado a salir a la arena para pelear con l. Doul el carnicero de semblante triste, el asesino del capitn Myzovic no se

movi, no se estir ni salt ni tens los msculos de ninguna manera. Simplemente se qued all, esperando. Cuatro oponentes aguardaban, intranquilos, en un extremo de la arena. Sobre ellos resonaba el entusiasmo de la audiencia, gritos y ruidos por todas partes mientras los cuatro se agitaban y discutan sus tcticas entre murmullos. El rostro de Doul estaba por completo vaco. Cuando sus rivales se desplegaron a su alrededor, l adopt lentamente la postura de la lucha callejera, los brazos ligeramente alzados, las rodillas dobladas, con aspecto muy relajado. En los primeros, brutales y pasmosos segundos, Bellis ni siquiera pudo respirar. Una mano en la boca, los labios muy apretados. Entonces empez a emitir pequeos jadeos de asombro con el resto de la muchedumbre. Uther Doul no pareca vivir en el mismo tiempo que todos los dems. Pareca un visitante del espacio, llegado a un mundo mucho ms torpe y lento que el suyo. A pesar de su constitucin fornida, se mova con tal velocidad que hasta la gravedad pareca operar ms deprisa para l. No haca un solo movimiento de ms. Mientras alternaba entre patada y martillazo y bloqueo, sus miembros se deslizaban por las posturas siguiendo las rutas ms precisas, econmicas y rpidas, como mquinas. Lanz un golpe con la mano abierta y un hombre cay; se hizo a un lado con un paso y, apoyado sobre una sola pierna, le propin una patada en el plexo solar a un segundo y a continuacin utiliz la pierna levantada para bloquear el ataque del tercero. Giraba y se agachaba sin florituras, con precisin brutal, despechando a sus rivales con toda facilidad. Acab con el ltimo con una proyeccin; le sujet el brazo en el aire y atrajo todo su cuerpo tras l. Doul pareci rodar en el aire, preparando su cuerpo mientras caa y aterriz directamente sobre la espalda del otro, aprisionando su brazo e inmovilizndolo. Hubo un largo silencio y entonces un estallido de gozo de la multitud, como el borbotn de sangre de un costrado, una oleada de aplausos y vtores. Bellis observaba y sinti que se enfriaba y volvi a contener la respiracin. Los cados se levantaron por su propio pie o fueron sacados a rastras mientras Uther Doul se ergua, respirando rpida pero rtmicamente, los brazos ligeramente separados del cuerpo, las estribaciones de su musculatura empapadas con su sudor y la sangre de otros. El guardin de los Amantes dijo Silas en medio del frenes de la muchedumbre. Uther Doul. Erudito, refugiado, soldado. Experto en teora probabilstica, en la historia de los Espectrocfalos y en lucha. El guardin de los Amantes, su lugarteniente, su asesino, su brazo armado y su campen. Esto es lo que tenas que ver, Bellis. Esto es lo que est tratando de evitar que nos marchemos. Se marcharon y regresaron por los oscuros y serpenteantes caminos de Vos-y-losVuestros en direccin a Sombras, Anguilagua y el Cromolito. Ninguno de los dos habl. Al terminar la pelea de Doul, Bellis haba visto algo que la haba sobresaltado y

asustado. Mientras se volva, con las manos apretadas, la respiracin entrecortada y el pecho tirante, haba visto su rostro. Estaba tenso, cada msculo apretado para conformar una mirada de salvajismo animal que no se pareca a nada que ella hubiera visto en una cara humana. Entonces, un segundo ms tarde, ya victorioso, se haba vuelto para saludar a la multitud y de nuevo ostentaba la apariencia de un contemplativo sacerdote. Bellis era capaz de imaginarse una especie de fatuo cdigo de guerrero, un misticismo que abstraa la violencia del combate y le permita a uno pelear como un hombre santo. Y, del mismo modo, era capaz de imaginarse un estado de salvajismo puro en el que uno se vea posedo por una crueldad atvica en un arrebato guerrero. Pero la combinacin de que Doul haca gala la haba dejado pasmada. Pensaba en ello ms tarde, tendida en su cama mientras escuchaba el sonido de una tenue lluvia. Se haba preparado y recuperado como un monje, haba peleado como una mquina y pareca haberse sentido como una bestia depredadora. Aquella tensin la atemorizaba mucho ms que las habilidades de combate que haba demostrado. stas podan aprenderse. Bellis ayud a Shekel con sus libros, que se hacan ms complejos a cada hora que pasaba. Cuando se separaron, lo dej explorando de nuevo la seccin infantil y regres a la habitacin en la que Silas la estaba esperando. Bebieron t y hablaron de Nueva Crobuzon. l pareca ms silencioso, ms taciturno que de costumbre. Le pregunt qu le pasaba y l no pudo ms que sacudir la cabeza. Pareca indeciso. Por primera vez desde que se conocan, Bellis sinti algo parecido a lstima o preocupacin por l. Quera decirle o preguntarle algo y esper. Le cont lo que Johannes le haba dicho. Le ense los libros del naturalista y le explic que estaba tratando de desentraar el secreto de Armada de aquellos volmenes, sin siquiera saber lo que era importante o las partes de su contenido que podan ser pistas. A las once y media, tras un silencio prolongado, Silas se volvi hacia ella. Por qu te marchaste de Nueva Crobuzon, Bellis? le pregunt. Ella abri la boca y todas las excusas de costumbre acudieron a su garganta pero guard silencio. T amas Nueva Crobuzon continu. O... no s si sa es la mejor manera de expresarlo. T necesitas Nueva Crobuzon. No puedes abandonarla, as que no tiene sentido. Por qu ibas a marcharte? Bellis suspir pero la pregunta no desapareci. Cundo fue la ltima vez que estuviste en Nueva Crobuzon? dijo. Hace ms de dos aos calcul l. Por qu? Te llegaron noticias, mientras estabas en Las Gengris...? Oste hablar alguna vez de la Pesadilla Estival? De la Maldicin Onrica? La Enfermedad del Sueo? E1 Sndrome Nocturno? Silas estaba agitando las manos en un gesto vago, mientras trataba de atrapar el recuerdo. Algo me cont un mercader, hace unos pocos meses...

Ocurri hace cosa de seis meses dijo ella. En Tathis, Sinn... durante el verano. Algo pas. Algo malo con... con las noches sacudi la cabeza sin conviccin. Silas no mostraba escepticismo. An no tengo ni idea de lo que fue... es importante que sepas eso. Ocurrieron dos cosas. Las pesadillas. Esa fue la primera. La gente estaba teniendo pesadillas. Y quiero decir que todo el mundo estaba tenindolas. Como si todos hubiramos... respirado un aire enrarecido o algo as. Las palabras resultaban inadecuadas. Recordaba el cansancio, las miserias, las semanas de temor a la noche. Los sueos de los que despertaba gritando y sollozando como una histrica. La segunda cosa... Hubo una... enfermedad o algo por el estilo. Por todas partes la gente empez a sufrirla. Todas las razas. Haca algo... mataba la mente y no quedaba ms que el cuerpo. Los encontraban a la maana siguiente, en las calles o en la cama o donde fuera, vivos pero... sin mente. Y las dos cosas estaban relacionadas? Ella lo mir un instante y asinti pero enseguida sacudi la cabeza. No lo s. Nadie lo sabe pero parece que s. Y un da todo termin, de repente. La gente haba estado hablando sobre la ley marcial, sobre la milicia que estaba saliendo abiertamente a las calles... Era una crisis. Lo que te digo es que fue algo horrendo. Empez sin ninguna razn, arruin nuestro sueo y le rob la mente a centenares de personas... nunca lograron curarlos... y de repente termin. Sin razn. Continu al cabo de unos instantes. Despus de que todo se calmara empezaron los rumores... Hubo un millar de rumores diferentes sobre lo que haba ocurrido. Demonios, la Torsin, experimentos biolgicos que haban salido mal, una nueva raza de vampiros... Nadie lo saba con certeza pero haba ciertos nombres que aparecan una y otra vez. Y entonces, a principios de Octuario, empezaron a desaparecer personas que yo conoca. Al principio no escuch ms que rumores sobre el amigo de un amigo al que nadie lograba encontrar. Entonces, poco tiempo despus, hubo otro y luego otro. An no haba empezado a preocuparme. Nadie lo haca. Pero nunca se los volvi a ver. Al segundo lo haba visto en una fiesta, algunos meses atrs. El tercero era alguien con quien haba trabajado en la universidad y con el que tomaba una copa de vez en cuando. Y los rumores sobre la Pesadilla Estival... los rumores eran cada vez ms insistentes y yo oa los nombres una y otra vez, hasta que... hasta que uno de ellos empez a destacar por encima de todos los dems. Estaban acusando a alguien, una persona que relacionaba a todos los desaparecidos conmigo. Su nombre era der Grimnebulin. Es un cientfico y un... un renegado, supongo. Se ofreca una recompensa por su cabeza. Ya sabes cmo opera la milicia, eran todo rumores y sugerencias, as que nadie saba con exactitud a cunto ascenda ni cul era la razn, pero lo que estaba claro era que haba desaparecido y que el gobierno estaba como loco por encontrarlo. Y estaban yendo a por las personas que lo conocan: colegas, conocidos, amigos, amantes. Sostuvo la mirada de Silas con tristeza. l y yo habamos sido amantes. Esputo de los Dioses, hace cuatro o cinco aos. Seguramente llevbamos dos sin ni siquiera hablar. Se haba juntado con una khepri, segn me enter se encogi de hombros. Fuera lo que fuese lo que haba hecho, los hombres del Alcalde estaban tratando de encontrarlo. Y me di cuenta de que no

tardara en llegar el momento en que yo tambin desaparecera. Estaba paranoica, pero tena buenas razones para ello. No iba a trabajar, evitaba a la gente que conoca y me di cuenta de que estaba esperando a que vinieran a por m. Los milicianos dijo con sbito celo se comportaban como putos depredadores durante aquellos meses. Isaac y yo habamos estado muy unidos. Habamos vivido juntos. Saba que la milicia me buscaba. Y puede que soltasen a algunos de los que cogan pero yo nunca o de nadie que regresara. Y adems no tena respuestas para sus preguntas. Slo los Dioses saben lo que me hubieran hecho. Haba sido una poca funesta, miserable. Nunca haba sido persona de muchos amigos y no se haba atrevido a acudir a los pocos que tena para no incriminarlos o por si los haban comprado. Recordaba los frenticos preparativos, los tratos furtivos y los dudosos santuarios. Nueva Crobuzon haba sido un lugar terrible durante aquellos tiempos, lo recordaba a la perfeccin. Opresivo y glidamente tirnico. As que hice planes. Me di cuenta... me di cuenta de que tena que marcharme. No tena dinero ni contactos en Myrshock o Shankell, ni tiempo para organizarme. Pero el gobierno paga a la gente por ir a Nova Esperium. Silas empez a asentir muy despacio. Bellis sacudi la cabeza en una risotada desganada. De modo que una rama de la administracin me estaba cazando mientras otra procesaba mi solicitud de plaza y discuta el pago. sa es la ventaja de la burocracia. Pero yo no tena mucho tiempo para jugar con ellos, as que embarqu en el primer barco que pude. Tuve que aprender Salkrikaltor para poder hacerlo. Dos aos? Tres? se encogi de hombros. No saba cunto tiempo pasara hasta que las cosas volvieran a ser seguras. Cada ao arriba por lo menos un barco de casa a Nova Esperium. Tena un contrato por cinco aos pero no sera la primera vez que rompo un contrato. Pens que me quedara all hasta que me olvidaran, hasta que algn otro enemigo pblico o crisis o lo que fuera desviara su atencin. Hasta que me avisaran de que poda regresar sin peligro... Hay gente que sabe... que sabe adonde me diriga haba estado a punto de decir donde estoy. Y as fue concluy. Se miraron el uno al otro durante largo rato. Por eso me march. Bellis estaba pensando en las personas a las que haba abandonado, las pocas personas en las que haba confiado y de repente se vio abrumada por lo mucho que los echaba de menos. Aqullas eran circunstancias desesperadas. Era una fugitiva, ansiosa, desesperada por regresar al lugar del que haba huido. Sonri con helado humor. Quera abandonar la ciudad por uno o dos aos e intervinieron las circunstancias ocurrieron algunas cosas y en vez de ello me vi atrapada como bibliotecaria para el resto de mi vida en una ciudad pirata itinerante. Silas guardaba silencio. Pareca conmovido por lo que le haba contado y ella lo estudi y supo que estaba pensando en su propia historia. Ninguno de los dos se estaba lamentando. Pero haban terminado all sin culpa o deseo algunos y no queran quedarse. El silencio se prolong varios minutos ms en el interior de la sala. Fuera, por

supuesto, continuaba el apagado rumor de los centenares de motores que los arrastraban hacia el sur. Y el arrullo de las olas; y los dems sonidos: los sonidos de la ciudad, los sonidos nocturnos. Cuando Silas se puso en pie para marcharse, Bellis lo acompa hasta la puerta; permaneci muy prxima a l, aunque sin tocarlo o mirarlo. Se detuvo al llegar a la entrada y sus ojos se encontraron, melanclicos. Sigui un segundo muy largo y entonces se inclinaron el uno sobre el otro, los brazos de Silas en la puerta, los de ella inmviles a los costados, sin sujetarse a nada. Se besaron y slo sus labios y sus lenguas se movieron. Como si tuvieran miedo de moverse, como si no quisieran respirar o abrumar demasiado al otro con el contacto o el sonido pero aferrados a pesar de todo a la conexin que haban encontrado, cautelosos pero aliviados. Cuando su largo y profundo beso termin y empezaron a separarse, Silas se arriesg a mover sus labios con suavidad y la busc de nuevo con una sucesin de pequeos contactos de las bocas; y ella se lo permiti, a pesar de que aquel momento primero haba pasado y aquellas diminutas codas tenan lugar en tiempo real. Bellis respir despacio y lo mir directamente a los ojos y l le devolvi la misma mirada, por tanto tiempo como hubiera hecho de otro modo y abri la puerta y sali al fresco del exterior y pronunci sus buenas noches con mucha quietud y no oy que ella respondiera.

12
Al da siguiente era Ao Nuevo. No, por supuesto, en Armada, donde slo se distingui por un ligero aumento de las temperaturas ms propio de un otoo suave. Sus habitantes no ignoraban el hecho de que era el solsticio, el da ms corto del ao: pero no le daban demasiada importancia. Aparte de algunos comentarios alegres sobre la duracin de las noches, el da pas inadvertido. Pero Bellis estaba segura de que no era el nico de los ciudadanos de Nueva Crobuzon secuestrados que llevaba la cuenta del calendario de su hogar. Sospechaba que aquella noche se celebraran discretas fiestas por todos los paseos. Calladas, para no alertar a los concejos o los alguaciles o a cualesquiera autoridades que hubiese en cada paseo, de que haba personas en las atestadas terrazas y galeras de Armada que seguan siendo leales a calendarios alternativos. Aunque tambin se daba cuenta, de una forma vaga, de que era una especie de hipocresa: el Ao Nuevo nunca haba significado nada para ella. Para los armadanos era Dicuerno, el primer da de una nueva semana de nueve das y Bellis lo tena libre. Se encontr con Silas en la cubierta del Grande Oriente. La llev al Parque Crum, en el extremo de estribor de Anguilagua. Se haba sorprendido al saber que no lo haba visitado an y, mientras entraban y se sumergan entre sus veredas, ella entendi por qu. El corazn del parque era una alargada franja de ms de treinta y cinco metros de anchura y casi doscientos de longitud, situada sobre el enorme casco de un antiqusimo vapor cuyo nombre haba borrado la naturaleza mucho tiempo atrs. La vegetacin se extenda sobre puentes anchos y sinuosos hasta llegar a dos viejas goletas situadas popa contra popa, casi paralelas al gran barco. Delante del vapor, el parque se prolongaba sobre una caonera cuya artillera llevaba muchos aos muda y que formaba parte del paseo de Raleas, as que era compartido por los dos distritos. Bellis y Silas pasearon por entre la maraa de pasarelas y pasaron bajo la estatua de Crum, el hroe pirata de la historia de Armada. Bellis estaba abrumada. Incontables siglos atrs, los arquitectos del Parque Crum se haban dedicado a cubrir de tierra y marga la superficie del desvencijado vapor. A merced de las corrientes ocenicas, los armadanos carecan de tierras para cultivar o fertilizar as que, al igual que les ocurra con los libros y el dinero, tenan que robarla. Incluso eso, incluso la tierra, era el producto de aos de saqueo, trado en grandes barcazas desde las granjas costeras y los bosques, arrebatada a las manos de marineros perplejos y conducida sobre las olas hasta la ciudad. Haban dejado que el destrozado vapor se oxidara y se pudriera, haban llenado su carcasa agujereada con la tierra robada, comenzando por la proa y las salas de mquinas y las carboneras ms bajas (depsitos de coque an por utilizar

compactados una vez ms bajo toneladas de tierra) y la haban apilado alrededor del mohoso eje de la hlice. Llenaron algunos de los grandes hornos y dejaron los dems medio vacos, atrapados, burbujas de aire con paredes de metal entre las capas de marga y creta. Los diseadores continuaron su labor en los camarotes y almacenes. Las paredes y techos que haban escapado a los estragos del tiempo fueron perforados sin contemplaciones y la integridad de las pequeas habitaciones fue sacrificada para abrir caminos a las races y los topos y los gusanos. A continuacin llenaron los espacios de tierra. El barco se hunda profundamente en las aguas y si permaneca a flote era gracias al uso juicioso de las esclusas y la taumaturgia y gracias tambin a sus vecinos, que lo mantenan amarrado. Sobre el agua, al aire libre, la cubierta principal haba sido reclamada por capas de turba y tierra. El puente de mando, el castillo de popa, las cubiertas de observacin y las salas de embarque formaban un abrupto paisaje de montculos cubiertos de suelo que emergan en inclinadas curvas de la llanura circundante Aquellos diseadores annimos haban llevado a cabo transformaciones similares en las tres embarcaciones de madera y de menor tamao que completaban el parque. Aquello haba sido mucho ms fcil que trabajar con hierro. Y entonces haban sembrado y el parque haba florecido. Se vean cadveres de rboles por todo el vapor, viejos y reunidos, diminutos bosques conspirativos. Retoos y rboles de tamao medio de uno o dos siglos de antigedad. Pero haba tambin algunos especmenes enormes, antiguos y dominantes, que deban de haber sido desarraigados en la flor de la vida de los bosques costeros y replantados docenas de aos atrs para que envejecieran a bordo. El suelo estaba cubierto por completo de hierba, perejil y ortigas. En la caonera de Raleas haba macizos de flores cultivados pero a bordo del vapor los rboles y prados del Parque Crum eran salvajes. No todas las plantas le eran conocidas a Bellis. En el transcurso de su lento vagar por Bas-Lag, Armada haba visitado lugares cuya existencia era ignorada por los cientficos de Nueva Crobuzon y haba saqueado sus exticos ecosistemas. En los barcos menores haba claros de hongos tan altos como un hombre, que trepidaban y siseaban cuando los caminantes pasaban a su lado. Haba una torre cubierta por completo de trepadoras espinosas de un vvido color rojo que olan igual que rosas descompuestas. El largo castillete de proa del barco situado ms a estribor estaba aislado del resto y Silas le dijo a Bellis que, tras la intrincadamente tejida celosa de zarzas, se ocultaba una flora peligrosa: plantas carnvoras de extraos y desconocidos poderes; rboles vivientes que parecan sauces llorones depredadores. Pero en el propio vapor, el paisaje y el follaje le resultaban ms familiares. Una de las colinas-cubierta estaba tapizada en su interior de moho y csped y formaba una coleccin de jardines hundidos. Iluminadas y mantenidas con vida por brillantes quinqus y por la poca luz del da que se colaba por las portillas cubiertas de tierra, plantas de diferentes familias llenaban cada uno de los camarotes. Haba un minsculo jardn de tundra formado por rocas y maleza color prpura; un desierto lleno de plantas carnosas; flores de bosque y de pradera; todas adyacentes, todas

comunicadas por corredores poco iluminados cubiertos de hierba hasta la altura de las rodillas. A la reinante luz sepia, bajo un dosel de vegetacin y plantas trepadoras, podan leerse todava las placas que sealaban la direccin del comedor y de las cubiertas y de las salas de mquinas. Todas ellas estaban atravesadas por las veredas abiertas por el trnsito de las termitas y los escarabajos. A cierta distancia de la entrada una puerta en la colina al aire libre, Bellis y Silas caminaban lentamente bajo la hmeda sombra. Haban visitado cada uno de los cuatro barcos del parque. Slo haba una pocas personas con ellos entre la vegetacin. En la embarcacin de popa, Bellis se haba detenido sorprendida, y haba sealado ms all de los jardines y de las barandillas cubiertas de verde de la cubierta, ms all de otros treinta metros de ocano, al extremo de la ciudad. Amarrado all, haba visto al Terpscore. Las cadenas y cabos que lo maniataban estaban limpios. Puentes de nueva construccin lo unan al resto de la ciudad. Un esqueleto de madera se ergua en la cubierta principal: una construccin, cimientos. As era como Armada creca para su poblacin, devorando presas y reconfigurndolas, trocndolas en su propia materia como el plancton sin mente. Bellis no senta nada por el Terpscore, aquellos que sentan afecto por los barcos slo le inspiraban desprecio. Pero el ver cmo su ltimo lazo con Nueva Crobuzon era asimilado abiertamente y sin esfuerzo la deprimi. Los rboles que los rodeaban eran una mezcla desordenada de especies perennes y caducas. Silas y Bellis caminaban entre los pinos y las negras garras de los denudados robles y fresnos. Viejos mstiles se elevaban sobre las copas, como los rboles ms antiguos del bosque, cubiertos por una corteza de herrumbre, envueltos en un descarnado follaje de aparejos deshilachados mucho tiempo atrs. Bellis y Silas caminaban bajo sus sombras y bajo las sombras de los rboles, junto a ondulaciones cubiertas de hierba e interrumpidas por pequeas puertas y ventanas, ltimo resquicio de los camarotes cubiertos por la tierra. Los gusanos y las criaturas excavadoras se movan tras los cristales agrietados. La chimenea del vapor, cubierta de hiedras, desapareci tras ellos mientras penetraban en el corazn del bosque, donde ya no podan verse los rboles circundantes. Caminaban por veredas enmaraadas que se enroscaban consigo mismas de maneras ignotas y parecan multiplicar de ese modo las dimensiones del parque. Las chimeneas cubiertas de zarzas y ampollas brotaban del suelo; las races y las trepadoras enredaban los cabrestantes y se enroscaban de forma intrincada alrededor de los pretiles de las escalerillas cubiertas de lquenes que ascendan por las blancas laderas. A la sombra de un carguero convertido en una especie de negra osamenta, Bellis y Silas se sentaron en un paisaje invernal y bebieron vino. Mientras Silas registraba su pequea bolsa en busca de un sacacorchos, Bellis vio su voluminoso cuaderno de notas en el interior. Lo cogi y lo mir, anhelante, y al ver que l asenta y le daba permiso, lo abri. Eran listas de palabras: los ejercicios de alguien que est tratando de aprender un idioma extranjero. La mayor parte proviene de Las Gengris le dijo.

Ella fue recorriendo lentamente las pginas llenas de sustantivos y verbos hasta llegar a una pequea seccin que pareca un diario, con entradas fechadas escritas en un cdigo que apenas le resultaba comprensible, palabras reducidas a una o dos letras y sin el menor rastro de puntuacin. Vio precios de mercancas y descripciones apresuradas de los propios grindil, pequeos y desagradables bosquejos a lpiz de criaturas de ojos y dientes prodigiosos, extremidades inciertas y colas planas como anguilas. Haba heliotipos pegados a las pginas, ejecutados furtivamente, se dira; manchas poco claras de tinta sepia, decoloradas y manchadas por la humedad, exagerada la monstruosidad de las figuras que mostraban por ampollas e impurezas del papel. Haba mapas de Las Gengris trazados a mano, cubiertos de flechas y anotaciones; y otros mapas de las costas del Mar de la Garra Fra, la topografa de colinas y valles sumergidos y las fortalezas grindil, dibujados en colores diferentes para mostrar los diferentes tipos de rocas, granito y cuarzo y piedra caliza, corregidos cuidadosamente a lo largo de varias pginas. Haba sugerentes esbozos de mquinas, de mecanismos de defensa. Silas se inclin sobre ella mientras lea para explicar algunas cosas. Esto es un barranco situado al sur de la ciudad dijo que conduce directamente a los acantilados que la separan del mar. Esta torre de aqu un manchn irregular era la biblioteca de pellejos y aqu estaban los contenedores de salitre. Despus de aquellas pginas haba diagramas garabateados de cuevas, tneles y mquinas con garras y mecanismos que parecan candados y esclusas. Qu son estos? pregunt Bellis, Silas se asom y se ri al ver lo que estaba mirando. Oh, embriones de grandes ideas... cosas as dijo y le sonri. Estaban sentados en el suelo y apoyados sobre un montculo, o quiz fuera la anatoma cubierta de tierra de un binculo. Bellis apart el libro de Silas. Aunque an no se senta del todo cmoda, se inclin y lo bes. l respondi con gentileza y ella sinti un arrebato y se apret contra l con ms fuerza. Se apart un momento, con el rostro inmvil y vio cmo la miraba, con placer e inseguridad. Trat de evaluarlo, de comprender la gramtica de sus acciones y reacciones y no pudo. Pero, por muy frustrada que se sintiera por ello, saba en su fuero interno que los antagonismos de aquel hombre reflejaban los suyos. A pesar de ellos y de los de ella frente a Armada, frente a aquella existencia absurda se haban coaligado. Y resultaba una liberacin y un alivio extraordinarios compartir incluso algo tan fro como eso. Le cogi la cara y lo bes con fuerza. l respondi con ansia. Cuando su brazo pas despacio alrededor de su talle y sus dedos acariciaron y tomaron sus cabellos, ella se apart de l y lo tom de la mano. Se lo llev a rastras, a travs del laberinto del parque, hasta su casa. En la habitacin de Bellis, Silas observ en silencio mientras ella se desnudaba. Se quit la falda, la camisa, la chaqueta y el sujetador, los dej sobre el respaldo de la silla y se qued all, completamente desnuda bajo la luz menguante que entraba por la ventana, dejando que descendiera por su vello excitado. Silas se estir. Sus ropas

estaban desperdigadas como semillas. Volvi a sonreirla y ella suspir y sonri tambin, al fin, con timidez, se dira que por primera vez en muchos meses. Con aquella sonrisa vino una inesperada y pequea punzada de vergenza y con ella la sonrisa volvi a marcharse enseguida. No eran nios, aquello no era nuevo para ellos. No fueron torpes ni se dejaron ganar por el pnico. Ella camin hasta l y se mont a horcajadas sobre su cuerpo con la gracia y el deseo de una experta. Y cuando lo hizo, apretndose contra su polla, cuando las manos de l se fugaron de la prisin en la que ella las haba confinado, supo cmo moverla. Apasionado; sin amor pero no sin gozo; experto; ansioso. Hizo que ella sonriera de nuevo y que jadeara y que se corriera en un gran borbotn de alivio y placer. Cuando yaca tendida en la estrecha cama, tras haberle enseado cmo le gustaba follar y tras haber aprendido las predilecciones de l, levant la mirada hacia l (los ojos cerrados, sudando). Se asom a su interior y comprob que segua tan sola como antes, que segua sintindose tan desapegada a aquel lugar como antes. Le hubiera asombrado descubrir lo contrario. Y sin embargo, sin embargo... A pesar de ello. Volvi a sonrer. Se senta mejor. Tanner yaci durante tres das en el quirfano, maniatado a la mesa de madera, sintiendo el lento movimiento de la torre y del barco debajo de s. Tres das. Se mova slo escasos centmetros, sacudindose contra las correas, trasladndose un poco a la derecha o la izquierda. La mayor parte del tiempo la pasaba nadando en glutinosos sueos de ter. El cirujano era bondadoso y lo mantena drogado tanto tiempo como le era posible sin causarle dao, de modo que Tanner entraba y sala de un estado de consciencia crepuscular. Musitaba para s y para el cirujano, quien lo alimentaba y lavaba como si fuera un nio. Se sentaba a su lado durante los minutos u horas que tena libres y le hablaba y finga que sus respuestas absurdas y aterradoras tenan sentido. Tanner escupa palabras o guardaba silencio, o sollozaba y se rea: drogado, febril, alucinado, fro, completamente dormido. Haba palidecido cuando el cirujano le haba dicho cmo sera. Volver a ser encadenado mientras su cuerpo era reconstruido. Los recuerdos narcticos y plagados de agona de las factoras de castigo volvieron a asaltarlo. Pero el cirujano le haba explicado con amabilidad que algunos de los procedimientos eran fundamentales; algunos implicaran la reconfiguracin de su interior a partir de los niveles ms elementales. No poda moverse mientras sus tomos y las partculas de su sangre y sus pulmones y su cerebro se abran camino por nuevas sendas y se fundan en combinaciones alternativas. Tendra que estarse quieto y ser paciente. Tanner accedi, tal como haba sabido que hara. El primer da, mientras Tanner yaca sumido en un profundo sueo qumico y taumatrgico, el cirujano lo abri.

Practic sendas incisiones profundas a ambos lados del cuello de Tanner y a continuacin, mientras limpiaba con gentileza la sangre que se agolpaba sobre la carne, levant la piel y el tejido externo. Tras dejar expuestos y sangrando los dos colgajos de carne, volvi su atencin a la boca de Tanner. Le introdujo una especie de cincel de hierro, lo clav en la carne de la garganta y lo retorci mientras empujaba para tallar tneles en el tejido. Asegurndose constantemente de que Tanner no se estuviese ahogando con la sangre que se derramaba sobre su boca y su garganta, el cirujano abri nuevos caminos en el interior de su cuerpo. Uni mediante pequeos conductos la parte anterior de su boca con las aberturas del cuello. Envolvi en msculos los puntos en los que se abran los nuevos orificios detrs de sus dientes, utilizando un hechizo de arcillocarne para fijarlos en su lugar y pequeas descargas de electricidad para estimularlos. Atiz el fuego que mantena en funcionamiento su voluminoso motor analtico y lo aliment con tarjetas de datos perforadas. Finalmente, coloc junto a la mesa de operaciones un tanque que contena un bacalao sedado y uni el pez inmvil al cuerpo de Tanner por medio de una crptica y complicada construccin de vlvulas, gutapercha y cables. Los agentes qumicos homeomrficos disueltos en agua de mar que discurran por la solucin pasaron de las branquias del bacalao a las crueles heridas que iban a ser las de Tanner. Ambas estaban unidas por cables. El cirujano musitaba sus encantamientos mientras manejaba el trepidante aparato (la taumaturgia no era su fuerte, pero era metdico y cuidadoso) y frotaba las heridas. Empez a fluir agua por las aberturas y la piel sajada. La escena se repiti durante la mayor parte de la noche, mientras el quirfano era mecido suavemente por el vaivn de las aguas sobre las que descansaba. El cirujano durmi un rato, aunque peridicamente verificaba los progresos de Tanner y los del bacalao que, suspendido en una matriz de hebras taumatrgicas que prolongaban su vida, iba muriendo lentamente. Aplicaba presin cuando era necesario, cambiaba los valores de los indicadores cuidadosamente calibrados, aada productos qumicos a la solucin acuosa. Durante aquellas horas, Tanner so que se ahogaba (mientras, sin saberlo l, sus ojos se abran y se cerraban). Cuando se levant el sol, el cirujano desconect a Tanner y al pez de la maquinaria (y el bacalao muri al instante, encogido y marchito). Cerr los dos colgajos de piel del cuello de Tanner, empapados de una sustancia gelatinosa y resbaladiza. El poder hormigueaba entre sus dedos mientras apretaba con cuidado la piel para sellar las heridas. Sin que Tanner despertase drogado como segua estando, no haba peligro de que tal cosa ocurriera el cirujano le coloc una mscara sobre la boca, le cerr la nariz con los dedos y poco a poco empez a bombear el agua de mar al interior de su cuerpo. Durante varios segundos no hubo reaccin alguna. De pronto, Tanner tosi con violencia y empez a vomitar agua por todas partes. El cirujano se irgui, preparado para soltarle la nariz. Y entonces Tanner se calm, an sin despertarse, mientras su epiglotis se flexionaba y su trquea se constrea para impedir que le entrara agua en los

pulmones y el cirujano sonri al ver que el agua empezaba a brotar por las nuevas branquias. Al principio sali espesa, arrastrando consigo sangre y suciedad y costra. Pero pronto corri limpia y clara y las branquias empezaron a flexionarse para regular su flujo y se derram sobre el suelo a chorros regulados. Tanner Sack estaba respirando agua.

Despert ms tarde, demasiado confuso como para comprender lo que haba ocurrido pero infectado por el entusiasmo del cirujano. La garganta le dola terriblemente as que volvi a dormirse. Aquella fue con mucho la ms difcil de las operaciones. El cirujano le cort los prpados y le cosi unas membranas modificadas, retrctiles y transparentes que haban pertenecido a un caimn criado en las granjas de la ciudad. Le inyect unos microorganismos que se desperdigaron por su interior sin causarle dao e interaccionaron con su cuerpo, haciendo que su sudor fuera un poco ms oleaginoso, para que lo calentara y lo ayudara a deslizarse por el agua. Le injert un pequeo msculo y varios cartlagos en la base de las fosas nasales para permitirle cerrarlas a voluntad. Finalmente, el cirujano llev a cabo la alteracin ms sencilla, si bien la ms visible. Entre los dedos y los pulgares de sus manos le injert una membrana, una red de piel gomosa que uni a la epidermis de Tanner. Le cort los dedos de los pies y los reemplaz con los de un cadver y los cosi y reform hasta que se parecieron a los de un simio; y a continuacin los convirti en los de una rana al unir aquellas extremidades antao vivas con nuevas capas de epidermis artificial. Ba a Tanner, lo lav en agua de mar. Lo mantuvo limpio y fresco y observ cmo se agitaban sus tentculos en su sueo. Y al cuarto da, Tanner despert por completo. Ya no estaba atado, tena libertad para moverse, los productos qumicos haban abandonado su mente. Se incorpor, poco a poco. Le dola el cuerpo; una agona atroz, de hecho, que lo asaltaba en oleadas que enmudecan los latidos de su corazn. El cuello, los pies, los ojos, maldicin. Vio los nuevos dedos de sus pies y apart la mirada por un momento y el recuerdo del antiguo horror de la factora de castigo regres un segundo hasta que lo acall y volvi a mirar (ms pus, pens, con un atisbo de humor). Cerr sus nuevas manos. Parpade lentamente y vio una cosa traslcida que se interpona en su visin antes de que los prpados bajaran. Aspir con toda la fuerza de sus pulmones daados por el agua y tosi y le doli, como ya le haba advertido el cirujano.

Y Tanner, a pesar del dolor y de la debilidad y del hambre y del nerviosismo, empez a sonrer. El cirujano entr mientras sonrea y sonrea y gru para sus adentros y se frot los hombros lentamente. Seor Sack dijo y Tanner se volvi y extendi los brazos temblorosos como si fuera a sujetarlo, tratando de estrecharle la mano. Sus tentculos se flexionaron tambin, tratando de extenderse en el liviano aire. El cirujano sonri. Enhorabuena, seor Sack le dijo. Los procedimientos se han completado con xito. Ahora es usted anfibio. Y ante aquellas palabras no pudieron evitarlo y tampoco quisieron hacerlo Tanner Sack y l rompieron a rer escandalosamente, a pesar de lo mucho que le dola a Tanner el pecho y a pesar de que el cirujano no saba con seguridad qu era lo divertido. Cuando regres a su casa, arrastrndose penosamente por las callejuelas de Libreros y Anguilagua, encontr a Shekel esperndolo en unas habitaciones que nunca haban estado tan limpias. Ah, vaya, muchacho dijo. Se senta avergonzado de s mismo. Esto est muy bien, vaya que s. Shekel trat de darle un abrazo de bienvenida pero a Tanner le dola demasiado y ataj su entusiasmo de forma amistosa. Conversaron tranquilamente hasta el anochecer. Tanner le pregunt con cautela por Angevine. Shekel le cont que estaba mejorando con la lectura y que no haba pasado gran cosa pero que haba empezado a hacer ms calor, lo notaba? S que lo notaba. Se arrastraban en direccin sur a velocidad casi geolgica pero los remolcadores y vapores llevaban en marcha casi dos semanas. Deban de encontrarse a unas quinientas millas nuticas al sur de su posicin anterior (aunque hasta el momento seguan viajando tan despacio que su marcha resultaba casi imperceptible) y el invierno estaba desapareciendo mientras se aproximaban a las latitudes templadas. Tanner le ense a su compaero las adiciones, los cambios experimentados por su cuerpo y Shekel, aunque parpade al ver su extraeza y su inflamacin, se mostr fascinado. Tanner le cont todo lo que el cirujano le haba explicado. Tendr que tener cuidado, seor Sack le haba dicho. E incluso, cuando se encuentre del todo recuperado, debo advertirle: algunas de las incisiones, algunas de las heridas, podran curar mal. Podran dejar cicatriz. Si eso ocurre, no quiero que se descorazone ni se decepcione. Las cicatrices no son lesiones, Tanner Sack. Una cicatriz es seal de curacin. Despus de una lesin, la cicatriz es lo que vuelve a dejarlo a uno entero. Quince das, muchacho dijo Tanner, antes de que me reincorpore al trabajo, eso calculo. Si practico y todo lo dems. Pero Tanner tena una ventaja que el doctor no haba considerado siquiera: nunca haba aprendido a nadar. No tena que ajustar un convulso e ineficaz balanceo al

sinuoso movimiento de un habitante del mar. Se sent junto a los muelles mientras sus compaeros de trabajo, sorprendidos, solcitos y amigables, lo saludaban. Juan el Bastardo emergi a la superficie a escasa distancia, mir fijamente a Tanner con sus lquidos ojillos de cerdito y emiti con su estpido castaeteo de cetceo lo que sin duda deba de ser una retahla de insultos. Pero Tanner no senta miedo esa maana. Recibi a sus colegas como un rey, agradecindoles su preocupacin. En la frontera entre los paseos de Anguilagua y Jhour, haba un espacio tendido entre varias embarcaciones, una franja de mar abierto que podra haber albergado un barco de tamao modesto. Slo unos pocos de los piratas armadanos saban nadar y, con semejantes temperaturas, eran menos an los que se atrevan a hacerlo. Slo haba un puado de seres humanos, valientes o masoquistas, nadando en aquel brazo de mar. Bajo el agua, poco a poco, nervioso con su nueva independencia y su nueva libertad, horas y horas durante aquel da y el siguiente y el siguiente, Tanner extendi los brazos, abri las telaraas de piel y captur el agua, se impuls hacia delante con movimientos bruscos e inexpertos. Aleteaba con un estilo parecido a la braza, flexionando sus pies nuevos, an inflamados, doloridos pero poderosos. Las pequeas presencias a las que no poda ver ni sentir bajo su piel ponan en marcha sus glndulas infinitesimales y su sudor era lubricado. Abri los ojos y aprendi a cerrar slo los prpados interiores: era una sensacin extraordinaria. Aprendi a ver en el agua, sin tener que soportar la incomodidad de un tosco casco, sin tener que soportar nada de hierro, latn y cristal. Sin mirar por una portilla sino con toda libertad, con visin perifrica y todo lo dems. Y ms despacio y con ms miedo que todo lo dems, solo quin hubiera podido ensearle?, Tanner aprendi a respirar. La primera vez que el agua irrumpi en su boca, su trquea se cerr en un movimiento reflejo y su lengua se retrajo y su garganta se puso tensa para bloquear el camino a su estmago y el agua de mar se abri camino por las nuevas sendas y las oblig a dejarla pasar. El sabor a sal se hizo tan intenso que pronto dej de percibirlo. Sinti el discurrir del agua a travs de su cuerpo, a travs de su garganta, de sus branquias y esputo divino y mierda y todo lo dems, pens, porque no necesitaba respirar. Por hbito haba llenado sus pulmones antes de descender, pero eso le impeda sumergirse demasiado. Lentamente, presa de una especie de pnico exuberante, exhal por la nariz y dej que el aire desapareciera sobre l. Y no sinti nada. Ningn mareo, ni dolor ni miedo. El oxgeno segua llegando a su sangre y su corazn segua bombeando. Sobre l, los plidos cuerpecillos de sus conciudadanos discurran con torpeza sobre la superficie del agua, anclados al aire que respiraban. Tanner daba vueltas por debajo de ellos, torpe an pero ya aprendiendo, girando como un sacacorchos, mirando arriba y abajo, arriba, hacia las luces y los cuerpos y la forma masiva, extendida y entrelazada de la ciudad, abajo, hacia la ilimitada oscuridad azul.

13
Silas y Bellis pasaron dos noches juntos. Durante el da, Bellis trabajaba en la biblioteca, ayudaba a Shekel con la lectura, le hablaba del Parque Crum y en ocasiones coma con Carrianne. Luego regresaba junto a Silas. Hablaban un rato pero l no deca mucho sobre lo que haba hecho durante el da. Ella tena la sensacin de que era un hombre lleno de secretos. Follaban varias veces. Tras la segunda noche, Silas desapareci. Bellis estaba contenta. Haba estado descuidando los libros de Johannes y ahora pudo regresar a su extraa ciencia. Silas estuvo fuera tres das. Bellis se dedic a explorar. Por fin se atrevi a aventurarse en las zonas ms lejanas de la ciudad. Vio los templos-pira del paseo Soleado y las estatuas trpticas tendidas sobre las cubiertas de varias embarcaciones. En Vos-y-los-Vuestros (que no era tan rudo ni aterrador como le haban hecho creer, ms bien era una especie de mercado exagerado y pugnaz) vio el manicomio de Armada, un enorme edificio que se ergua amenazante sobre la cubierta de un vapor, cruelmente prximo as se lo pareci a Bellis al barrio encantado. Haba un pequeo afloramiento de embarcaciones de Anguilagua, tendido como un cojn amortiguador entre Raleas y Soleado y separado del corazn de su paseo por algn capricho histrico. All encontr Bellis el Liceo, cuyos talleres y aulas se agolpaban precipitadamente sobre los costados de un barco, como una aldea de montaa. Armada tena todas las instituciones de una ciudad de tierra firme, dedicadas a la enseanza, la poltica y la religin, slo que un poco ms severas, acaso. Y si los eruditos de la ciudad eran ms duros que sus equivalentes en tierra y por su aspecto parecan ms piratas y ladrones que doctores, eso no restaba valor a sus conocimientos y experiencia. En cada paseo haba diferentes agentes de la ley, desde los procuradores de Soleado a los alguaciles de Anguilagua, de imprecisa definicin y que se identificaban tan solo por sus fajas, insignias tanto de lealtad como de cargo. En cada paseo, la ley era diferente. En Raleas exista una especie de tribunal arbitral mientras que la lacia y violenta disciplina pirata reinante en Anguilagua se administraba con el ltigo. Armada era una ciudad profana y secular y sus descuidadas iglesias eran tratadas con la misma irreverencia que las panaderas. Existan templos a Crum deificado; a la luna y sus hijas para agradecerles las mareas; a los dioses del mar. Cuando se perda, Bellis no tena ms que salir de las callejuelas, alzar la vista hacia los aerstatos amarrados a los mstiles y buscar el Arrogancia, inmvil y

majestuoso sobre el ceudo Grande Oriente. Era su faro y lo utilizaba para encontrar el camino a casa. En medio de la ciudad haba balsas, plataformas de madera que se extendan decenas de metros a cada lado. Las casas se levantaban de forma absurda sobre ellas. Haba submarinos esbeltos como agujas amarrados entre los bergantines y navoscarroza llenos de madrigueras hotchi. Destartalados edificios cubran por completo las cubiertas o se erguan precariamente sobre decenas de embarcaciones de pequeo tamao en los barrios bajos. Haba casas de juego, prisiones y colosos desiertos. Cuando se volva hacia el horizonte, Bellis poda ver perturbaciones martimas: aguas revueltas, olas sin causa aparente. Normalmente eran provocadas por los vientos o el tiempo, pero en ocasiones divisaba un banco de marsopas o el cuello de un plesiosauro o una sierpe de mar o el lomo de algo grande y rpido que no lograba identificar. La vida ms all de la ciudad y a su alrededor. Al atardecer contemplaba el regreso de los barcos de pesca. En ocasiones, aparecan barcos pirata y eran recibidos con gran jbilo en Puerto Basilio o en la Espina del Erizo. Los motores de la economa de Armada que, por muy extrao que pareciese, lograban regresar a casa. Armada estaba llena de mascarones de proa. Asomaban en los lugares ms insospechados, vistosos e ignorados como las aldabas talladas de las casas de Nueva Crobuzon. Al extremo de una terraza, mientras caminaba entre viviendas de ladrillo muy prximas, Bellis poda encontrarse de cara con una esplndida mujer corroda, de pecho enmohecido y mirada desconchada y perdida. Tendida del mismo aire, como un espritu, bajo el bauprs de su barco, extendida sobre la cubierta de su vecino y sealando hacia la avenida. Estaban por todas partes. Nutrias, dracous, peces, guerreros y mujeres. Por encima de todo, mujeres. Bellis odiaba aquellas curvilneas figuras de ojos vacos que se balanceaban arriba y debajo de forma imbcil, como fantasmas banales. En su habitacin, termin el Ensayo sobre las Bestias y sigui sin comprender el proyecto secreto de Armada. Se pregunt dnde estara Silas y lo que estara haciendo. No senta enfado o despecho por su ausencia, pero s curiosidad y un poco de frustracin. Al fin y al cabo, l era lo ms parecido a un aliado con que contaba. Regres la noche del cinco de Lunero. Bellis lo dej pasar. No lo toc, ni l a ella. Estaba cansado y apagado. Traa el pelo despeinado y la ropa manchada de polvo. Se sent en su silla y se tap los ojos con las manos, al tiempo que murmuraba algo inaudible, un saludo. Bellis le prepar t. Esper a que hablara y al cabo de un rato, al ver que no lo haca, regres a su libro y su cigarrillo. Haba tomado varias pginas de notas ms cuando l habl. Bellis. Bellis se frot los ojos y la mir. Tengo que contarte algo. Tengo que decirte la verdad. Te he estado ocultando cosas. Ella asinti, se volvi hacia l. Silas tena los ojos cerrados. Vamos... vamos por partes dijo lentamente. La ciudad se dirige hacia el sur.

La Sorghum... Sabes para qu sirve la Sorghum? La Sorghum y las dems plataformas junto a las que, segn tengo entendido, pas el Terpscore, extraen combustible de debajo del mar. Extendi mucho los brazos para indicar algo muy grande. Existen bolsas de petrleo, leche de roca y merco bajo la tierra, Bellis. Ya habrs visto las taladradoras que se utilizan para extraerlos en tierra firme. Bien, pues los geo-mpatas han encontrado vastos depsitos bajo el lecho, por debajo de los ocanos. Hay petrleo bajo Salkrikaltor meridional. Por esa razn la Manikin, la Trashstar y la Sorghum llevan all ms de tres dcadas. Los cimientos de la Manikin y la Trashstar descienden ms de ciento treinta metros y se apoyan sobre el lecho. Pero la Sorghum... la Sorghum es diferente pronunci la palabra con un mrbido deleite. Alguien en Armada saba lo que estaban haciendo, te lo aseguro. La Sorghum se asienta sobre dos cascos de hierro... sumergibles. La Sorghum no es fija. La Sorghum es una plataforma de mar adentro. La Sorghum puede navegar. Slo hace falta aadir ms secciones a su taladro eje y podra llegar hasta Jabber sabe dnde. A kilmetros de profundidad. El petrleo y todo lo dems no se encuentran en cualquier parte. Por eso hemos estado parados tanto tiempo. Armada estaba sobre un yacimiento de algo que la Sorghum poda sacar y no podamos marcharnos hasta que lo hubiese extrado por completo. Para hacer lo que quiera que estemos haciendo. Cmo sabes todo eso?, pens Bellis. Qu verdad tienes que contarme? No creo que sea slo petrleo prosigui Silas. He estado observando la llama de lo alto de la plataforma, Bellis. Creo que han estado extrayendo leche de roca. Leche de Roca. Lactus Saxi. Viscosa y pesada como el magma, pero helada. Y con enorme densidad de taumaturgones, las partculas mgicas. Mucho ms cara que su no desdeable peso en oro o diamantes o petrleo o sangre. Ningn barco utiliza la puta leche de roca para alimentar sus motores dijo Silas. La estn almacenando por alguna otra razn. Mira lo que est ocurriendo. Nos dirigimos hacia el sur, hacia aguas ms clidas y profundas. Te apuesto un tasal a que nos aproximamos a alguna cordillera submarina, en las que abundan los yacimientos que la Sorghum puede perforar. Y cuando lleguemos a donde quiera que nos dirijamos, tu amigo Johannes y sus nuevos patrones van a utilizar... bueno, varias toneladas de Leche de Roca y Jabber sabe cunto petrleo para hacer... algo. Y para entonces... hizo una pausa y la mir directamente a los ojos para entonces, ya ser demasiado tarde. Cuntamelo, pens Bellis y Silas asinti como si la hubiera escuchado. Cuando nos conocimos en el Terpscore yo estaba un poco alterado. Te dije que tena que regresar de inmediato a Nueva Crobuzon. T misma me lo recordaste hace poco. Y yo te respond que en aquel momento te haba mentido. Pero no lo hice. Lo que te dije en el Terpscore era cierto: tengo que regresar. Maldita sea, lo ms probable es que ya te hayas dado cuenta de todo esto Bellis no dijo nada. No saba cmo... No saba si poda confiar en ti, si te importara. Siento no haber sido sincero contigo pero no saba hasta dnde poda llegar. Pero maldita sea, Bellis, ahora confo en ti. Y necesito tu ayuda. Es cierto lo que te dije, a veces los grindil se vuelven contra algn pobre desgraciado sin razn aparente. Esa gente desaparece slo

porque a ellos les ha venido en gana. El capricho de los grindil, los retoos de las profundidades. Pero menta cuando te dije que eso fue lo que me pas a m. S exactamente por qu queran matarme. Cuando quieren, los grindil pueden nadar ro arriba hasta llegar a la cima de las Bezheks donde todos los ros se unen y desde all pueden pasar al Cancro. Dejar que las corrientes los arrastren por el otro lado de las montaas hasta llegar a Nueva Crobuzon. Otros podran llegar al ocano por tneles y llegar a la ciudad por mar. Los grindil son eurialnicos, pueden sobrevivir tanto en agua dulce como salada. Podran llegar hasta la Baha de Hierro. Hasta el Gran Alquitrn y Nueva Crobuzon. Todo lo que necesitaran para llegar hasta la ciudad es determinacin. Y yo s que la tienen. Bellis nunca lo haba visto tan tenso. Cuando estaba all, o algunos rumores. Se estaba preparando algn plan importante. El nombre de uno de mis clientes, un mago, una especie de sacerdotesalvaje, apareca una vez tras otra. Empec a prestar mucha atencin a todo cuanto oa y vea. Por eso quisieron matarme. Descubr algo. Los grindil no practican el secretismo, no hacen las cosas como nosotros. Las evidencias estuvieron frente a mis ojos durante semanas pero tard mucho tiempo en reconocerlas. Mosaicos, proyectos, libretos y cosas as. Tard mucho tiempo en comprender. Dime lo que descubriste dijo Bellis. Planes dijo l. Planes para una invasin. No sera como nada que seas capaz de imaginar dijo. Dios sabe que nuestra historia est llena de traiciones y jodidos baos de sangre pero... Maldita sea, Bellis... t nunca has visto Las Gengris haba en su voz una desesperacin que Bellis no haba odo jams. No has visto las granjas de miembros. Los talleres, los jodidos talleres de bilis. Nunca has escuchado su msica. Si los grindil toman Nueva Crobuzon, no nos esclavizaran, ni nos mataran, ni tan siquiera se nos comeran a todos. No haran algo tan... comprensible. Pero, por qu? pregunt Bellis al fin. Qu es lo que quieren? Crees que podran conseguirlo? No lo s, maldita sea. Nadie sabe nada sobre ellos. Sospecho que el gobierno de Nueva Crobuzon tiene ms planes para enfrentarse a una invasin del puto Tesh que a un ataque de los grindil. Pero ellos tienen sus propios... mtodos, su propia ciencia y su propia taumaturgia. S dijo, creo que podran conseguirlo. Codician Nueva Crobuzon por la misma razn que cualquier otro estado o salvaje de Bas-Lag. Es la ms rica, la ms grande, la ms poderosa. Nuestra industria, nuestros recursos, nuestra milicia... mira todo lo que tenemos. Pero, a diferencia de Shankell o Dreer Samher o Neovadan o Yorakatche, Las Gengris... Las Gengris tienen una oportunidad. Podran atacar por sorpresa... envenenar el agua, aparecer por las alcantarillas, cada maldita grieta y cada hendidura y cada tanque de agua de la ciudad sera una jodida puerta de entrada. Podran acosarnos con armas que nunca comprenderamos, en una interminable guerra de guerrillas. He visto lo que los grindil son capaces de hacer, Bellis. Pareca exhausto. Lo he visto y estoy asustado.


Desde el exterior llegaba el ruido distante de las soolientas rias de los monos. Por eso te marchaste dijo Bellis en medio del silencio que sigui. Por eso me march. No poda creer lo que haba descubierto. Pero vacil... La jod y dej que pasara el tiempo su furia se agolp al instante. Y cuando me di cuenta de que no era ningn maldito error, de que realmente pretendan desencadenar un inimaginable Apocalipsis sobre mi ciudad natal... entonces me march. Rob el submarino y me march. Ellos saban... saban que lo sabas? pregunt. l sacudi la cabeza. No lo creo dijo. Me llev algunas cosas conmigo para que pareciera que escapaba porque haba robado algo. Bellis poda notar lo tirante que estaba a causa de la tensin. Recordaba algunos de los heliotipos que haba visto en su cuaderno de notas. Se le encogi el corazn y una lenta alarma rept por todo su cuerpo junto a su sangre, como una enfermedad. Tena que esforzarse para concebir en su totalidad lo que acababa de contarle. Era demasiado grande para ella, no tena sentido, no lograba contenerlo en su interior. Nueva Crobuzon... Cmo poda ser amenazada? Sabes cunto falta? susurr. Tienen que esperar hasta Chet para cosechar sus armas dijo l. As que puede que seis meses. Tenemos que descubrir lo que Armada pretende hacer porque hemos de saber a dnde nos dirigimos con toda la puta Leche de Roca y lo dems. Porque tenemos que... tenemos que hacer llegar un mensaje a Nueva Crobuzon. Por qu dijo Bellis casi sin aliento no me lo habas dicho antes? Silas solt una carcajada hueca. No saba en quin poda confiar en este lugar. Estaba tratando de escapar por m mismo, tratando de encontrar el modo de volver a casa. Me ha costado mucho tiempo comprender... que no hay ninguno. Cre que lograra hacer llegar el mensaje hasta Nueva Crobuzon por mis propios medios. Y si no me creas? Y si eras una espa? Y si se lo contabas a nuestros nuevos amos...? Bueno, y qu me dices de eso? lo interrumpi Bellis. Has considerado la posibilidad? Puede que nos ayudasen a enviar un mensaje... Silas la mir con desagradable incredulidad. Es que ests loca? dijo. Crees que nos ayudaran? No les importa nada lo que le ocurra a Nueva Crobuzon. Lo ms probable es que se alegrasen de su destruccin... un competidor menos por la supremaca martima. Crees que nos dejaran acudir al rescate? Crees que les importara? Lo ms probable es que los muy bastardos hicieran cuanto estuviera en su mano para retenernos, para dejar que los grindil tuvieran xito. Y, adems, ya has visto cmo tratan a... los agentes y oficiales de Nueva Crobuzon. Registraran mis notas, mis papeles y creeran que soy uno de ellos. Que trabajo para Nueva Crobuzon. Por Jabber Todopoderoso, Bellis, ya viste lo que le hicieron al capitn. Qu crees que me haran a m? Hubo un largo silencio.

Necesitaba... necesito a alguien que trabaje conmigo. No tenemos amigos en esta ciudad, no tenemos aliados. Y, a miles de kilmetros de distancia, nuestro hogar est en peligro y no podemos confiar en nadie para que nos ayude. As que nos corresponde a nosotros enviar ese mensaje. Despus de que hubiera dicho esto hubo una pausa que se convirti en un silencio. Se extendi, ms y ms cada vez y se volvi terrible porque ambos saban que deba ser llenado. Deban hacer planes. Y ambos lo intentaron. Bellis abri la boca varias veces pero las palabras se le secaron en la garganta. Nos haremos con uno de sus barcos, quiso decir, pero no pudo; la estupidez de la idea la ahogaba. Nos marcharemos, los dos solos, en un bote, pasaremos sin ser vistos entre los barcos de guardia y navegaremos hasta casa. Trat de decir esto, trat de pensarlo sin avergonzarse y estuvo a punto de gemir. Robaremos un aerstato. Todo lo que necesitamos es combustible, gas, carbn y agua para el motor y comida y agua para un viaje de ms de tres mil kilmetros y un mapa, una carta de navegacin del puto y olvidado lugar del jodido entero Ocano Hinchado en el que estamos, por el amor de Jabber... Nada, no haba nada, no poda decir nada, no poda pensar nada. Se sent y trat de hablar, trat de pensar en alguna manera de salvar a Nueva Crobuzon, la ciudad que atesoraba en sus pensamientos con un amor feroz, nada romntico y que estaba a merced de la ms funesta de las amenazas. Y los momentos siguieron pasando y Chet y el verano y los grindil estaban cada vez ms cerca y ella no poda decir nada. Bellis imagin unos cuerpos como anguilas de peluche, ojos y dientes curvados y afilados como cuchillas que se dirigan bajo las fras aguas hacia su hogar. Oh, dioses misericordiosos, Jabber misericordioso... se oy decir. Su mirada se encontr con los acongojados ojos de Silas. Dioses misericordiosos, qu vamos a hacer?

14
Lenta como una criatura vasta e hinchada, Armada penetr en aguas ms clidas. Los ciudadanos guardaron la ropa de invierno. Los antiguos pasajeros del Terpscore estaban desorientados. La mera idea de que pudiera escaparse a las estaciones, pudiera dejrselas atrs fsicamente, resultaba perturbadora. Las estaciones slo eran puntos de vista... cuestiones de perspectiva. Cuando era invierno en Nueva Crobuzon, era verano en Bered Kai Nev (eso se deca) aunque compartan los das y las noches, que se alargaban y acortaban en la proporcin inversa. El amanecer era amanecer en todo el mundo. En el continente oriental, los das de verano eran cortos. Los pjaros del microclima de Armada aumentaron en nmero. A las pequeas comunidades locales de pinzones y gorriones que poblaban los cielos de la ciudad all donde se encontrara se sumaron otros habitantes transitorios: aves migratorias que cruzaban el Ocano Hinchado, siguiendo al calor durante todo el ao. Unos pocos, atrados por Armada, se apartaban de las gigantescas bandadas y se posaban en ella para descansar y beber y al final se quedaban. Daban vueltas, un poco confusos, sobre las agujas de Raleas, donde se reuna el Consejo Democrtico en una interminable sucesin de sesiones de emergencia para debatir, con tanta fiereza como ineficacia, sobre el curso de la ciudad. Todos sus miembros estaban de acuerdo en que los planes secretos de los Amantes no podan ser buenos para la ciudad, de que deban hacer algo y a medida que su impotencia se iba haciendo ms y ms evidente, la amargura de sus rias iba en aumento. Anguilagua haba sido siempre el paseo ms poderoso y ahora tena adems la Sorghum y el Consejo Democrtico de Raleas no poda hacer absolutamente nada al respecto. (A pesar de lo cual, Raleas hizo el intento de entablar conversaciones con el Brucolaco). Lo que ms le costaba a Tanner no era respirar con las branquias, ni mover los brazos y piernas como una rana o un vodyanoi, sino mirar fijamente al colosal gradiente de oscuridad que se abra debajo de l. Intentar contemplarlo sin acobardarse. Cuando llevaba el traje de buzo, haba sido un intruso. Haba desafiado al mar, embutido en una armadura. Sujeto a los escalones y a los cables, la vida pendiendo de un hilo, y sabiendo que ese espacio interminable que tena debajo y que se abra como unas fauces era exactamente eso. Una boca del tamao del mundo, que se abra para devorarlo. Ahora nadaba con libertad, descendiendo hacia una oscuridad que ya no pareca

hambrienta. Tanner nadaba cada vez ms bajo. Al principio le pareca que estaba tan cerca de la superficie que con slo alargar la mano podra tocar los pies de los nadadores que tena encima. Ver cmo chapoteaban sus cuerpos frenticos le proporcionaba un placer indecente. Pero cuando volva el rostro hacia la oscuridad de las aguas que se abra a sus pies se le haca un nudo en el estmago ante su implacable vastedad y se volva rpidamente y regresaba a la luz. Cada da bajaba un poco ms. Cruz el nivel de las quillas y los timones y las tuberas de Armada. Los alargados centinelas de las algas que los jalonaban, que delimitaban los puntos ms bajos de la ciudad se extendan hacia l pero pas entre ellos como un ladrn. Contempl la oscuridad. Pas junto a una nube de pececillos que nadaba entre los desperdicios arrojados por la ciudad y lleg por fin a aguas claras y ya no hubo nada de Armada a su alrededor. Se encontraba debajo de la ciudad, completamente debajo de ella. Se qued inmvil en el agua. No era difcil. La presin lo protega, lo meca, como si estuviera abrazndolo. Los barcos de Armada cubran casi tres kilmetros cuadrados de mar que le tapaban la luz. Sobre l, Juan el Bastardo revoloteaba entre los cascos como un abejorro. Bajo la luz crepuscular que reinaba en las aguas, Tanner vio una espesa suspensin de partculas, vida sobre vida diminuta. Y ms all del plancton y del krill entrevi apenas las sierpes de mar de Armada y sus sumergibles, un puado de formas oscuras alrededor de la base de la ciudad. Luch por controlar su vrtigo, lo convirti en otra cosa. No menos asombro, pero s menos miedo. Tom el miedo de su interior y lo convirti en humildad. Soy minsculo, pens, suspendido como una mota de polvo en el aire inmvil, en un mar colosal. Pero est bien. Puedo hacerlo. Con respecto a Angevine senta timidez y cierto resentimiento, pero se esforzaba en superarlos por el bien de Shekel. Ella vino a comer a su casa y Tanner trat de conversar pero la mujer se mostr distante y fra. Permanecieron algn rato sentados, masticando el pan de quelpo sin hacer ningn ruido. Al cabo de una hora, Angevine le hizo una seal a Shekel y ste, con la desenvoltura de un verdadero experto, sac varios trozos de coque del contenedor que ella llevaba a la espalda y los introdujo en el horno. Angevine mir a Tanner sin dar seales de incomodidad. Atizando los motores? dijo ste al cabo de un rato. No son los ms eficientes replic ella lentamente (en sal, desdeando el ragamol que l haba empleado, a pesar de que era su idioma nativo). Tanner asinti. Recordaba al viejo de la bodega del Terpscore. Tard un rato en volver a hablar. Aquella severa mujer Rehecha haca que se sintiera avergonzado. De qu modelo es tu motor? dijo al fin, en sal. Ella lo mir, consternada, y l se dio cuenta con asombro de que ignoraba la mecnica de su propio cuerpo Rehecho. Lo ms seguro es que sea un modelo antiguo continu con lentitud. Con un solo juego de pistones y sin cmara de recombinacin. Nunca fueron demasiado

buenos se detuvo durante unos instantes. Vamos, pens. Puede que diga que s y eso le gustar al muchacho. Si quieres, podra echarle un vistazo. He trabajado con motores toda mi vida. Podra... podra incluso... vacil, incomodado por un verbo que sonaba algo obsceno cuando se aplicaba a una persona podra incluso repararte. Se alej de la mesa, en teora para servirse ms estofado pero en realidad para no tener que escuchar el embarazoso monlogo de Shekel: gratitud para Tanner y solicitud para tratar de convencer a Angevine. Por encima del coro de Vamos Ange amigo Tanner eres mi mejor amigo, Tanner se percat de que ella estaba indecisa y sorprendida. No estaba acostumbrada a ofertas como aquella, a menos que acarreasen una deuda. No lo hago por ti, pens Tanner fervientemente, deseando que ella pudiera escucharlo. Lo hago por el chico. Se apart un poco ms mientras Shekel y ella cuchicheaban. Les dio la espalda de forma discreta, se quit los bombachos y se meti en una baera de latn llena de agua de mar. Lo alivi. Se empap de ella con la misma sensacin exuberante que le hubiera proporcionado antao un bao de agua caliente y confi en que Angevine comprendiera sus motivaciones. No era ninguna tonta. Al cabo de un rato dijo con dignidad algo as como Gracias, Tanner, s, podra estar bien. Dijo que s y Tanner descubri, con cierta sorpresa, que eso lo complaca. Shekel segua excitado por el clamor de sonidos mudos que el aprender a leer le haba proporcionado, pero con la costumbre vino tambin el control. Dej de detenerse en mitad de los corredores, sobresaltado, mientras la palabra mamparo o cabezales le gritaba desde la seal de algn barco. Durante la primera semana, ms o menos, las pintadas lo haban intoxicado. Se paraba delante de las paredes y los costados de los navos y dejaba que sus ojos reptaran sobre la maraa de mensajes garabateados o dibujados o pintados en los flancos de la ciudad. La diversidad de estilos resultaba pasmosa: las mismas letras podan escribirse de docenas de maneras diferentes sin perder un nico significado. Esto no dejaba de sorprenderlo y complacerlo. La mayora de lo que se lea all era insultante o poltico o escatolgico. A la mierda Otoo Seco, lea. Nombres a docenas. Alguien ama a alguien, repetido una y otra vez. Acusaciones, sexuales o de otros tipos. Barsum o Peter u Oliver es un Capullo o una Zorra o un Putn o cualquier otra cosa. La escritura dotaba a cada declaracin de una voz diferente. En la biblioteca, sus depredaciones de las estanteras se haban vuelto menos furiosas, menos ebrias de impaciencia y jbilo, pero segua sacando gran cantidad de libros y los lea despacio y escriba las palabras que no entenda. Algunas veces abra un libro y encontraba palabras que lo haban derrotado la primera vez que las leyera y que haba puesto por escrito y se haba aprendido. Se senta como un zorro que las hubiera atrapado tras haberles seguido el rastro. As era con concienzudo o alpinista o khepri. Cuando las encontraba una segunda vez se le

rendan y las lea sin pausa. En las estanteras de volmenes extranjeros, encontraba una especie de liberacin. Lo fascinaban sus crpticos alfabetos y ortografas, sus extraas ilustraciones para nios de otras tierras. Cuando necesitaba quietud en su cabeza, iba all y los hojeaba. Poda estar seguro de que guardaran silencio. Hasta el da en que cogi uno de ellos y le dio la vuelta entre las manos, y el libro le habl. Al anochecer, algo avanzaba morosamente desde mar abierto hacia Armada. Se aproxim al ltimo turno de ingenieros que quedaba bajo el agua. Estaban ascendiendo lentamente, trepando por las escalerillas y las superficies agujereadas de la ciudad sumergida, estornudando en el interior de sus cascos, sin mirar abajo, sin ver lo que se acercaba. Tanner Sack se encontraba con Hedrigall en el extremo de Puerto Basilio. Se sentaban como dos nios, con las piernas colgando por la borda de una pequea coca, observando cmo trasladaban las mercancas las jaibas. Hedrigall estaba tratando de decir algo. Hablaba de forma oblicua. Sugera e insinuaba, y Tanner comprendi que aquello tena que ver con el proyecto secreto, aquello que tantos compaeros suyos conocan. Sin el menor jirn de aquel conocimiento, Tanner no poda ni imaginar de qu estaba hablando Hedrigall. Slo se daba cuenta de que su amigo estaba disgustado y tena miedo de algo. A cierta distancia de ellos, los ingenieros emergan por grupos de las aguas y suban por las escalerillas a las plataformas y destartalados vapores desde los que aparatosos motores y algunos colegas y constructos bombeaban el aire que ellos respiraban. De repente, el agua de aquel pequeo rincn del puerto empez a burbujear como si estuviera hirviendo. Tanner dio una palmadita a Hedrigall en el antebrazo para que se callara, se puso en pie y alarg el cuello. Hubo una conmocin en la orilla. Varios trabajadores acudieron corriendo y empezaron a sacar a los nadadores tirando de sus tubos. Ms hombres salieron a la superficie en pequeas oleadas que rompieron la quietud de las aguas. Con aspecto desesperado, se llevaban las manos a los cascos y a las escalerillas, luchando por salir de all. El agua se hinch y estall al emerger Juan el Bastardo. Alete violentamente con la cola hasta que pareci como si se mantuviera de pie con dificultades sobre la superficie del mar y entonces chill como un mono. Un hombre subido a una de las escalerillas sali de las verdes aguas, logr quitarse el casco y grit pidiendo ayuda. Un ictihueso! chill. Hay hombres ah abajo! Por todas partes la gente se asom a las ventanas, alarmada, dej su trabajo y corri hasta la orilla. Miraba desde los pequeos pesqueros que se balanceaban en mitad del puerto, sealando al agua y gritando a quienes se encontraban en los extremos de los embarcaderos.

El corazn se le hel a Tanner en el pecho mientras el agua ascenda a la superficie en rojizas volutas. Tu cuchillo! le grit a Hedrigall. Dame tu puto cuchillo! se quit la camisa y sali corriendo sin vacilar. Dio un salto, mientras sus tentculos se extendan y, tras l, Hedrigall gritaba algo que no pudo entender. Entonces los largos dedos de sus pies atravesaron la superficie y, con una oleada de fro, se encontr en el agua y luego debajo de ella. Pestae de forma frentica y sus prpados interiores descendieron. A cierta distancia, medio ocultos por el mar, las sombras de los sumergibles navegaban con torpeza por debajo de la ciudad. Vio los ltimos hombres que ascendan desesperadamente hacia la luz, con una lentitud y torpeza tales que resultaban aterradoras. En algunos lugares, grandes manchones de sangre decoloraban las aguas. Un pedazo de cartlago estaba descendiendo lentamente en medio de una neblina de carne, en el lugar en que uno de los tiburones centinela de Armada haba sido hecho pedazos. Tanner descendi a toda velocidad. A cierta distancia, junto a la base de una enorme tubera sumergida, casi veinte metros ms abajo, vio a un hombre paralizado por el miedo. Y por debajo de l, en las sombras aguas, parpadeando de un lado a otro como una llama, una oscura forma. Tanner se detuvo, boquiabierto. Era colosal. Por encima, escuch el chapoteo apagado de cuerpos que se zambullan. Varios hombres armados estaban descendiendo, envueltos en arneses sostenidos por gras, erizados de arpones y lanzas. Pero se movan muy despacio, centmetro a centmetro, a merced de los motores que los controlaban. John el Bastardo lo sobresalt al pasar como una exhalacin a su lado y Tanner vio cmo emergan desde los extremos de la ciudad sumergida, los silenciosos tritones de Soleado y se lanzaban hacia el depredador. Envalentonado, reanud su descenso. Su mente volaba. Saba que de tanto en cuanto se producan ataques de grandes depredadores: tiburones rojos, peces lobo, calamares gigantes y otras cosas, que atravesaban las jaulas de los peces y atacaban a los trabajadores, pero nunca se haba enfrentado a uno de ellos. Nunca haba visto un dinichtys, un ictihueso. Apret con fuerza el cuchillo de Hedrigall. Con sbita repugnancia se dio cuenta de que estaba pasando por una nube de agua manchada de sangre y pudo saborearla en la boca y las branquias. El estmago se le encogi al ver cmo se hundan lentamente a su lado los restos destrozados de un traje de buceo mezclados con restos indistintos. Y entonces lleg al extremo de la tubera, a escasos metros de distancia del cuerpo sangrante e inmvil del buceador y la criatura de las profundidades ascendi para salirle al paso. Escuch el latido de las aguas y sinti un incremento sbito de la presin y mir abajo y profiri un grito mudo al mar. Un enorme pez de cara plana se precipitaba hacia l. Tena la cabeza cubierta por un exoesqueleto, suave y redondeado como una bala de can, interrumpida por unas mandbulas enormes en las que Tanner no vio dientes sino dos extrusiones seas

afiladas como navajas que lanzaban destelladas al agua y entre las que flotaban jirones de carne. Su cuerpo era alargado y puntiagudo pero careca de contornos y de cola; su aleta dorsal era baja y esbelta y se funda con el hueso de la columna, como si fuera una especie de anguila hinchada. Tena ms de diez metros de longitud. Volaba hacia l, con la boca lo bastante abierta como para partirlo por la mitad de una sola dentellada y los diminutos ojos brillando con estupidez y malevolencia bajo el caparazn protector. Tanner aull con bravura insensata mientras preparaba su pequeo cuchillo. Juan el Bastardo pas como un rayo frente a los ojos de Tanner, se precipit sobre el costado del dinichtys y lo golpe con fuerza en un ojo. El enorme depredador desvi su trayectoria con aterradora elegancia y velocidad y trat de capturar al delfn. Los dos huesos de su boca se cerraron con un crujido y chirriaron. Tanner se alej dando violentas brazadas y con movimientos espasmdicos se lanz hacia el nadador abandonado. Mientras nadaba mir a su alrededor y vio, horrorizado, que el enorme pez blindado haba vuelto a sumergirse, a pesar de los intentos de Juan el Bastardo por atraerlo y tras girar debajo de l, volva a atacar desde abajo. Con una ltima patada, Tanner alcanz el tosco metal de la tubera y alarg el brazo hacia el buceador. No poda apartar la mirada del dinichtys y su corazn lata como un martillo neumtico mientras aquella cosa monstruosa se abalanzaba sobre l. Las ventosas de sus tentculos lo anclaban a la tubera. Balance el cuchillo en la mano derecha, mientras rezaba para que Juan el Bastardo o los tritones o los buceadores armados llegaran hasta all. Con la mano izquierda buscaba a tientas al hombre atrapado. Su mano encontr algo clido y suave, algo que cedi frente a la presin de sus dedos de una manera horripilante y Tanner apart la mano al instante. Por un momento volvi la vista hacia el hombre que tena a su lado. Se encontr de cara con un casco lleno de agua, tras el cual lo observaban unos ojos protuberantes y una boca distendida e inmvil. El cuero de la parte central del traje haba sido arrancado y el estmago del hombre estaba hecho pedazos. Sus entraas se mecan a merced de las aguas, como anmonas. Tanner solt un gemido y se apart como impulsado por un resorte, mientras senta la proximidad del dinichtys debajo de s. Lanz patadas aterrorizadas que no acertaron a nada y entonces, con una oleada brusca y salvaje, el hueso y las escamas pasaron a su lado como una exhalacin, toneladas de msculos en tensin, el sonido de un entrechocar de huesos resonando por el agua, y la tubera se estremeci al serle arrancado el cuerpo. El cazador blindado se alej zigzagueando del bosque invertido de las quillas de Armada, llevndose el cadver del buceador entre las mandbulas. Juan el Bastardo y los tritones de Soleado lo siguieron, aunque incapaces de igualar su implacable velocidad. Conmocionado, Tanner Sack sacuda las piernas en direccin a ellos pero no lograba avanzar. El recuerdo de la presencia del monstruoso pez lo frenaba y lo helaba. Era consciente de una manera vaga de que debera salir a la superficie, debera calentarse y beber una taza de t dulce, de que se senta enfermo y muy asustado. El dinichtys se estaba dirigiendo ahora hacia las profundidades, hacia los reinos de

las presiones aplastantes en las que sus perseguidores jams podran sobrevivir. Tanner observ su marcha, mientras se movan muy despacio y trataba de no respirar la sangre, que empezaba a disiparse. Ahora estaba solo. Se arrastr por aguas que eran como alquitrn, por zonas de la ciudad sumergida que no le resultaban familiares, desorientado y perdido. An poda ver el rostro del muerto y sus entraas desparramadas. Y, mientras iba recobrando el control de s mismo, mientras se revolva y avistaba los barcos mviles de Puerto Basilio y los botes como pequeas motas que formaban el Mercado de Invercaa, levant la mirada y vio, bajo la fra y afilada sombra del navo que haba sobre l, una de las formas inmensas e indistintas que se escondan bajo el vientre de la ciudad, oculta por encantamientos y cuidadosamente guardada, cuya visin estaba prohibida. Vio que estaba unida a otras y ascendi un poco ms sin que nada lo estorbara, pues el tiburn que la protega estaba ahora muerto y la forma se hizo ms clara y de pronto estuvo muy cerca, apenas a unos pocos metros y l haba atravesado las tinieblas y los hechizos de ocultacin y poda verla con toda claridad y supo lo que era. Al da siguiente, Bellis fue sometida a horripilantes descripciones del ataque del monstruo por parte de sus colegas. Por todos los putos dioses le dijo Carrianne, espantada. Te lo imaginas? Partido en dos por ese bastardo sus descripciones se volvan cada vez ms grotescas y desagradables. Bellis no le prestaba atencin. Estaba pensando en lo que Silas le haba contado. Lo abordaba como haca con la mayor parte de las cosas: de una manera fra, tratando de someterlo a un anlisis intelectual. Busc libros sobre Las Gengris y los grindil pero encontr muy pocas cosas, aparte de cuentos de nios y especulaciones absurdas. Le resultaba difcil casi hasta lo imposible asumir la escala de la amenaza a la que se enfrentaba Nueva Crobuzon. Durante todos los aos de su vida, la ciudad haba existido a su alrededor, enorme, multicolor y permanente. La idea de que pudiese ser amenazada resultaba casi inconcebible. Pero, claro, tambin los grindil eran inconcebibles. Bellis descubri que estaba verdaderamente alarmada por las descripciones de Silas y su evidente temor. Con una especie de extravagancia mrbida, haba tratado de imaginarse Nueva Crobuzon tras una invasin. Arruinada y hecha pedazos. Haba empezado como un juego, una especie de desafo que se haba insinuado en las mrgenes de su mente y en el que sta se llenaba de imgenes horripilantes. Pero luego las imgenes la haban recorrido sin que pudiera impedirlo, como si estuvieran siendo proyectadas por una linterna mgica y la haban aterrorizado. Vio los ros coagulados por los cuerpos y el brillo de los grindil por debajo de ellos. Vio las cenizas de los ptalos que volaban desde la Casa Fucsia mientras sta se quemaba; los escombros del Parque Grgola, el Invernadero abierto como un huevo y cubierto de cadveres de cactos. Se imagin hasta la Estacin de la Calle Perdido desplomada, las vas retorcidas, la fachada hecha aicos para sacar a la luz la intrincada arquitectura de sus entraas. Bellis se imagin las antiqusimas e inmensas Costillas que se erguan en arco

sobre la ciudad, partidas, su curva interrumpida en una cascada de polvo de hueso. Estaba aterrada. Pero no haba nada que pudiera hacer. En aquel lugar a nadie, a nadie de los que tenan el poder, le importara. Silas y ella estaban solos y, hasta que comprendieran lo que estaba ocurriendo en Armada, hasta que supieran adnde se estaban dirigiendo, no podran dar con un modo de escapar. Escuch que la puerta se abra y levant la mirada de la pila de libros. Shekel esperaba en el umbral, con algo entre las manos. Estaba a punto de saludarlo cuando repar en su semblante. Haba en l una expresin de gran seriedad e incertidumbre, como si no estuviese seguro de si haba hecho algo malo. Tengo que ensearte una cosa le dijo el muchacho con lentitud. Ya sabes que escribo todas las palabras que al principio no entiendo. Y as, cuando vuelvo a encontrarlas en otros libros, ya las conozco. Bueno... mir el libro que sostena, bueno, ayer encontr una. Y el libro no est en ragamol y la palabra no es... ni un verbo ni un sustantivo ni nada de eso. Recalc los trminos tcnicos que ella le haba enseado: no con orgullo sino para explicarse mejor. Le tendi el libro. Es un nombre. Bellis lo examin. El nombre del autor, pintado de verde metlico, estaba grabado en la portada. Krach Aum. La obra que Tintinnabulum estaba buscando y que era de importancia capital para el proyecto de los Amantes. Shekel la haba encontrado. Se haba topado con ella en las estanteras de la seccin infantil. Mientras Bellis se sentaba y la hojeaba, no le sorprendi en absoluto que la hubieran catalogado mal. Estaba llena de dibujos en un estilo primitivo: ejecutados con trazos gruesos y simples y una perspectiva infantil que haca que las proporciones fueran poco claras y un hombre pudiera tener la altura de una torre que estaba a su lado. Las pginas derechas contenan texto y las izquierdas una lmina, de modo que en su conjunto el librillo pareca una fbula ilustrada. Era evidente que quienquiera que la hubiese catalogado le haba dedicado poca atencin y, al no comprenderla, la haba colocado sin ms examen con otros libros ilustrados: libros para nios. Su entrada no haba sido registrada. Haba permanecido all, sin que nadie lo tocase, durante aos. Shekel le estaba diciendo algo pero ella no lo oa con claridad: no s qu hacer, estaba diciendo con tono incmodo, pens que t podras ayudarme, el que Tintinnabulum estaba buscando, hice lo que cre mejor. La adrenalina y una excitacin tremenda la inundaron mientras examinaba el volumen. No tena ttulo. Lo abri por la primera pgina y el corazn le dio un vuelco al descubrir que haba estado en lo cierto con respecto al nombre de Aum. El libro estaba escrito en Kettai Alto. Era la lengua arcana y clsica de Gnurr Kett, la nacin islea situada miles de kilmetros al sur de Nueva Crobuzon, en un extremo del Ocano Hinchado, donde las clidas aguas se convertan en el Mar de la Arena Negra, una lengua muy difcil que

utilizaba el alfabeto ragamol pero derivaba de una raz muy diferente. El Kettai base, el idioma cotidiano, resultaba mucho ms sencillo pero las relaciones entre ambos eran muy antiguas y se haban atenuado con el paso del tiempo. La fluidez con uno de ellos proporcionaba tan solo un conocimiento superficial del otro. El Kettai Alto, hasta en la propia Gnurr Kett, era patrimonio de los juglares y de unos pocos intelectuales. Bellis lo haba estudiado. Fascinada por su estructura de verbos interrelacionados, el primer libro que haba escrito haba versado sobre el Alto Kettai. Haban pasado quince aos desde la publicacin de la Gramatologa del Kettai Alto pero, aunque su recuerdo estaba un poco oxidado, al examinar la introduccin fue aprehendiendo poco a poco su significado. Mentira si dijera que escribo esto sin orgullo, ley Bellis en silencio y levant la mirada, tratando de calmarse, casi temerosa de continuar. Pas las pginas rpidamente mientras examinaba las ilustraciones. Un hombre en una torre junto al mar. El hombre en una playa, cuya arena est salpicada de los esqueletos de grandes motores. El hombre haciendo clculos bajo el sol y bajo las sombras de unos rboles extraos. Pas la cuarta pgina y se qued sin aliento. Se le puso la carne de gallina. En la cuarta ilustracin, el hombre volva a estar en la playa sus vacos y estilizados ojos, dotados por el artista de la placidez de una vaca, eran el nico rasgo visible en su rostro y sobre el mar, nadando en direccin a un bote que se aproximaba, se vea una bandada de figuras oscuras. El dibujo era poco claro pero Bellis poda ver finos brazos y piernas colgantes y una confusin de alas. Hizo que se sintiera inquieta. Lo examin mientras trataba de recordar el idioma. Haba algo muy extrao en aquel libro. Pareca diferente a todas las dems obras en Kettai Alto que ella hubiera visto. Haba algo incongruente en el tono, una acusada diferencia con respecto a la poesa que caracterizaba al antiguo canon de Gnurr Kett. Hubiera pedido ayuda a los extranjeros, tradujo poco a poco, pero todos ellos rehuan nuestra isla por temor a nuestras voraces mujeres. Bellis levant la mirada. Jabber sabe, pens, en qu he puesto las manos. Pens con rapidez, tratando de decidir lo que deba hacer. Sus manos seguan pasando pginas como si fuesen las de un constructo y entonces, al bajar la mirada hacia mitad del libro, vio al mismo hombre en el mar, sentado en una pequea embarcacin. Tanto su figura como la de su barco eran muy pequeas. Estaba sumergiendo una cadena y un enorme anzuelo en el mar. Muy abajo, en mitad de las espirales que representaban la superficie del agua, haba unos crculos concntricos que empequeecan su bote. El dibujo atrajo su atencin. Lo mir con atencin y en su interior se conmovi algo. Contuvo la respiracin. Y, en un instante de comprensin, la imagen se reconfigur como una ilusin ptica para nios y vio lo que era, supo a qu estaba mirando y su estmago se encogi con tal fuerza que sinti que caa a un abismo. Supo cul era el proyecto secreto de Anguilagua. Supo adonde se estaban dirigiendo. Supo lo que Johannes estaba haciendo.

Shekel segua hablando. Ahora le estaba contando lo del ataque del dinichtys. Tanner estaba all abajo le oy decir con orgullo. Fue para ayudar pero no pudo llegar a tiempo. Pero te contar algo divertido. Te acuerdas que hace algn tiempo te cont que haba cosas bajo la ciudad, formas que no lograba distinguir del todo? Y que no le permitan que las viera? Bueno, pues ayer, despus de ese ictihueso se marchara, el pobre Tanner apareci justo debajo de una de ellas, sabes? Pudo verla con toda claridad. Ahora sabe lo que hay all. Adivina lo que era... Hizo una pausa teatral para permitir que Bellis elucubrara. Ella segua mirando la ilustracin. Una brida dijo ella, con voz casi inaudible. La expresin de Shekel cambi, sustituida por una de confusin. De repente, ella habl en voz alta. Una brida gigante, un bocado, riendas, unos arreos ms grandes que un edificio entero. Cadenas, Shekel, del tamao de barcos dijo. l se la qued mirando y asinti, boquiabierto, mientras ella conclua. Tanner vio unas cadenas. Pero an no levant la mirada del dibujo: un hombre pequeo a bordo de un pequeo barco en un mar de olas congeladas que se solapan en una secuencia perfecta, como escamas de pez, y por debajo de ellos, dibujado con una espiral de tinta de trazos finos y apretados, eclipsando con mucho las dimensiones del barco, un crculo dentro de un crculo dentro de un crculo, vasto por muy lejana que sea la perspectiva, inconcebiblemente grande, con un centro lleno de oscuridad. Mirando hacia arriba, mirando al pescador que aguarda a su presa. Esclertica, iris y pupila. Un ojo.

Tercer interludio: en otro lugar


Hay intrusos en Salkrikaltor. Aguardan en silencio, espiando a la ciudad y a las jaibas, comedidos e inexorables como desages. Han dejado tras de s un rastro de granjeros y aventureros submarinos y trotamares y burcratas de menor importancia desaparecidos. Han extrado informacin utilizando la persuasin, la taumaturgia y la tortura. Los intrusos observan con ojos que son como petrleo. Han explorado. Han visto las simas de los tiburones y las galeras y las arcadas y los barrios bajos de las jaibas, la arquitectura de los bajos. Conforme la luz se apaga y empiezan a brillar los globos de Salkrikaltor, el trfico se incrementa. Las jaibas jvenes y presumidas pelean y se pavonean en las plataformas que ascienden en espiral por encima de ellos (sus acciones se reflejan en los ocultos ojos de los espas). Pasan las horas. Las calles se vacan. La luz de los globos se atena un tanto en las horas que preceden al amanecer. Y entonces se hace el silencio. Y la oscuridad. Y el fro. Y los intrusos se mueven. Pasan por las calles vacas, envueltos en un sudario de sombras. Se mueven como cmulos de desechos, como si no fueran nada, como si fueran arrastrados por corrientes y reflujos fortuitos. Se adentran en los callejones donde moran las anmonas. No hay nada vivo en las calles salvo los peces nocturnos, los caracoles marinos y los cangrejos que se quedan helados de terror al aproximarse los intrusos. Pasan junto a los mendigos a la sombra de los edificios. Penetran por una grieta en un almacn al que le falta muy poco para convertirse en polvo. Cruzando el nivel ms bajo de un paisaje de tejados que semeja un macizo coralino, se insinan en el interior de sombras que parecen demasiado pequeas para contenerlos. Rpidos como morenas. Un nombre les fue susurrado en una bocanada de sangre, una pista que han aceptado, seguido y encontrado. Se alzan y contemplan el paisaje de tejados. l duerme all, las patas plegadas debajo de s, el torso suavemente balanceado por la corriente, los ojos cerrados: la jaiba-macho que han capturado. Los intrusos se ciernen sobre l. Lo acarician y lo tocan y emiten sonidos desde el interior de sus gargantas y los ojos de ste se abren y se debate convulsa, violentamente contra las cadenas con las que lo han maniatado (tan silenciosa y gentilmente como nieras, para despertarlo) y su boca se pone tan tensa que parece que se va a partir y va a empezar a sangrar. Estara chillando y chillando con la vibrante voz de las jaibas de no ser porque lo han apresado con un collar de hueso que le aprisiona determinados nervios

en el cuello y la espalda y le impide articular sonido alguno. Pequeas gotas de agua flotan desde la garganta de la jaiba. Los intrusos lo observan con curiosidad. Cuando por fin su frenes se agota, uno de los que lo tienen prisionero se mueve con elegancia aliengena y habla. Sabes algo, dice. Nosotros tambin debemos saberlo. Comienzan su trabajo, susurrando preguntas mientras tocan y tocan al traductor jaiba con inimaginable pericia y la cabeza de ste salta como impulsada por un resorte hacia atrs y grita de nuevo. De nuevo, sin un solo sonido. Los intrusos continan. Y ms tarde. El blando lecho del ocano desaparece de la vista y el agua se abre en un abismo interminable y las figuras oscuras (lejos de casa) permanecen inmviles, suspendidas en la oscuridad, y reflexionan. El rastro ha explotado. Pequeas filigranas de rumor se alejan retorcindose de ellos, dan vueltas y vueltas y los llaman con voz burlona. El barco sureo ha desaparecido. Desde los rocosos extremos del continente, donde se alza la tierra para separar el agua dulce de la salada, lo han seguido hasta el Canal del Basilisco, hasta los dedos apuntados hacia el cielo de Ciudad Salkrikaltor, hasta ese navo que navega humeando entre el mar y el lugar montado a horcajadas sobre el ro, Nueva Crobuzon. Pero ese barco ha desaparecido, dejando tras de s un persistente rastro de mentiras e historias. Bocas de las profundidades. Piratas fantasma. La Torsin. Tormentas ocultas. La ciudad flotante. Una vez tras otra, la ciudad flotante. Los cazadores investigan las plataformas de perforacin que se yerguen en las aguas meridionales de Salkrikaltor: soportes como rboles de tamao colosal, como patas de paquidermo, bloques de hormign sobre el lecho del ocano, el barro que rezuma a su alrededor como si fuesen dedos de un pie. Los taladros perforan la blanda roca y le sorben los jugos. Las plataformas se alimentan en los bajos como seres de las marismas. Hombres vestidos con cascaras de cuero descienden atados a cadenas para cuidar a los gigantes de voz morosa y los cazadores los abaten con la facilidad de los depredadores expertos. Les quitan las mscaras y los hombres se convulsionan ftilmente y emiten sus vidas en burbujeantes aullidos de aire. Los extraos los mantienen vivos con hechizos, con besos de oxgeno, con masajes que frenan su ritmo cardiaco y los conducen a cavernas bajo el agua y los hombres suplican por su vida y, ante la insistencia de sus captores, les cuentan toda clase de historias. Historias, por encima de todo, sobre la ciudad flotante que rob el Terpscore.

Cae la noche y las sombras vertidas por el da se extinguen. Las inciertas figuras tienen toda el agua del mundo para buscar. Los ocanos: el Rime; el Boxash; el Vassilly y el Tarribor y el Teuchor; el Mudo y el Hinchado. Y el Mar de los Caballeros y el Mar Espiral y el Ocano del Reloj y el Oculto y otros; y todos los estrechos, los golfos y los canales; y las bahas y las ensenadas. Cmo pueden registrarlo todo? Cmo podran empezar? Le preguntan al mar. Parten mar adentro. Dnde est la ciudad flotante?, preguntan. El rey de los tiburones trasgo no lo sabe o no le importa. Los corkanth no se lo dirn. Los cazadores preguntan por todas partes: Dnde est la ciudad flotante? Encuentran inteligencias monacales que se ocultan bajo la apariencia de bacalaos y congrios, que aducen ignorancia y se alejan nadando para reanudar su contemplacin. Los cazadores preguntan a las salinas, los elementales de la salmuera, pero no logran comprender los chillidos lquidos de informacin que reciben como respuesta. Tras alzarse con el sol y volver a emerger a la superficie, los cazadores se dejan mecer por las olas y vuelven a pensar. Preguntan a las ballenas. Dnde est la ciudad flotante?, preguntan a las gigantescas y estpidas devoradoras de krill, la gris, la jorobada y la azul. Se encaraman a ellas como alpinistas y manipulan los centros del placer de sus pesados cerebros. Las sobornan ahuyentando una riada de plancton de toneladas de peso hacia sus sonrientes fauces. Los cazadores convierten la pregunta en una orden. Encontrad la ciudad flotante, dicen, utilizando conceptos lo bastante simples para que las ballenas los comprendan. Y lo hacen. Los enormes animales reflexionan. Sus sinapsis operan con tal lentitud que los cazadores se impacientan (pero saben que deben esperar). Finalmente, despus de varios minutos en los que el nico sonido es el chapoteo de las ballenas al remontar el oleaje, con un estruendo de cnticos entonado al unsono, rompen el silencio. Gimen a lo largo de miles de millas, sondeando, buscando con el eco, envindose mensajes estpidos y amistosos entre s, haciendo lo que les han ordenado, buscar a Armada.

TRES

LA FBRICA DE BRJULAS

15
Van a despertar a un avanc. El rostro de Silas era una mezcla confusa de perplejidad, de negacin, toda una gama de incredulidades. Eso no es posible dijo con voz queda mientras sacuda la cabeza. Bellis torci la boca. Porque los avancs son criaturas de leyenda? le espet con dureza. Extintas? Cuentos de nios? frunci los labios y agit el libro de Krach Aum. Quienquiera que guard este libro hace veinte aos, pens que no era ms que un cuento de nios, Silas. Yo s leer el Kettai Alto su voz estaba llena de urgencia. ste no es un libro para nios. El da estaba terminando y el murmullo de la ciudad continuaba en el exterior. Bellis mir por la ventana y contempl cmo mora la luz formando pelculas de colores espectaculares. Le tendi a Silas el libro y volvi a hablar. No he hecho mucho ms durante los dos ltimos das. He estado vagando por la biblioteca como un maldito eidoln, leyendo el libro de Aum. Silas estaba pasando las pginas una por una, cuidadosamente, escudriando el texto como si fuera capaz de comprenderlo, aunque Bellis saba que no era as. Est en Kettai Alto le dijo. Pero no proviene de Gnurr Kett ni es antiguo. Krach Aum era un anophelii. Silas levant la mirada, horrorizado. Hubo un largo silencio. Creme dijo Bellis. Estaba exhausta y su tono de voz lo demostraba. S cmo suena. He pasado dos das tratando de averiguar todo cuanto poda. Yo tambin crea que haban muerto, pero slo estn agonizando, Silas. Llevan ms de dos mil aos agonizando. Cuando el Reino Malarial se desplom, fueron erradicados de Shoteka, Rohagi y de la mayor parte de los Fragmentos. Pero lograron sobrevivir... en un pequeo pedazo de roca situado al sur de Gnurr Kett. Y lo creas o no, incluso despus de la cada del Reino, sigue habiendo gente que comercia con ellos asinti con aire sombro. Han firmado un acuerdo con Dreer Samher o Gnurr Kett o los dos o algo parecido. Eso no he podido discernirlo. Y escriben libros, por lo que parece seal el volumen. Slo los dioses saben por qu en Kettai Alto, precisamente. Puede que sea la lengua que hablan ahora... Seran los nicos en el mundo. No lo s. Maldita sea, Silas, puede que todo esto no sea ms que una estupidez solt con repentina irritacin. Puede que todo el asunto sea una farsa o una mentira o, s, un cuento para nios. Pero Tintinnabulum me ha pedido que buscara cualquier obra de Krach Aum as que no creo que el tema de este libro sea una simple coincidencia. Qu dice? pregunt l. Bellis recuper el libro y tradujo lentamente las primeras lneas.

"Mentira si dijera que escribo esto sin orgullo. Estoy ahto de orgullo porque he... encontrado una historia que contar, una historia sobre lo que no haba sido hecho desde los tiempos del Imperio de los Espectrocfalos y fue logrado de nuevo, hace mil aos. Uno de nuestros ancestros, despus de que nuestras reinas murieran y viniramos a este lugar a escondernos... usando... mquinas y taumaturgia... camin sobre las aguas... hasta llegar a un lugar oscuro... y lanz hechizos sobre la boca del agua y tras veintin das de calor, sed y hambre... convoc una cosa grande y misteriosa" levant la mirada hacia Silas y concluy. "La montaa que nada, el dios ballena, la mayor bestia que jams haya visitado nuestro mundo, el avanc". Cerr el libro con suavidad. Convoc un avanc, Silas. Qu ocurri? dijo ste. T lo has ledo, qu ocurri? Bellis suspir. No dice cmo ni dnde, pero parece ser que Aum encontr un puado de manuscritos antiguos, una vieja leyenda. Y los reuni y los comprendi y volvi a contar la historia. La historia de un anophelius cuyo nombre no menciona. Hace siglos. Hay diez pginas sobre sus preparativos. El hombre ayuna, investiga, mira el mar durante mucho tiempo, rene las cosas que necesita: barriles, licor, mquinas antiguas que han estado reuniendo polvo sobre la playa. Sale al mar. Solo. Tratando de gobernar un barco demasiado grande para un solo tripulante pero nadie osara acompaarlo. Est buscando un lugar en particular, una especie de... fosa muy, muy profunda, una sima en el lecho del ocano. All es donde emprende su caza. All es donde lanza sus hechizos. All es donde quiere que... acuda el avanc desde el lugar en el que moran normalmente los de su raza. Luego siguen veinte pginas bastante aburridas sobre las privaciones del mar. Hambre, sed, calor, humedad... ese tipo de cosas. Sabe que est en el lugar correcto. Est seguro de que su anzuelo se est... internando en otro lugar. Atravesando la celosa del mundo. Pero no logra atraer al avanc. No existe un anzuelo tan largo. Entonces, al tercer da, cuando est totalmente exhausto y su barco est siendo arrastrado por extraas corrientes, el cielo se oscurece. Se acerca una tormenta elctrica. Y l decide que no basta con estar en el lugar correcto: necesita poder para atrapar a la cosa. La lluvia y el viento lo estn zarandeando y el mar se est volviendo loco. El barco salta entre olas enormes y cruje como si estuviera a punto de hacerse aicos. Silas la estaba escuchando con los ojos muy abiertos y Bellis tuvo de repente una imagen ridcula de s misma como una profesora contndole un cuento a un nio. Conforme el epicentro de la tormenta se acerca ms y ms, coloca un rollo de alambre en lo alto del palo mayor, lo pasa alrededor de los aparejos y lo conecta a una especie de generador. Entonces... suspir. La verdad es que no he logrado entender lo que pas entonces. Utiliza alguna forma de taumaturgia. Creo que estaba tratando de invocar fulminis, elementales de electricidad, o sacrificarlos o algo as pero no est del todo claro. Bueno... se encogi de hombros, tuviera xito o no, fuera porque un elemental respondiera o simplemente como resultado de un cable de cobre enroscado alrededor de treinta metros de mstil en medio de una tormenta elctrica, el caso es que un rayo cay sobre el conductor. Abri el libro para mostrarle la ilustracin relevante: la silueta del barco, dibujada

con trazos blancos, mientras un rayo bastante grueso y con un trazado geomtrico se clavaba como una sierra en lo alto del mstil. Una masiva descarga de energa recorre los motores. Los controles taumatrgicos que ha improvisado para tratar de atraer y controlar al avanc son sacudidos de repente por espasmos de potencia supercargada y al instante se consumen. Y su barco se estremece y las gras y cabrestantes que sujetaban el anzuelo se doblan de repente y algo se alza desde las profundidades. Pesc un avanc, dice Aum. Y ste emergi, Bellis se qued callada. Pas las pginas y ley las palabras de Aum para sus adentros. El ocano vibr con un aullido, ocho kilmetros ms abajo y las aguas se alzaron y se estremecieron y fueron desplazadas en grandes cantidades y las olas murieron mientras las mareas eran suplantadas por una gran acometida procedente de las profundidades y el agua arroj al barco por los aires como si fuera una mota de polvo y el horizonte desapareci cuando el avanc emergi a la superficie. Eso era todo. Ninguna descripcin de la criatura. La pgina de la derecha, la que hubiera debido contener una ilustracin, estaba en blanco. Lo ve dijo en voz baja. Cuando contempla su tamao se da cuenta que con sus anzuelos y hechizos no ha conseguido ms que atraerlo. Haba credo que podra sacarlo a la superficie como un pescador... Algo imposible. El avanc rompe las cadenas sin esfuerzo. Y entonces vuelve a sumergirse y el mar queda vaco. Y l vuelve a estar solo y tiene que prepararse para regresar a casa. Bellis se imaginaba la escena y la conmova. Poda imaginarse a la figura quebrantada, empapada, en medio de una tormenta que an segua arreciendo, poda imaginar cmo se pona en pie y se arrastraba por la cubierta de su barco mal preparado. Cmo volva a poner en marcha los agonizantes motores, cmo regresaba a trancas y barrancas, hambriento y exhausto y, por encima de todo, solo. T crees que es cierto? dijo Silas. Bellis abri el libro por su ltima seccin y lo sostuvo frente a l para que pudiera verlo. Las pginas estaban abarrotadas de notaciones matemticas de apariencia extraa. Las ltimas veinte pginas estn llenas de ecuaciones, notas taumatrgicas y referencias para sus colegas. Aum las llama un apndice de datos. Resulta casi imposible traducirlas. No las entiendo... es teora avanzada, cripto-lgebra y cosas as. Pero est realizada con increble cuidado. Si se trata de una falsificacin, es innecesariamente compleja. Lo que ha hecho... Aum ha verificado los detalles, de las fechas, de las tcnicas, la taumaturgia y la ciencia... ha descubierto cmo lo hizo el otro. Estas ltimas pginas... son una exposicin, un tratado cientfico, que explica cmo se debe proceder. Cmo puede convocarse a un avanc. Silas, este libro fue

escrito e impreso en el ltimo Ao Vulfinch de Kettai. Eso fue hace veintitrs aos. Lo que significa, entre otras cosas, que Tintinnabulum y sus seguidores estn equivocados: l crea que Aum haba vivido el siglo pasado. Fue impreso en Kohnid, Gnurr Kett, por la editorial Sabidura Temblorosa. En esta biblioteca no hay demasiadas obras en Kettai, como era de esperar. Y de las que hay, la gran mayora estn escritas en Kettai Base. Pero hay tambin unas pocas en Kettai Alto y las he examinado todas. Temblorosa Sabidura publica en Kettai Alto: filosofa, ciencia y textos antiguos, mecanoma gnstica y cosas as. Obviamente, Temblorosa Sabidura considera que este libro es merecedor de su atencin, Silas. Si es un fraude, ha conseguido engaar a toda una editorial cientfica... as como, maldita sea, a las mejores mentes de la jodida Armada. Qu ms estn leyendo los cientficos de los Amantes, Silas? La Teora de la Megafauna, de mi amigo Johannes. Otro suyo, sobre la vida trasplanar. Teoras radicales sobre la naturaleza del agua, libros sobre ecologa marina. Y se estn volviendo locos tratando de dar con este libro, probablemente porque Tintinnabulum y sus cazadores han encontrado algunas referencias a l y no logran hallarlo. Por el amor de Jabber, qu crees que significa todo eso? Silas, he ledo esta cosa lo oblig a mirarla a los ojos. Es real. ste es un libro que ensea cmo convocar a un avanc. Y cmo controlarlo. El anophelius sobre el que Aum escribi... el avanc logr librarse de su influjo con facilidad. Se inclin hacia delante. Pero l era slo un hombre. Armada es una ciudad. l tuvo que utilizar motores a vapor de desecho. Armada tiene barrios industriales enteros. Hay cadenas gigantes bajo la ciudad... Lo sabas? Qu crees que planean hacer con ellas? Y Armada cuenta adems con la Sorghum Dej que sus palabras calaran hondo y vio que los ojos de su amigo cambiaban ligeramente. Esta ciudad posee centenares de litros de jodida leche de roca, Silas, y pretende conseguir varios centenares ms. Slo Jabber sabe qu taumaturgia podran alimentar con toda esa mierda. Los Amantes creen que pueden tener xito donde el hombre de Aum fall dijo simplemente. Se dirigen a la fosa abisal para convocar a un avanc. Lo enjaezarn a la ciudad. Y lo controlarn. Quin ms sabe que este libro existe? dijo Silas y Bellis sacudi la cabeza. Nadie respondi. Slo el muchacho, Shekel, y l no tiene la menor idea de lo que es o lo que significa. Has hecho lo que debas al trarmelo, le haba dicho Bellis. Averiguar de qu se trata y se lo entregar a Tintinnabulum en cuanto haya descubierto si sirve de algo. Recordaba la inquietud de Shekel, su miedo. Visitaba el barco de Tintinnabulum, el Castor, a menudo, para verse con Angevine. Bellis se dio cuenta, con una punzada de lstima, que no haba llevado el libro directamente all porque tena miedo de cometer un error. Todava era inexperto con la lectura y al encontrar algo aparentemente tan importante, su confianza lo haba abandonado y se haba quedado mirando la pequea combinacin de letras que rezaba Aum y haba mirado el nombre que copiara del papel de Tintinnabulum y se haba dado cuenta de que eran iguales pero, a pesar de todo, a pesar de todo... Pero a pesar de todo, no estaba del todo seguro. No quera parecer un idiota ni hacerle perder a la gente su tiempo. Se lo haba llevado a Bellis, su amiga, su maestra, para que lo comprobase, para estar seguro. Y, despiadada, ella se lo haba

quitado, sabiendo que le dara poder.

Los Amantes los estaban llevando en direccin sur en busca de una fisura en el lecho marino desde la que podran convocar a un avanc. Haban reunido cuanto les haca falta: los cientficos que necesitaban, una plataforma de perforacin para alimentar los hechizos... y ahora se encaminaban hacia su meta, al mismo tiempo que sus expertos trabajaban hombro con hombro para completar los clculos, para resolver el enigma de la invocacin. Y en el mismo instante en que Silas y Bellis comprendieron todo esto, tan pronto como se percataron de que haban conseguido lo que queran, de que conocan el plan de los Amantes, que podan imaginar hacia donde se diriga la ciudad, empezaron a hablar de forma frentica sobre la manera de utilizar este conocimiento para escapar. Qu estamos haciendo?, pensaba Bellis en silencio. Otra noche sentados en la sala de estar de mi estpida vivienda redonda, dicindonos oh dioses oh dioses, porque hemos levantado una capa del misterio y debajo hay an ms mierda, an ms problemas sobre los que no podemos hacer nada. Estaba tan exhausta que tena ganas de gemir. No quiero seguir pensando lo que voy a hacer, se dijo. Slo quiero hacer algo. Sus dedos tamborileaban sobre el texto del libro. Un texto que slo ella y unos pocos ms podan leer. Al mirar la arcana lengua, una sensacin vaga y desagradable se apoder de ella. Volvi a sentirse como aquella noche en el restaurante, cuando Johannes le haba dicho que los Amantes estaban utilizando sus libros. El machacn traqueteo de la flotilla de remolcadores y dems barcos que arrastraba la ciudad se haba convertido en un ruido de fondo. Pero, inadvertida y olvidada, segua con su labor. No haba un solo momento del da o de la noche en que Armada no se desplazara un poco ms en direccin sur. El esfuerzo era prodigioso y el ritmo al que progresaba, ridculo. La ciudad se mova ms despacio que un humano reptando. Pero los das seguan pasando a ese ritmo tortuoso y la ciudad se mova. La gente guardaba los chaquetones y pantalones de lana. Los das seguan siendo cortos pero, sin alharacas ni proclamas, Armada haba penetrado en la zona templada del ocano. Y continuaba su marcha hacia aguas ms clidas. Las plantas de la ciudad cosechas de trigo y cebada, la hierba de las cubiertas superiores, los regimientos de maleza que reclamaban la piedra y el metal antiguos sintieron el cambio. Prisioneros de una constante necesidad de calor, extrajeron sustancia del fortuito cambio de estacin y rpidamente empezaron a crecer, a florecer. El aroma de los parques se hizo ms intenso, el verde empez a verse interrumpido por pequeas y resistentes florecillas.

Cada da se vean ms pjaros en el cielo. Los barcos piratas navegaban sobre nuevos y coloridos peces de aguas clidas. En la multitud de pequeos templos con que contaba Armada se celebraban oficios para dar la bienvenida a la ltima de irregulares y contingentes primaveras de la ciudad. Tanner haba visto las cadenas y, habindolas visto, no tard mucho en comprender lo que le esperaba a la ciudad. Por supuesto, no poda conocer los detalles. Pero recordaba lo que haba vista a pesar de la conmocin, el miedo y el fro que se haban estado apoderando de l mientras se elevaba por el agua. Haba nadado por debajo de uno de los barcos prohibidos, en pleno corazn de un encantamiento de ocultacin. La escala de lo que haba encontrado all lo haba confundido en un principio pero entonces todo haba cobrado sentido y se haba dado cuenta de que era el eslabn de una cadena, de casi veinte metros de longitud. El Grande Oriente se extenda sobre l como una nube ominosa. En su parte exterior, el metal estaba ribeteado con antiguos remaches ms grandes que un hombre. A travs de los siglos de sedimentos que cubran el casco del barco, Tanner se dio cuenta de que otro eslabn se una al primero, un resplandor recortado contra la quilla del vapor. Ms all, la maleza acutica y el agua encantada oscurecan su visin. Haba grandes cadenas bajo la ciudad y, sabindolo, no tard mucho en imaginar lo que estaban planeando. Con una sorpresa casi arrepentida, Tanner Sack se dio cuenta de que por fin conoca el secreto que siempre pareca rondar en las mrgenes de las conversaciones de los muelles. La fuente de la inquietud, de los guios y las miradas de complicidad, el proyecto del que nadie hablaba pero que daba forma a todos sus esfuerzos. Vamos a sacar algo del mar, pens con calma. Un monstruo? Vamos a atrapar a una serpiente marina o un calamar gigante o Jabber sabe qu y... entonces qu? Lo pondrn a tirar de Armada? Como hacen las sierpes de mar con los barcos-carroza? Eso tendra sentido, pens, asombrado por la escala de la cosa, fuera lo que fuese, pero no asustado ni decepcionado. Por qu se lo ocultaran a alguien como yo?, pens. Como si no fuera leal. Tard varios das en recuperarse del ataque del dinichtys. Dorma mal; despertaba empapado en sudor. Recordaba la sensacin de las entraas reventadas del hombre en su mano y aunque ya antes se haba enfrentado a la muerte y haba soportado su presencia, haba una sombra de terror en los ojos del cadver que an segua intranquilizndolo das ms tarde. No poda quitarse de encima el recuerdo del ictihueso abalanzndose sobre l, tan implacable como un acontecimiento geolgico. Sus compaeros de trabajo lo trataban con respeto. Al menos lo intentaste, Tanner, to le decan. Transcurridos dos das, regres al estanque entre Anguilagua y Jhour para darse un bao y aliviar la quemazn de su piel agrietada. Observ a los hombres y mujeres que

haba en el agua; con la mejora de las temperaturas, su nmero haba aumentado un poco. Otros ciudadanos piratas observaban desde el borde, maravillados por la esotrica habilidad de la natacin. Tanner vio las gotas temblorosas que levantaba el inexperto chapoteo de brazos y piernas y la superficie fracturada del agua y se dio cuenta de que se revolva, inquieto, cada vez que un nadador se sumerga a su lado y desapareca en las aguas profundas. No poda verlos ni poda ver lo que haba debajo de ellos. Se adelantaba, se preparaba para saltar y senta que el estmago se le encoga. Tena miedo. Demasiado tarde, se deca a s mismo con un atisbo de histeria. Ahora es demasiado tarde hombre! Te han Rehecho para esto! Vives en el agua, maldita sea, y nunca podrs cambiarlo. Se senta doblemente asustado: por causa del mar y de su propio miedo, que amenazaba con dejarlo varado en tierra firme, convertido en un monstruo de feria, con branquias y membranas pero terrestre, cuya piel se iba pelando y cuyas agallas se iban secando dolorosamente, cuyos tentculos se iban pudriendo mientas l estaba demasiado asustado para nadar, As que se oblig a sumergirse y la sal lo alivi y le proporcion algo de paz. Fue terriblemente duro, obligarse a abrir los ojos y a enfocar la mirada en la difusa oscuridad teida de azul por los rayos de sol que se abra bajo sus pies, sabiendo que era muy posible que no volviera jams a ver roca bajo el agua, sino slo aquel interminable abismo en el que los depredadores daban latigazos con la cola y se escabullan fuera de la vista de todos. Fue espantosamente difcil, pero nad y se sinti mejor al hacerlo. Para acallar la insistencia de Shekel, Angevine dej que Tanner revolviese en sus entraas metlicas. Todava no se senta muy cmoda con ello. Para que pudiera hacerlo, tena que quitarle el motor, lo que la dejaba inmovilizada. Era la primera vez desde haca aos que permita que tal cosa ocurriera. Viva presa del temor a que el fuego se apagara. La revis como hubiera hecho con cualquier mquina, dando golpecitos a las tuberas y manejando la llave inglesa sin contemplaciones hasta que levant la mirada y vio que los nudillos de ella estaban blancos mientras se aferraba a la mano de Shekel. La ltima vez que alguien le haba puesto las manos encima de aquella manera, se dio cuenta Tanner, deba de haber sido cuando la convirtieron en Rehecha. A partir de entonces fue ms cuidadoso. Como haba esperado, el motor que la impulsaba era viejo e ineficiente. Necesitaba una reconstruccin y, tras una seca advertencia a Angevine y haciendo odos sordos a los horrorizados chillidos de sta, empez a desmontarlo. Al cabo de un rato, ella termin por calmarse (en cualquier caso era demasiado tarde para echarse atrs, le explic con cierta rudeza: si la dejaba as nunca volvera a moverse). Y cuando, tras varias horas de trabajo, hubo terminado y sali de debajo de ella, sudando y cubierto de aceite de motor y empez a encender el combustible en su

caldera reconfigurada, ella not la diferencia de inmediato. Los dos estaban cansados y avergonzados. Cuando la presin se hubo formado en el motor y Angevine empez a moverse, a sentir las nuevas reservas de energa que l le haba proporcionado, a comprobar el estado del fuego y darse cuenta de lo mucho que duraba ahora el coque, reconoci cunto haba hecho por ella. Pero Tanner no se senta ms cmodo aceptando sus agradecimientos que ella ofrecindoselos, de modo que hubo poco ms que murmullos atropellados por ambas partes. Ms tarde, Tanner se meti en su baera de agua salada y pens en lo que haba hecho. Ella ya no tendra que andar mendigando combustible a todas horas. Su mente se haba liberado: ya no tendra que estar pensando constantemente en la caldera, ya no tendra que despertarse en mitad de la noche para alimentar su fuego. Sonri. Al levantarse, haba reparado en una muesca que le haba hecho en el chasis con la punta de la llave o el destornillador. Le haba hecho una herida en el hierro manchado. Angevine siempre se esforzaba por mantener limpias sus partes metlicas as que la marca de Tanner saltaba a la vista. Se haba agitado, incmodo. Cuando ella la haba visto, el rostro y la boca se le haban tensado de clera. Pero conforme pasaban los minutos y empezaba a balancearse al sentir el vapor, su expresin haba cambiado. Y al marcharse, mientras Shekel la esperaba en la puerta, se haba dado la vuelta y le haba hablado en voz baja. No te preocupes por el araazo, eh? le haba dicho. Has hecho un gran trabajo, Tanner. Y esa marca... bueno, forma parte de la reconstruccin, eh? Parte de lo nuevo haba esbozado una sonrisa fugaz y se haba marchado sin mirar atrs. Oh, de nada, de nada, por el amor de Jabber murmur Tanner en voz alta al recordarlo, complacido y avergonzado. Se reclin en la baera. Lo he hecho por el muchacho, en realidad. Por el bien del muchacho. Slo diez embarcaciones de diferentes tamaos formaban el barrio maldito de Armada, encajonado en el extremo de babor de la ciudad y lindante con Otoo Seco y el Vos-y-los-Vuestros del Rey Federico. Los sbditos del violento gobierno mercantil de Federico ignoraban en su mayor parte las espeluznantes formas de los barcos que se unan con su paseo y preferan concentrarse en sus bazares, sus circos y sus prestamistas. En Otoo seco, sin embargo, la funesta influencia del barrio maldito reptaba sobre la pequea franja de mar que haca las veces de frontera y mancillaba el paseo del Brucolaco. All donde Otoo Seco lindaba con los barcos desiertos, sus propias embarcaciones parecan acobardadas e incmodas. Quiz era la presencia del Brucolaco y sus lugartenientes vampiros en el propio Otoo Seco la que afinaba la sensibilidad de sus habitantes frente a los muertos y los casi-muertos. Quiz sa era la razn de que, a diferencia de lo que ocurra en Vos-ylos-Vuestros, los ciudadanos de Otoo Seco no pudieran ignorar la proximidad del temible barrio maldito. Extraos sonidos emanaban de su interior: murmullos que arrastraba el viento; el tenue traqueteo de los motores; cosas que chirriaban contra otras. Algunos

aseguraban que los sonidos eran ilusorios, producto del viento y de la extraa arquitectura de los antiqusimos barcos. Muy pocos lo crean. Algunas veces, un grupo de insensatos (formado invariablemente por recin llegados) se aventuraba en aquellas embarcaciones... y regresaban varias horas ms tarde, con la boca cerrada, plidos y sin querer hablar. Y en ocasiones, por supuesto, no regresaban. Segn aseguraban los rumores, se haba llevado a cabo toda clase de intentos por separar los barcos de la ciudad, por hundirlos y por borrar el barrio maldito del mapa de Armada y todos ellos haban fracasado de manera alarmante. La mayora de los ciudadanos se mostraba muy supersticiosa frente a aquel lugar silencioso: por mucho que los aterrara, se hubieran opuesto resueltamente a cualquier intento por eliminarla. Los pjaros no se posaban sobre los barcos encantados. Su horizonte de mstiles y tocones de viejos mstiles, sus carcasas bituminosas y cubiertas de moho y sus velas desgarradas estaban desiertas. La frontera entre Otoo Seco y el barrio maldito era el lugar al que uno deba ir si no quera que lo molestaran. Dos hombres se encontraban all, bajo la fra llovizna de la noche. Estaban a solas sobre la cubierta de un clper. Frente a ellos, a diez metros de distancia, haba un navo alargado y esbelto, una vieja goleta, vaca y a oscuras, que cruja bajo el viento y el incesante balanceo de Armada. Los puentes que la comunicaban con el clper estaban medio podridos y bloqueados por cadenas. Era el primer barco del barrio encantado. Desde detrs de los hombres se alzaban los ruidos del centro de la ciudad, los irregulares soportales ocupados por tiendas que serpenteaban entre los cuerpos de diferentes barcos, las casas de juego y los salones de baile. En cambio, el clper estaba en silencio. La fila de viviendas que ocupaba su cubierta estaba deshabitada en su mayor parte. Los pocos que moraban all haban reconocido a los dos hombres que se haban reunido en la cubierta y se haban quitado de en medio con todo cuidado. Estoy perplejo dijo el Brucolaco en voz baja, sin mirar a su acompaante. Su voz apacible y spera resultaba apenas audible. El viento y la lluvia le apartaron el enmaraado cabello de la cara mientras se volva para contemplar el negro mar por encima de la galera. Explcamelo se volvi y enarc las cejas, en un gesto de templada preocupacin dirigido a Uther Doul. Sin guardaespaldas, sin funcionarios o espectadores que pudieran presenciar su interaccin, la resplandeciente tensin que caracterizaba las confrontaciones pblicas de los dos hombres estaba ausente. Su lenguaje corporal era slo un poco cauto, como si fueran dos personas que acabaran de conocerse. T y yo nos conocemos, Uther dijo el Brucolaco. Hemos luchado juntos. Confo en ti, sinceramente. Confo en tu instinto. S cmo piensas. Y los dos sabemos que slo es cosa... de puta suerte... que seas uno de los suyos... en vez de uno de los mos haba pesar en su voz, un leve tono de pesar. El Brucolaco mir fijamente a Uther Doul con sus ojos plidos. Su larga lengua bfida palade el aire y entonces volvi a hablar. Cuntamelo, hombre. Cuntame lo que est pasando. Por las tetas de la luna, no puedes apoyar esa estpida idea. Te sientes culpable, no es eso? Por haber sido t el que les dio la idea. Porque nunca se les hubiera ocurrido de no haberlo mencionado t

se inclin ligeramente hacia l mientras hablaba. No es por el poder, Uther. Ya lo sabes. Me importa el pito de un marinero quin gobierne Armada. Otoo Seco es lo nico que yo quiero. Anguilagua siempre ha sido el paseo ms importante y por m puede seguir sindolo. Y tampoco es por el puto avanc. Mierda, si pensase que podra funcionar, estara a tu lado. No soy uno de esos gilipollas de Raleas que se pasan todo el da farfullando sobre lo que va "contra natura" y sobre "jugar con fuerzas letales" y chorradas de sas. Mierda, Uther, si yo pensara que pactar con daemonios dara ms fuerza a la ciudad, no crees que lo hara? Uther Doul lo mir de soslayo y, por vez primera su rostro se movi para contener un arrebato de risa. Eres un a-muerto, Brucolaco dijo con su voz de bartono. Sabes que muchos piensan que ya has hecho tratos con los sicarios del Infierno. El Brucolaco ignor el comentario y continu. Me opongo a esto porque los dos sabemos que no acabar cuando tengamos al avanc. Hablaba con voz fra. Doul apart la mirada. Aquella noche no haba estrellas en el horizonte: el mar y el cielo se fundan como sendas manchas de tinta. Y los dems no tardarn mucho en darse cuenta. Puede que Sombras haga lo que se le diga hasta que el jodido mar hierva, pero de veras crees que Jhour y Libreros seguirn del lado de los Amantes cuando comprendan lo que pretende realmente el plan? Uther, os encaminis a un motn. Muertohombre... empez a decir Doul e hizo una pausa pesada. Doul era el nico habitante de la ciudad que utilizaba aquel ttulo honorfico extranjero. Provena de su tierra natal. Muertohombre Brucolaco. Soy hombre de los Amantes. T lo sabes y sabes tambin el porqu. Y s, quiz podra haber sido de otra manera, pero no lo es. Soy un soldado, Brucolaco. Un buen soldado. Si no creyera que pueden conseguirlo... si no creyera que va a funcionar... entonces no lo apoyara. Mierda la voz del Brucolaco brot dura y spera. Que los dioses te jodan y te maldigan, Uther, eso... es mentira. Te acuerdas, te acuerdas por lo menos de cmo descubr lo que queran hacer con el avanc? Espas dijo Doul con tono neutro, al tiempo que volva a mirarlo a los ojos. El Brucolaco hizo un gesto desdeoso. Los espas slo conseguan pistas e insinuaciones. No te mientas. Lo s porque me lo dijiste t. La mirada de Doul adquiri un brillo fro y acerado. Eso es una calumnia y no quiero que vuelvas a repetirla... dijo, pero el Brucolaco lo interrumpi con una carcajada. Pero mrate le conmin, incrdulo. Con quin te piensas que ests hablando? Deja de ser tan pomposo, coo. Ya sabes lo que quiero decir. Por supuesto que no me diste la informacin voluntariamente y, por supuesto, jams lo admitiras, Pero, mierda, Uther, habl contigo y te cont mis sospechas y t... bueno, eres demasiado profesional como para revelar nada que pudiera causarte problemas ms tarde, pero si hubieras querido engaarme o hacerme pensar que estaba equivocado, podras haberlo hecho. No lo hiciste. Y te lo agradezco. Y, bueno, si quieres jugar a este estpido juego en el que no admites lo que ambos sabemos que pasa ni confirmas mis sospechas pero tampoco las niegas, me parece... me parece muy bien. T sigue

guardando silencio. El hecho sigue siendo, Uther... el Brucolaco le arrancaba astillas a la barandilla de madera con aire ausente y las dejaba caer en la oscuridad. El hecho sigue siendo que has dejado que lo supiera. Y t sabes que los lderes de los dems paseos no me creern si se lo cuento. Me has dado algo que tengo que llevar yo solo. Y creo que lo has hecho porque piensas que es un plan estpido y peligroso y no sabes lo que hacer con ese conocimiento y queras un aliado. Doul sonri. Tan arrogante eres? dijo con tono liviano. Tan seguro ests de ti mismo, de que puedes encontrarle un sentido a cualquier conversacin, cualquier malentendido? Te acuerdas de los glems navaja? dijo el Brucolaco de repente y Uther Doul guard silencio. De la llanura del vapor hirviente? continu el Brucolaco. Te acuerdas de ese lugar? De las cosas que vimos? La ciudad est en deuda con nosotros, Uther. Nosotros fuimos quienes la salvamos, lo admitan o no los dems, lo sepan o no. Dnde estaban entonces los malditos Amantes? Slo ramos t... y yo. El grito de las gaviotas. El sonido del viento entre los barcos, el crujido del barrio maldito. Aprend algunas cosas en aquellos tiempos, Uther dijo el Brucolaco con voz tranquila. Aprend a leer en ti. Te conozco. Maldita sea! Uther Doul se encar con l. Cmo te atreves a jugar a los soldados veteranos conmigo? No estoy de tu lado, Brucolaco! No estamos de acuerdo! Lo entiendes? Tenemos nuestra historia, es cierto y Khyriad sabe que no te dara la espalda de buen grado, muertohombre, pero... eso es todo. Yo soy un lugarteniente y t nunca fuiste mi capitn. He venido esta noche porque me lo pediste, por cortesa, nada ms. El Brucolaco se llev una mano a la boca y mir a Doul. Su larga lengua se desliz como un latigazo sobre sus dedos. Cuando baj la mano, pareca triste. La Cicatriz no existe dijo. Sigui un silencio. La Cicatriz no existe repiti, y si por algn azar los astrnomos estn equivocados y s que existe, no la encontraremos. Y si por algn jodido milagro logramos esconderla, entonces t, precisamente t, Uther, debes de saber que eso significar nuestras muertes. Seal con un ademn breve la espada envainada que Doul llevaba al costado izquierdo. Movi su dedo para sealar la manga derecha de su compaero, jalonada de alambres retorcidos como venas. Lo sabes, Uther dijo el Brucolaco. T sabes qu clase de fuerzas desencadenara algo as. Sabes que no tendramos ninguna posibilidad de plantarles cara. T lo sabes mejor que nadie, por mucho que crean haber aprendido esos estpidos de ti. Significara el fin para todos nosotros. Uther Doul baj la mirada hacia su espada. No nuestras muertes dijo, e inesperadamente esboz una sonrisa hermosa. Nada tan sencillo. El Brucolaco sacudi la cabeza. Eres el hombre ms valiente que conozco, Doul, en ms aspectos de los que puedo contar hablaba con tono apesadumbrado, nostlgico. Y por eso no puedo comprender este aspecto tuyo. Este aspecto bsico, pusilnime, cobarde, temeroso,

servil Doul no se movi ni reaccion, pero es que la voz del Brucolaco no sonaba como s lo estuviera insultando. Es que has llegado a convencerte de que lo ms valiente es cumplir con tu deber, aceptar lo que venga, Uther? Sacudi la cabeza. Sus ojos brillaban de incredulidad. Acaso eres masoquista, Uther Doul? Es eso? Te la pone dura humillarte de este modo? Tienes una ereccin cuando esos capullos te dan rdenes que sabes que son estpidas? Te corres, te frotas el cuerpo cuando las obedeces a pesar de todo? Bueno, pues en ese caso ahora mismo debes de tenerla como una barra de hierro, porque son las rdenes ms absurdas que jams hayas obedecido y t lo sabes. Y no permitir que lo hagas. Doul observ sin moverse cmo le daba la espalda el Brucolaco y se alejaba. El vampiro se envolvi en una capa de sombras y se desvaneci rpidamente en una neblina encantada; sus pasos se fueron apagando a medida que desapareca. Son un crujido en el aire y en lo alto, sobre la cubierta, los viejos aparejos se estremecieron por un segundo como si algo los agitara un instante antes de desaparecer. Doul sigui los ruidos con la mirada. Slo cuando todo volvi a estar en calma a su alrededor se volvi de nuevo hacia el mar y el barrio maldito, con la mano apoyada sobre el pomo de la espada.

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Utilizando atlas y monografas escritas por exploradores, Bellis y Silas dibujaron mapas de Gnurr Kett y el Cymek y la Baha de Hierro. Trataron de trazar una ruta de regreso a casa. La isla de los anophelii no figuraba en ninguna parte pero, interpretando las historias de los mercaderes cactos, supusieron que se encontraran a unas pocas decenas de kilmetros de la punta sur de Gnurr Kett y a unos mil quinientos kilmetros de las civilizadas costas septentrionales de la isla. Y desde el extremo septentrional haba casi otros tres mil kilmetros hasta Nueva Crobuzon. Bellis saba lo raro que era ver barcos Kettai arribando a los muelles de Arboleda, en Nueva Crobuzon. Rebusc en libros de economa poltica y traz las rutas que seguan las mercancas desde Dreer Samher a Gnurr Kett, a Shankell, a las Islas Mandragora, Perrick y Myrshock y finalmente, con suerte, siguiendo una tortuosa ruta u otra, a Nueva Crobuzon. Desde la isla de los mosquitos estaramos casi tan lejos de la ciudad como si hubiramos ido a las malditas colonias dijo Bellis con amargura. Miles de kilmetros de aguas desconocidas y lugares que no figuran en las cartas y rumores y otras mierdas. Justo al otro extremo de una larga, larga cadena de rutas comerciales. Pasaban todos sus ratos libres as, acurrucados en la habitacin cilndrica de Bellis, ignorando los ruidos y la luz del da o la luz de las lmparas en el exterior, ella fumando furiosamente y maldiciendo el asqueroso tabaco de Armada y los dos tomando notas sin descanso y revisando viejos libros con la voracidad de sendos cazadores. Tratando de sacarle algn partido a lo que haban descubierto. Tratando de encontrar una forma de escapar. Les haba costado mucho arrebatarle su secreto a la ciudad. Y ahora que lo tenan, se cerna lentamente sobre ellos la certeza de que a pesar de todo, incluso ahora, incluso con ese conocimiento, era posible que no lograsen regresar a su hogar, y eso los aterrorizaba. Si pudiramos descubrir adnde nos dirigimos... pensaba Bellis en ocasiones y entonces se apoderaba de ella la incmoda idea de que no iba a ser como si toda la maldita ciudad recalara en Kohnid o fuera a pasar junto a ella, a la vista de todos. Y aunque lo hiciera, seguira teniendo que llegar desde la ciudad a la costa, a los muelles, a un barco, tendra que cruzar de nuevo el mar, antes de llegar a casa. Y no haba modo de lograr que todo eso ocurriera. Llvame a la costa, pensaba. Si lograra llegar a la costa, es posible que consiguiera persuadir a alguien para que me ayudara o podra robar un barco o podra embarcar o... algo...

Pero no poda llegar a la costa. Y si llegara a hacerlo, era posible que todas esas ideas resultasen vanas y ella lo saba. Shekel ha venido a verme hoy dijo. Ha pasado casi una semana desde que me dio el libro, Silas. Me ha preguntado lo que era, si era lo que Tintinnabulum andaba buscando. Le dije que muy pronto lo sabra con toda certeza. No tardar mucho prosigui con tono ominoso. No tardar mucho en superar su vergenza y contrselo a alguien. Es amigo de un hombre del puerto que trabaja para los Amantes. Es el sirviente del puto Tintinnabulum, por el amor de Jabber. Tenemos que ponernos en marcha, Silas. Tenemos que tomar una decisin. Tenemos que decidir lo que vamos a hacer. Cuando le cuente a sus amigos que ha encontrado un libro de Krach Aum, los alguaciles no tardarn ni un minuto en presentarse aqu. Y entonces, no slo tendrn el libro, sino que sabrn que hemos intentado evitar que cayera en sus manos. Y los dioses saben que no quiero conocer las crceles de Armada por dentro. Era imposible determinar con exactitud cunto saban los Amantes sobre el proceso de invocacin de un avanc. Deban de saber algo: la localizacin de las fosas, la escala de la taumaturgia y los motores necesarios, quiz parte de los conocimientos cientficos requeridos. Pero estaban buscando el libro de Krach Aum en particular. La nica descripcin de un intento de convocar y capturar a un avanc coronado por el xito, pens Bellis. Saben dnde tienen que ir pero me apuesto lo que sea a que hay mucho que desconocen. Deben de pensar que pueden llegar a deducirlo y posiblemente lo logren con el tiempo pero seguro que esto les facilita enormemente las cosas. Y luchaba con ideas estpidas, como demandar su libertad a cambio del libro, sabiendo miserablemente que nunca funcionara. La esperanza se le estaba escapando poco a poco y eso la dejaba helada. Con una especie de descuido desesperado, habl sobre la fuga con Carrianne. Envolviendo todas sus ideas y preguntas en un tono hipottico, absurdo y en absoluto convincente, le pregunt si alguna vez pensaba en abandonar la ciudad. Carrianne le sonri con crueldad amistosa. Nunca se me pasa por la imaginacin dijo. Se encontraban en un pub de Otoo Seco y Carrianne mir ostentosamente a su alrededor antes de volverse de nuevo hacia Bellis y decir, en voz ms baja: Por supuesto. Pero, qu razones tendra yo para regresar, Bellis? Por qu me iba a arriesgar a hacer algo as? Cada pocos aos hay algn intento, sabes? Roban una pequea embarcacin o lo que sea. Y siempre, siempre, los cogen. Slo a los que llegan hasta tus odos, pens Bellis. Y qu les pasa? Carrianne mir su bebida un rato y entonces levant la vista de nuevo hacia Bellis con una sonrisa dura en los labios. sa es casi la nica cosa en la que todos los seores de Armada estn de acuerdo dijo, los Amantes, el Brucolaco, el rey Federico y Braginod y el Consejo y todos los dems. Armada no puede permitirse el lujo de ser encontrada. Por supuesto,

existen marineros que saben que estamos aqu fuera y comunidades con las que podemos comerciar, como Dreer Samher. Pero, dejarnos encontrar por una gran potencia... como Nueva Crobuzon? Alguien que quisiera sacarnos de los mares? A quienes tratan de escapar se les para, Bellis. No son detenidos, comprendes? Se les para. Le dio unas palmaditas en la espalda. Por los dioses, alegra esa cara! dijo cordialmente. No me digas que te sorprende. Sabes lo que pasara si lograran llegar a casa y contaran lo que saben y la gente de all se apoderara de Armada? T pregntale a cualquiera de los Rehechos que sacamos de los barcos esclavistas de Nueva Crobuzon, a ver cunta lealtad sienten hacia la marina crobuzoniana. Pregntale a cualquiera que haya estado en Nova Esperium y haya visto lo que les pas a los nativos. O a cualquiera de los marineros que ha cado prisionero de los filibusteros de Nueva Crobuzon con sus malditas patentes de corso. Crees que nosotros somos los piratas, Bellis? Tmate una copa y calla la boca! Aquella noche, por vez primera, Bellis especul en voz alta sobre lo que Silas y ella haran si no lograban volver a casa. Sac el tema como una mera hiptesis de debate. Pero entonces una especie de horror calmado se apoder de ella y se dio cuenta de que su propia fuga no era la nica consideracin. Y si no logramos escapar?, pens con frialdad. Es el fin del asunto? La ltima palabra? Silas la estaba observando con el rostro ojeroso y cansado. Al mirarlo, Bellis vio los chapiteles y los mercados y los nidos de grajos de su ciudad natal con repentina y severa claridad. Record a sus amigos. Volvi a pensar en Nueva Crobuzon. El olor de la savia en primavera; fra e intrincada al cabo del ao; iluminada, engalanada de banderolas y lmparas, abarrotada de multitudes cantarinas, los trenes decorados con pas libreas durante el festival de la Maana de Jabber. A medianoche, a la luz de las farolas, cualquier da del ao. En guerra, una sangrienta guerra contra Las Gengris. Tenemos que hacerles llegar un mensaje dijo con voz pausada. Eso es lo ms importante. Logremos o no regresar, tenemos que avisarles. Con esas palabras, se libr de lo que no poda conseguir. Y, por muy miserable que le hiciera sentir, algo en su interior se volvi un poco menos frentico. Los planes que empez a sugerir con cautela eran ahora ms sensatos, ms sistemticos y tenan ms posibilidades de salir adelante. Bellis se dio cuenta de que Hedrigall era la clave. Se contaban muchas historias sobre el gran hombre-cacto, aquel narrador y aeronauta de Samher. Una nube de rumores, verdades y mentiras. Y entre las cosas que Shekel le haba contado casi sin aliento, una se haba grabado en la memoria de Bellis: Hedrigall haba estado en la isla de los hombres-mosquito. Puede que fuera verdad. Haba sido mercader-pirata de Dreer Samher, que era la

nica comunidad de la que poda asegurarse que comerciase regularmente con los anophelii. Por sus venas no corra sangre sino savia: no podan bebrselos. Podan negociar sin temor. Y puede que recordase algo. El da era nuboso y clido y Bellis empez a sudar desde el momento en que sali de su habitacin para ir al trabajo. A pesar de que era una mujer muy delgada, al final del da se senta como si le pesase un exceso de carne. El humo de sus cigarrillos pareca resguardarla como un sombrero apestoso y ni siquiera los perennes vientos de Armada lograban llevrselo del todo. Silas la esperaba a la entrada de sus habitaciones. Es cierto le dijo, con sombro regocijo. Hedrigall ha estado all. Lo recuerda. Ya s cmo operan los mercaderes de Dreer Samher. Su mapa poda hacerse ms preciso, su conocimiento de la isla, menos tenue. Es un to leal dijo Silas, as que tendr que tener cuidado. Est de acuerdo o no con lo que se le ordena, sigue siendo un hombre de Anguilagua. Pero puedo sacarle informacin. Es mi trabajo. Incluso con lo que lograron sonsacarle a Hedrigall, no estaban armados ms que con una coleccin de hechos aislados. Los revolvieron y volvieron a revolverlos, los arrojaron al suelo como tabas y vieron cmo caan. Y, habindose librado de aquella desesperacin irreal por su propia libertad, Bellis empez a ver el orden que se esconda tras el patrn de los hechos. Hasta que tuvieron un plan. Era tan impreciso, tan nebuloso que costaba admitir que era lo nico que tenan. Estaban sentados en un silencio incmodo. Bellis escuchaba el recurrente murmullo de las olas, observaba cmo se desenrollaba el humo del cigarrillo frente a la ventana, ocultando el cielo nocturno. Su vida se haba reducido a una sucesin de noches, cigarrillos y bosquejos de ideas. Pero ahora algo haba cambiado. Puede que fuera la ltima noche que tena que hacer aquello. Lo odio dijo Silas al fin. Lo odio, joder, odio no poder... Pero podrs hacerlo? Gran parte depende de ti. Tendr que poder replic ella. T no conoces el Kettai Alto. Existe algn otro modo de que pudieras convencerlos para que te llevaran? Silas apret los dientes y sacudi la cabeza. Pero qu hay de ti? dijo. Tu amigo Johannes sabe que no eres lo que se dice un modelo de armadana leal, no? Puedo convencerlo dijo Bellis. Seguro que en Armada no hay muchas personas capaces de leer el Kettai. Pero tienes razn, l es el nico obstculo real guard silencio por algn tiempo y entonces continu, con voz reflexiva. No creo que me haya mencionado. Si hubiera querido ponerme las cosas difciles, si sospechase que soy... peligrosa, a estas alturas ya me habra enterado. Creo que tiene una especie de sentido del... honor... o algo semejante, que le impide hablar de m. No es eso lo que pasa, pens al mismo tiempo que hablaba. Ya sabes por qu no ha informado sobre ti.

Te guste o no, a pesar de que lo abandonaras, pienses lo que pienses de l, te sigue considerando una amiga. Cuando lean esto dijo Silas y se den cuenta de que Krach Aum no es de Kohnid y que puede que siga vivo, es muy probable que emprendan su bsqueda. Pero... y si no lo hacen? Tenemos que llevarlos a esa isla, Bellis. Si no lo logramos, no tendremos nada. Lo que queremos hacer no es ninguna minucia. Ya sabes qu lugar es se. Ya sabes lo que hay all. Puedes dejar que yo haga el resto... Puedo reunir lo que necesitamos. Tengo el sello, as que puedo escribir los mensajes. Puedo hacer todo esto. Pero, maldita sea, no puedo hacer nada ms. Pareca amargado. Y si no conseguimos que quieran ir a la maldita isla, no tenemos nada de nada. Recogi el libro de Krach Aum y empez a pasar sus pginas con lentitud. Cuando lleg al apndice de datos, se lo mostr a Bellis. Lo has traducido, verdad? pregunt. Lo que he podido. No esperan encontrar el libro pero a pesar de ello creen que tal vez logren convocar al avanc. Si les damos esto... lo agit y las pginas batieron como alas, puede que sea todo cuanto que necesitan. Puede que lean estas pginas y las descifren y les encuentren sentido, utilizndote a ti y a los dems traductores y cientficos del Liceo y el Grande Oriente... Puede que todo lo que les falta para llamar al avanc se encuentre aqu. Podramos estarles dando la ltima pieza que necesitan. Tena razn. Si las palabras de Aum eran ciertas, todos los datos que haba utilizado, toda la informacin, todas las configuraciones se encontraban en aquellas pginas. Pero sin este libro continu Silas no tenemos nada. Nada para venderte a ellos, nada para convencerlos de que vayan a la isla. Seguirn con el plan preestablecido y harn lo que tengan que hacer y puede que convoquen al avanc de todos modos. Si no tuvieran nada, tendran que hacerlo. Pero si les damos una parte de lo que quieren, querrn conseguirlo todo. Tenemos que convertir este regalo... en un cebo. Y, despus de un momento, Bellis comprendi. Frunci los labios y asinti rpidamente. Sdijo. Dmelo. Hoje el apndice de datos mientras se preguntaba cmo empezar. Al cabo de un rato se encogi de hombros y arranc sin ms un puado de hojas. Despus del inicial y extraamente eufrico momento, procedi con ms cuidado. Tena que parecer creble. Busc otros libros mutilados que haba visto y elabor un catlogo mental de las calamidades que podan afectar a un libro. Agua y fuego? Moho? Imposible. Un golpe, entonces. Coloc el apndice abierto sobre un clavo del suelo, estratgicamente dispuesto, puso el pie encima y le dio una patada con todas sus fuerzas. El clavo se hundi en las ecuaciones y notas a pie de pgina, las arranc y quedaron tendidas en un montn arrugado.

Era perfecto. Quedaban las tres primeras pginas del apndice, en las que se discutan y definan los trminos y luego las hojas siguientes estaban arrancadas de cuajo. Slo quedaban los bordes desgarrados, pequeos trozos de palabras erradicadas a medias. Pareca el resultado de un accidente fortuito y estpido. Quemaron el apndice, cuchicheando como nios castigados. Las pginas no tardaron mucho en quedar reducidas a humo y partculas que sobrevolaron el cielo de Armada, donde el viento las atrap y las disip. Maana haremos nuestro movimiento, pens Bellis. Maana empezamos. El viento vena del sur. Los dedos de humo de las chimeneas de Armada apuntaban en la direccin por la que haban venido. De pie en la cubierta del Desollador de Sombras y mirando al horizonte, con la ciudad a sus espaldas, Bellis poda fingir que se encontraba a bordo de un barco normal. El clper formaba parte de los suburbios de Anguilagua: la gente viva bajo cubierta, en los antiguos camarotes. No se haba construido ninguna casa sobre el barco. El Desollador de Sombras estaba hecho de madera con ribetes de bronce, cabos y tela vieja. No tena tabernas ni cafs ni almacenes y haba muy poca gente en su cubierta. Bellis estaba contemplando el ocano, como un pasajero cualquiera a bordo de un clper en el mar. Estuvo sola mucho rato. El mar resplandeca bajo las luces de gas. Por fin, un poco despus de las nueve de la noche, escuch unos pasos apresurados. Johannes Lacrimosco se encontraba frente a ella, con una expresin inescrutable en el rostro. Ella asinti, despacio, y pronunci su nombre. Bellis, siento mucho llegar tarde dijo. Tu mensaje... me lleg con poca antelacin y no he podido cambiar todos mis planes. He venido tan deprisa como he podido. Es eso cierto?, pens Bellis con frialdad. O llegas casi una hora tarde para castigarme? Pero se dio cuenta de que la voz del hombre sonaba contrita de veras: de que su sonrisa era insegura pero no fra. Caminaron por la cubierta sin destino concreto, primero hacia la proa cada vez ms estrecha y luego de regreso. Hablaban sin desenvoltura, como si el recuerdo de la discusin les pesase todava. Cmo va tu investigacin, Johannes? dijo Bellis al fin. Estamos cerca de... dondequiera que vayamos? Bellis... alz los hombros con irritacin. Pens que quiz hubieras... Maldita sea, me has hecho venir hasta aqu slo para... ella lo interrumpi con las manos. Hubo un largo silencio y Bellis cerr los ojos. Cuando volvi a abrirlos, su rostro y su voz se haban suavizado. Lo siento le dijo. Lo siento. El hecho es, Johannes, que lo que me dijiste me

doli. Porque s que tenas razn su rostro estaba comedido mientras obligaba a las palabras a salir. No me malinterpretes se apresur a aadir. Este lugar no ser nunca mi hogar. Me trajeron aqu en contra de mi voluntad, Johannes. Me raptaron. Pero... pero tenas razn en que... en que me haba aislado. No saba nada sobre la ciudad y eso me avergonzaba. l hizo ademn de interrumpirla pero no se lo permiti. Y, por encima de todo, he comprendido... que fue una casualidad Hablaba con voz desapasionada. Lo que deca sonaba como una retahla de verdades incmodas. Aqu he visto cosas, he aprendido cosas... Nueva Crobuzon sigue siendo mi hogar, pero tenas razn en que lo nico que me ha encadenado a este lugar es la casualidad. He abandonado la esperanza de regresar a casa, Johannes dijo, y al instante se le encogi el estmago porque casi era verdad, y eso ha hecho que me diera cuenta de que aqu hay cosas que merece la pena hacer. Algo pareca estar ocurriendo en el interior de Johannes, una expresin empezaba a florecer en su semblante. Bellis sospechaba que era alegra y la interrumpi rpidamente. No esperes que me enamore de este maldito lugar, vale? Pero... pero para la mayor parte de quienes viajaban a bordo del Terpscore, para los Rehechos, aquella captura fue lo mejor que podra haber ocurrido. Y para el resto de nosotros... bueno, es justo que tengamos que vivir con ello. T me ayudaste a comprenderlo, Johannes. Y quera darte las gracias. El rostro de Bellis estaba impasible, las palabras le saban a leche agria (a pesar de que se daba cuenta de que no eran del todo falsas). Durante algn tiempo, haba considerado la posibilidad de contarle a Johannes la verdad sobre la amenaza que acechaba a Nueva Crobuzon. Pero todava segua aturdida por la rapidez con la que se haba aliado con Armada y Anguilagua. Era evidente que no albergaba demasiado amor por su ciudad natal. Pero a pesar de ello, pens, no poda (seguro) ser neutral en el caso de Las Gengris, verdad? Deba de tener amigos, familia, en Nueva Crobuzon. La amenaza no poda serle indiferente. Verdad? Pero, y si no la crea? Si no lo haca, si pensaba que no era ms que un intento enrevesado por escapar, si la llevaba a ella y a sus aseveraciones frente a los Amantes, quienes no daran un cntimo por el destino de Nueva Crobuzon, entonces habra arruinado su nica posibilidad de hacer llegar un mensaje a la ciudad. Y por qu iba a importarles a los seores de Armada lo que un estado le hiciera a otro a medio mundo de distancia? Quiz hasta le dieran la bienvenida a los planes de los grindil. Nueva Crobuzon posea una marina poderosa. Bellis no saba hasta donde se extenda la nueva lealtad de Johannes. No poda arriesgarse a contarle la verdad. Esper cuidadosamente en la cubierta del Desollador de Sombras, mientras senta el comedido deleite de Johannes. Crees que podis conseguirlo? dijo al cabo de un rato. l frunci el ceo. Conseguir el qu?

Crees que podis convocar al avanc?

Johannes se qued perplejo. Ella vio cmo lo recorran los pensamientos a toda velocidad. Incredulidad, clera y miedo. Vio que consideraba la posibilidad de mentir durante una fraccin de segundo, no sabe de qu ests hablando, pero la tentacin refluy y se llev consigo las dems emociones. Recobr la compostura en cuestin de segundos. Supongo que no debera estar sorprendido dijo con voz calmada. Es absurdo creer que algo como eso podra mantenerse en secreto sus dedos tamborileaban sobre la barandilla. Si he de ser sincero, para m es una fuente de constante asombro la poca gente que est al corriente. Es como si los que no lo saben estuvieran conspirando con los dems para mantener el secreto. Cmo lo has sabido? No hay precauciones ni taumaturgias que puedan mantener en secreto un plan de esta magnitud, supongo. Pronto tendr que salir a la luz: demasiada gente lo sabe ya. Por qu lo estis haciendo? dijo Bellis. Por lo que significar para la ciudad dijo l. Por eso lo estn haciendo los Amantes le dio una patada desdeosa a la borda y seal con el pulgar a los remolcadores y vapores que haba a estribor, amontonados al otro extremo de las cadenas, arrastrndolos en direccin sur. Mira cmo se mueve esta maldita cosa. A dos kilmetros por hora? Tres con vientos fuertes? Es absurdo. Y un esfuerzo de esta magnitud consume tal cantidad de combustible que se hace slo muy raras veces. La mayora del tiempo este lugar no hace ms que vagar sin rumbo, dando vueltas al ocano. Pero piensa en cmo podran cambiar las cosas si lograran atrapar a ese ser. Entonces podran viajar a donde quisieran. Piensa en el poder. Seran los dueos y seores del mar. Ya se intent una vez. Mir en otra direccin mientras se frotaba la barbilla. Eso creen ellos. Hay evidencias bajo la ciudad. Cadenas. Ocultas por encantamientos de siglos de antigedad. Los Amantes... no son como cualquier otro gobernante que haya tenido este lugar. En especial ella. Y algo cambi cuando Uther Doul se convirti en su guardin, hace ms de una dcada. Desde entonces han estado trabajando para esto. Enviaron mensajes a Tinnabol y sus hombres. Los mejores cazadores que hay. No slo rpidos con el arpn: son cientficos, bilogos marinos, coordinadores. No hay nada que no sepan sobre trampas. Si alguien haba intentado algo semejante alguna vez, ellos deban de haber odo historias. Por supuesto, por si solos jams podran capturar un avanc. Pero poseen ms informacin sobre ellos que nadie en el mundo. Te imaginas lo que sera para un cazador conseguir esto? Por eso lo estn haciendo los Amantes y por eso lo est haciendo Tintinnabulum. Repar en la mirada de Bellis y una sonrisa asom a sus labios. Y yo? dijo. Yo lo hago, Bellis, porque es un avanc! Su entusiasmo fue tan brusco, irritante e infeccioso como el de un nio. La pasin que senta por aquel trabajo era del todo sincera. Tengo que ser honesta contigo dijo Bellis cuidadosamente. Nunca hubiera

credo que dira o pensara esto pero... pero lo entiendo ella lo mir directamente. A decir verdad, es parte del cambio de mi visin sobre este lugar. Cuando descubr lo que estaba pasando, cuando conoc el plan del avanc, me abrum tanto que me sent aterrorizada sacudi la cabeza mientras trataba de encontrar palabras. Pero eso cambi. Es el proyecto ms... es el proyecto ms extraordinario que uno pueda imaginarse, Johannes. Y me di cuenta de que quera que tuviera xito. Era consciente de que lo estaba haciendo bien. Me preocupa, Johannes. Nunca pens que dara un estver por nada que ocurriera en este lugar, pero la escala de esto, el orgullo... y la idea de que podra contribuir... Johannes Lacrimosco la observaba con cauto regocijo. Por el modo en que he descubierto la verdad. Por eso te ped que vinieras aqu, Johannes. Tengo algo para ti. Meti la mano en su bolso y le entreg el libro. El pobre Johannes est sufriendo muchas sorpresas esta noche, pens Bellis de forma vaga, una tras otra. La sorpresa de su mensaje, la sorpresa de verla, la del aparente cambio de su manera de pensar sobre la ciudad; el hecho de que supiera lo del avanc; y ahora esto. No pronunci palabra en medio de la boquiabierta incredulidad de Johannes, de sus jadeos y de su alegra ahogada. Finalmente, la mir. Dnde has encontrado esto? A duras penas poda hablar. Ella le habl de Shekel y de su fervor por la seccin infantil. Alarg las manos con delicadeza hacia el libro y pas sus pginas. Mira las ilustraciones le dijo. No es de extraar que estuviera en la seccin equivocada. Dudo que haya mucha gente a bordo que sepa leer el Kettai Alto. Esto fue lo que hizo que se me metiera dentro. Esto se detuvo al llegar al dibujo del ojo gigantesco bajo el bote. Incluso ahora, en medio de su farsa, a pesar de haber visto el dibujo docenas de veces, senta an un pequeo acceso de asombro al contemplarlo. No slo fueron los dibujos los que me revelaron lo que estaba pasando, Johannes sac del bolso un puado de papeles garabateados con su abigarrada letra. Yo leo el Kettai Alto dijo. Incluso he escrito un libro sobre l Y, de nuevo, aquel hecho despert una sensacin desagradable en su interior. La ignor y agit el manuscrito frente a sus ojos. He traducido a Aum. Y sa fue una nueva sorpresa para Johannes, que reaccion con los mismos sonidos y el mismo fervor de antes. sa es la ltima, dijo Bellis, calculando. Mir cmo bailaba de felicidad sobre la cubierta vaca. Es el fin de las sorpresas. Cuando hubo terminado con aquella estpida jiga, empez a llevarlo de regreso a la ciudad. Hacia los bares. Vamos a sentarnos y a pensar un poco sobre esto, reflexion con total frialdad. Vamos a emborracharnos juntos, eh? Mrate, tan feliz de que haya regresado a tu lado. Tan contento por haber recuperado a tu amiga. Vamos a hablar de lo que hay que hacer, t y yo. Vamos a ayudarte a caer en mi trampa.

17
En aquellas aguas clidas, las luces nocturnas y el sonido del oleaje contra los flancos de la ciudad eran ms suaves, como si el mar se hubiese vuelto ms manso y el sol ms tenue: el agua y la iluminacin perdieron parte de su severa crudeza. Armada se acurrucaba en la alargada y fragante oscuridad de lo que ya era, incuestionablemente, un verano. De noche, en los jardines-pub que lindaban con los parques de Armada, con sus terrenos, con las praderas que florecan sobre los castilletes y las cubiertas, se escuchaba el canto de las cigarras por encima del rumor del oleaje y la trepidacin de los motores de los remolcadores. Haban aparecido abejas y abejorros y moscas. Se agolpaban en las ventanas de Bellis y se arrojaban contra ellas hasta morir. Los armadanos no eran un pueblo de clima fro ni caliente ni templado como el de Nueva Crobuzon. En cualquier otro lugar Bellis podra haber utilizado estereotipos climticos (el estoico habitante de latitudes fras, el emotivo sureo) pero no en Armada. En aquella ciudad vagabunda, tales factores eran irregulares y desafiaban toda generalizacin. Lo nico que poda decirse era que en aquel verano, en aquella conjuncin de lugar y momento, la ciudad pareca suavizarse. En las calles haba gente durante ms tiempo y el mosaico fontico que era el sal se escuchaba por todas partes. Pareca que iba a ser una estacin tumultuosa. En una sala del Castor, el barco de Tintinnabulum, se estaba celebrando una reunin. No era una sala grande. A duras penas bastaba para albergar a todos los que se encontraban en ella. Se sentaban con incmoda formalidad en sillas rgidas dispuestas alrededor de una mesa destartalada. Tintinnabulum y sus compaeros, Johannes y sus colegas, biomatemticos y taumaturgos y otras cosas, humanos en su mayor parte, pero no slo humanos. Y los Amantes. Tras ellos, Uther Doul esperaba junto a la puerta, con los brazos cruzados. Johannes, titubeante, excitado, llevaba hablando un buen rato. Al llegar al clmax de su historia, hizo una pausa ostensible y deposit con un fuerte golpe el libro de Krach Aum sobre la mesa. Y despus de esa pausa, en el punto lgido de la primera oleada de jadeos, hizo lo propio con la traduccin de Bellis. Ahora comprendern dijo con voz temblorosa por qu ped que se celebrara esta reunin extraordinaria. La Amante cogi ambos documentos y los compar minuciosamente. Johannes la observaba en silencio. Tena la boca fruncida a causa de la excitacin y las cicatrices de su rostro se arrollaban tratando de contener su expresin. En el lado derecho de su barbilla se vea la carne ampollada y la costra de una nueva herida. Johannes mir por un instante a su amante, situado a su derecha, y vio que tena una herida semejante

bajo la boca, en el lado izquierdo. Volvi a sentir la misma incomodidad que lo asaltaba siempre que estaba ante ellos. Por muchas veces que viera a los Amantes, su proximidad le causaba un nerviosismo que no se atenuaba. Posean una presencia extraordinaria. Quiz sea autoridad, pens Johannes. Quiz la autoridad sea esto. Quin habla Kettai aqu?dijo la Amante. Un llorgiss que se sentaba frente a ella levant la mano. Turgan lo salud ella. Yo lo hablo un poco dijo ste con tono entrecortado. Base, sobre todo, y un poco de Alto. Pero esta mujer es mucho ms experta que yo. He examinado el manuscrito y gran parte del original superaba con mucho mi capacidad. No olviden dijo Johannes mientras levantaba una mano que el libro de Gelvino, Gramatologa del Kettai Alto es una obra de referencia. No existen demasiados libros de texto sobre el Kettai Alto... sacudi la cabeza. Es un idioma extrao, difcil. Pero de los pocos que hay, el de Gelvino es uno de los mejores. Si ella no hubiera estado a bordo, si Turgan o cualquier otro hubiera traducido esto, posiblemente hubieran tenido que recurrir a su libro de todos modos. Sus manos se estremecan con movimientos agresivos, agitados. Lo ha traducido al ragamol, evidentemente dijo, pero no ser difcil pasar su texto al sal. Pero miren, la traduccin no es lo ms interesante. Puede que no me haya expresado con claridad... Aum no es un Kettai. No podramos visitar a un cientfico Kettai, evidentemente. Kohnid est muy lejos de nuestra ruta y Armada no estara a salvo en esos mares... pero Krach Aum no es de Kohnid. Es un anophelius. Su isla est mil quinientos kilmetros ms al sur. Y cabe la posibilidad de que siga con vida. Todos se callaron al instante. Johannes asinti con lentitud. Lo que tenemos aqu continu es algo de valor incalculable. Tenemos una descripcin del proceso, de sus efectos, tenemos la confirmacin del rea... todo eso. Pero, desgraciadamente, faltan las notas a pie de pgina y los clculos de Aum... como ya les he dicho, el libro est en muy mal estado. De modo que lo que tenemos es slo... la descripcin textual. Falta la parte cientfica. Nos dirigimos hacia una fosa abisal situada a cierta distancia de la costa meridional de Gnurr Kett. Ahora bien, he hablado con un par de cactos nativos de Dreer Samher, que han comerciado con los anophelii: el lugar al que vamos se encuentra slo a unos trescientos kilmetros de la isla de los anophelii. Hizo una pausa, consciente de que estaba hablando demasiado deprisa por culpa de la excitacin. Evidentemente prosigui, con ms calma, podramos continuar con lo planeado. En cuyo caso sabramos aproximadamente adonde nos dirigimos, ms o menos la clase de potencia necesaria para la invocacin, tendramos alguna idea de la taumaturgia implicada... y podramos arriesgarnos. Pero tambin podramos ir a la isla. Un grupo podra desembarcar en ella. Tintinnabulum, algunos de nuestros cientficos, uno de ustedes o los dos. Mir a los Amantes. Necesitamos a Bellis para que haga de intrprete continu. Los cactos que estuvieron all no pueden ayudarnos. Cuando visitaban la isla se comunican slo con gestos de las manos y la cabeza pero es evidente que

algunos de los anophelii hablan Kettai Alto. Necesitaramos guardias... e ingenieros porque vamos a tener que empezar a pensar en el sistema de contencin para el avanc. Y... si encontramos a Aum... Se reclin en su asiento, consciente de que la cosa no era ni por asomo tan sencilla como la estaba presentando pero no menos excitado por ello. En el peor de los casos dijo Aum estar muerto. En cuyo caso no habremos perdido nada. Quiz haya otros all que lo recuerden y que puedan ayudarnos. se no es el peor de los casos dijo Uther Doul. La atmsfera cambi: todos los cuchicheos pararon y todos cuantos se encontraban en la habitacin se volvieron para mirarlo... a excepcin de los Amantes que siguieron escuchando con aire grave y sin volverse. Est hablando continu hablando deprisa con su voz de bartono como si fuera un lugar cualquiera. No lo es. No sabe lo que est diciendo. No entiende lo que ha descubierto? Lo que significa la raza de Aum? sa es la isla de los hombres-mosquito. En el peor de los casos, las mujeres anophelii caern sobre nosotros en la playa y nos chuparn hasta la ltima gota de sangre, dejando nuestros cadveres para que se pudran all. En el peor de los casos, todos seremos masacrados nada ms desembarcar. Hubo un silencio. Yo no dijo alguien. Johannes esboz media sonrisa. Era Breyatt, el matemtico cacto. Johannes lo mir a los ojos. Bien dicho, pens. Los Amantes estaban asintiendo. Tus objeciones estn claras, Uther dijo el Amante. Se atus el pequeo bigote. Pero no... exageremos. Siempre hay maneras de solventar los problemas, como seala este caballero... Este caballero es un cacto dijo Doul. Para aquellos de nosotros que tenemos sangre en las venas, el problema sigue existiendo. Empero dijo el Amante con autoridad, creo que sera una necedad sugerir que no hay manera de hacerlo. No es as como nosotros actuamos. Empezamos evaluando con qu ventajas contamos, cul es el mejor plan... y entonces buscamos la manera de evitar los problemas. Si nos parece que las mayores probabilidades de xito radican en esa isla, all es donde iremos. Doul no se movi. Pareca impasible. No haba nada en su comportamiento que sugiriese que su anlisis hubiera sido desechado. Por el amor de los dioses! exclam Johannes con frustracin, y todos los presentes se volvieron hacia l. Pareca sorprendido por su propio estallido, pero sigui adelante sin perder impulso. Por supuesto que existen problemas y dificultades dijo con apasionamiento. Por supuesto que requerir organizacin; har falta mucho trabajo y esfuerzo y... y puede que necesitemos proteccin y podemos llevar guerreros cactos con nosotros, o constructos, o yo que s el qu... Pero qu est pasando aqu? Estn en la misma habitacin que yo? Cogi el libro de Aum y lo sostuvo en alto de forma reverente, como si fuera una reliquia. Tenemos el libro. Tenemos un traductor. ste es el testimonio de alguien que sabe cmo convocar a un avanc. Esto lo cambia todo... De veras importa dnde vive? De modo que su hogar es un lugar poco hospitalario mir a los Amantes. Acaso

hay algn lugar al que no iramos para conseguir esto? No creo que podamos siquiera considerar la posibilidad de no ir.

Cuando se separaron, los Amantes hablaban como si no hubiera ocurrido nada. Pero ahora todo era diferente y Johannes saba que no era el nico en saberlo. Puede que haya llegado el momento de anunciar nuestras intenciones dijo la Amante mientras reunan sus notas. La habitacin estaba llena de gente educada en una cultura del secreto. La sugerencia los dej conmocionados. Pero Johannes se dio cuenta de que tena sentido. Siempre hemos sabido que algn da habra que divulgarlo continu. Su Amante asinti. Haba cientficos de Jhour y Sombras y la Espuela del Reloj que tomaban parte en el intento de convocar el avanc y los gobernantes de aquellos paseos haban sido consultados por una cuestin de cortesa. Pero quienes formaban el crculo interno eran todos hombres de Anguilagua: a quienes no lo haban sido originariamente, los Amantes los haban persuadido, en una ruptura abierta de la tradicin, para que desertaran. La informacin sobre el proyecto estaba limitada a un crculo muy restringido. Pero un plan de semejante magnitud no poda mantenerse oculto para siempre. La Sorghum es nuestra dijo la Amante, as que nosotros decidimos adonde vamos todos. Pero qu pensar el resto de la ciudad mientras esperan de manos cruzadas en algn punto del ocano a que nuestro grupo regrese? Qu pensarn cuando lleguemos a la fosa abisal y convoquemos al maldito avanc? Sus gobernantes no hablarn: nuestros aliados nos respaldan y nuestros enemigos no quieren que esto se sepa pblicamente. Temen la reaccin de su gente. Quiz concluy lentamente sea hora de atraer a los ciudadanos a nuestro lado. Entusiasmarlos... Mir a su compaero. Como siempre, parecan comunicarse en silencio. Necesitamos listas dijo con los nombres de todos los que deberan ir a la isla. Debemos revisar a los que han llegado hace poco. Puede haber expertos que hayamos pasado por alto. Y necesitamos protocolos de seguridad para todos los candidatos. Y todos los paseos tienen que estar representados. Sonri, y al hacerlo las cicatrices marcaron los contornos de su cara, mientras recoga la traduccin de Bellis. Cuando Johannes lleg a la puerta, los Amantes lo llamaron por su nombre. Ven con nosotros dijo el Amante, y a Johannes se le encogi el estmago de incomodidad. Oh, Jabber, pens. Y ahora qu? Ya he soportado bastante vuestra compaa. Ven a hablar con nosotros continu el Amante y esper a que su compaera terminara la frase. Queremos hablarte de esa mujer, Gelvino le dijo.

Pasada la medianoche, unos golpes en la puerta despertaron a Bellis. Levant la mirada, pensando que sera Silas, hasta que lo vio, tendido, inmvil y despierto a su lado. Era Johannes. Ella se apart el pelo de la cara y lo mir parpadeando desde la puerta. Creo que van a seguir adelante dijo l. Bellis solt un entrecortado jadeo. Escucha, Bellis. Estaban... vaya, intrigados por ti. Lo que han odo sugiere que... vaya, que no eres uno de los suyos. No mala, sabes? pareca ansioso por tranquilizarla. No, ya sabes, peligrosa... pero tampoco una simpatizante, como si dijramos. Como muchos de los capturados: es mejor dejarlos a bordo a toda costa. Normalmente pasan aos antes de que los recin llegados consigan un salvoconducto. Era eso todo?, pens Bellis lentamente. La miseria y la soledad, la nostalgia de Nueva Crobuzon que le haca sentir como si se la hubiesen arrancado... No era ms que un sntoma cotidiano, compartido por miles como ella? Era algo tan banal? Pero... bueno, les cont todo lo que me habas dicho dijo Johannes y sonri. Y no puedo prometerte nada pero... yo creo que seras la persona ms indicada y as se lo dije. Silas pareca estar durmiendo cuando ella regres a la cama pero algo en la ligereza de su respiracin le revel que no era as. Se inclin sobre l como si fuera a darle un gran beso, acerc sus labios a su oreja y susurr: Ha funcionado. Vinieron a buscarla a la maana siguiente. Fue despus de que Silas se hubiera marchado para seguir con sus opacas e ilegales actividades en los bajos fondos de Armada. Al trabajo que lo mantena oculto bajo la epidermis de la ciudad y que haca que hasta el mero intento de conseguir que lo llevaran a la isla de los anophelii fuera demasiado peligroso. Dos alguaciles de Anguilagua, pistola al cinto, la llevaron hasta un aerotaxi. El Cromolito no estaba muy lejos del Grande Oriente. La masa del enorme vapor se extenda sobre la ciudad. Sus seis mstiles colosales, sus chimeneas, sus cubiertas desnudas y libres de casas o torres. El cielo estaba lleno de aeronaves. Decenas de pequeos taxis que revoloteaban como abejas en un panal; extravagantes aerstatos de transporte que trasladaban bienes pesados entre los paseos; los peculiares y pequeos globos monoplaza con sus pasajeros parecidos a pndulos. A cierta distancia se vean naves de guerra, elpticos caones voladores. Y por encima de todos ellos, el enorme y mutilado Arrogancia. Avanzaron serpenteando por el cielo de Armada, a menor altitud de lo que Bellis estaba acostumbrada, remontndose y descendiendo en concordancia con la topografa de tejados y aparejos. Laberintos de ladrillo semejantes a los barrios bajos de Nueva Crobuzon pasaron por debajo de ellos. Construidos sobre los atestados espacios de las cubiertas, parecan precarios: sus paredes exteriores estaban demasiado prximas al agua y las callejuelas que discurran entre ellos parecan demasiado estrechas. Ms all de la neblina que flotaba sobre el Gigue, cuya proa era un distrito

industrial de fundiciones y plantas qumicas, el Grande Oriente se estaba aproximando. Bellis estaba inquieta. Nunca haba estado en el interior del Grande Oriente. Su arquitectura era austera: paneles de madera de arboscuro, litografas y heliotipos, cristales tintados. Un poco ajadas por la edad pero bien cuidadas, sus entraas formaban un laberinto de pasillos y salones. Hicieron esperar a Bellis en una pequea cmara. La puerta estaba cerrada. Se acerc a una ventana con marco de hierro y contempl por ella los barcos de Armada. En la lejana poda distinguir el verde del parque Crum, extendido como una enfermedad sobre los cuerpos de varios barcos. La habitacin en la que esperaba se encontraba a mucha mayor altura que cualquiera de los barcos circundantes y sus paredes exteriores descendan hasta una gran distancia. A la altura de sus ojos se vean varios dirigibles y una masa de finos mstiles. ste es un barco de Nueva Crobuzon, sabes? Antes incluso de volverse, reconoci la voz. Era el hombre de las cicatrices, el Amante, y se encontraba junto a la puerta, solo. Bellis estaba asombrada. Haba sabido que habra interrogatorios e investigaciones pero no haba esperado esto: enfrentarse a l. Yo traduje el libro, pens. Me merezco un tratamiento especial. El Amante cerr la puerta tras de s. Fue construido hace ms de dos siglos y medio, durante los ltimos Aos de Bonanza sigui diciendo. Hablaba en ragamol, con slo un poco de acento. Se sent y le indic a ella que hiciera lo mismo. De hecho, se ha dicho que fue la construccin del Grande Oriente lo que puso fin a los Aos de Bonanza. Obviamente continu sin expresin alguna es una afirmacin ridcula. Pero resulta una til coincidencia simblica. La decadencia estaba empezando a comienzos del 1400 y qu mejor smbolo del fracaso de la ciencia que este barco? En un esfuerzo por demostrar que Nueva Crobuzon segua en su edad de oro, construyeron esta cosa. Es un diseo muy pobre, sabes? Un intento por combinar la potencia de impulsin de esas estpidas y gigantescas palas rotatorias con un motor de hlice. Sacudi la cabeza sin apartar los ojos de Bellis. No se puede impulsar algo de este tamao con unas palas. As que se quedaron ah, intiles, como tumores, arruinando la lnea del barco y actuando como frenos. Lo que significa que la hlice tampoco funcionaba correctamente y que no poda navegar. No es irnico? Pero hay una cosa que s hicieron bien. Se empearon en construir el barco ms grande que haya visto el mundo. Tuvieron que botarlo de costado, en el estuario de la Baha de Hierro. Y durante unos pocos aos naveg lo mejor que pudo por all. Trataron de utilizarlo durante la Segunda Guerra Pirata, pero no poda ms que moverse pesadamente como un rinoceronte blindado hasta arriba mientras las naves de Suroc y Jhesull bailaban a su alrededor. Y entonces, segn se dice, fue hundido. Pero por supuesto no lo fue. Nosotros nos lo llevamos. Fueron aos maravillosos para Armada, los de las Guerras Piratas. Toda esa carnicera, barcos que desaparecan a diario; cargamentos perdidos, marineros y soldados enfrentados a la guerra y la muerte, ansiosos por escapar. Robamos barcos y tecnologa y personas. Crecimos y crecimos. Nos llevamos el Grande Oriente porque podamos. Fue entonces cuando Anguilagua se hizo con el

control y desde entonces no lo ha perdido. Este barco es nuestro corazn. Nuestra factora, nuestro palacio. Era una psima embarcacin pero es una fortaleza superlativa. Aquella fue la ltima... gran edad para Armada. Hubo silencio durante largo rato. Hasta ahora dijo y la sonri. Y el interrogatorio dio comienzo. Cuando todo hubo terminado y ella volvi a salir con los ojos cansados, aquella tarde, descubri que le era difcil recordar las preguntas con exactitud. Le haba preguntado muchas cosas sobre la traduccin. Le haba resultado difcil? Haba encontrado algo que no tuviera sentido? Saba hablar el Kettai Alto o slo leerlo? Y as sucesivamente. Algunas preguntas haban estado destinadas a calibrar su estado mental, su relacin con la ciudad. Ella haba respondido con cautela: caminaba por una lnea imprecisa entre la verdad y la mentira. No trat de esconder toda su desconfianza, su frustracin por lo que le haban hecho, su resentimiento. Pero logr acallarlas en parte, contenerlas, convertirlas en algo que no la amenazaba. Trat de conseguir que no pareciera que estaba tratando de conseguir algo. Nadie la esperaba fuera, por supuesto, y eso la alegr, de una forma opaca. Cruz las empinadas plataformas que descendan desde el Grande Oriente hacia los barcos que lo rodeaban. Regres a su casa por algunas de las pasarelas y callejuelas ms intrincadas. Pas bajo arcos de ladrillo que rezumaban la omnipresente humedad salada de Armada; junto a grupos de nios que jugaban a variantes del tira-el-estver y el pilla-pilla, juegos que recordaba de las calles de su hogar, como si existiese una profunda gramtica ldica compartida por los nios de todo el mundo; junto a pequeos cafs abiertos a la sombra de los elevados castilletes, donde sus padres jugaban a sus propios juegos, el backgammon y el chatarang. Las gaviotas sobrevolaban la ciudad, defecaban. Las calles traseras se mecan y balanceaban siguiendo a la superficie del mar. Bellis disfrutaba de su soledad. Saba que si Silas hubiera estado con ella, la sensacin de complicidad hubiera resultado empalagosa. Haca mucho tiempo que no dorman juntos. En realidad, slo haba ocurrido dos veces. Despus de aquellas, haban compartido su cama y se haban desnudado juntos sin vergenza ni vacilacin. Pero ninguno de los dos, pareca, haba tenido ganas de follar. Era como si tras haber utilizado el sexo para conectarse y abrirse el uno al otro y ahora que el canal estaba en su lugar, el acto en s mismo fuera superfluo. No era que no sintiera deseo. Las dos o tres ltimas noches que haban estado juntos, ella haba esperado a que se quedara dormido y luego se haba masturbado en silencio. A menudo le ocultaba sus pensamientos y slo comparta con l lo necesario para trazar sus planes. No le tena excesivo cario, comprendi con cierta sorpresa. Le estaba agradecida, lo encontraba interesante e impresionante, aunque no tan encantador como l crea. Compartan algo: secretos extraordinarios, planes que no

deban fracasar. Eran camaradas en eso. A ella no le importaba que compartiera su cama; puede incluso que volviera a fornicar con l, pens con una sonrisa involuntaria. Pero no estaban prximos. Teniendo en cuenta lo que haban compartido, pareca un poco extrao, pero saba que era as. A la maana siguiente, antes de las seis, mientras el cielo segua a oscuras, varios hombres y mujeres reunieron una flota de dirigibles a bordo del Grande Oriente. Transportaban entre todos varias cajas de folletos toscamente impresos. Los subieron a los aerstatos, discutieron sobre rutas y consultaron mapas. Dividieron Armada en cuadrantes. La luz del da empezaba a llenar la ciudad mientras despegaban a cmara lenta. Los estibadores, los trabajadores de las fbricas, los alguaciles y miles de personas ms levantaron la vista desde las ventanas de los edificios de ladrillo y madera que rodeaban al Grande Oriente: desde la intrincada concatenacin de embarcaciones del Mercado de Invercaa, desde las torres de Libreros y Jhour y Vos-y-los-Vuestros, todos miraron por encima de los aparejos de la ciudad. Vieron la primera oleada de dirigibles que remontaba el vuelo y se desperdigaba por toda la ciudad, por todos sus paseos. Y desde puntos estratgicos situados contra el viento, los aerstatos empezaron a soltar papeles. Como confeti, como las flores que empezaban a crecer en los resistentes rboles de Armada, los folletos descendieron dando vueltas y se desperdigaron en grandes nubes. El aire resonaba con su msica, un susurro del frotar de papeles con papeles y con las gaviotas y los gorriones que, confundidos, se cruzaban con ellos. Los armadanos levantaban la mirada, se protegan los ojos contra el sol naciente y vean las nubes presurosas y el cielo claro y azul y, en descenso por debajo de estos, las hojas de papel que batan sus alas por el aire. Algunas de ellas caan dentro de chimeneas. Centenares ms acabaron en el agua. Se deslizaron entre los barcos y se posaron sobre el mar. Las olas las balancearon mientras se iban saturando y la tinta se corra hasta volverse ilegible, los peces las mordisqueaban y la sal empapaba sus fibras y se hundan. Haba bajo la superficie una nube de papel que se desintegraba a toda prisa. Pero muchos miles aterrizaron sobre las cubiertas de los barcos de Armada. Una vez tras otra los dirigibles sobrevolaron el espacio areo de la ciudad, recorrieron cada uno de los paseos encontrando caminos entre las torres y mstiles ms altos para poder desperdigar sus folletos. Curiosos y encantados, los ciudadanos los recogan aun antes de que cayeran al suelo. En una ciudad en la que el papel era un bien de lujo, aquella extravagancia resultaba extraordinaria. El rumor se extendi con rapidez. Cuando Bellis baj a la cubierta del Cromolito, tapada ahora por una capa de panfletos arrugados que pareca piel muerta, se escuchaban discusiones por todas partes. La gente haba salido a las puertas de sus tiendas y casas y se gritaba o murmuraba o se rea, al tiempo que agitaba los panfletos en el aire con las manos manchadas de tinta. Bellis levant la mirada y vio uno de los dirigibles ms antiguos a proa, alejndose

de ella sobre Jhour, mientras otra nube agitada de papeles descenda tras l. Recogi uno de los que haba a sus pies. Ciudadanos de Armada, rezaba. Tras largos y cuidadosos estudios, estamos en condiciones de lograr algo que hubiera asombrado a nuestros abuelos. Una nueva era est a punto de comenzar. Vamos a cambiar el movimiento de nuestra ciudad para siempre. Su mirada recorri la pgina con rapidez, ignorando la explicacin propagandstica y se detuvo al llegar a la palabra clave, resaltada en negrita. Avanc... Bellis sinti una mezcolanza de emociones confusas. Esto es obra ma, pens presa de un extrao orgullo. Yo lo puse en marcha. Es un trabajo de primera calidad dijo Tintinnabulum con aire meditabundo. Estaba arrodillado frente a Angevine, con la cara y las manos metidas en sus partes metlicas. Ella, impasible y paciente, inclinaba su torso humano hacia atrs. Durante varios das, Tintinnabulum haba venido notando un cambio en su sirvienta, una diferencia del ruido de su motor. Se mova ms deprisa y con mayor precisin, giraba trazando abruptos arcos y se detena sin el habitual sonido resollante. Le resultaba ms fcil cruzar las inestables plataformas de Armada. Parte de su ansiedad haba desaparecido: su constante preocupacin, la rapia de madera y carbn sobrantes, haba cesado. Qu le ha pasado a tu motor, Angevine? le haba preguntado. Y ella, con una sonrisa de inmenso y avergonzado placer, se lo haba mostrado. El hombre revolvi entre sus tuberas, se quem estoicamente las manos en su caldera mientras examinaba sus reconfiguradas vsceras metlicas. Tintinnabulum saba que en Armada la ciencia era una prctica mestiza. Era tan pirata como la economa y la poltica de la ciudad, el producto del robo y la casualidad: igual de variada y de inconsistente. Los ingenieros y taumaturgos aprendan con equipos estropeados o anticuados o con artefactos robados de un diseo tan sofisticado que resultaban casi incomprensibles. Su tecnologa era una labor de retazos. Ese hombre murmur mientras, con el brazo metido hasta el codo en el motor de Angevine, tocaba un interruptor de tres posiciones situado al fondo de su chasis puede que slo sea un mecnico pero... ste es un trabajo de primera calidad. No hay mucha gente en Armada capaz de hacer algo parecido. Por qu lo ha hecho? le pregunt. Ella slo pudo ofrecerle respuestas vagas. Es de fiar? dijo Tintinnabulum. Tintinnabulum y su tripulacin no eran nativos de Armada pero su lealtad hacia Anguilagua era incuestionable. Circulaban muchas historias sobre el modo en que se haban unido a la ciudad: los Amantes los haban encontrado con medios esotricos y los haban persuadido para que trabajaran para la ciudad con promesas que nadie conoca. Para acogerlos, se haban separado los cabos y cadenas que mantenan unido el tejido de Anguilagua. El propio paseo se haba abierto para dejar que Tintinnabulum entrara y se implantara en el corazn mismo de la ciudad, que haba

vuelto a cerrarse tras l. Aquella maana, tambin Angevine haba recogido uno de los folletos que de repente inundaban las calles de la ciudad y haba descubierto la naturaleza del proyecto de Anguilagua. La haba excitado pero enseguida se haba dado cuenta de que no representaba una verdadera sorpresa. Llevaba mucho tiempo en las mrgenes de los secretos, haba visto los libros que quedaban sobre la mesa de Tintinnabulum, haba entrevisto los bosquejos de diagramas y los clculos a medio terminar. En cuanto descubri qu era lo que Anguilagua pretenda, sinti que ya lo saba desde mucho antes. Al fin y al cabo, acaso no trabajaba para Tintinnabulum? Y qu era ste sino un cazador? Su habitacin estaba llena de evidencias. Libros (los nicos que ella haba visto fuera de la biblioteca), grabados, colmillos tallados, arpones rotos. Huesos y cuernos y pieles. En los aos que llevaba trabajando para l, Tintinnabulum y sus siete colaboradores haban compartido sus conocimientos con Anguilagua. Tiburones cornudos, ballenas y cetceos; ictihuesos; caparazorcas: los haba capturado v arponeado a todos, por su carne, para defenderse, por deporte. Algunas veces, cuando los ocho se reunan, Angevine apoyaba la oreja en la madera y esperaba pero slo consegua escuchar algn sonido ocasional. Lo bastante para descubrir ciertas cosas tentadoras. Oa al loco del barco, Argentarius, al que nadie vea nunca, oa cmo les gritaba y les deca que tena miedo. Una antigua presa le haba hecho aquello aos atrs, descubri ella despus de algn tiempo. Eso haba galvanizado a sus camaradas. Pretendan afirmar su autoridad sobre las profundidades marinas, imponerse a aquel reino terrible. Cuando los oa hablar de caza, slo parecan interesados por las presas ms grandes: el leviatn, el lahamu, el dios sepia. Por qu no el avanc? No era ninguna sorpresa, pens Angevine. Es de fiar? repiti Tintinnabulum. S dijo Angevine. Es un buen hombre. Est muy agradecido por haber sido rescatado de las colonias y odia a Nueva Crobuzon. Solicit ser Rehecho para poder nadar mejor, para poder trabajar mejor en el puerto... ahora es una criatura marina. Yo dira que es tan leal como cualquier nativo de Anguilagua. Tintinnabulum se puso en pie y apag la caldera de Angevine. Frunca los labios en un gesto reflexivo. Se volvi hacia una larga lista manuscrita que descansaba sobre su escritorio. Cmo se llama? dijo. Asinti, se inclin y aadi, con letra cuidadosa, Tanner Sack.

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Los rumores y el boca a boca eran an ms importantes en Armada que en Nueva Crobuzon, pero la ciudad pirata tampoco careca de un sistema ms formal de medios de comunicacin. Haba pregoneros que difundan a voces la lnea ms o menos oficial de los diferentes paseos. Haba unos pocos boletines de noticias y peridicos, impresos con una calidad penosa, hojas saturadas de tinta que se reutilizaban constantemente. La mayora se publicaba de forma irregular, cuando los redactores e impresores lograban encontrar tiempo o reunir los recursos que necesitaban para hacerlo. Muchos eran gratuitos y la mayora era de muy poca calidad: uno o dos hojas plegadas y llenas a rebosar de texto. En Armada abundaban las salas de msica y los salones de juego, lugares ordinarios y muy populares, de modo que las publicaciones estaban llenas de reseas y crticas. Algunas contenan secciones de cotilleo o crnicas del escndalo pero a Bellis le parecan deprimentes hojas parroquiales. Las disputas sobre la adjudicacin de unos bienes robados o sobre la identidad del paseo responsable de alguna expedicin eran de ordinario los temas ms provocativos o controvertidos que llegaban a tocar. Y eso, las hojas de noticias a las que lograba encontrarles algn sentido. En la hbrida cultura de Armada estaban representadas tantas tradiciones periodsticas diferentes como existan en todo Bas-Lag, junto a formas nicas nacidas en la ciudad pirata. Ms a Menudo que lo Contrario era un semanario que daba cuenta en verso de los ltimos fallecimientos acaecidos. La Preocupacin de Juhangirr, publicado en Vos-y-los-Vuestros, no tena texto y contaba las historias que consideraba importantes (segn criterios que Bellis ignoraba) por medio de secuencias de toscas ilustraciones. Ocasionalmente, lea La Bandera o La Voz del Consejo, que se publicaban en Raleas. La Bandera era, probablemente, el medio ms fiable que exista en la ciudad si uno quera mantenerse informado. La Voz del Consejo era una publicacin poltica, un foro de debate en el que se contrastaban las ventajas de los sistemas gubernamentales de los diferentes paseos: la democracia de Raleas, la monarqua femenina y solar de Jhour, la "benevolencia absolutista" de Anguilagua; el protectorado del Brucolaco y as sucesivamente. Las dos publicaciones, a pesar de que alardeaban de tolerar el disenso, eran ms o menos leales al Consejo Democrtico de Raleas. De modo que para Bellis, que haba empezado a comprender las sutilezas de la poltica de Armada, no supuso una gran sorpresa cuando La Bandera y La Voz del Concilio empezaron a expresar sus dudas sobre el proyecto de convocar al avanc. Al principio se mostraron prudentes.

"La Invocacin ser un triunfo de la ciencia", rezaba el editorial de La Bandera, "pero se plantean algunas preguntas. Todo lo que signifique mayor poder para la ciudad es bueno pero, cul ser el precio?". No pas mucho tiempo antes de que sus objeciones se volvieran ms estridentes. Pero con Armada sumergida an en la oleada de entusiasmo desatada por la extraordinaria declaracin de Anguilagua, las voces que pedan prudencia o rechazaban abiertamente el proyecto eran una pequea minora. En los bares incluso los de Raleas y Otoo Seco reinaba una excitacin generalizada. La magnitud de la empresa, la prometida captura de un avanc, por el amor de los dioses, provocaba vrtigo. Sin embargo, aunque ignorados, los escpticos expresaban su oposicin en las pginas de unos pocos peridicos, en panfletos y en psters. El reclutamiento dio comienzo. Se haba convocado una reunin especial en Puerto Basilio. Tanner Sack se rascaba los tentculos y esperaba. Al cabo de un rato, el sargento-alguacil dio un paso al frente. Tengo aqu una lista grit de ingenieros y otros trabajadores que han sido convocados por los Amantes para colaborar en un proyecto especial de la ciudad. Los cuchicheos y murmullos aumentaron un instante y al siguiente remitieron. Nadie dudaba cul era ese proyecto especial. Cada vez que pronunciaba un nombre, se produca una excitacin audible entre el individuo y quienes lo rodeaban. Los nombres no suponan ninguna sorpresa para Tanner. Reconoci a los mejores de sus colegas: los trabajadores ms rpidos, los ingenieros ms habilidosos que haban estado ms recientemente en contacto con tecnologa de ltima generacin. Algunos de ellos haban sido capturados haca poco tiempo: una cantidad desproporcionada provena de Nueva Crobuzon y un porcentaje importante de estos eran Rehechos que haban venido en el propio Terpscore. Slo se dio cuenta de que haban pronunciado su nombre cuando un camarada entusiasta empez a darle palmadas en la espalda. Una tensin que, sin que se diera cuenta, haba estado acumulndose en su interior, se liber y pudo relajarse. Comprendi que haba estado esperando aquello. Se lo mereca. Haba ms gente reunida en el Grande Oriente, trabajadores de los distritos industriales, de las fundiciones y de los laboratorios. Se estaban celebrando entrevistas. Los metalrgicos eran separados de los ingenieros y los trabajadores de la rama qumica. Se les someti a diversos cuestionarios, sus conocimientos fueron evaluados. Se utilizaba la persuasin, pero no la coercin. A la primera (vaga) mencin de los anophelii, al primer atisbo de la naturaleza de la isla, varios hombres y mujeres se negaron a tomar parte en el proyecto. Tanner estaba un poco asustado. Pero no puedes decir que no a esto, admiti para s, ocurra lo que ocurra. Despus de que anocheciera, cuando los exmenes y las preguntas hubieron terminado, Tanner y los dems fueron llevados a uno de los salones del Grande

Oriente. La cmara, de cobre y madera negra, era enorme y estaba decorada con un gusto exquisito. Quedaban unas treinta personas. Nos han reducido mucho, pens Tanner. Se hizo un silencio absoluto en cuanto entraron los Amantes. Al igual que el primer da, venan flanqueados por Tintinnabulum e Uther Doul. Qu vais a contarme esta vez?, pens Tanner lentamente. Ms maravillas? Ms cambios? Cuando los Amantes hablaron, les contaron toda la historia de la isla y todos los presentes se vieron atrapados por su relato. Tanner se apoy contra una pared y escuch. Trat de cultivar su escepticismo el plan era tan absurdo, poda fallar de tantas maneras diferentes pero descubri que le resultaba imposible. Escuch, con el corazn cada vez ms acelerado, mientras los Amantes y Tintinnabulum les contaban a sus nuevos compaeros y a l que marcharan a la isla de los hombres mosquito, que buscaran a un cientfico que quiz no siguiese con vida y, tras consultarle, construiran mquinas para apresar a la ms extraordinaria criatura que jams navegara por los mares de Bas-Lag. Por todas partes, se estaban reuniendo las fuerzas contrarias a la Invocacin. En el corazn mismo de Otoo Seco se encontraba el Uroc. Era un enorme y antiguo navo, grueso y severo, de casi ciento setenta metros de eslora y ms de treinta de anchura en el punto medio de su cubierta principal. Sus dimensiones, silueta y especificaciones eran nicas. Nadie en todo Armada conoca con certeza su edad ni su procedencia original. Existan rumores, de hecho, que aseguraban que el Uroc era tan falso como una moneda de cartn. Despus de todo, no era un clper ni una barcaza ni un barcocarroza ni ningn otro buque de diseo conocido: era imposible que algo con aquella peculiar forma pudiera haber surcado los mares alguna vez, o al menos eso se deca. El Uroc haba sido construido en la propia Armada, decan los escpticos, en el mismo lugar en el que ahora se encontraba. No era un barco capturado y reacondicionado, decan: no era ms que un montn de madera y hierro que imitaba a un navo varado. Algunos saban que no era as. Haba an unos pocos, muy pocos, que recordaban la llegada del Uroc. Entre ellos estaba el Brucolaco, quien por entonces haba sido su tripulante; el nico. Cada noche, cuando se pona el sol, despertaba. A salvo de los rayos del sol, se encaramaba a las barrocas torres-mstil del Uroc. Sacaba las manos por los ventanucos y acariciaba los dientes y escamas que sobresalan de los irregulares travesaos. Con las yemas de unos dedos dotados de sobrehumana sensibilidad, perciba los diminutos latidos de potencia bajo aquellas capas de fino metal, cermica y madera, como sangre fluyendo por los capilares. Saba que el Uroc podra volver a navegar si llegara a ser necesario. Haba sido construido antes de su a-muerte o su primer nacimiento. A miles de kilmetros de distancia, en un lugar que ninguno de los habitantes vivos de Armada

haba visto jams. Haban pasado generaciones desde que la ciudad flotante visitara aquel lugar y el Brucolaco deseaba fervientemente que no volviera a hacerlo nunca. El Uroc era un navo lunar. Navegaba impulsado por la luz de la luna. Cubiertas de extraa apariencia brotaban de su cuerpo como formaciones geolgicas. Los intrincados segmentos de su puente de mltiples alturas, la hendidura abierta en el centro de lomo, la retorcida arquitectura de las portillas y los camarotes lo identificaban. Su ancho cuerpo estaba hollado por agujas, algunas de las cuales hacan las veces de mstiles mientras otras se afilaban hasta desaparecer. Al igual que ocurra con el Grande Oriente, no se haba construido nada sobre el Uroc pero las embarcaciones que se extendan a su alrededor estaban saturadas de edificios y construcciones de ladrillo. Pero, si el Grande Oriente se mantena inmaculado por una cuestin poltica, en el caso del Uroc nunca se haba sugerido la posibilidad de hacerlo. Su topografa no lo hubiera permitido. Durante el da pareca blanquecino y enfermizo. No era una visin agradable. Pero conforme la luz se iba apagando, su superficie empezaba a brillar con un sutil color nacarado, como si estuviera poblada por colores espectrales. Entonces se converta en algo digno de verse. Y era entonces cuando el Brucolaco caminaba por sus cubiertas. Algunas veces celebraba reuniones en sus inquietantes salones. Haca llamar a sus lugartenientes a-muertos para discutir asuntos del paseo, como la hemotasa, el impuesto en sangre de Otoo Seco. Es lo que nos hace nicos, les deca. Es lo que nos da nuestra fuerza y vuelve leales a nuestros ciudadanos. Aquella noche, mientras Tanner Sack y los dems participantes en el proyecto de Anguilagua dorman o reflexionaban sobre lo que tendran que hacer, el Brucolaco daba la bienvenida a unos visitantes a bordo del Uroc. Una delegacin del Consejo de Raleas, lo bastante ingenua como para creer que su presencia all era un secreto (el Brucolaco no se dejaba engaar por tales ilusiones: separ unas pisadas concretas del palimpsesto que llegaba hasta sus odos desde los barcos circundantes y las atribuy sin dificultades a un espa de Anguilagua). Los consejeros de Raleas estaban nerviosos en el navo lunar. Seguan al Brucolaco muy juntos, tratando de no mostrar inquietud. Consciente de que sus invitados necesitaban la luz, el Brucolaco haba encendido antorchas en los pasillos. Haba decidido no utilizar luz de gas, por el pequeo placer malicioso que le proporcionaba la ostentacin y sabiendo que las sombras que proyectaran las antorchas revolotearan tan impredecibles y predatorias como murcilagos en los estrechos pasillos del barco. La sala de reuniones circular se encontraba en la ms ancha de las torres-mstil, a casi veinte metros de altura sobre la cubierta. Era opulenta y poco acogedora, decorada con azabache, peltre y plomo delicadamente trabajados. No haba velas ni antorchas en ella pero una luz glida delineaba con cientfica claridad el interior: la luz de la luna y las estrellas era recogida en los mstiles del barco, amplificada y enviada a travs de huecos forrados con espejos, parecidos a venas, y emerga como una hemorragia en la cmara. La extraa iluminacin privaba a la escena de todo color. Seoras, caballeros dijo el Brucolaco con su tono susurrante y gutural. Se ech atrs la melena, sabore el aire con su lengua serpentina e indic a sus invitados

que tomaran asiento en torno a la mesa de madera de arboscuro. Observ cmo elegan sus asientos: humano, hotchi, llorgiss y seres de otras razas, todos ellos mirndolo con miedo. Se nos han adelantado continu. Sugiero que consideremos nuestra respuesta. Otoo Seco se pareca mucho a Anguilagua: las cubiertas de centenares de esquifes, barcazas y grandes embarcaciones, iluminadas contra la oscuridad de la noche y vivas con el bullicio de los bares y las casas de juego. Pero por encima de ellas, en silencio, amenazante, se ergua la distorsionada silueta del Uroc. Contemplaba a los habitantes de Otoo Seco sin comentario o censura o entusiasmo y ellos respondan, mirndolo de soslayo con una especie de orgullo cauteloso e inquieto. Tenan ms libertad y ms voz que los que vivan en Anguilagua, se recordaban a s mismos: ms proteccin que en Vos-y-los-Vuestros, ms autonoma que en Sombras. Los habitantes de Otoo Seco saban que muchos de los de otros paseos consideraban la hemotasa un precio demasiado alto por todo ello pero eso no era ms que un estpido remilgo. Los que ms vociferaban eran los que llevaban menos tiempo en la ciudad, sealaban ellos: extranjeros supersticiosos que todava no haban aprendido las costumbres de Armada. En Otoo Seco no se azotaba a los reos, les recordaban a esos recin llegados. Los bienes y diversiones estaban subvencionados para todos los que ostentaban un sello del paseo. Para los asuntos de importancia, el Brucolaco mantena reuniones con todo el que tena algo que decir. Los protega. All no exista nada parecido al gobierno anrquico y violento que caracterizaba al resto de la ciudad. Otoo Seco era un lugar seguro, civilizado, sus calles estaban limpias y cuidadas. La hemotasa era un precio razonable. Sentan un instinto protector hacia su paseo y una cierta inseguridad. El Uroc era su talismn y por muy bulliciosa y catica que fuera la noche, de tanto en cuanto volvan la mirada hacia l como en busca de tranquilidad. Aquella noche, como todas las noches, las torres-mstil del Uroc florecan con la inverosmil iluminacin que se conoca como fuego de san Telmo. Afectaba a todos los barcos alguna vez en su vida durante una tormenta elctrica o cuando la atmsfera estaba demasiado seca, pero para el navo lunar era tan segura y regular como las mareas. Las aves nocturnas, los murcilagos y las polillas se agolpaban a su alrededor y bailaban bajo su brillo. Chocaban entre s y se lanzaban dentelladas unos a otro y algunos descendan, atrados por las otras luces, ms pequeas que emitan las ventanas. En la sala de reuniones del Brucolaco, los consejeros levantaban la mirada, nerviosos por el constante traqueteo de pequeas alas contra los cristales. La reunin no iba bien. El Brucolaco estaba luchando. Necesitaba sinceramente llegar a un acuerdo con los consejeros y trataba de trabajar con ellos, proponer estrategias, revisar posibilidades. Pero le resultaba difcil poner freno a su capacidad de intimidacin. Era el corazn de su poder y su estrategia. l no era nativo de Armada: el Brucolaco haba visto

decenas de ciudades y naciones, en vida y en a-muerte, y haba sacado una cosa en claro: cuando los fugaces no eran sometidos por el terror, lo era el vampiro. Podan tenerse a s mismos por implacables depredadores de la noche, s, que se ocultaban y escondan su identidad en las ciudades y emergan de noche para cazar, pero la verdad era que dorman y se alimentaban con miedo. Los fugaces no soportaban su presencia: ser descubiertos significaba la muerte. Aquello se haba vuelto inaceptable para l. Cuando haba llevado la hemofagia a Armada, dos siglos atrs, haba llegado a una ciudad en la que no exista el horror homicida y reflejo hacia los de su raza: un lugar en el que poda vivir abiertamente. Pero el Brucolaco haba entendido desde el principio la contrapartida: l no tema a los fugaces as que ellos deban temerlo a l. Cosa que nunca le haba costado conseguir. Y ahora, cuando estaba enfermo de intrigas, cuando ansiaba aliados, cuando necesitaba ayuda y aquel puado mltiple de burcratas era todo cuanto tena, la dinmica del terror se haba vuelto demasiado slida como para sobreponerse a ella. El Consejo de Raleas tena miedo de trabajar con l. Cada mirada, cada ocasin en que se lama los dientes, cada exhalacin y cada leve movimiento de los puos, les recordaba lo que era. Quiz eso no significase nada, reflexion furiosamente. Qu ayuda podan prestarle? No poda hablarles de la Cicatriz. Le preguntaran cmo lo saba y l no podra contestar y no lo creeran. O tratara de explicarles lo de Doul, en cuyo caso lo veran como un traidor que mercadeaba secretos con la mano derecha de Anguilagua. Y aun as, casi seguro que no lo creeran. Uther, pens con lentitud, eres un cerdo astuto y manipulador. All sentado, en compaa de sus supuestos aliados, lo nico en lo que poda pensar era en lo muy prximo que se senta a Doul, en lo mucho que Doul y l compartan. No poda sacudirse de encima la sensacin por completo absurda de que los dos estaban trabajando juntos. El Brucolaco se sentaba y escuchaba las plticas y los malos razonamientos de los consejeros, aterrados por el cambio, preocupados por el equilibrio de poderes, escuchaba aquellas ridculas y absurdas abstracciones que no tenan la menor relacin con la naturaleza real del problema. Se discuta sobre la condicin precisa de la transgresin de los Amantes. Alguien sugiri que se apelase discretamente a los burcratas de Anguilagua... ideas carentes de contenido, impracticables, nada sistemticas. En un momento, alguno de los presentes mencion el nombre de Simn Fench. Nadie saba quin era pero su nombre se escuchaba cada vez con ms frecuencia en los crculos minoritarios que se oponan a la Invocacin. El Brucolaco esper, ansioso por escuchar alguna propuesta concreta. Pero el debate volvi a degenerar, rpidamente, y se torn de nuevo aire vaco. Esper y esper pero no se dijo nada vlido. Poda sentir el paso del sol por debajo del mundo. Un poco ms de una hora antes del amanecer, dej de hacer esfuerzos por contenerse. Dioses, joder gru con un susurro de ultratumba. Los consejeros, aterrados, callaron al instante. Se puso en pie y extendi los brazos. Llevo horas

escuchndolos sise, escuchando cmo escupen su trillada mierda de caballo. Tpicos y desesperacin. Son ustedes ineficaces pronunci la palabra como si fuera una maldicin capaz de destrozarles el alma. Son un fracaso. No sirven para nada. Fuera de mi barco. Hubo un momento de silencio, antes de que la masa de consejeros se pusiera penosamente en pie, tratando de conservar al menos un pice de su dignidad. Uno de ellos Vordakine, una de las mejores, una mujer por la que el Brucolaco senta an una pizca de respeto abri la boca para protestar. Estaba plida, pero no se dejaba arredrar. El Brucolaco dobl los brazos sobre la cabeza como si fueran alas, abri la boca, su lengua se desenroll y dej que sus colmillos envenenados descendieran en una dentellada fugaz mientras sus manos se crispaban en un gesto salvaje. Vordakine cerr la boca al instante y sigui a sus colegas hasta la puerta, con el rostro lleno de clera y miedo. Cuando todos se hubieron marchado y volvi a estar a solas, el Brucolaco se dej caer sobre su silla. Corred a casa, jodidas bolsas de sangre, pens. Esboz una sonrisa repentina y helada al recordar la absurda pantomima que haba interpretado al final. Por las tetas de la luna, se dijo con cinismo, probablemente creen que puedo transformarme en murcilago. Al rememorar su terror, le vino de pronto a la mente el recuerdo del nico lugar en el que haba vivido abiertamente su a-muerte y se estremeci. La excepcin a su regla, el nico lugar en el que el flujo del miedo entre el fugaz y el vampiro no funcionaba. Gracias a los seores de la sangre, a los marchitos, a los dioses de la sal y el fuego, nunca tendr que regresar all. A aquel lugar en el que era libre estaba obligado a serlo de toda pretensin, de toda ilusin. Donde la verdadera naturaleza de los fugaces, los muertos y los a-muertos estaba a la vista de todos. La patria de Uther Doul. En las montaas. Recordaba las fras montaas, el implacable pas de la piedra, mucho ms tolerante que la puta ciudad de Doul.

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Un encargo extraordinario haba llegado a los grandes talleres del paseo de Jhour. Uno de los pilares de la economa del paseo era la construccin de aeronaves. Para los dirigibles rgidos, semi-rgidos y no-rgidos, para los aerstatos y los motores, las factoras de Jhour suponan una garanta de calidad. El Arrogancia era la embarcacin ms grande del cielo de Armada. Haba sido capturado dcadas atrs, herido de muerte tras alguna batalla ya olvidada y se conservaba como una extravagancia y para utilizarlo como torre de vigilancia. Los aerstatos mviles de la ciudad no alcanzaban ni la mitad de su tamao. Los mayores de ellos apenas llegaban a los sesenta metros de longitud. Recorran el permetro de la ciudad con sus sedados zumbidos, con nombres completamente inadecuados como Barracuda. Los ingenieros aerostticos tenan problemas de espacio: en Armada no haba lugar donde pudieran fabricarse vehculos como las ms grandes aeronaves de Nueva Crobuzon o los exploradores y lanzaderas de Myrshock, doscientos cincuenta metros de metal y cuero. Y, en todo caso, Armada no tena necesidad de contar con vehculos como aquellos. Hasta ahora, pareca. La maana siguiente al lanzamiento de los panfletos, la plantilla completa de Construcciones Aeronuticas, situada en el Custodia tejedores, ingenieros, diseadores, metalrgicos e incontables otros fue convocada por un capataz plido de incredulidad. Por todo el remozado vapor que albergaba la fbrica, los esqueletos de diversos dirigibles yacan sin que nadie trabajara en ellos mientras el hombre les explicaba, con voz vacilante, el encargo. Tenan dos semanas. Silas estaba en lo cierto, pens Bellis. l nunca hubiera podido ser incluido en la lista de quienes viajaran a la isla. Hasta ella, aislada como estaba de los escndalos y las intrigas de la ciudad, empezaba a or hablar de Simon Fench con creciente regularidad. Naturalmente, por el momento no eran ms que vagos rumores. Carrianne haba mencionado algo sobre alguien que tena dudas con respecto a la Invocacin, que haba ledo un panfleto de un tal Fink o Fitch o Fench. Shekel le coment que pensaba que la Invocacin era una excelente idea pero que haba odo que alguien llamado Fench deca que los Amantes se estaban buscando problemas. Bellis segua asombrada por la habilidad de Silas de infiltrarse bajo la epidermis de la ciudad. No estaba en peligro?, se preguntaba. Acaso no lo estaban buscando los Amantes? Sonri al pensar en Shekel. No haban podido seguir con sus lecciones desde haca algn tiempo pero la ltima vez que la haba visitado, recientemente, haba

aprovechado unos pocos minutos para demostrarle, lleno de orgullo, que ya no necesitaba su ayuda. Haba venido para preguntarle por el libro de Krach Aum. Shekel no era ningn estpido. Se haba dado cuenta de que aquello deba de estar relacionado con los inesperados y tumultuosos acontecimientos de la ltima semana: la lluvia de panfletos, el extraordinario proyecto, el nuevo puesto de Tanner. Tenas razn le dijo ella. Me llev algn tiempo traducir el libro pero cuando supe lo que era... la descripcin de un experimento... Llamaron a un avanc la interrumpi Shekel y ella asinti. Cuando me di cuenta de lo que era prosigui, me asegur de que Tintinnabulum y los Amantes lo vieran. Es algo que necesitaban, parte de su proyecto... El libro que yo encontr haba dicho Shekel, y empez a sonrer. En Construcciones Aeronuticas Custodia se estaba dando forma a una inmensa estructura de alambre y vigas. En una esquina de la enorme sala haba una pesada nube de cuero color ante. Un centenar de hombres y mujeres se sentaba alrededor de sus bordes, armados con una aguja del grosor de un dedo en cada mano y cosan con ambas. Haba tinas de productos qumicos, resina y gutapercha para sellar el enorme globo. Estructuras de madera y metal incandescente recin salido de las forjas empezaban a tomar las formas de gndolas de observacin y control. El taller del Custodia, por muy grande que fuera, no podra contener el encargo en su forma final. En vez de ello, una vez que todos los componentes estuvieran terminados, seran transportados hasta la cubierta del Grande Oriente, donde se insertaran los globos, se uniran con remaches las secciones del esqueleto y se colocara y cosera el revestimiento de cuero. El Grande Oriente era el nico barco de Armada lo bastante grande para ello. Era Da de la Cadena 20, o Dicielo 7 de Halconeras: a Bellis ya no le importaba. Llevaba cuatro das sin ver a Silas. Haca calor y los cantos de los pjaros inundaban el aire. Bellis tuvo un ataque de claustrofobia en su casa, pero cuando sali a la calle a pasear la sensacin no se aminor. Las casas y los flancos de los barcos parecan sudar bajo aquel calor marino. La opinin de Bellis sobre el mar no haba cambiado: su tamao y su monotona seguan agredindola. Pero aquella maana senta la inesperada y urgente necesidad de abandonar el abrigo de la ciudad. Se reprochaba las horas que haba esperado a Silas. No saba lo que le haba ocurrido pero la sensacin de estar sola, de que era posible que l no regresara, la haba endurecido rpidamente. Se dio cuenta de lo vulnerable que se haba vuelto y volvi a erigir una muralla a su alrededor, como un hueso. Sentada y esperando como una jodida nia, pensaba enfurecida. Los alguaciles venan a buscarla todos los das, la llevaban a presencia de los

Amantes y Tintinnabulum y los cazadores del Castor y frente a comits cuya relacin con la Invocacin ella no entenda. Su traduccin fue sometida a escrutinio y desmenuzada: tuvo que vrselas con un hombre que conoca el Kettai Alto, aunque no tan bien como ella. Le haba demandado detalles muy precisos: por qu haba elegido aquel tiempo, este fragmento de dilogo, por qu haba retorcido as aquella palabra. Se comportaba de manera belicosa y ella obtuvo un pequeo placer derribando sus argumentos. Y esta pgina de aqu le haba espetado l en una de tantas discusiones, por qu ha traducido la palabra morghol por "dispuesto"? Significa lo contrario! A causa de la voz y el tiempo haba respondido ella sin emocin aparente. Toda la oracin est en irnico continuo. Haba estado a punto de aadir Es fcil confundirlo con el pluscuamperfecto, pero se haba contenido. Ignoraba lo que significaba tanto interrogatorio. Se senta como si la estuviesen absorbiendo hasta dejarla seca. Senta un orgullo cauto por lo que estaba haciendo. Se haba mostrado entusiasmada con respecto al proyecto y la isla y enseguida se haba refrenado, como si estuviera teniendo lugar una confrontacin entre un deseo creciente y la tpica reaccin arisca y malhumorada de los que llevaban poco tiempo en la ciudad y estaban all en contra de su voluntad. Pero nadie le haba dicho an si ira con ellos a la isla y sa era la piedra angular de todo el plan. Se preguntaba si algo habra salido mal. Y, adems, Silas haba desaparecido. Quiz fuera hora, se dijo con frialdad, de urdir un nuevo plan. Si no funcionaba, si la dejaban atrs por otro intrprete, les contara la verdad, decidi. Suplicara clemencia para Nueva Crobuzon, les revelara lo del ataque de los grindil para que pudieran enviar el mensaje por ella. Pero, con una punzada de miedo desagradable, record las palabras pronunciadas por Uther Doul justo antes de volarle la cabeza al capitn Myzovic. A la potencia que represento no le importa en absoluto Nueva Crobuzon, haba dicho. En absoluto. Cruz el Puente Whiskey desde el Grosero, una barcaza situada en el extremo Menor de Anguilagua y subi a la amplia cubierta del clper Preocupacin de Darioch. Las calles de Sombras le parecan ms desiertas que las de Anguilagua, ms denudadas. Las fachadas, cuando las haba, eran ms sencillas. La madera estaba trabajada en patrones toscos y repetitivos. La Va Pompa era un mercado encajado entre Anguilagua y la Espuela del Reloj y el pavimento estaba lleno de carromatos y animales y gente que visitaba las tiendas: khepris, humanos y de otras razas, mezclados con los costrados que formaban la mitad de la poblacin del paseo. Bellis poda reconocer ahora a los costrados aun sin su armadura, a causa de su distintiva fisonoma corpulenta y su tez cenicienta. Pas junto a un templo cuyos cuernos estaban en silencio y cuyos guardias se ornamentaban con placas de cogulos. Ms all haba un herbolario, con hojas secas de astringentes que en aquel calor despedan fuertes aromas. Haba sacos de la distintiva sanguina amarilla, que se herva para preparar la infusin anticoagulante. Poda ver hombres y mujeres bebindola de un caldero. Se tomaba para prevenir ataques de embolia: los costrados

eran susceptibles a una coagulacin brusca y total de la sangre de las venas que transformaba a quien la experimentaba en una estatua retorcida. Bellis se encontraba entre los surcos de unas ruedas, enfrente de un almacn. Se apart del camino de una bestia de tiro, una especie de caballo pigmeo de raza mestiza, que arrastraba un carromato en su direccin y subi a una insegura plataforma que conduca a una parte ms tranquila de la ciudad. Parada entre dos barcos, Bellis se volvi a mirar el agua. Poda ver la mole desgarbada de un barco-carroza, las curvas de un voluminoso vapor de palas. Y ms all de ellos haba otros. Cada barco inserto en una red de puentes, suspendida por pasarelas que se balanceaban con suavidad. Haba un constante trfico de personas sobre ellas. Bellis se sinti sola. El Jardn de las Esculturas ocupaba la parte delantera de una corbeta de setenta metros. Le haban quitado los caones haca tiempo y sus mstiles y sombreretes haban sido reciclados. Una pequea plaza llena de cafs y bares se introduca en la plaza, como una playa en el mar. Bellis sinti que sus pasos cambiaban al pasar de los caminos de madera y grava a la blanda tierra de los jardines. Slo tena una fraccin de la extensin del Parque Crum, era una franja de rboles jvenes y csped bien cuidado que enmarcaba varias dcadas de trabajo en esculturas de diferentes estilos y materiales. Haba bancos de hierro de intrincado diseo entre los rboles y las estatuas. Y en un extremo del parque, sobre una pequea plataforma baja, se encontraba el mar. A Bellis se le entrecort el aliento al verlo. No pudo evitarlo. Haba hombres y mujeres sentados en mesillas, tomando t y licores, o caminando por el parque. Parecan brillantes y chillones bajo el sol. Al observar cmo paseaban en calma o daban sorbitos a sus bebidas, Bellis casi tuvo que sacudir la cabeza para recordar que eran piratas: hombres duros, marcados, que vivan del saqueo. Todos ellos eran piratas. Mir sus esculturas favoritas al pasar junto a ellas: El Rossignol Amenazante; Mueca y Diente. Se detuvo y mir ms all de La Proposicin, un bloque de jade sin desbastar y parecido a una lpida, por encima de una pared de madera, al mar: a los vapores y remolcadores que arrastraban pesadamente la ciudad. Se vean dos caoneras y un aerstato artillado sobre ellas, avanzando con aire protector por las aguas limtrofes de Armada. Un bergantn pirata estaba rodeando la ciudad en direccin norte, presto para partir. Observ cmo emprenda su viaje de dos, tres o cuatro meses de duracin, una travesa de depredacin. Por voluntad de su capitn? Por causa de algn gran proyecto pergeado por los gobernantes del paseo? Al otro extremo del mar, a kilmetros de distancia, Bellis divis la silueta de un vapor que se diriga a la ciudad. Estaba claro que era un barco de Armada, o quiz un mercante al que se dispensaba un trato especial. Puede que llegase desde miles de kilmetros de distancia, pens. Era posible que Armada estuviera en otro mar en el

momento de su partida. Y a pesar de ello, concluido su cometido sus robos, sus saqueos regresaba a su casa con infalible navegacin. Aqul era uno de los mayores misterios de Armada. Una bandada de pjaros rompi a gritar tras ella. No tena la menor idea de qu especie se trataba y tampoco le importaba pero los escuch con ignorante placer. Y entonces, como anunciado por la fanfarria de aves, apareci Silas caminando en silencio hacia ella. Empez a levantarse pero l no se detuvo al llegar a su lado. Sintate le dijo con voz seca, mientras se paraba junto a la barandilla y se inclinaba por la borda. Ella se qued helada y esper. l se qued all, sin mirarla, a cierta distancia. Permanecieron as un buen rato. Han estado vigilando tu casa dijo al fin. Por eso no he ido. Por eso he estado fuera. Me estn siguiendo? dijo Bellis. El tono idiota de sus palabras le pareci detestable. ste es mi trabajo, Bellis dijo Silas. Soy yo el que sabe cmo se hace. Las entrevistas slo revelan cosas hasta un punto. Tenan que comprobarlo todo. No deberas estar sorprendida. Y... nos estn vigilando ahora? Silas se encogi ligeramente de hombros. No lo creo se volvi poco a poco. No lo creo pero no podemos estar seguros apenas mova la boca al hablar. Han estado en el exterior de la casa los cuatro ltimos das. Te siguieron por lo menos hasta los exteriores de Sombras. Creo que all perdieron el inters pero no quiero arriesgarme. Si nos relacionan, si se dan cuenta de que su intrprete y Simon Fench se conocen... estaremos jodidos. Silas Bellis habl con fra resignacin. No soy su intrprete. No me han pedido que vaya con ellos. Deben de tener otra persona. Maana dijo l. Te lo van a pedir maana. Ests seguro? dijo Bellis con voz calmada. Sus entraas, sin embargo, estaban temblando, de excitacin o presentimiento o algo as. Se control para no preguntar De qu ests hablando? o Cmo lo sabes? Maana repiti l, creme. Lo hizo. Y al instante se sinti casi enferma de ver cmo penetraba l las capas de intriga sin esfuerzo aparente. Sus tentculos de influencia e informacin alcanzaban gran profundidad, era como una especie de parsito que se alimentaba de secretos y los succionaba desde debajo de la piel de la ciudad. Bellis lo mir con cauto respeto. Vendrn a verte maana continu Silas. Estars en el grupo que ir a la isla. El plan prosigue como discutimos. Piensan pasar dos semanas en la isla, as que tienes quince das para hacer llegar la informacin a un barco de Dreer Samher. Tendrs todo lo que necesites para convencerlos de que la lleven a Nueva Crobuzon. Yo te lo dar. De verdad crees que puedes convencerlos? dijo Bellis. No suelen aventurarse al norte de Shankell... Nueva Crobuzon est casi mil kilmetros alejada de su ruta. Por Jabber, Bellis... Silas segua hablando en voz baja. No, no podr

convencerlos. Yo no estar all. T tendrs que hacerlo. Bellis chasque la lengua, irritada con l, pero no dijo nada. Te dar lo que necesites le dijo el hombre. Una carta en sal y en ragamol. Sellos, documentos oficiales y pruebas. Lo necesario para convencer a los mercaderes cactos de que se atrevan a viajar al norte por nosotros. Y lo suficiente para convencer al gobierno de Nueva Crobuzon de lo que est ocurriendo. Lo suficiente para protegerlos. El parque se balanceaba con las olas. Las esculturas crujan cuando corregan su posicin. Silas y Bellis guardaron silencio. Durante un rato no hubo ms sonido que el ruido de las olas y los pjaros. Sabrn que estamos vivos, pens Bellis. Al menos sabrn que l est vivo. Fren ese pensamiento, rpidamente. Podemos hacerlo dijo con voz decidida. Tendrs que encontrar el modo dijo Silas. Eres consciente de lo que est en juego? No me trates como a una jodida imbcil, pens con furia pero l la mir a los ojos un segundo y no le pareci que estuviera avergonzado. Te das cuenta repiti de lo que tendrs que hacer? Habr guardias, guardias armadanos. Tendrs que darles esquinazo. Tendrs que escapar de los anophelii, por el amor de Jabber. Puedes hacerlo? Lo conseguir dijo Bellis con voz fra y l asinti lentamente. Silas empez a hablar de nuevo y, durante una fraccin de segundo, pareci no saber muy bien qu decir. No tendr... no tendr ocasin de verte dijo con voz lenta. Ser mejor que me quite de en medio. Por supuesto dijo Bellis. Ahora no podemos correr el menor riesgo. El rostro de Silas revel por un instante una especie de infelicidad, algo que haba quedado sin completar. Bellis apret los labios. Lo siento y tambin siento... dijo Silas. Se encogi de hombros y apart la mirada. Cuando regreses y todo haya acabado, quiz podamos... su voz se apag. Bellis sinti una leve sorpresa por su tristeza. Ella no senta nada. Ni siquiera se senta decepcionada. Haban buscado y encontrado algo el uno en el otro y haban hecho negocios juntos (una forma completamente absurda de describir su proyecto), pero eso era todo. No albergaba ninguna clase de malos sentimientos hacia l. Hasta senta un residuo de afecto y gratitud, como una pelcula de grasa. Pero nada ms que eso. Su tono vacilante, su pena y sus disculpas y el atisbo de unos sentimientos ms profundos la sorprendieron. Descubri, con floreciente inters, que no estaba del todo convencida. No crea sus insinuaciones. No saba si l mismo las crea pero supo en aquel instante que ella no. Eso la calm. Sigui sentada all, sin moverse, despus de que l se hubiera ido, con las manos juntas, el plido rostro azotado por el viento. Vinieron y le dijeron que necesitaban sus habilidades como lingista, que iba a

formar parte de una expedicin cientfica. En el interior del Grande Oriente, desde una de las pequeas habitaciones que se apiaban uno o dos pisos por encima de la cubierta, Bellis contemplaba los barcos circundantes de Anguilagua y el bauprs del Grande Oriente sobre ellos. Las chimeneas del barco estaban limpias; sus mstiles sobresalan setenta, cien metros, como rboles muertos y denudados cuyos troncos se hundan profundamente entre capa tras capa de salones y entresuelos. Tendidas a lo largo de la cubierta, como los restos de un fsil roto, se encontraban las entraas de una enorme aeronave; curvas de metal semejantes a listones de barril o costillas; propelentes con sus respectivos motores; enormes globos flccidos. Se extendan a lo largo de los centenares de metros de la cubierta del Grande Oriente, rodeando la base de los mstiles. Cuadrillas de ingenieros las estaban montando, construyendo la enorme mquina a segmentos. Los ruidos y el resplandor del metal al rojo le llegaban a Bellis a travs de las ventanas. Llegaron los Amantes y la reunin dio comienzo. Aquella noche, Bellis tuvo insomnio. Al cabo de un rato dej de tratar de dormir y, con cierta indecisin, se puso de nuevo a escribir su carta. Se senta como si todo aquello le estuviera ocurriendo a otra persona. Cada da la llevaban hasta el Grande Oriente. Unos treinta y cinco hombres y mujeres se reunan en aquella sala. Algunos de ellos eran Rehechos. Uno o dos, de eso estaba segura, provenan del Terpscore. Reconoci al compaero de Shekel, Tanner Sack, y vio que tambin l la reconoca. El calor haba llegado muy deprisa. La ciudad haba entrado, a paso de tortuga, en una nueva franja de los mares del mundo. El aire era seco y la temperatura superaba a diario la de los veranos ms calurosos de Nueva Crobuzon. Ella contemplaba aquel cielo nuevo y duro y senta que menguaba bajo su influencia. Sudaba, fumaba menos y llevaba ropa ms liviana. En las calles, la gente caminaba desnuda de cintura para arriba y el cielo estaba lleno de ruidosas aves estivales. El agua que rodeaba a la ciudad era ms clara y se vean bancos de peces de colores nadando en la superficie. Las plataformas de Anguilagua empezaron a oler. Los informes se los daban Hedrigall y otros como l: cactos capturados que haban trabajado antiguamente como mercaderes para Dreer Samher. Hedrigall era un orador brillante y su aprendizaje como narrador de fbulas haca que sus descripciones y explicaciones sonaran como historias salvajemente excitantes. Aqul era un rasgo peligroso. Le habl a Bellis y a sus nuevos compaeros sobre la isla de los anophelii. Y, mientras escuchaba sus historias, Bellis empez a preguntarse si no habra aceptado una tarea que le sera imposible completar. Tintinnabulum participaba algunas veces en las reuniones. Al menos uno de los Amantes estaba siempre presente. Y algunas veces, cosa que haca que Bellis se sintiera inquieta, Uther Doul esperaba en segundo plano, reclinado contra la pared, con la mano apoyada en la espada.

No poda evitar mirarlo.

En el exterior, la aeronave empezaba a tomar una forma parecida a la de una ballena de contornos imprecisos. Bellis vio que se disponan escalerillas en su interior. Estaban construyendo camarotes de aspecto poco slido. El cuero, empapado de alquitrn o de savia, comenzaba a colocarse en su lugar. Haba sido un montn de partes y luego un cuerpo segmentado y ms tarde un trabajo en marcha y ahora estaba empezando a convertirse en una vasta aeronave. Estaba inclinado sobre la cubierta. Era como un insecto recin salido de su crislida: demasiado dbil para volar, pero cuya forma era ya claramente discernible. Bellis pasaba las calientes noches a solas, sentada en su cama, sudando y fumando, terriblemente asustada por lo que tena que hacer pero casi temblando de excitacin. Algunas veces se levantaba y paseaba slo para or el ruido de sus pasos sobre el suelo, disfrutando del hecho de que era la nica cosa en la habitacin que haca ruido.

20
Das cortos, incmodamente calurosos y noches sudorosas e interminables. La luz diurna iba durando ms conforme pasaban las semanas pero a pesar de ello, las prolongadas y pegajosas noches de verano le absorban a la ciudad su fuerza. En las intersecciones entre paseos se producan peleas poco entusiastas. Un grupo de matones de Anguilagua que haba salido a emborracharse poda terminar en el mismo bar que unos cuantos habitantes de Otoo Seco. Al principio no habra ms que unos pocos murmullos malhumorados: los de Anguilagua farfullaran algo sobre amantes de sanguijuelas o chaperos de demonios. Los de Otoo Seco contaran en voz alta uno o dos chistes sobre pervertidos al timn y se reiran de ms haciendo bromas sobre gente con cicatrices. Una pocas copas o rayas o caladas ms tarde empezaran los puetazos, pero por alguna razn, las energas de los camorristas no solan parecer empeadas del todo en la pelea. Hacan lo que se esperaba de ellos, poco ms. A medianoche las calles empezaban a vaciarse y hacia las dos o las tres estaban vacas casi por completo. El zumbido de los barcos circundantes no cesaba nunca. Haba fbricas y talleres en diversos distritos industriales, apestosas factoras humeantes situadas en la parte trasera de viejos barcos, que nunca paraban. Las patrullas nocturnas, cada paseo con sus propios colores, se movan entre las sombras de la ciudad. Armada no era como Nueva Crobuzon. No exista una economa alternativa de basura, miseria y supervivencia: los bajos de los edificios vacos no albergaban una masa de mendigos y pobres de solemnidad. No haba basureros que saquear: los desperdicios de la ciudad eran reciclados hasta que no se poda sacar nada ms de ellos y el resto era arrojado al mar junto con los cadveres, como un rastro que se iba disolviendo a medida que se hunda. Haba barrios de chabolas que cubran por completo balandros y fragatas, casuchas ocupadas que enmohecan en el aire salado y caliente mientras sudaban materia sobre sus habitantes. Los trabajadores cactos de Jhour dorman apelotonados en caserones baratos. Pero los que provenan de Nueva Crobuzon podan ver la diferencia. Aqu la pobreza mataba menos. Las peleas se deban ms a la bebida que a la desesperacin. Aqu era ms fcil encontrar un techo, aunque fuese uno del que lloviese yeso. No haba vagabundos acurrucados en los ngulos de la arquitectura observando a los paseantes nocturnos. De modo que a altas horas de la noche, nadie se percat de la presencia de un hombre que se diriga al Grande Oriente. Caminaba sin prisas por las callejuelas menos salubres de Anguilagua. La calle Aguja y la calle Blodmead y el laberinto Wattlandaub, en el Insurgente; el Trama de Hebra, una barcaza que empezaba a adquirir una decoracin de camuflaje gracias a la

accin de los hongos; y luego el sumergible Pleno. Atraves las trampillas abiertas en su parte superior, cuidndose de permanecer en todo momento bajo la sombra que proyectaba la torre del periscopio cubierta de ampollas. A su espalda poda ver la plataforma Sorghum, su torre iluminada entre las agujas y los mstiles. El costado del Grande Oriente se elevaba desde la cubierta del Pleno como la pared de un can. Desde sus profundidades, ms all de la piel de metal, llegaban las vibraciones de una industria incansable. Haba rboles en la superficie del sumergible, cuyas races se aferraban al hierro como dedos nudosos. El hombre caminaba entre sus sombras y escuchaba el sonido rasposo y acelerado de los murcilagos sobre su cabeza. Haba diez o quince metros de mar entre el submarino y el acantilado metlico que era el costado del vapor. El hombre vea las luces y sombras de los dirigibles que recorran el cielo a altas horas de la noche y los dbiles y temblorosos rayos de luz que proyectaban sobre el pretil las antorchas de los alguaciles que patrullaban por la cubierta. Frente a l se encontraba la enorme y acusada curva de la rueda de estribor del Grande Oriente, la proteccin de las palas. Desde el fondo de la cubierta en forma de campana emergan como los pliegues de una falda los listones del gran mecanismo. El hombre abandon las sombras de los raquticos rboles. Se quit los zapatos y se los at al cinturn. Al ver que no vena nadie y que no se oa nada, camin hasta el extremo curvo del Pleno y se zambull en la fra agua con apenas un sonido casi inaudible. Slo mediaba un corto trecho a nado hasta el flanco del Grande Oriente y la sombra de la rueda. All, empapado y tenaz, el hombre se encaram a las palas de aquella rueda de veinte metros de anchura y se sumergi en las sombras. Se mova tan silenciosamente como era posible en aquel lugar. Trep hasta el extremo del enorme cigeal de la rueda y desde all alcanz una escotilla de servicio, olvidada tiempo atrs, cuyo emplazamiento l conoca. Fueron necesarios varios minutos de esfuerzo para arrancar la costra con que el tiempo haba cubierto la escotilla pero finalmente el hombre logr abrirla e introducirse a rastras en un estrecho pasillo hasta llegar a una enorme y silenciosa sala de mquinas abandonada al polvo mucho tiempo atrs. Se arrastr entre cilindros de treinta toneladas y enormes motores olvidados. La cmara era un laberinto de plataformas y pistones monolticos, una espesura de ruedas y engranajes tan enmaraada como una selva. No haba luces ni se levantaba polvo. Era como si el tiempo lo hubiese secado y abandonado. El hombre forz la cerradura y a continuacin esper sin hacer movimiento alguno, con la mano en la manija. Recordaba el mapa del barco. Saba adonde se diriga: ms all de los guardias. Por su profesin conoca algunos hechizos: pases que hacan dormir a los perros; palabras que lograban que se pegara a las sombras; pequeos trucos y brujeras. Pero dudaba mucho que pudieran protegerlo en aquel lugar. Con un suspiro, alarg la mano hacia el fardo envuelto en trapos que llevaba atado al cinturn. Tuvo un presentimiento.

Y sinti una oleada de excitacin temblorosa. Mientras desenvolva la pesada cosa, pens con nerviosismo que si de verdad comprendiera su funcionamiento, abrir la escotilla exterior o ahorrarse el desagradable bao nocturno hubiera sido cosa de nios. Segua siendo un torpe ignorante. Quit el ltimo de los trapos y levant la estatuilla. Era ms grande que su puo y estaba hecha de una piedra resbaladiza que pareca negra, gris o verde. Era fea. Se enroscaba alrededor de s misma como un feto, cubierta de lneas y volutas que sugeran aletas o tentculos o pliegues de piel. La factura era diestra pero resultaba desagradable a la vista y pareca concebida para hacer que las miradas se apartaran. La estatua observaba al hombre con su ojo abierto, media esfera perfecta de color negro sobre una boca redonda jalonada de dientes de pequeo tamao, como la de una lamprea. Estaba entreabierta y en su interior slo se vea oscuridad. Enroscada en la espalda de la figurilla, curvada adelante y atrs en capas, los pliegues dispuestos unos encima de otros, haba una capa de piel delgada y negra. Una lonja de tejido. Una aleta. Se hunda en la piedra. El hombre la recorri con el dedo. Su rostro se arrug, asqueado, pero saba lo que tena que hacer. Coloc los labios cerca de la cabeza de la estatua y empez a susurrar en una lengua siseante. Las sibilantes palabras resonaron con un tenue eco en la gran sala y se enroscaron entre la maquinaria muerta. El hombre recit versos de poder a la estatua mientras la acariciaba describiendo patrones prescritos. Sus dedos empezaron a entumecerse, como si algo le estuviese siendo absorbido. Por fin, trag saliva y volvi la estatua de manera que quedase encarada con l. La acerc, titube un instante y por fin, inclinando la cabeza ligeramente en una horrenda parodia de pasin, empez a besarla en la boca. Abri los labios e introdujo la lengua en las fauces de la estatua. Sinti las fras pas de los dientes y sigui sumergindose. La boca de la figurilla era cavernosa y la lengua del hombre pareci llegar al centro de la pequea pieza. Estaba muy fra. Tuvo que hacer un esfuerzo para no vomitar al sentir su sabor, mohoso y salado, como el de un pez. Y entonces, mientras la lengua del hombre se enroscaba en el interior de la garganta de piedra, algo le devolvi el beso. Lo haba esperado... lo haba deseado, dependa de ello. Pero a pesar de todo lleg como una sacudida de nausea y sorpresa. Algo diminuto y tembloroso que le besaba la lengua. Fro y hmedo y asquerosamente orgnico, como si un grueso gusano morara en el interior de la estatua. El sabor se hizo ms intenso. El hombre sinti que sus nauseas iban en aumento y se le revolva el estmago, pero contuvo las arcadas. La estatua lo besaba con lascivia imbcil y l se aferr a su deber con todas sus fuerzas. Le haba pedido su favor y ella lo haba agraciado con un beso.

Sinti cmo flua la saliva de sus labios, cmo, de forma abominable, regresaba a l tras pasar por la boca de la estatua. La lengua se le entumeci al sentir su resbaladizo contacto y la sensacin de fro fue retrocediendo hacia sus dientes. Pasaron unos segundos y dej de sentir su propia boca casi por completo. Un hormigueo atraves su cuerpo como una droga extendindose desde el fondo de su garganta. La estatua dej de besarlo. La pequea lengua se retrajo. El hombre sac su propia lengua demasiado deprisa y se cort con los dientes de obsidiana. No lo not, no se dio cuenta hasta que vio gotear la sangre sobre su mano. Volvi a guardar la estatua con cuidado y a continuacin se irgui y esper a que el beso hiciera efecto. Sus percepciones trepidaron, se rasgaron. Esboz una sonrisa inestable y abri la puerta. Poda ver cmo, a ambos lados, retrocedan en perspectiva los retratos y los heliotipos mohosos. Poda sentir cmo se le acercaba una patrulla de alguaciles con perros. Sonri. Alz los brazos, hacia arriba y hacia delante y se dej caer lentamente, como si le hubiesen cortado las rodillas. Poda sentir su propia sangre y la podredumbre con sabor a sal de la estatua le llenaba la boca y la lengua. No choc contra el suelo. Se mova de una forma nueva. Vea con la visin de la estatua, la que le haba otorgado con su beso y se deslizaba y rezumaba por los espacios como la estatua soaba con hacer. Cuestionaba las esquinas de los pasillos, las reconfiguraba. El hombre no caminaba ni nadaba. Se insinuaba por grietas en los espacios posibles y pasaba, algunas veces sin esfuerzo, otras con l, siguiendo canales que ahora poda ver. Cuando vio aproximarse a dos alguaciles con sus mastines, su camino estuvo claro. No era invisible ni cruz a otro plano. En vez de ello, se acerc a la pared y escudri su textura, mir su escala de nuevo, vio las motas de polvo tan de cerca que le llenaron todo el campo de visin y entonces se desliz silenciosamente tras ellas, se ocult all y la patrulla pas a su lado sin verlo. Al final del pasillo haba un giro a la derecha. El hombre lo observ con la mirada entornada despus de que la patrulla hubiera desaparecido y lo utiliz sin apenas esfuerzo para girar a la izquierda. Recorri del mismo modo el Grande Oriente, recordando los mapas que haba visto. Cuando se topaba con patrullas volva en su contra la propia arquitectura del barco por diversos medios y los eluda con facilidad. Cuando se vea atrapado por ellos, al final de un largo pasillo o tras un giro errado, poda evitarlos mirndolos con recelo y extendiendo los brazos, sujetndose a la pared ms lejana y tirando de s mismo para doblar el recodo con rapidez. Giraba de manera que las puertas estuviesen debajo de s y se dejaba caer, impelido por la gravedad, para poder recorrer a toda velocidad los corredores. Mareado, presa de una especie de vrtigo que le provocaban sus nuevos movimientos, el hombre avanzaba rpida e inexorablemente hacia popa, hacia las profundidades del barco. Hacia la fbrica de brjulas.

La seguridad era muy estricta. Estaba rodeada de guardias armados con mosquetes. El hombre tuvo que deslizarse lenta y cuidadosamente a travs de capas de puntos de vista y perspectiva para alcanzar la puerta. Se escondi cerca de los guardias, demasiado grande y demasiado prximo para que pudieran verlo, erguido sobre ellos donde sus ojos no podan enfocarlo y se inclin por encima de sus cabezas y se asom por el ojo de la cerradura y contempl aquellas ruedas intrincadas que lo empequeecan. Las conquist y estuvo dentro. La sala estaba desierta. Haba mesas y bancos dispuestos en filas. Haba mquinas, cuyos motores y correas estaban inmviles. En algunos lugares haba cubiertas de cobre y latn, como grandes leontinas. En otros, pedazos de cristal y mquinas para molerlos. Haba manos, cadenas, agujas de grabar de intrincado diseo, mecanismos de tenso entrelazados. Y cientos de miles de engranajes. De tamaos que variaban entre lo minsculo y lo simplemente pequeo, como una representacin a tamao atmico de las ruedas de una sala de mquinas. Estaban tiradas por todas partes, como monedas o escamas de pescado o motas de polvo. Era una factora artesanal. Cada puesto era propiedad de un experto, un artesano de exquisita habilidad que pasaba al siguiente la pieza tras haber terminado con su parte. El intruso saba lo especializado que era cada trabajo, lo raros que eran los minerales que haban de utilizarse, la precisin de la taumaturgia necesaria. Cada uno de los artculos terminados vala varias veces su peso en oro. Y all estaban, tiradas en una cmara cerrada con llave como la de un joyero, tras una mesa, al fondo de la alargada habitacin. Las brjulas. El hombre tard varios minutos en abrir la puerta. Los dones de la estatua seguan siendo intensos y se adaptaba bien a sus nuevas percepciones, pero a pesar de ello le cost bastante tiempo. Cada una de las piezas era diferente. Extrajo con mano temblorosa una de las ms pequeas, un modelo sencillo, austero, cuyos bordes estaban decorados con madera barnizada. La abri. El interior, tallado en hueso, mostraba varios diales concntricos, algunos de ellos numerados, otros marcados con signos de oscuro significado. Una sencilla mano negra giraba con desenvoltura alrededor del centro. En la parte trasera de la brjula haba un nmero de serie. El hombre lo copi con cuidado y empez la parte ms importante de su misin. Busc todos los registros referentes a la existencia de aquella brjula. En el libro de registros que haba tras la vitrina de muestra, en la lista elaborada por el artesano que haba terminado el revestimiento de metal. En listas parciales de piezas y repuestos defectuosos. Fue muy exhaustivo y al cabo de media hora haba encontrado todas las referencias. Coloc la brjula delante de s y comprob si funcionaba correctamente. Haba sido completada haca ao y medio y no haba sido an asignada a ningn barco. El hombre esboz una sonrisa comedida. Encontr plumas y tinta y examin con ms detenimiento el libro de registros principal. La falsificacin era pan comido para l. Empez a realizar algunas

adiciones muy cuidadosas a los detalles de su brjula. En la columna "Asignado a", aadi una fecha, un ao atrs (tras hacer un rpido clculo en cuartos armadanos) y el nombre Amenaza de Magda. Si alguien, por alguna razn, decida buscar informacin sobre la brjula CTM4E, ahora la encontrara. Descubrira que un ao atrs haba sido asignada a la pobre Amenaza de Magda, un barco que se haba ido a pique haca un mes, con toda su tripulacin y su cargamento a bordo, en aguas situadas a mil millas nuticas de distancia. Una vez que lo hubo dejado todo como estaba, no le quedaba ms que una cosa que hacer. Abri la brjula y contempl con reverencia la complejidad del mecanismo adaptado de un diseo khepri robado siglos atrs. Se concentr en la diminuta lasca de piedra empapada de taumaturgia homeotrpica que saba que ocultaban sus entraas. Sus manos se movieron hacia el eje. Con diez rpidos giros, le dio cuerda. La acerc a su odo y escuch el tenue, casi inaudible tic-tac. La examin. Con un espasmo brusco, los diales adoptaron nuevas posiciones. La mano gir de forma violenta y entonces se fren en seco, sealando en direccin a proa, hacia el centro del Grande Oriente. No era una brjula convencional, por supuesto, la mano no sealaba al norte. Aquella mano sealaba a un pedazo de roca, taumaturgia pura, que se esconda en un revestimiento de cristal o una puerta de hierro, dependiendo del rumor al que uno diera crdito. Haba cado del cielo, era un pedazo del sol, provena del mismo infierno. Durante aos, hasta que el mecanismo se parase, apuntara con precisin hacia el corazn de la ciudad, la roca divina escondida en alguna parte de las entraas del Grande Oriente. El hombre envolvi cuidadosamente la brjula en una tela engrasada, luego en un pedazo de cuero y entonces se la guard en el bolsillo. Deba de estar a punto de amanecer. Estaba exhausto. Cada vez le resultaba ms difcil ver la habitacin y sus ngulos y planos, sus paredes, sus materiales y sus dimensiones de manera diferente a la habitual. Suspir y se le puso el corazn en un puo. Estaba perdiendo los poderes de la estatua, pero todava tena que salir de all. As que, tras humedecerse los labios y flexionar la lengua, rodeado de guardias armados que lo mataran slo por conocer la existencia de la fbrica, el hombre empez a desenvolver de nuevo su estatua.

Cuarto interludio: en otro lugar


Adelante vamos adelante. El agua es como sudor y a nuestras ballenas no les gusta. Sin embargo. Al sur. El rastro es claro. Hacia aguas templadas y luego aguas clidas. El paisaje submarino era dramtico en aquel lugar, grietas y hendiduras en la corteza del mundo. Atolones y arrecifes que se alzaban desde las profundidades en una mel de vividos colores. El agua estaba fertilizada por hojas de palma y lotos putrefactos y por los cadveres de criaturas nicas. Cosas anfibias que nadaban en el barro, peces que respiraban aire y murcilagos acuticos. En cada isla existan docenas de nichos ecolgicos y para cada oportunidad diferente exista una bestia. Algunas veces haba dos o ms, empeadas en una lucha por la supremaca. Los cazadores se llegaron hasta los bajos, hasta los lagos salados y las cuevas y devoraron lo que encontraron all. Las ballenas gimieron y mugieron y suplicaron que las dejaran regresar a las aguas fras y sus amos las ignoraron o las castigaron y volvieron a decirles lo que estaban buscando. Los cazadores hablaron entre s de la temperatura del agua y de la nueva cualidad de la luz y de los colores cristalinos de los peces que los rodeaban pero no se quejaron. Hubiera sido impensable para ellos quejarse por esas pequeeces mientras su presa segua libre. Al sur, ordenaron e incluso cuando las ballenas empezaron a morir, una tras otra, vctimas sus colosales cuerpos de los extraos virus que moraban en las aguas clidas y empezaron a descomponerse y la piel empez a ponerse gris y a pudrirse y la carne se les llen de gas y emergieron a la superficie, hediondas y llenas de pstulas para ser devoradas por aves carroeras hasta que no qued de ellas ms que los huesos y sus restos se hundieron en el agua cada vez ms negra, sus amos no vacilaron. Al sur, dijeron y siguieron el rastro hacia aguas tropicales.

CUATRO

SANGRE

21
Da de la Huida, 29 de Lunero de 1780.0 Dilibro 8 del Cuarto de Halconeras 6/317. A bordo del Tridente. Una nueva adicin a esta carta. Ha pasado algn tiempo desde la ltima vez que escrib. Me disculpara si tuviera algn sentido. Me siento como si por alguna razn debiera hacerlo... lo cual es absurdo. Como si estuvieras leyendo mientras yo escribo y te preocuparas durante las pausas. Por supuesto, cuando por fin recibas esta carta, un silencio de un da, una semana o un ao ser lo mismo: una lnea en blanco, una fila de estrellas. Mis meses sern comprimidos. Pero a m me confunde el tiempo. Estoy desvariando, diciendo tonteras. Perdname. Estoy excitada y un poco asustada. Estoy sola mientras escribo esto. Hay una ventana a mi lado y la luz del sol cae sobre m. Me encuentro a centenares de metros de altitud. Al principio fue algo asombroso, debo admitirlo. Era desesperadamente hermoso. Despus de algn tiempo, la monotona del agua y el cielo y las nubes ocasionales acaba por aburrir. Aqu el mar est casi vaco. Mi vista debe de alcanzar hasta cien, ciento veinte o ciento cincuenta kilmetros de distancia y no hay una sola vela, un esquife o un barco de pesca en el horizonte. El color del agua vara entre el verde, el azul y el gris por causa de no s qu que hay bajo la superficie. Nuestro movimiento es casi imposible de detectar. Sentimos las vibraciones, por supuesto, procedentes de los motores de cola, los grandes, pero no hay la menor sensacin de aceleracin, de avance o direccin. El Tridente es una nave asombrosa. Anguilagua ha invertido mucho esfuerzo y dinero en este viaje. Eso est muy claro. Debe de haber sido una imagen asombrosa cuando el Tridente despeg de la cubierta del Grande Oriente. Llevaba ya algn tiempo en el cielo, sostenido sobre una estructura para que no chocase con los cabestrantes y mamparos de cubierta. Estoy segura de que se haban cruzado apuestas sobre si caeramos encima de la ciudad o en el mar. Pero ascendimos sin dificultades. Era tarde ya y se vea una oscuridad en el extremo del cielo. Puedo imaginarme al Tridente, colgado como los dioses saben qu, tan grande como la mayora de los barcos de la ciudad, nuevo y resplandeciente. Hemos trado con nosotros la cosa ms asombrosa imaginable. Entre los motores hay un corral lleno de vacas y cerdos. Los animales tienen comida y agua para los dos das de viaje. Seguro que ven el aire por las grietas del suelo. Cre que les entrara el pnico pero lo nico que hacen

es mirar las nubes que hay debajo de sus cascos con una apacible falta de inters. Son demasiado estpidos para tener miedo. El vrtigo es algo demasiado complejo para ellos. Me siento aqu, en este pequeo cubculo, el lavabo, entre el ganado y la sala de control, desde donde el capitn y la tripulacin gobiernan la nave. En un corredor de la seccin principal. He venido aqu a escribir varias veces desde que despegamos. Los dems pasan el tiempo sentados, cuchicheando o jugando a las cartas. Supongo que algunos de ellos estn en sus literas, situadas en la cubierta que tengo encima, bajo los globos. Puede que les estn diciendo una vez ms lo que se espera de ellos. Puede que estn practicando. Mi tarea es sencilla y me la han dejado muy clara. Despus de todas estas semanas y tantos miles de kilmetros, vuelven a decirme que no soy ms que un conducto, que debo limitarme a transmitir palabras y que no debo or lo que diga. Puedo hacerlo. Y hasta entonces no tengo nada que hacer ms que escribir. En la medida de lo posible, se ha elegido a cactos para la misin. Al menos cinco de ellos ya estuvieron en la isla de los anophelii hace aos. Hedrigall, por supuesto, y otros a los que no conozco. Nadie ignora que existe el riesgo de las deserciones: es raro que se permita a los armadanos no nativos ponerse en contacto con sus antiguos compatriotas, pero debe de haber gente de Samher en la isla. Mi misin depende de ello. Pero segn parece, ninguno de los cactos que forma parte de esta misin tiene razones para querer regresar a su casa. Son como Johannes o Hedrigall o el amigo de Shekel, Tanner, leales a su patria de adopcin. Hedrigall, no obstante, me intriga. Conoce a Silas... o por lo menos conoce a un tal Simon Fench. Si alguien sabe que las autoridades de Anguilagua pueden cometer errores de juicio con las personas soy yo. Dreem Samher es una nacin pragmtica. En el mar, un encuentro de sus barcos con los de Perrick o las Islas Mandrgora puede significar una batalla pero las relaciones con Armada son amistosas, por seguridad. Y, adems, estarn en un puerto. La paz portuaria funciona como la ley de los mercaderes, lo hace en tierra firme y es un cdigo importante, respetado y defendido por quienes se acogen a l. Tanner Sack est a bordo de la aeronave y estoy segura de que sabe quin soy. Me observa con algo que podra ser desagrado, timidez o casi cualquier otra emocin. Tintinnabulum tambin est aqu junto con varios de sus hombres. Johannes no... lo cual me alivia. Los cientficos que nos acompaan forman una extraa mezcla. Los que son capturados, como yo, tienen casi el aspecto que cabra esperar de unos eruditos. Los armadanos parecen piratas. Me han dicho que ste es un matemtico, este otro un bilogo y aqul un oceangrafo; pero todos ellos tienen aspecto de piratas, llenos de cicatrices, agresivos y ataviados con andrajos. Estn los guardias cactos y costrosos. He estado en la santabrbara y llevan arcos huecos, mosquetes y alabardas. Tambin han trado plvora negra y lo que parecen

ser mquinas de guerra. En el caso de que los anophelii decidan no cooperar, parece que hemos trado material de sobra para persuadirlos. Uther Doul est al mando de todos ellos. Y por encima de l, uno de los gobernantes de Anguilagua, ella sola, la Amante. Doul pasea entre las salas. Habla con Hedrigall ms que con cualquier otro, creo. Parece intranquilo. Hago lo que puedo por no llamar su atencin. Me intriga: su presencia, su voz anmala. Viste el atavo de cuero gris que es su uniforme, lleno de desgarrones y bolsillos pero inmaculadamente limpio. El brazo derecho de su camisa est entretejido con alambres que se extienden hasta su cinturn. Lleva la espada en la cadera izquierda y parece erizado de pistolas. Se asoma de manera agresiva por las ventanas y luego retrocede, de ordinario para regresar a donde quiera que se encuentre la Amante. El rostro lleno de cicatrices de la Amante me resulta repulsivo en cierta forma. He conocido a personas incluso he estado con ellas para quienes el dolor era una forma de liberacin o que lo convertan en parte del sexo y aunque la predileccin me parece un poco absurda, tampoco me preocupa ni me perturba. No es eso lo que me molesta de los Amantes. Tengo la sensacin de que los cortes son algo contingente. Lo que me pone la piel de gallina es algo ms profundo que discurre entre ellos. Trato de evitar la mirada de la Amante pero no logro evitar que mis ojos se vean atrados hacia sus cicatrices. Es como si conformasen una especie de patrn hipntico. Pero, al mirarlas subrepticiamente desde detrs de mis dedos, no encuentro nada romntico o secreto o revelador, nada salvo la evidencia de viejas heridas. Nada salvo cicatrices. Ms tarde, el mismo da. Silas logr hacerme llegar todo lo necesario en el ltimo momento. Como si fuera una obra de teatro. No tengo ms remedio que admirar sus mtodos. Despus de la concisa conversacin que mantuvimos en los Jardines de Sombras me haba estado preguntando cmo se las arreglara para entregarme las cosas necesarias para enviar el mensaje. Mis habitaciones estn vigiladas y a m me observan. Qu puedo hacer? En la maana del 26 de Lunario, encontr un paquete suyo en el suelo de mi habitacin. Era casi una obra de prestidigitacin ostentosa. No pude sino echarme a rer cuando levant la mirada y vi un pedazo de hierro en el techo de mi cuarto, recin soldado sobre un agujero de quince centmetros. Silas haba trepado hasta lo alto de las chimeneas del Cromolito, hasta ese techo de metal delgado que resuena como el tambor de una orquesta cuando llueve y haba abierto un agujero en l. Tras dejar caer el paquete, haba soldado concienzudamente la pieza para taparlo. Todo ello sin hacer el menor ruido: sin despertarme ni alertar a quienes deban de estar vigilando.

Cuando una lo ve realizar trucos como se en condiciones precarias, para protegerse a s mismo, no resulta difcil imaginrselo trabajando para el gobierno. Supongo que tengo suerte por tenerlo de mi lado. Y tambin Nueva Crobuzon. Me alegr de no verlo. Ahora me siento muy distante de l. No le deseo nada malo: tom de l algo que necesitaba y espero habrselo devuelto, pero eso debe ser todo. Somos camaradas circunstanciales, nada ms. Dentro de la pequea bolsa de cuero, Silas haba puesto varias cosas. Haba una carta en la que me lo explicaba todo. La le cuidadosamente antes de examinar los dems contenidos de la bolsa. Haba otras cartas. Le haba escrito al capitn pirata que confiaba en que encontrramos dos copias, en ragamol y sal. A quienquiera que acceda a llevar esta misiva a Nueva Crobuzon, empezaba. Es formal y directa. Promete al lector que recibir una comisin por llevarla sin abrir hasta su destino. Que por los poderes de que ha sido investido a perpetuidad el Procurador Fennec (nmero de licencia tal y cual) por parte del Alcalde Bentham Rudgutter y la Alcalda de la Ciudad, los portadores de esa carta sern tratados como huspedes de honor de Nueva Crobuzon, su barco ser reparado por completo de acuerdo a sus especificaciones y recibirn un estipendio de tres mil guineas. Y, lo ms importante de todo, se les entregar un salvoconducto exento de impuestos expedido por las autoridades de Nueva Crobuzon por el cual su barco estar a salvo, durante todo un ao, de ataques y persecuciones realizados al amparo de la ley martima de Nueva Crobuzon por cualquier razn que no sea la defensa de un barco de la propia Nueva Crobuzon. El dinero es muy tentador pero es la promesa de esta exencin lo que esperamos que convenza a los cactos. Silas les est ofreciendo el estatus de corsarios sin tarifas. Podrn atacar a quien quieran sin pagar un solo estver y la marina de Nueva Crobuzon no los molestar... los proteger, de hecho, durante el tiempo que dure el contrato. Es un poderoso incentivo. Al final de las cartas, viene la firma de Silas y, junto a unas contraseas apenas visibles, el sello en cera del Parlamento de Nueva Crobuzon. No saba que tuviera un sello as. Resulta extrao verlo aqu, tan lejos de casa. Es un trabajo de una calidad asombrosa, la pared estilizada, la silla y la parafernalia de oficina y por debajo de ellas un nmero diminuto que lo identifica. Ese sello es un smbolo extraordinariamente poderoso. Y lo que es ms, me lo ha entregado. Pero me estoy desviando. Ya llegaremos al anillo. La otra carta es mucho ms larga. Se extiende durante cuatro caras, en una letra intrincada y densa. La he ledo detenidamente y me ha asustado. Est dirigida al Alcalde Rudgutter y es una descripcin a grandes rasgos del plan de ataque de los grindil. Gran parte de ella me resulta incomprensible. Silas la ha escrito en una letra concisa que casi llega a ser un cdigo: hay abreviaciones que no comprendo y referencias a cosas de las que nunca he odo hablar. Pero su significado est muy claro.

Estatus Siete, leo en la parte superior de la primera pgina, Cdigo: Punta de Flecha y aunque no entiendo las palabras, me aterrorizan. Silas ha estado ahorrndome los detalles, me doy cuenta de ello (el favor ms dudoso que podra haberme hecho). Conoce bien los planes de la invasin y los describe en trminos fros y precisos. Advierte sobre unidades y escuadrones con nmeros especficos y de armas cuyos nombres me son desconocidos y que describe con una letra o slaba, lo que no las hace menos perturbadoras. Semi-regimiento Marfil Magos/Groac'h avanzar hacia el sur por el Cancro, equipado con E.Y.D. y capacidad P-T, Tercer Cuarto de Lima, leo y la escala de lo que se cierne sobre la ciudad me aterroriza. Nuestra anterior ansiedad por escapar, los esfuerzos que hicimos para concentrarnos en ello me horrorizan ahora por insignificantes y diminutos. Hay informacin suficiente en la carta para garantizar la defensa de la ciudad. Silas se ha descargado de la responsabilidad. De nuevo, al final de la carta est el sello de la ciudad, justificndola, convirtindola, a pesar de su lenguaje impersonal y banal, en algo horriblemente real. Con las cartas hay una caja. Es un joyero, sencillo, hecho de una madera slida y muy pesada. Y en su interior, apoyados sobre el rechoncho forro acolchado, hay un collar y un anillo. El anillo es para m. Su cara es un bajorrelieve de plata y jade: es el sello. Es de factura tan hermosa que quita el aliento. En su interior, Silas ha colocado un pedazo de lacre rojo. Esto es mo. Cuando le haya mostrado a nuestro capitn las cartas y el collar, las guardar en el joyero y lo cerrar con llave, lo meter dentro de la bolsa de cuero, la lacrar y sellar el lacre con el anillo, que conservar. De ese modo el capitn sabr lo que hay dentro, sabr que no lo estamos traicionando pero no podr tocar el contenido si quiere que los destinatarios lo crean y le den la recompensa. (Cuando pienso en esta cadena de sucesos, tiendo a descorazonarme, debo confesarlo. Me parece tan frgil... Estoy suspirando mientras escribo. Mejor ser que lo deje). El collar va a cruzar el mar. A diferencia del anillo, es una pieza sencilla y tosca. En un extremo tiene un pedazo de metal, feo y plano, adornado slo con un nmero de serie, un smbolo estampado (dos lechuzas bajo una luna creciente) y tres palabras: SILAS FENNEC, PROCURADOR. Es mi identificacin, me dice Silas en su carta. Es la prueba de que las cartas son genuinas. De que no puedo llegar a Nueva Crobuzon y de que su portador habla en mi nombre. Ms tarde an. Est oscureciendo. Estoy turbada. Uther Doul me ha hablado. Me encontraba en la cubierta de los camastros, sobre la gndola y acababa de salir del retrete. Me divierte vagamente la idea de nuestros excrementos cayendo en cascada desde los cielos.

Mientras caminaba por el pasillo escuch un sonido arrastrado y vi que haba luz tras una de las puertas. Me asom. La Amante se estaba cambiando. Me sobresalt. Tena la espalda tan llena de cicatrices como la cara. La mayora de ellas pareca antigua y la piel desgarrada empezaba ya a ponerse plida. Sin embargo, una o dos estaban lvidas. Las cicatrices recorran su espalda y atravesaban sus nalgas. Pareca un animal marcado. Sin quererlo, se me escap un jadeo entrecortado. La Amante se volvi al escucharlo, sin premura. Vi sus senos y su esternn cuando lo hizo. Me mir mientras coga una camisa. Su rostro, a pesar de aquella telaraa de cortes, segua impasible. Balbuc una disculpa, me volv bruscamente y camin hacia las escaleras. Pero con horror vi que Uther Doul sala de la misma habitacin y me miraba con la mano sobre la puta espada. Esta misma carta que te estoy escribiendo me quemaba en el bolsillo. Llevaba encima pruebas ms que de sobra para que nos ejecutaran a Silas y a m por crmenes contra Anguilagua... lo que significara, adems, la ruina de Nueva Crobuzon. Estaba muy asustada. Fingiendo no haber visto a Doul, baj a la gndola principal, me coloqu junto a una ventana y me dediqu a contemplar los cirros con frentico inters. Confiaba en que Doul me dejara tranquila. No lo hizo. Se me acerc. Sent su presencia, de pie junto a mi mesa y esper algn tiempo a que me dejara en paz, a que se marchara sin hablarme tras haberse asegurado de que haba logrado intimidarme, pero no lo hizo. Al cabo de algn rato, contra mi voluntad, se dira, acab por volver la cabeza y lo mir. Me observ en silencio durante algn rato. Yo cada vez estaba ms nerviosa aunque mi rostro estaba en calma. Entonces habl. Me haba olvidado de lo hermosa que era su voz. "Las llaman freggios" me dijo. "Las cicatrices: las llaman freggios"; seal la silla que haba frente a la ma e inclin la cabeza. "Puedo sentarme?". Qu poda decirle? Poda decir, No, prefiero estar sola, al brazo derecho de los Amantes, a su guardia y asesino, al hombre ms peligroso de Armada? Apret los labios y me encog de hombros en un gesto educado, No es de mi incumbencia donde os sentis, seor mo. Entrelaz las manos sobre la mesa. Habl (de forma exquisita) y yo no lo interrump ni me fui ni trat de desanimarlo aparentando falta de inters. En parte, claro est, porque senta mucho miedo por mi vida y mi seguridad. Mi corazn estaba latiendo muy deprisa. Pero fue tambin por su voz: habla como si estuviera leyendo un libro, cada frase formada con todo cuidado, escrita por un poeta. Nunca he odo nada semejante. Me mir a los ojos y no pareci pestaear una sola vez. Lo que me cont me dej fascinada.


"Los dos fueron capturados", me dijo. "Los Amantes". Supongo que deb de quedarme boquiabierta. "Hace veinticinco o treinta aos". "l lleg primero. Era pescador. Un siervo que viva en el extremo norte de los Fragmentos. Toda la vida en una u otra de esas rocas diminutas, arrojando sus redes y anzuelos, sacando las vsceras y limpiando y fileteando y cortando. Ignorante y torpe". Me observaba con unos ojos ms oscuros que su armadura. "Un da se alej demasiado de la costa y el viento se apoder de l. Un explorador de Anguilagua lo encontr y le rob el cargamento; su tripulacin debati si deba matar o no a aquel aterrorizado y flacucho pescadorcillo. Al final, decidi llevarlo a la ciudad". Sus dedos temblaron y empez a masajearse con suavidad las manos. "Las circunstancias hacen y rompen y rehacen a las personas", dijo. "Al cabo de tres aos, el muchacho era el seor de Anguilagua", sonri. "Menos de tres cuartos despus de eso, uno de nuestros acorazados intercept a un navo: un balandro chilln de lnea elegante que navegaba entre Perrick y Myrsoch. Una familia noble de Figh Vadiso, segn parece, un matrimonio y su hija con sus sirvientes, que se mudaban a la metrpolis. Les robaron el cargamento. Los pasajeros no le interesaban a nadie y no tengo la menor idea de lo que fue de ellos. Puede que los mataran, no lo s. Lo que s s es que cuando los sirvientes fueron llevados a la ciudad y se les dio la bienvenida como ciudadanos, haba una doncella entre ellos que atrajo la atencin del nuevo seor del paseo". Mir al cielo. "Hay algunos que estaban all, a bordo del Grande Oriente en aquel encuentro", dijo con voz calmada. "Dicen que se irgui cuan larga era y mir al seor con una sonrisa ladeada en los labios... no como si tratara de caerle en gracia o estuviera aterrorizada sino como si le gustara lo que vea". "Los Fragmentos septentrionales no son un buen lugar para vivir si eres mujer", dijo. "Cada isla tiene sus propias costumbres y leyes y algunas de ellas son poco agradables". Entrelaz las manos. "Hay sitios en los que a las mujeres se las cose", dijo y me observ. Aguant su mirada, no me dej intimidar. "O se las mutila, les cortan aquello con lo que las ha dotado la naturaleza. O las mantienen encadenadas en las casas para servir a los hombres. La isla en la que naci nuestro jefe no era tan dura pero... exageraba ciertos rasgos que uno podra reconocer en otras culturas. En la de Nueva Crobuzon, por ejemplo. Una cierta sacralizacin de la mujer. Un desprecio enmascarado como adoracin. Ya me entiendes, estoy seguro. Publicabas tus libros como B. Gelvino. Estoy seguro de que me entiendes". Eso me sorprendi, debo admitirlo. El que supiera tanto sobre m, el que comprendiera mis razones para esa pequea e inocente muestra de discrecin. "En la isla de nuestro jefe, los hombres salen al mar y dejan a sus mujeres y viudas en tierra firme y no hay tradicin ni costumbre que pueda mantener las piernas cerradas eternamente. Un hombre que ama a una mujer con una pasin lo bastante furiosa o dice que lo hace, o cree que lo hace sufre cuando la abandona. Conoce

ntimamente lo fuertes, lo poderosos que son sus encantos. Al fin y al cabo l mismo sucumbi a ellos. As que debe menguarlos". "En la isla del jefe, un hombre que ama con la fuerza necesaria le cortar la cara a su mujer..."; nos miramos, inmviles. "La marcar para hacerla suya, inscribir su propiedad, la grabar como si fuera madera. La estropear lo justo para que nadie ms la quiera". "Esas cicatrices se llaman freggios". "El amor, la lujuria o algo, una combinacin de ambos, se apoder de nuestro jefe. Cortej a la recin llegada y enseguida la reclam para s con todo el masculino vigor en que haba sido educado. Y, segn parece, ella acept de buen grado sus atenciones y se las devolvi y se convirti en su concubina. Hasta l da en que l decidi que era suya por completo y, con una especie de torpe bravuconera, desenvain el cuchillo despus del coito y le cort la cara". Doul se detuvo y a continuacin esboz una sonrisa de genuino placer. "Ella se qued quieta, le dej hacer... y a continuacin cogi el cuchillo y lo cort a l". "As fue como nacieron los dos", dijo con voz suave. "Ya ves qu falsedad. l deba de ser un muchacho muy notable para haber logrado llegar tan alto en tan poco tiempo pero segua siendo un plebeyo jugando a juegos de plebeyo. No dudo que lo creyera cuando le dijo que la cortaba por amor, que no confiaba en que otros hombres se resistieran a sus encantos pero, lo hiciera o no, era una mentira. Estaba marcando su territorio, como hacen los perros con la orina. Dicindole a los dems dnde empezaban sus posesiones. Y a pesar de todo ella le devolvi los cortes". Doul me estaba sonriendo de nuevo. "Aquello fue algo inesperado. La propiedad no marca a su dueo. Ella no se resisti; mientras l la estaba marcando, le tom la palabra. La sangre, la piel cortada, el dolor, las costras y las cicatrices eran por amor as que a ella le corresponda darlas tanto como recibirlas". "Al fingir que las freggios eran lo que l aseguraba, ella las cambi y las convirti en algo mucho ms grande. Al cambiarlas, lo cambi tambin a l. Desgarr su cultura al igual que su carne. Entonces cada uno de ellos encontr solaz en el otro. Encontraron una intensidad y una conexin en aquellas heridas, unas heridas que de pronto se haban convertido en algo puro". "No s cmo reaccion l aquella primera vez. Pero esa noche ella dej de ser su cortesana y se convirti en su igual. Esa noche perdieron sus nombres y se convirtieron en los Amantes. Y as fue como tuvimos dos seores en Anguilagua: dos, que gobernaban con mayor resolucin y claridad de las que uno solo hubiera tenido jams. Esa noche ella le ense cmo cambiar las reglas, cmo dar siempre un paso ms. Lo hizo como ella. Estaba vida de transformaciones". "Sigue estndolo. Yo lo s mejor que muchos: la ansiedad con la que me recibi a m y a mi trabajo la primera vez que vine". Hablaba con mucha suavidad, con un aire meditabundo. "Ella coge los jirones de conocimiento que traen consigo los recin llegados y los vuelve... los rehace, con una resolucin y un celo que resultan

imposibles de resistir. Por mucho que uno lo desee". "Los dos juntos reafirman su compromiso cada da. Constantemente aparecen nuevas freggios. Sus rostros y sus cuerpos se han convertido en mapas de su amor. Es una geografa que cambia, que se torna ms manifiesta a medida que pasan los aos. Una tras otra, siempre: marcas de respeto e igualdad". No dije nada llevaba varios minutos sin decir nada pero el monlogo de Doul haba concluido y esperaba que yo respondiera. "Entonces no estaba usted aqu?", pregunt al fin. "Vine ms tarde", dijo. "Fue capturado?", pregunt, asombrada, pero l sacudi la cabeza de nuevo. "Vine por propia voluntad", dijo. "Sal en busca de Armada, hace poco ms de diez aos". "Por qu", pregunt con lentitud, "me est contando todo esto?". Se encogi ligeramente de hombros. "Es importante", dijo. "Es importante que lo comprendas. Te vi... Te dan miedo las cicatrices. Debas saber qu era lo que veas. Quines nos gobiernan, sus motivaciones y pasiones. Impulso. Intensidad. Son las cicatrices", dijo, "las que le otorgan a Anguilagua su fuerza". Asinti entonces y se march, de repente. Esper varios minutos, pero no reapareci. Estoy profundamente perturbada. No comprendo lo que ha ocurrido, por qu me ha hablado. Lo envi la Amante? Le dijo que me contara la historia o estaba actuando por propia voluntad? Cree todo lo que me cont? Las cicatrices le otorgan a Anguilagua su fuerza, me dice y yo me quedo preguntndome si estar ciego a otra posibilidad. Es que no se ha percatado, me pregunto? Acaso es coincidencia que las tres personas ms poderosas de Anguilagua y por ende de Armada y por ende de los mares, sean extranjeros? Que no hayan nacido en sus confines? Que se hayan educado y formado sin estar constreidos por los lmites de lo que es, sigue siendo y nunca podra ser ms que una coleccin de barcos viejos aunque sea la ms extraordinaria de toda la historia de Bas-Lag y que por tanto han podido contemplar un mundo situado ms all de sus mezquinas depredaciones y su claustrofbico orgullo? No estn en deuda con la realidad de Armada. Cules son sus prioridades? Quiero conocer los nombres de los Amantes. Excepto cuando lucha (lo recuerdo y me aterroriza), el rostro de Uther Doul permanece casi inmvil. Es conmovedor y un poco trgico y resulta del todo imposible saber lo que piensa o cree. A pesar de lo que me ha dicho, he visto las cicatrices de los Amantes y son feas y desagradables. Y el hecho de que sean testimonio de un srdido ritual, un juego para incapaces emocionales, no cambia eso. Son feas y desagradables.

22
Treinta y seis horas despus de que el aerstato hubiera abandonado Armada en direccin suroeste, empez a aparecer tierra por debajo de ellos. Bellis haba dormido poco. No estaba cansada, no obstante se levant antes de las cinco de la maana para ver el amanecer desde la sala de gobierno. Cuando entr, haba otros ya despiertos y mirando por las ventanas: parte de la tripulacin, Tintinnabulum y sus compaeros y Uther Doul. El corazn le dio un vuelco al verlo. Su comportamiento ms reservado y comedido que el de ella le resultaba inquietante y no comprenda su inters por ella. La vio y seal las ventanas sin decir palabra. Bajo la luz sin sol del amanecer temprano, se vean rocas emergiendo de las aguas all abajo. Era difcil estimar el tamao de las formaciones rocosas o la distancia a la que se encontraban. Una coleccin dispersa de rocas parecidas a lomos de ballena, ninguna de ms de un kilmetro de ancho y unas pocas ms grandes que la propia Armada. No se vean pjaros ni animales... nada aparte del austero pardo de la roca y el verde de los lquenes. Llegaremos a la isla en una hora dijo alguien. El aerstato zumbaba con el sonido de una industria vaga, unos preparativos que Bellis no trataba siquiera de comprender. Regres a su litera e hizo el equipaje con rapidez y a continuacin, vestida con su muda de repuesto, se sent a esperar en la sala de gobierno con la bolsa de gruesa arpillera a los pies. En el fondo de sta, escondida entre los pliegues de sus faldas, se encontraba la bolsita de cuero que Silas Fennec le haba dado, junto con la carta que estaba escribiendo. La tripulacin iba de un lado a otro, a toda prisa, ladrando rdenes incomprensibles. Los que no estaban trabajando se congregaban junto a las ventanas. El aerstato haba descendido considerablemente. Se encontraban tan slo unos trescientos metros por encima del agua y la cara del mar se haba vuelto ms intrincada. Las arrugas que se vean desde lo alto se haban convertido en olas, espuma y corrientes y la oscuridad y los colores de los arrecifes de coral y los bosques de algas aquello era el resto de un naufragio? por debajo de ellas. La isla se encontraba delante. Bellis se estremeci al verla, tan severa en medio del clido mar. Deba de tener unos cuarenta y cinco kilmetros de longitud y casi treinta de anchura. Estaba erizada de picos de color tierra y pequeas montaas. Mierda solar, no cre que tuviera que ver de nuevo este lugar! dijo Hedrigall en un Sol con acento Sunglari. Seal hacia la costa ms alejada de la isla. Hay casi doscientos cincuenta kilmetros entre aquel punto y Gnurr Kett continu. Los anophelii no vuelan bien. No aguantan ms de cien kilmetros. Por eso los Kettai los dejan vivir y comercian con ellos por medio de gente como mis antiguos camaradas y yo. Saben que nunca llegarn al continente. Eso... agit su grueso y verde pulgar

es un guetto. El dirigible se estaba escorando para rodear el litoral. Bellis miraba fijamente la isla. No haba nada que ver, ninguna forma de vida aparte de las plantas. Con un sbito escalofro, se dio cuenta de que los cielos estaban vacos. No haba pjaros. Cada una de las dems islas por las que haban pasado haba sido una masa de cambiantes cuerpos emplumados y las rocas que las rodeaban haban estado cubiertas de guano. Las gaviotas haban rodeado cada una de ellas formando una pequea corona sacudida por los vientos, que se precipitaba sobre las clidas aguas para pescar y se remontaba en brazos de las corrientes termales. Sobre los volcnicos acantilados de la isla de los anophelii, el aire estaba tan muerto como el hueso. El aerstato sobrevol unas silenciosas colinas color ocre. El interior de la isla estaba oculto tras una pared de roca, una espina dorsal que corra paralela a la costa. Hubo un largo silencio interrumpido tan slo por los motores y el viento y cuando alguien se decidi finalmente a hablar para gritar "Mirad!" el sonido pareci ajeno, impropio y asustado. Era Tanner Sack y sealaba hacia una pequea pradera que se ergua entre las rocas, protegida por ellas de las olas. El verde estaba salpicado de pequeas motas blancas que se movan. Ganado dijo Hedrigall al cabo de un momento. Nos estamos aproximando a la baha. Debe de haber llegado un envo recientemente. Habr algunos rebaos durante algn tiempo. La forma y naturaleza de la ribera era cambiante. Las agujas y colmillos de piedra estaban dando paso a una geografa ms baja y menos antagnica. Se vean cortas playas de esquisto negro, laderas de tierra dura y helechos, rboles enanos. En una o dos ocasiones, Bellis avist animales de granja que vagaban en libertad: cerdos, cabras, vacas. Slo unos pocos, aqu y all. Dos o tres kilmetros tierra adentro, haba hebras de agua gris, ros espesos que descendan lentamente desde las colinas y que intersecaban y dividan la isla. Las aguas se frenaban al atravesar mesetas de tierras llanas y se desbordaban, formando estanques y marismas que alimentaban mangos blancos, vias, una vegetacin tan espesa y untuosa como el vmito. En la distancia, al otro lado de la isla, Bellis avist unas formas severas que supuso seran ruinas. Por debajo de ella se mova algo. Trat de enfocarlo con la vista pero era demasiado rpido, demasiado errtico. No le qued ms que una impresin fugaz que cruzaba sus ojos. Algo haba emergido de algn oscuro agujero de las rocas y se haba ocultado en otro tras un corto vuelo. Con qu comercian? dijo Tanner Sack sin apartar los ojos de la isla. Vens con cabras y cerdos y otras cosas que trais de Dreer Samher para los Kettai. Y qu os dan ellos? Con qu comercian los anophelii? Hedrigall se apart de la ventana y solt una brusca carcajada. Libros e inteligencia, Tanner dijo. Y restos de naufragios y echazones, maderos que traen las corrientes, cosas que encuentran en la playa. Haba ms movimiento en el aire bajo el dirigible pero, sencillamente, Bellis no poda enfocar la vista en lo que quiera que se estuviese moviendo. Se mordi el labio,

frustrada y nerviosa. Saba que no se lo estaba imaginando. Slo haba una cosa que esas formas pudieran ser. La perturbaba que nadie lo hubiera mencionada an. Es que no lo ven?, pens Por qu nadie dice nada? Por qu no lo hago yo? El dirigible fren su avance al encontrarse con un viento tenue. Tras remontar un risco rocoso se zarande de un lado a otro. Hubo una explosin de exhalaciones y susurros de incrdula excitacin. Debajo de ellos, a la sombra de unas colinas pintadas de tierra y vegetacin en patrones fortuitos, haba una baha rocosa. Y tres barcos anclados en ella. All estamos susurr Hedrigall. Son barcos de Dreer Samher. Eso es Playa Maquinaria. Los barcos eran galeones, engalanados de oro, rodeados, encajonados en un cors de rocas que sobresala de las aguas y se enroscaba alrededor del puerto natural. Bellis se dio cuenta de que estaba conteniendo la respiracin. La arena y el esquisto de la cala eran de un profundo y sucio color rojo, como sangre vieja. Por todas partes se vean bloques de extraas formas del tamao de torsos y casas. Los ojos de Bellis se deslizaron sobre la oscura superficie y vio caminos, veredas labradas en la materia del litoral. Ms all de los lmites del intricado follaje que jalonaba la playa, las sendas se volvan ms definidas. Se internaban en las elevaciones rocosas que se alzaban lentamente desde la tierra y dominaban el mar. Las ondas de calor distorsionaban el aire all donde el sol calentaba las rocas y las laderas estaban salpicadas de rboles parecidos a olivos y especies enanas propias de la jungla. Bellis sigui los enrevesados caminos por las resecas laderas de las colinas hasta que (y de nuevo contuvo la respiracin) sus ojos fueron a posarse sobre un conjunto de casas decoloradas, viviendas que brotaban de las rocas como floraciones orgnicas: el pueblo de los anophelii. No soplaba viento en la baha. Alrededor del sol haba un grupo minsculo de nubes parecidas a manchas de pintura, pero el calor las atravesaba sin dificultad y reverberaba en torno a las murallas de roca. No se escuchaban los sonidos de la vida. La tediosa repeticin del mar pareca subrayar el silencio ms que interrumpirlo. El dirigible estaba all suspendido, con los motores a mnima potencia. Los barcos Samheri crujan y se balanceaban a corta distancia. Estaban vacos. Nadie haba acudido a dar la bienvenida a la aeronave. Los cactos y los costrados, con sus armaduras de sangre endurecida, montaron guardia mientras los pasajeros descendan. Bellis toc tierra, se agach junto a la escalerilla y hundi las manos en la arena. Escuchaba con toda claridad su respiracin entrecortada. Al principio no fue consciente ms que de la novedad de encontrarse en un suelo que no se balanceaba. Palade con deleite la sensacin de caminar por tierra firme pero al instante se dio cuenta de que se haba olvidado de cmo hacerlo. Entonces volvi a cobrar conciencia de cuanto la rodeaba y sinti con claridad la playa y por vez primera repar en su extraeza. Record las toscas piezas de madera que haba visto en el libro de Aum. El

estilizado dibujo monocromo del hombre de perfil en la playa, rodeado de mecanismos rotos. Playa Maquinaria, pens y contempl la tierra y gravilla rojas que la rodeaban. A cierta distancia de ella se encontraban las formas que haba tomado por bloques, cosas enormes del tamao de habitaciones que interrumpan la lnea del litoral. Eran motores. Gruesos, enormes y cubiertos de herrumbre y lquenes, aparatos de propsito desconocido, olvidados mucho tiempo atrs y cuyos pistones haban sido invadidos por la edad y la sal. Haba tambin rocas ms pequeas y Bellis vio que se trataba de fragmentos de las mquinas de mayor tamao, pernos y junturas de tuberas; o piezas ms delicadas y complejas, indicadores y piezas de cristal y compactos motores de vapor. Los guijarros eran engranajes, dientes, ruedas, clavos y tornillos. Bellis baj la mirada hacia sus manos. Estaban llenas de diminutos trinquetes y ruedas y muelles osificados, como las tripas de relojes inconcebiblemente minsculos. Cada partcula, endurecida y calentada por el sol, tena el tamao de un grano de arena, era ms pequea que una miga de pan. Bellis dej que se le escurrieran entre los dedos y vio que los dedos se le haban teido del oscuro color sangre de la playa: el color de la herrumbre. La playa era una falsificacin, una escultura casual que imitaba a la naturaleza con los materiales de un depsito de chatarra. Cada tomo provena de alguna mquina hecha pedazos. De dnde proviene todo esto? Qu edad tiene? Qu ocurri aqu?, pens Bellis. Estaba demasiado estupefacta para sentir otra cosa que el asombro ms exhausto que uno pueda imaginar. Qu desastre, qu violencia? Se imagin el lecho marino alrededor de la playa: un arrecife de industria en descomposicin, los contenidos de las fbricas de una ciudad entera abandonados a su suerte, deshacindose poco a poco en sus partes y luego en fragmentos ms pequeos, arrojados por la marea a este extremo de la isla y convirtindose en aquella costa inaudita. Recogi otro puado de arena maquinal, dej que se escurriera. Poda oler el metal. Estos son los restos a los que Hedrigall se refera, comprendi. Es un cementerio de mquinas muertas. Debe de haber millones de secretos enmohecindose aqu, convirtindose en polvo oxidado. Deben de revolverlo, sacar lo que encuentran y ofrecer las piezas ms prometedoras a los comerciantes, dos o tres de ellas obtenidas de un puzzle de mil piezas. Opacas e impenetrables, s, pero si uno pudiera reuniras, si alcanzara a comprenderlas, qu es lo que tendra? Se alej con paso incierto de la escalerilla de cuerda, escuchando el crujido de sus pies sobre los ancestrales motores. El ltimo de los pasajeros descendi pero los guardias no dejaron de vigilar con toda atencin el horizonte, musitando entre s. A cierta distancia de Bellis, haban bajado a tierra el corral del ganado. Ola como una granja y sus habitantes olisqueaban ruidosa y estpidamente el aire inmvil. Acercaos y prestadme atencin dijo la Amante con severidad y al instante todos se reunieron a su alrededor. Los ingenieros y cientficos haban estado paseando por la playa y pasando sus dedos por la arena metlica. Unos pocos, como

Tanner Sack, se haban acercado al mar (l se haba sumergido unos breves instante, con un suspiro de placer). Por un momento, no hubo ms sonido que el de las pequeas rompientes que levantaban una pelcula de espuma al chocar contra la costa de xido. Ahora escuchadme si queris conservar vuestras vidas prosigui la Amante. La gente se agitaba, incmoda. Hay entre dos y tres kilmetros hasta la aldea. Est sobre esas rocas que dominan la zona todas las miradas se volvieron all; las laderas de las colinas estaban desiertas. No os separis. Llevad las armas que se os han asignado pero no las utilicis a menos que vuestra vida est en peligro. Somos muchos y la mayora de nosotros carece de instruccin militar y no queremos empezar a dispararnos unos a otros a causa del pnico. Avanzaremos flanqueados por guardias costrados y cactos y ellos saben cmo utilizar las armas que llevan, de modo que no disparis a menos que sea necesario. Los anophelii son rpidos... dijo. Estn hambrientos y son peligrosos. Confo en que todos recordaris los informes, as que sabis a lo que nos enfrentamos. Los machos viven en esa aldea, en alguna parte, y tenemos que encontrarlos. Un poco ms all estn los pantanos y las aguas. Donde viven las hembras. Y si nos oyen o nos huelen, acudirn. As que moveos deprisa. Est todo el mundo preparado? Hizo una seal con los brazos y los guardias cactos los rodearon. Soltaron el corral de los animales, que segua unido por cadenas al Tridente, como si fuera un ancla. Bellis enarc una ceja al ver que los cerdos y ovejas llevaban collarines y tiraban de sus correas. Los musculosos cactos los llevaban. Entonces vmonos. El viaje entre Playa Maquinaria y la aldea de la colina fue una autntica pesadilla. Cuando hubo terminado y Bellis pudo recordarlo, das o semanas ms tarde, le resultaba imposible rememorar los acontecimientos en una sucesin coherente. No haba sensacin de tiempo en sus recuerdos, nada salvo retazos de imgenes unidas en algo parecido a un sueo. Est el calor, que coagula el aire a su alrededor y le acogota los poros, los ojos y las orejas, y est el untuoso aroma de la podredumbre y la savia; una ingente profusin de insectos que la pican y la lamen. Le han dado un mosquete y (lo recordaba) lo mantiene apartado de ella como si apestara. La llevan casi de la mano con el resto de los pasajeros (las espinas del solitario hotchi se erizan y se relajan en nerviosa sucesin, las escarapiernas de la khepri se agitan), como un rebao, rodeados por aquellos cuya fisiologa los pone a salvo: los cactos y los costrados (arrastrando al ganado tras de s), uno de los grupos sin sangre, el otro tan lleno de ella que hay que protegerlo. Estn armados con mosquetes y arcos huecos. Uther Doul es el nico guardia humano. Lleva un arma en cada mano y Bellis jurara que cada vez que lo mira son diferentes: cuchillo y cuchillo, pistola y cuchillo; pistola y pistola. Mira por encima de las rocas cubiertas de enredaderas, ve los claros, tierra dentro, sobre las laderas de denso follaje y lagos que parecen tan espesos como mocos. Oye ruidos. Movimientos bruscos entre las hojas, al principio nada ms ofensivo, pero

entonces comienza un horrible chillido como si el mismo aire estuviese sufriendo una terrible agona. La proliferacin de ese sonido a su alrededor, por todas partes. Bellis y sus compaeros se agolpan unos contra otros, torpes a causa del terror, el cansancio y el hmedo calor, tratando de mirar en todas direcciones al mismo tiempo y entonces ven las primeras seales de movimiento, formas que zigzaguean entre los rboles como motas de polvo zarandeadas, cada vez ms prximas, una mezcla inestable de movimiento sin objeto y maligno propsito. Y entonces la primera de las hembras anophelii irrumpe entre los rboles, corriendo. Como una mujer doblada sobre s misma y vuelta a doblar en desafo a la lnea de los huesos, una cosa nudosa y tortuosa que adopta una postura antinatural. El cuello demasiado largo y retorcido. Los largos y huesudos hombros echados hacia atrs, la carne plida como la de un gusano y los enormes ojos muy, muy abiertos, por completo demacrados, los senos sendos jirones de piel vacos, los brazos alargados como alambres. Las piernas se convulsionan a una velocidad de locos cuando da un salto hacia ellos pero no cae al suelo sino que sigue adelante, a escasos centmetros del suelo, los brazos y piernas colgando de forma desgarbada y predatoria, cuando (Dioses y Jabber, joder joder) despliega sendas alas en la espalda, alas que la sostienen en el aire, alas gigantescas de mosquito, unas palas nacaradas que se ponen en movimiento con aquel zumbido vibrante y brusco, movindose tan deprisa que resultan imposibles de ver y la terrible hembra parece lanzarse sobre ellos a lomos de una bocanada de aire sucio. Lo que ocurre entonces vuelve a presentarse una vez tras otra en los sueos y los recuerdos de Bellis. Con una mirada famlica, la mujer mosquito abre mucho la boca, de la que rezuma saliva, y retrae los labios para mostrar unas encas carentes de dientes. Su cuerpo se convulsiona con una arcada y, con una sacudida, un aguijn emerge de su boca. Una probscide hmeda de saliva que sobresale treinta centmetros de sus labios. Brota de su cuerpo con un movimiento orgnico, algo semejante a un vmito pero al mismo tiempo inconfundible y perturbadoramente sexual. No parece salir de ninguna parte: su garganta y su cabeza no parecen lo bastante grandes como para contenerla. Vira en direccin a ellos impulsada por sus alas cantarinas y de la espesura surgen otras como ella. Los recuerdos se volvan confusos. Bellis estaba segura del calor y de lo que haba visto pero la inmediatez de las imgenes la golpeaba como una bofetada cada vez que las recordaba. El grupo est a punto de salir en desbandada, presa de un repentino terror y hay disparos dispersos, en direcciones peligrosas, caticas (mientras Doul alla, enfurecido, Alto el fuego!). Bellis ve que las primeras mujeres mosquito esquivan a los cactos, no estn interesadas en ellos. Se lanzan en cambio sobre los guardias costrados, caen sobre ellos (y los musculosos hombres apenas se mueven bajo el peso de las famlicas mujeres aladas) y empiezan de forma frentica a atacarlos con sus aguijones bucales, que no pueden atravesar sus armaduras de costra. Bellis escucha el chasquido de las correas cortadas y los aterrorizados cerdos y ovejas se dispersan levantando rastros de mierda y polvo.

Ahora hay diez o doce mujeres mosquito (tantas tan deprisa) y cuando ven huir al ganado se precipitan sobre estas presas nuevas y ms fciles. Se elevan impulsadas por sus finas alas, con las cabezas agachadas y las caderas y extremidades colgando debajo de ellas, como marionetas suspendidas de sus alargados omplatos, las negras probscides an hmedas y extendidas y caen sobre los petrificados animales. Los atrapan con facilidad, descienden con aquellos movimientos que parecen caticos a medias para bloquearles el paso y los interceptan con los brazos extendidos y las manos muy abiertas, entonces las agarran del pelo y la piel. Bellis observa (recuerda estar movindose hacia atrs con torpeza, constantemente, pisndoles los pies a los que la rodean, pero sin dejar de mirar a pesar de todo por la fuerza del horror puro), horrorizada e hipnotizada, mientras la primera de las hembras mosquito se adelanta para alimentarse. La cosa se monta a horcajadas sobre un gran cerdo, cae sobre l desde el aire y lo abraza con brazos y piernas como si fuera un juguete muy querido. La cabeza retrocede un poco y el aguijn que brota de su boca se extiende unos centmetros ms, tan resbaladizo como un virote de ballesta. Entonces, con una sacudida, la cabeza de la mujer mosquito se precipita hacia delante mientras la boca abierta se retuerce y el monstruo le clava la probscide al animal en el cuerpo. El cerdo chilla y chilla. Bellis sigue mirando (sus piernas quieren llevrsela de all pero sus ojos se aferran desesperadamente a la visin). Las piernas del animal ceden con una sacudida brusca mientras su piel es perforada, mientras diez, quince, veinte centmetros de quitina se hincan con facilidad venciendo la resistencia de la piel y el msculo y se infiltran en las partes ms profundas de la corriente sangunea. La mujer mosquito se aferra al animal cado y aprieta la boca contra la perforacin y hunde an ms su probscide y su cuerpo se tensa (cada msculo y cada tendn resultan visibles a travs de la piel marchita) y empieza a beber. El cerdo sigue chillando unos pocos segundos. Y entonces su voz se apaga. Est menguando. Bellis puede ver cmo se encoge. Su piel se agita y empieza a marchitarse. Gotas diminutas de sangre se escurren por el imperfecto sello formado por la boca de la anophelius alrededor de la herida. Bellis observa con incredulidad pero no es cosa de su imaginacin: el cerdo se est encogiendo. Sacude las piernas con espasmos de terror y luego a causa del estremecimiento de los nervios agonizantes cuando tambin le es absorbida la sangre de los miembros. Sus gruesas patas se estn comprimiendo mientras las entraas se encogen y se secan. Ahora la piel est llena de arrugas que forman olas y cordilleras sobre un cuerpo cada vez ms pequeo. Est perdiendo el color. Y, conforme la sangre y la vida abandonan el cuerpo del cerdo, van entrando en el de la mujer mosquito. Se le hincha el vientre. Cuando se lanz sobre el cerdo era una cascara, descarnada y desnutrida. Mientras el cerdo decrece, ella crece, volvindose ms gorda a un ritmo asombroso, y el color empieza a fluir desde su estmago distendido al resto del cuerpo. Se mueve perezosamente sobre el animal agonizante, cada vez ms pesada y repleta. Bellis observa con enfermiza fascinacin cmo pasan los litros de sangre por

aquella excrecencia sea y abandonan un cuerpo para inundar otro. El cerdo ya est muerto, la sangre flccida se hunde en valles nuevos abiertos entre los msculos drenados y los huesos. El cuerpo de la anophelius se ha vuelto gordo y sonrosado. Sus brazos y piernas son casi el doble de gruesos y la piel est tensa a su alrededor. La hinchazn se concentra sobre todo en los pechos, el vientre y las nalgas, que ahora han adquirido un aspecto obeso, pero no suave como la grasa humana. Tienen un aspecto canceroso: excrecencias tensas, hinchadas de sangre y pendulares. Por todo el claro los dems animales estn sufriendo el mismo destino. Algunos de ellos tienen una sola mujer pegada, otros dos. Todos se estn marchitando, como si el sol los estuviera desecando y las anophelii estn engordando con su sangre. La primera mujer mosquito ha tardado un minuto y medio en chuparle al cerdo hasta la ltima gota de sangre (Bellis nunca podra librarse del recuerdo de esa visin ni del de los pequeos sonidos de satisfaccin proferidos por la mujer). Suelta la carcasa seca, con los ojos soolientos y un poco de sangre resbala por sus labios mientras su probscide se retrae. Retrocede dejando tras de s un saco de huesos y venas que antes era un cerdo. En el aire que rodea a Bellis flota ahora el denso aroma de los vmitos. Sus compaeros han perdido el control al presenciar la alimentacin de la anophelius. A ella no le ha ocurrido pero su boca se retuerce violentamente y siente que su brazo levanta la pistola impelido por algo que no es clera ni miedo sino repugnancia. Pero no dispara (Y qu hubiera ocurrido si alguien inexperto como ella hubiera apretado el gatillo, se pregunt Bellis mucho ms tarde al recordar la escena). El peligro parece haber pasado. Los armadanos prosiguen su marcha colina arriba, dejan atrs el pequeo claro y el olor del estircol y la sangre caliente, atraviesan ms rocas y ms aguas pestilentes, en direccin a la aldea que han visto desde el aire. La secuencia de los acontecimientos se volvi menos confusa, menos apelotonada por el calor, el miedo y la incredulidad. Pero entonces, en ese punto, mientras Bellis se alejaba de aquella carnicera de sangre de cerdo y oveja y restos drenados, del repulsivo frenes de las anophelii y (mucho peor) su hinchado sopor, una mujer mosquito levant la mirada de la oveja seca que haba llegado demasiado tarde para drenar y vio que se alejaban. Agach los hombros y vol hacia ellos, la boca muy abierta y la probscide hmeda, el estmago apenas hinchado un poco con las sobras dejadas por sus hermanas, vida de carne fresca, esquiv a los guardias cactos y costrados y se precipit sobre los aterrorizados humanos con las alas desplegadas, Bellis sinti que el miedo la arrastraba de nuevo hacia la mezcolanza confusa de imgenes deslavazadas y vio que Uther Doul se interpona con calma en el camino de la mujer mosquito, levantaba las manos (que ahora empuaban sendas pistolas), esper hasta que estuvo casi sobre l, hasta que la boca monstruosa estuvo casi frente a su rostro y dispar. Calor, ruido y negro plomo explotaron desde el can de sus armas y reventaron el estmago y la cara de la mujer mosquito. A pesar de que estaba medio vaca, el vientre de la mujer se abri con un desgarrn audible en un gran borbotn de sangre. Se desplom sobre la tierra, el rostro destrozado sobre el polvo, la probscide todava extendida, una protuberancia grasienta y roja que se empap rpidamente de tierra. El cuerpo fue a detenerse frente

a Doul. Bellis regres al tiempo lineal. Se senta aturdida, pero al mismo tiempo alejada de lo que acababa de presenciar. A pocos metros de distancia, las anophelii atracadas no haban reparado en lo ocurrido a su hermana. Mientras el grupo reanudaba la marcha ladera arriba, las mujeres mosquito estaban empezando a arrastrar sus cuerpos ahora hinchados para alejarse de la carnicera desangrada que abandonaban a la podredumbre. Colgadas como uvas hinchadas de sus malvolas alas, regresaron volando con lentitud a la espesura de su jungla.

23
Esperaron, en silencio: la Amante, Doul, Tintinnabulum, Hedrigall y Bellis. Y de pie frente a sus visitantes, los rostros envueltos en lo que pareca una confusin educada, dos anophelii. Bellis estaba estupefacta por los dos hombres mosquito. Haba esperado algo dramtico, piel decolorada por la quitina, pequeas alas rgidas como las de sus hembras. Pero no parecan ni ms ni menos que hombres pequeos, un poco encorvados por la edad. Las camisas ocres que vestan estaban descoloridas por el polvo y las manchas de las plantas. El de mayor edad estaba calvo y los brazos que asomaban de sus mangas eran extraordinariamente flacos. No tenan labios, ni mandbulas ni dientes. Sus bocas eran esfnteres, pequeos anillos de msculos tensos que tenan exactamente el aspecto de anos. La piel de todos los lados de sus caras se retraa hacia aquellos agujeros. Bellis dijo la Amante con voz dura, vuelve a probar. Haban entrado en la aldea entre las miradas y el asombro de los hombres mosquito. Despeinados, sudorosos y medio ciegos a causa del polvo, los armadanos haban recorrido penosamente los ltimos metros hasta llegar a la repentina sombra de las casas talladas y construidas en los costados de aquella grieta que henda la roca. Aparentemente, no haba demasiada planificacin tras la disposicin de la aldea: pequeas casas cuadradas desparramadas sobre las laderas, en la solana, y sobre los bordes empinados de la fisura, como si hubiesen sido derramadas, unidas por escalones y senderos cortados a pico. La aldea estaba llena de motores. Algunos se movan, otros estaban parados. Trados desde Playa Maquinaria, cada pieza limpia de herrumbre. Con centenares de formas extraas. Los que se encontraban bajo la luz del sol brillaban. Ninguno de ellos utilizaba los ruidosos pistones a vapor de Nueva Crobuzon y Armada; no haba humo grasiento en el aire. Eran motores heliotrpicos, supuso Bellis, cuyas palas y hojas zumbaban bajo la severa luz del sol mientras los cascados revestimientos de cristal la absorban y enviaban energas arcanas por los cables que unan algunas de las casas. Los cables ms largos estaban formados por la unin de trozos cortos rescatados de entre los desechos. Desde lo alto de sus tejados planos, desde las laderas de las colinas, desde la sombra de la estrecha grieta y desde el dosel de los nudosos rboles que rodeaban la aldea, desde las puertas y las ventanas, los hombres mosquito se volvieron hacia ellos. Nadie hizo el menor ruido, no hubo vtores ni gritos ni jadeos de asombro.

Nada salvo la mirada perpleja de aquellos ojos. En una ocasin, Bellis (con un horrible espasmo de miedo) crey haber visto la forma deslizante y vagabunda de una mujer anophelii en vuelo sobre algunos de los edificios ms altos. Pero los machos ms prximos se volvieron y empezaron a arrojarle piedras a la figura y la espantaron antes de que hubiera visto a los armadanos o hubiera entrado en alguna de las casas. Llegaron a una especie de plaza, rodeada por las mismas casas de color tierra y los mismos y esquelticos motores solares, donde la fisura se ensanchaba y dejaba pasar algo de la luz que descenda desde el plomizo cielo azul. Al otro extremo de la misma, Bellis vio una abertura en las rocas y un precipicio que caa hasta el mismo mar. Y all, por fin, apareci alguien para darles la bienvenida. Una pequea delegacin de nerviosos machos anophelii, que se deshacan en reverencias mientras los invitaban a pasar a un gran saln construido con la piedra de las colinas. En una sala interior, iluminada por columnas agujereadas de increble longitud que recogan con espejos interiores la luz del da y la reciclaban en la montaa, dos anophelii se haban presentado frente a ellos, se haban inclinado respetuosamente y Bellis (que recordaba aquel da en Ciudad Salkrikaltor, un idioma diferente pero el mismo trabajo) se haba adelantado y los haba saludado en su mejor Alto Kettai. Los anophelii se haban quedado quietos, con expresin de perplejidad, como si no hubieran entendido una sola palabra. Bellis trat una vez tras otra de hacerse entender en la afectada elocuencia del Alto Kettai. Los anophelii se haban mirado entre s y haban emitido unos sonidos siseantes semejantes a ventosidades. Por fin, al ver cmo se fruncan y dilataban sus bocas-esfnter, Bellis se haba dado cuenta de lo que pasaba y haba empezado a escribir en Alto Kettai, en vez de hablar. Me llamo Bellis, escribi. Venimos desde muy, muy lejos para hablar con vuestro pueblo. Me entendis? Cuando les tendi el papel a los anophelii, stos abrieron mucho los ojos y se miraron y emitieron zumbidos de entusiasmo. El de mayor edad tom el lpiz de Bellis. Yo soy Mauril Crahn, escribi. Han pasado docenas de aos desde la ltima vez que tuvimos visitantes como vosotros. Levant la mirada hacia ella, con los ojos arrugados. Bienvenidos a nuestro hogar. La ululante lengua de los anophelii careca de forma escrita. Para ellos, el Alto Kettai era la escritura pero nunca lo haban odo. Podan expresarse a las mil maravillas con una elegante letra pero no tenan la menor idea de cmo deba de sonar. El mismo concepto de un Alto Kettai "hablado" les resultaba ajeno. Para ellos slo exista como escritura. A lo largo de centenares de aos, se haba producido una simbiosis entre los marineros y las autoridades de Gnurr Kett en Kohnid. Los cactos visitaban la isla con ganado y unas pocas mercancas y se llevaban un porcentaje de las ganancias por hacer de intermediarios. Kohnid les compraba lo que les vendan los anophelii. Entre ellos controlaban el flujo de informacin que reciban los hombres mosquito. Kohnid estaba jugando a un juego: mantena controladas a las brillantes mentes de los anophelii sin darles nada que pudiera convertirlos en poderosos ni les permitiera

escapar no se arriesgara a permitir que el azote de las hembras anophelii se abatiera de nuevo sobre el mundo pero si lo suficiente para mantener en funcionamiento sus intelectos. Los Kettai no permitan que accedieran a informacin alguna que no estuviera sometida a su estricto control: el mantenimiento a lo largo de los siglos del Alto Kettai como lengua escrita de la isla aseguraba que esto siguiera siendo as. Y, de este modo, la filosofa y la ciencia de los anopheliis quedaba en manos de la lite de Kohnid, cuyos miembros eran casi los nicos seres del mundo capacitados para leerla. Los restos de antiqusima tecnologa que posean los anophelii y los escritos de sus filsofos deban de ser asombrosos, pens Bellis, para permitir que aquella farsa de sistema se perpetuara. Cada viaje de los marineros Samheri desde Kohnid a la isla deba de llevar algunos libros cuidadosamente elegidos y en algunas ocasiones, algn encargo. En estas condiciones, poda solicitar algn cientfico terico de Kohnid, y teniendo en cuenta la paradoja puesta de manifiesto en el ensayo anterior, cul es la respuesta al siguiente problema? Y los trabajos redactados por la mano de algn anophelius, bajo el nombre Kettai que hubieran elegido, hacan el viaje de vuelta con la respuesta a tales problemas o a otros propuestos por los propios anophelii para ser publicados por los editores de Kohnid... sin tener que pagarles. Sin duda, en ocasiones eran reclamados como propios por algn erudito Kettai, para mayor gloria de la tradicin del saber de Kohnid. Los hombres mosquito haban sido reducidos a sabios esclavos. Las ruinas de la isla albergaban antiguos textos escritos en el Alto Kettai que los anophelii saban leer o en los cdigos olvidados tiempo atrs y que haban de descifrar poco a poco. Y as, con la lenta acumulacin de libros procedentes de Kohnid y los registros escritos de sus ancestros, los anophelii continuaban adelante con sus propias investigaciones. Algunas veces, una de las obras que escriban era enviada por mar a los seores de la isla en Kohnid. Y puede que hasta fuese publicada. Eso era lo que le haba ocurrido al libro de Krach Aum. Dos mil aos antes, los hombres mosquito haban gobernado las tierras del sur en una corta pesadilla de sangre y plaga y una sed monstruosa. Bellis no saba cunto conocan los machos anophelii sobre su propia historia pero era evidente que no se hacan ilusiones sobre la naturaleza de las hembras de su especie. Cuntas habis matado?, escribi Crahn, Cuntas mujeres? Y cuando Bellis, tras un momento de vacilacin, escribi Una, l asinti y respondi No son muchas. En la aldea no exista jerarqua. Crahn no era un gobernante. Pero estaba deseoso de ayudar y de contarles a sus invitados todo cuanto quisieran saber. Los anophelii respondan a los armadanos con una fascinacin corts y comedida, una reaccin contemplativa, casi abstracta. En su flemtico comportamiento, Bellis detect una sicologa que le era por completo ajena. Escriba las preguntas de la Amante y de Tintinnabulum tan deprisa como le era posible. Todava no haban abordado la cuestin ms importante, la razn misma que

los haba llevado a la isla, cuando se escuch un tumulto en la habitacin contigua, donde esperaban sus compaeros. Voces imperiosas en Sunglari y respuestas a gritos en sal. Los mercaderes piratas de Dreer Samher estacionados en la isla haban regresado a sus barcos y haban descubierto la presencia de los recin llegados. Un hombre-cacto ataviado con ropas chillonas entr a grandes zancadas en la pequea sala, seguido por dos de sus antiguos compatriotas, ahora cactos de Armada, y discutiendo con ellos en Sunglari. Mierda solar! grit en un sal con mucho acento. Quin coo sois? empuaba un enorme machete en una mano y lo blanda con aire enfurecido. Esta isla es territorio de Kohnid y est prohibido desembarcar aqu. Nosotros somos sus agentes y estamos autorizados a proteger sus jodidas posesiones. Decidme por qu no debera mataros aqu mismo y ahora. Seora dijo uno de los cactos armadanos mientras haca con la mano un gesto de presentacin. ste es Nurjhitt Sengka, capitn del Corazn Polvoriento de Tetneghi. Capitn dijo la Amante dando un paso al frente. Uther Doul la sigui como si fuera su sombra. Me alegro de conoceros. Debemos hablar. Sengka no era un filibustero sino un oficial corsario de Dreer Samher. Los cometidos de los Samheri estacionados en aquella isla eran montonos, sencillos y aburridos: nada ocurra, nadie vena y nadie se iba. Cada mes, o dos o seis, llegaba una nueva misin de Kohnid o Dreer Samher con un cargamento entero de ganado para las hembras anophelii y puede que algunas mercancas para los machos. Los recin llegados sustituan a sus aburridos camaradas y estos se hacan a la mar llevndose los brillantes trabajos y los restos cientficos que hubiesen logrado intercambiar. Los que se quedaban en la isla pasaban su tiempo peleando entre s y apostando, ignorando a las mujeres mosquito y visitando a los hombres cuando necesitaban comida o maquinaria. Y, oficialmente, estaban all para controlar el flujo de informacin en la isla, la pureza lingstica que le proporcionaba a Kohnid su primaca... y para impedir cualquier intento de fuga de los anophelii. La idea era ridcula; nadie visitaba nunca aquella isla. Muy pocos marineros saban de su existencia. En raras ocasiones, algn barco perdido arribaba a sus costas pero, por lo general, sus ignorantes tripulaciones solan sufrir rpidas muertes a manos de las mujeres de la isla. Y nadie sala jams de ella. Por consiguiente, desde un punto de vista formal, el acuerdo entre Dreer Samher y Kohnid no prohiba la presencia de los armadanos en la isla. Despus de todo, slo estaban utilizando el Alto Kettai y no haban trado consigo nada para comerciar. Pero la presencia de extraos que pudiesen comunicarse con los nativos era un hecho sin precedentes. Sengka miraba salvajemente en derredor. Cuando comprendi que aquellos intrusos de aspecto extrao provenan de la misteriosa ciudad flotante de Armada, se le abrieron mucho los ojos. Pero eran corteses y parecan ansiosos por explicarse. Y, aunque lanz miradas furiosas a los cactos que una vez haban sido sus compatriotas,

los insult entre siseos, los llam traidores y fingi desdn hacia la Amante, los escuch y se dej conducir de regreso a la sala principal en la que esperaba el grupo de los armadanos. Mientras la Amante y los guardias cactos y Uther Doul se marchaban, Tintinnabulum se coloc junto a Bellis. Se haba recogido el largo cabello blanco en una cola de caballo y sus poderosos brazos y hombros los ocultaban a la vista de los dems. No te detengas ahora murmur. Al grano. Crahn, escribi ella. Por un momento fugaz, lo absurdo de la situacin hizo que se sintiera ligeramente histrica. Si pona un pie en el exterior, lo saba, se arriesgaba a sufrir una muerte desagradable. Aquellas voraces mujeres mosquito no tardaran en encontrarla. A un saco de sangre como ella lo oleran desde lejos y le chuparan hasta la ltima gota en menos que canta un gallo. Y sin embargo, protegida tras aquellos muros, apenas una hora despus de haber presenciado la carnicera en la ladera y haber dejado una anophelius reventada sobre la piel y los huesos de los animales secos, le estaba formulando educadas preguntas a un anfitrin muy atento utilizando una lengua muerta. Sacudi la cabeza. Estamos buscando a uno de los vuestros, escribi. Tenemos que hablar con l. Es muy importante. Conoces a alguien llamado Krach Aum? Aum, respondi l, ni ms deprisa ni ms despacio que antes, sin una brizna ms o menos de inters, el que busca libros viejos en las ruinas. Todos conocemos a Aum. Puedo llevaros con l.

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Tanner Sack echaba de menos el mar. Le estaban saliendo ampollas por el calor y tena los tentculos irritados. Haba esperado durante casi un da mientras la Amante, Tintinnabulum y Bellis Gelvino conversaban con el mudo macho anophelii. Sus compaeros y l haban cuchicheado y haban masticado su cecina y haban tratado en vano de conseguir algo de comida fresca de sus curiosos y reservados anfitriones. Estpidos caraculo escuch que decan algunos hombres hambrientos. Los armadanos estaban traumatizados por la famlica voracidad de las hembras anophelii. Eran conscientes de que las compaeras de sus anfitriones acechaban en el aire, ms all de aquellas paredes, de que el plcido silencio que reinaba en la aldea era engaoso... de que estaban atrapados. Algunos de los compaeros de Tanner hacan chistes nerviosos sobre las hembras anophelii. Mujeres, decan y rean estrepitosamente mientras comentaban las hembras de todas las especies eran chupadoras de sangre y cosas semejantes. Tanner trat de imitarlos por el bien de la convivencia pero no logr que sus idioteces le hicieran rer. Haba dos bandos en el interior de la grande y austera cmara. A un lado se encontraban los armadanos y al otro los cactos de Dreer Samher. Cada uno de los grupos observaba al otro con cautela. El capitn Sengka estaba manteniendo una violenta discusin en Sunglari con Hedrigall y otros dos cactos armadanos y su tripulacin observaba y escuchada con aire incierto. Cuando, finalmente, Sengka y sus hombres abandonaron la sala hechos una furia, los armadanos se relajaron. Hedrigall camin lentamente hasta la pared y se sent junto a Tanner. Bueno, no le gusto demasiado dijo y esboz una sonrisa fatigada. No deja de llamarme traidor puso los ojos en blanco. Pero no har nada estpido. Le tiene miedo a Armada. Le dije que nos marcharamos enseguida y que ni habamos trado nada ni nos llevaramos nada pero tambin insinu que si se pona tonto, sera como una declaracin de guerra. No habr problemas. Al cabo de un rato, Hedrigall repar en que Tanner se rascaba sin parar la piel y en que se lama los dedos y los pasaba sobre ella. Abandon la gran cmara y Tanner se sinti muy conmovido cuando, quince minutos ms tarde, el hombre-cacto regres con tres grandes pellejos llenos de agua salada, que Tanner se ech por encima y verti sobre sus agallas. Vinieron unos anophelii y observaron a los armadanos. Asintieron para s y ulularon y silbaron. Tanner observ como coman aquellos herbvoros, introduciendo puados de flores en sus tensos orificios-boca y succionndolas con la misma fuerza, supuso, que aplicaban sus hembras cuando succionaban carne viva. A continuacin expulsaban los ptalos consumidos con una pequea bocanada de aire, aplastados y desecados, desprovistos de nctar y jugos, descoloridos.

La tripulacin armadana tuvo que soportar la sed y el calor durante horas mientras la Amante y Tintinnabulum hacan planes. Al cabo de algn tiempo, Hedrigall y varios cactos ms dejaron la cmara, guiados por un anophelius. La luz que se colaba por las grietas de la roca empez a extinguirse. El anochecer llegaba deprisa. A travs de las pequeas aberturas y por medio de espejos en los que se reflejaba la luz, Tanner pudo ver que el cielo era de color violeta. Tuvieron que ponerse cmodos lo mejor que pudieron donde estaban tendidos o sentados. Los anophelii llenaron de juncos el suelo de la sala. La noche era calurosa. Tanner se quit la camisa empapada de sudor y la pleg para hacer de ella una almohada. Se lav con un poco de agua salada y vio que, por toda la habitacin, los dems armadanos estaban tratando de realizar sus abluciones lo mejor que podan. Nunca haba estado tan cansado. Se senta como si le hubiesen absorbido hasta la ltima chispa de energa y la hubiesen reemplazado con el calor de la noche. Apoy la cabeza sobre la improvisada almohada, empapada con su propio sudor y a pesar del duro suelo, esa delgada e ineficaz capa de vegetacin (el olor del polen y las plantas era muy intenso) se qued dormido enseguida. Cuando despert pens que slo haban pasado unos pocos minutos pero vio la luz del sol y gru miserablemente. Le dola la cabeza y bebi algo del agua que le quedaba en los pellejos. Mientras los armadanos despertaban, la Amante y Doul entraron desde la pequea sala lateral, acompaados por los cactos que haban salido la pasada noche. Parecan cansados y estaban cubiertos de polvo pero sonrean. Un anophelius muy viejo, vestido con las mismas tnicas que sus congneres y con la misma expresin de inters calmado en el rostro, los acompaaba. La Amante se dirigi a los armadanos. ste les dijo es Krach Aum. Krach Aum estaba a su lado, haciendo reverencias y contemplando a la multitud all congregada. S que este viaje os inspiraba gran desconfianza a muchos de vosotros dijo la Amante. Os dijimos que en esta isla haba algo que necesitbamos, algo vital para llamar al avanc. Pues bien, esto... seal a Aum es lo que necesitbamos. Krach Aum sabe cmo convocar a un avanc esper a que sus palabras hicieran efecto. Hemos venido hasta aqu para aprender de l. Hay muchos procesos implicados. Los problemas de contencin y control requieren que utilicemos una ingeniera tan sofisticada como nuestra taumaturgia y nuestra oceanologa. La seorita Gelvino traducir para nosotros. Ser un proceso largo, as que tendris que ser pacientes. Confiamos en haber acabado dentro de una semana o dos. Pero eso significa que tendremos que trabajar muy duro y muy deprisa. Guard silencio un momento y entonces su voz severa volvi a alzarse mientras les ofreca una sonrisa inesperada. Enhorabuena a todos vosotros. A todos nosotros. ste es un gran, gran da para Armada.

Y aunque la mayora de los que se encontraban all no tena una idea real de lo que estaba ocurriendo, sus palabras tuvieron el efecto previsto y Tanner se uni a algaraba. Los cactos montaron un campamento en la aldea. Encontraron casas vacas y a salvo de las hembras anophelii para poder albergar a los armadanos en grupos pequeos y que estuvieran ms cmodos. Los anophelii seguan mostrndose tan desapasionadamente curiosos como siempre, encantados de hablar, encantados de implicarse. No tard en hacerse evidente que Aum tena una reputacin dudosa: viva y trabajaba solo. Pero, con los recin llegados en la isla, las mejores mentes de la aldea queran ayudar. Las armas que haban trado ocultas en el Tridente no podan haber sido menos necesarias. Y, por una cuestin de diplomacia, la Amante permiti que todos ellos participaran en las deliberaciones, aunque slo escuchaba a Aum y le dijo a Bellis que prescindiera de todas las dems contribuciones. Durante las cinco primeras horas del da, Aum se sentaba a discutir con los cientficos de Armada. Sacaron su libro y le mostraron el apndice perdido y aunque, para asombro de todos, no tena ninguna copia, recordaba las matemticas y con la ayuda de un baco y de algunos de los crpticos motores que haba por all, empez a completar la informacin que les faltaba. Despus de comer los cactos haban recogido vegetales y pescados suficiente completar las raciones secas de sus camaradas eran los ingenieros y constructores los que estudiaban con Krach Aum. Por la maana, Tanner y sus colegas discutan sobre umbrales de tensin y capacidades de los motores, dibujaban toscos bocetos y elaboraban listas de preguntas a las que sometan a Aum, con cierta timidez, por la tarde. La Amante y Tintinnabulum estaban presentes durante todas las sesiones, sentados junto a Bellis Gelvino. Ella deba de estar exhausta, pensaba Tanner con pena. La mano con la que escriba temblaba y estaba manchada de tinta, pero nunca se quejaba ni peda un descanso. Se limitaba a transmitir las preguntas y respuestas sin parar, escribiendo resma tras resma de papel, traduciendo al sal las respuestas de Aum. Al cabo de cada da vena un pequeo momento de miedo, cuando los humanos, hotchi y khepri corran en pequeos grupos a los alojamientos que les haban sido asignados. Ninguno de ellos deba de pasar ms de treinta segundos a campo abierto pero a pesar de todo eran vigilados constantemente por cactos armados con arcos huecos y anophelii macho que protegan a sus invitados de sus letales hembras con palos, piedras y clxones. Haba una ingeniera alojada en la casa de Tanner, dorma en la habitacin contigua. Tanner permaneci despierto algn tiempo. Va a venir alguien ms dijo desde el exterior una voz de cacto que lo sobresalt. No cerris con llave. Tanner apag la vela y se durmi. Pero cuando, mucho ms tarde, un guardia cacto

escolt a Bellis Gelvino hasta el vestbulo y sta entr y cerr la puerta por dentro y pas arrastrando los pies, ms cansada de lo que haba estado en toda su vida, por la habitacin a oscuras de Tanner hasta la que haba ms all, l se despert y la vio. Incluso en un lugar tan caluroso y extrao como aqul, en medio de toda la sangre y la amenaza de violencia, incluso tan lejos del hogar, la rutina era poderosa. Pas un da, nada ms, antes de que los armadanos tuvieran su rutina. Los guardias cactos recogan vegetales, pescaban y escoltaban a sus camaradas de tripulacin y se llevaban los desechos de los armadanos, al igual que hacan los anophelii, hasta la grieta situada en la parte trasera de la aldea, desde donde los arrojaban al mar. Cada maana, Aum y la cambiante cuadrilla de anophelii que siempre lo acompaaba debatan con los cientficos armadanos y cada tarde hacan lo mismo con los ingenieros. Era agotador: trabajo incesante en medio de un calor sofocante. Bellis estaba aletargada. Se convirti en una mquina de escribir sintctica, que exista slo para transmitir y traducir y garabatear preguntas y leer respuestas. En su mayor parte, el significado de cuanto lea y deca le resultaba incomprensible. En raras ocasiones consultaba el glosario de su propia monografa sobre el Kettai Alto. Se lo ocultaba a los anophelii: no quera ser responsable de que aprendieran otro idioma que los ayudase a escapar de su prisin. La biblioteca de la isla no era sistemtica ni coherente. La mayora de las obras disponibles versaba sobre la ms abstracta teora. Las autoridades de Kohnid y Dreer Samher le negaban a sus sbditos cualquier obra que considerasen peligrosa. No haba prcticamente nada que relacionase a los anophelii con el mundo exterior. Lo poco que tenan lo haban encontrado registrando las ruinas de la morada de sus ancestros al otro lado de la isla. Y algunas veces encontraban fbulas, como la historia del hombre que haba llamado a un avanc. Las historias se generaban a s mismas. Pequeas referencias en abstrusas obras de filosofa. Los anophelii slo parecan sentir inters por las cuestiones ms abstractas. Pero en el propio Krach Aum pareca entreverse el atisbo de un inters ms fiero y terrenal. Hay corrientes en el agua, escriba, que podemos medir y que no pueden nacer en nuestros mares. Aum haba comenzado en el ms elevado nivel conceptual y haba logrado demostrar la existencia del avanc. Los cientficos de Armada se sentaban frente a l, embelesados, mientras Bellis traduca su historia. A partir de tres o cuatro ecuaciones que pasaron a ser una pgina de proposiciones lgicas, extrayendo cuanto poda extraerse de las pocas obras de biologa, oceanologa y filosofa dimensional que pudo encontrar. Una hiptesis. Poniendo a prueba sus resultados, verificando los detalles de la historia de la primera invocacin. Los cientficos quedaron boquiabiertos y asintieron con excitacin al ver las ecuaciones y notaciones que ella copiaba al sal. Y despus de comer, Bellis reuni de nuevo sus escasas fuerzas y se sent con los ingenieros.

Tanner Sack fue el primero en hablar. Qu clase de bestia es? dijo. Qu necesitaremos para atraparla? Muchos de los ingenieros haban sido apresados y varios eran Rehechos. Estaba rodeada de criminales, se percat Bellis, muchos de ellos de Nueva Crobuzon. Hablaban el sal con acento de la Perrera y Malado, salpimentado con una jerga que levaba meses sin escuchar, lo que le hizo parpadear de sorpresa. Sus conocimientos le resultaban tan ajenos como los de los cientficos. Preguntaban sobre la fuerza del hierro, el acero y otras aleaciones y la estructura en panal de cadenas que haba por debajo de Armada y la fuerza del avanc. Enseguida empezaron a hablar sobre motores de vapor y turbinas de gas y leche de roca y sobre los engranajes de un arns y sobre unos arreos del tamao de barcos. Saba que le hubiera convenido entender lo que se estaba diciendo all, pero no era capaz de hacerlo y dej de intentarlo. Aquella noche, mientras uno de los hombres era llevado a sus aposentos, una hembra anophelii se le aproxim, chillando y farfullando quin sabe qu, con las manos extendidas y un guardia cacto le vol la cabeza con su arco hueco. Bellis escuch el chasquido del arma y se asom por una ventana. Los machos anophelii profirieron ululantes gemidos por sus bocas-esfnter y se arrodillaron junto a ella y la tocaron. Tena la boca abierta y la probscide sobresala de ella como una enorme lengua rgida. Se haba alimentado recientemente. El cuerpo todava palpitante haba sido partido casi en dos por la enorme chakri giratoria del arco y la sangre manaba a borbotones y empapaba la tierra y formaba charcos polvorientos. Los machos sacudan las cabezas. Uno de los que se encontraba junto a ella le dio un tirn en el brazo y escribi algo en su tablilla. No era necesario. No quera alimentarse. Y entonces se lo explic y Bellis sinti que la cabeza le daba vueltas ante aquella monstruosidad. Bellis estaba hambrienta de soledad. Pasaba cada minuto del da con alguien y eso la dejaba exhausta. De modo que, cuando termin de trabajar y los cientficos estaban hablando entre s, tratando de ponerse de acuerdo sobre la direccin de las investigaciones del da siguiente, se introdujo discretamente en la pequea cmara lateral, creyendo que estara vaca. No lo estaba. Emiti un sonido de disculpa y se volvi pero Uther Doul se apresur a hablar. No te marches, por favor dijo. Ella se volvi de nuevo, con su bolso entre las manos, dolorosamente consciente del peso de la caja que Silas le haba dado y que ahora se encontraba en el fondo. Se qued junto a la puerta, esperando, con el rostro inmvil. Doul haba estado practicando. Se encontraba en el centro de la habitacin relajado, con la espada en la mano. Era una hoja recta, fina, con filo en los dos lados, de unos setenta centmetros de longitud. No era grande ni hermosa ni impresionante, ni mostraba smbolos de poder.

La hoja era blanca. Se movi de improviso, fluyendo como el agua, sin hacer sonido alguno e imposible de seguir con la vista. Y de repente, volva a envainarla. Yo ya he terminado aqu, seorita Gelvino dijo. La habitacin es tuya pero no se march. Bellis asinti para darle las gracias, se sent y esper. Esperemos que esa desgraciada muerte no estropee nuestras buenas relaciones con los hombres mosquito dijo l. No lo har contest ella. No consideran una ofensa la muerte de sus hembras. Recuerdan lo bastante para saber que es necesario ya lo sabe, pens de repente, incrdula. Est dndome conversacin otra vez. Pero, por muchas sospechas que albergara, los detalles de lo que le acababan de contar eran tan horripilantes y fascinantes que deseaba compartirlos, deseaba que alguien ms los conociera. Los anophelii no saben mucho de historia pero saben que los cactos... los hombres de savia como ellos los llaman, no son los nicos que navegan por los mares. Nos conocen a nosotros, los hombres de sangre y saben tambin por qu los de nuestra especie no los visitan nunca. Han olvidado los detalles de las Guerras Malariales, pero parecen conservar la idea de que sus hembras... hicieron algo malo... hace siglos se detuvo para dejar que el otro asimilara sus palabras. Las tratan sin... afecto o desagrado. Era un pragmatismo melanclico. No le deseaban mal alguno a sus hembras, se apareaban con ellas una vez al ao pero las ignoraban siempre que era posible y las mataban cuando era necesario. sa no estaba tratando de alimentarse, sabe?continu Bellis. Mantuvo una voz neutra. Estaba saciada. Son... son inteligentes. No es que carezcan de mente. Es el hambre, segn me cont el macho. Tardan mucho en morir de inanicin. Pueden pasar un ao entero sin alimentarse y no dejan de lanzar chillidos voraces durante todo ese tiempo: es lo nico en lo que pueden pensar. Pero cuando se han alimentado, cuando estn saciadas... realmente saciadas... hay un da o dos, puede que una semana, en la que su hambre se apaga. Y es entonces cuando intentan comunicarse. Las describe saliendo de los pantanos, bajando a la plaza y aullando a los machos, tratando de formar palabras. Pero nunca han podido aprender a hablar, sabe? Siempre estuvieron demasiado hambrientas. Saben lo que son. Lo mir a los ojos. Se daba cuenta, de repente, de que l la respetaba. Lo saben. Cada cierto tiempo pueden detenerse por algn tiempo, cuando tienen el vientre lleno y su mente se aclara durante unos pocos das u horas, y entonces saben lo que son, saben cmo viven. Son tan inteligentes como usted o como yo pero crecen demasiado pendientes del hambre como para aprender a hablar. Sin embargo, una vez cada pocos meses, durante un puado de das, pueden concentrarse y entonces tratan de aprender. Pero carecen de las bocas de los machos, evidentemente, as que no pueden hacer los mismos sonidos. Slo las ms inexpertas, las ms jvenes, tratan de imitar a los machos anophelii. Cuando retraen las probscides, sus bocas son muy semejantes a las nuestras. Vio que l comprenda. Sus voces suenan como las nuestras continu con suavidad. Nunca han odo una lengua que pudieran imitar hasta ahora. Saciada como estaba, sin saber

hablar pero consciente de que no saba hacerlo, debe de haber perdido la cabeza al escucharnos conversando con unos sonidos que ella misma sera capaz de proferir. Por eso se acerc a aquel hombre. Estaba intentando hablar con l. Es una espada muy extraa dijo un rato despus. l titube un instante muy breve (era la primera vez, se dio cuenta Bellis, de que lo vea inseguro) y a continuacin la desenvain con la mano derecha y la sostuvo frente a ella para que la viera. Tres pequeas yemas de metal parecan clavadas al final de su mano derecha, conectadas a la masa de alambres semejantes a venas que corran bajo su manga hasta un pequeo compartimiento de su cinturn. La empuadura de la espada estaba envuelta en cuero o piel pero una parte de ella era metal desnudo, que los nodos de su carne tocaban cuando la blanda. La hoja no estaba hecha de metal pintado, como Bellis haba supuesto. Puedo tocarla? Doul asinti. Ella le dio un golpecito a la hoja con una ua. Son apagada y poco vibrante. Es cermica dijo l. Se parece ms a la porcelana que al hierro. Los filos de la espada no tenan el brillo mate de un arma de metal. Eran del mismo blanco indefinido que el cuerpo plano (un blanco con un leve toque de amarillo, como el diente o el marfil). Corta ms que el hueso dijo Doul con su voz melodiosa. No es como las dems cermicas que has visto o usado antes. No se dobla ni cede. No es flexible pero tampoco frgil. Y es fuerte. Mucho? Uther la mir y ella volvi a sentir su respeto. Algo en su interior respondi. Como el diamante dijo. Volvi a envainar la hoja (con otro movimiento exquisito, instantneo). De dnde procede? pregunt Bellis pero l no contest. Es del mismo lugar que usted? estaba sorprendida por su propia persistencia y... el qu? Valenta? No se senta valiente. En realidad, se senta como si Doul y ella se entendieran mutuamente. l se volvi desde la puerta e inclin la cabeza a modo de despedida. No dijo. Sera... difcil ser menos preciso. Por primera vez, ella vio que lo ganaba una sonrisa, muy deprisa. Buenas noches dijo Doul. Bellis se sumergi en los momentos de soledad que haba anhelado, se empap en su propia compaa. Inhal profundamente. Y finalmente, se permiti hacerse preguntas sobre Uther Doul. Se pregunt por qu hablaba con ella, por qu toleraba su compaa y hasta la respetaba, se hubiera dicho. No poda entenderlo pero se dio cuenta de que senta una tenue conexin con l; algo tejido de cinismo, desapego, fuerza y entendimiento compartidos y... atraccin. No saba cundo o por qu haba dejado de temerlo. No tena la menor idea de lo que aquel hombre estaba haciendo.

25
Los dos das se hicieron tres y cuatro y luego pas una semana, un da tras otro bajo la luz inexacta de aquella pequea sala. Bellis se senta como si se le estuvieran atrofiando los ojos, capaz slo de ver sombras en el interior de la montaa y rodeada por tinieblas descorazonadas y carentes de lmites precisos. De noche, tena que hacer las mismas carreras cortas para cruzar los espacios abiertos (con la mirada puesta en lo alto, anhelando ver las luces y los colores del exterior, incluso los colores chamuscados de aquel cielo). Algunas veces llegaban hasta ella los zumbidos de mosquito de las mujeres, y senta un terror abyecto; otras veces no, pero siempre se acurrucaba cerca de los cactos o los costrosos que la protegan. En ocasiones oa los sonidos y murmuraciones de las anophelii en el exterior de las grandes ventanas-tubo. Las mujeres mosquito eran horribles y fuertes y su hambre era un impulso de una potencia casi elemental. Mataran a cualquier ser de sangre caliente que desembarcara en su isla, podran beberse un barco entero y luego tumbarse hinchadas a descansar en la playa. Por todo ello, haba algo indeleblemente pattico en las mujeres de aquella isla gueto. Bellis ignoraba qu cadena de acontecimientos haba permitido la existencia del Reino Malarial. Pero le resultaban inconcebibles. Resultaba imposible imaginarse aquellas criaturas chillonas en otras costas, asolando medio continente con su mezquino terrorismo. La comida era tan montona como el lugar. A Bellis se le haba entumecido la lengua por el sabor del pescado y la hierba y masticaba con resignacin los seres marinos con sabor a herrumbre que los cactos cogan en la baha y las races comestibles que les traan. Los oficiales de Dreer Samher los toleraban pero no confiaban en ellos. El capitn Sengka segua maldiciendo en Sunglari a los cactos de Armada, llamndolos traidores y renegados. Conforme iban progresando febrilmente en las matemticas, la excitacin de los cientficos iba en aumento. La montaa que formaban sus notas y clculos empezaba a ser gigantesca. La llama que distingua a Krach Aum de sus compatriotas y que Bellis consideraba verdadera curiosidad iba en aumento. Bellis estaba sometida a un gran esfuerzo, pero no desfalleca. Ahora traduca sin tratar siquiera de entender lo que estaba diciendo, se limitaba a transmitir lo que se deca, como si fuera un motor analtico que descompusiese y reconstituyese frmulas. Saba que para los hombres y mujeres que se inclinaban sobre la mesa mientras debatan con Krach Aum, ella era poco menos que invisible. Enfocaba las voces como si fueran msica: la mesurada sonoridad de Tintinnabulum, el excitado stacatto de Faber, los danzarines tonos de oboe de un

biofilsofo cuyo nombre nunca lograba recordar. Aum era incansable. Bellis casi caa desmayada por la fatiga cuando se sentaba con Tanner Sack y los dems ingenieros por la tarde, pero Aum continuaba sin aparente dificultad, cambiando su atencin de los problemas conceptuales y la filosofa del avanc a los aspectos prcticos que representaba el hecho de atraer, capturar y controlar un ser del tamao de una isla. Y cuando la luz menguante y la fatiga generalizada obligaban a poner fin al trabajo del da, nunca era Aum el que lo sugera. Bellis no poda dejar de darse cuenta de que los problemas del proyecto estaban siendo superados uno tras otro. Aum no haba tardado mucho en volver a redactar el apndice de datos y a continuacin los armadanos haban sealado los fallos, errores de clculo y espacios en blanco de su investigacin. La excitacin de los cientficos resultaba casi palpable; parecan embriagados por ella. Era un problema un proyecto de inimaginable magnitud y a pesar de ello, uno tras otro, las dificultades, las objeciones y los obstculos estaban siendo superados. Empezaban a aproximarse a tientas a algo extraordinario. El solo hecho de que fuera posible daba vrtigo. Bellis no confraternizaba con los armadanos, pero tampoco poda pasar todo el tiempo sin hablar con ellos. Aqu tiene, tmeselo poda decirle uno de ellos mientras le daba un cuenco lleno de inspido estofado. Negarle una palabra de agradecimiento hubiera supuesto una grosera del todo innecesaria. En ocasiones, al caer la noche, entre las partidas de dados y las canciones de los armadanos (que hipnotizaban a los anophelii), se encontraba en las mrgenes de alguna conversacin. El nico al que conoca por su nombre era Tanner Sack. Supona que el hecho de que hubiera viajado sobre l en el Terpscore, libre mientras l estaba encarcelado en la bodega, haba arruinado la posibilidad de que existiera confianza entre ellos aunque tena la sensacin de que era un hombre abierto. Era en todo caso uno de los pocos que se tomaban la molestia de tratar de incluirla en sus conversaciones. Bellis se acerc ms a la sociedad armadana de lo que haba estado nunca. Se le permiti escuchar historias. La mayora versaba sobre secretos. Oy hablar de las cadenas que pendan del vientre de Armada. Antiqusimas, ocultas durante decenas de dcadas; representaban muchos aos de trabajo y contenan el metal de muchos barcos. Mucho antes de que los Amantes decidieran lo que haba de hacerse con ellas dijo el narrador de una de las historias esto ya se intent una vez. Uther Doul tambin era presa de los narradores de cuentos. Viene de las tierras de los muertos dijo alguien en una ocasin con tono de conspirador. El viejo Doul naci hace ms de mil aos. Fue l quien fund la Contumancia. Naci como esclavo en el Imperio de los Espectrocfalos y les rob la espada, Poderosa, y luch para alcanzar la libertad y destruy al imperio. Muri. Pero un guerrero como l, el ms grande que haya existido, ha sido el nico capaz de

abrirse camino luchando desde el pas de la sombra y regresar al mundo de los vivos. Los que lo escuchaban profirieron bufidos y sonidos despectivos. No crean la historia, por supuesto, pero tampoco saban qu creer sobre Uther Doul. El propio Doul pasaba los das tranquilamente. La nica persona cuya compaa frecuentaba, el nico que poda considerarse algo parecido a su amigo, pareca ser Hedrigall. El aeronauta cacto y el guerrero humano solan hablar en voz baja en una esquina de la habitacin. Cuchicheaban con frases rpidas, como si se avergonzasen de su amistad. Slo haba otra persona con la que Doul pasaba algn tiempo y con la que hablaba y sta era Bellis. No haba tardado mucho tiempo en darse cuenta de que sus aparentemente fortuitos encuentros, sus breves charlas, no eran casuales. De un modo elptico y tentativo, l estaba tratando de ganarse su amistad. Bellis no lograba entenderlo y tampoco trataba de adivinar sus motivaciones ulteriores. Confiaba en ser capaz de lidiar con ello. Aunque siempre persista una sensacin de peligro, parte de ella disfrutaba con sus encuentros: el aire formal, la tenue impresin de estar embarcada en una especie de flirteo. No era coquetera. No comprometera su dignidad con afectadas sugerencias. Pero se senta atrada por l y se reprenda por ello. Bellis pensaba en Silas. No con una sensacin de culpa o traicin. La mera idea le hubiera hecho esbozar una mueca de desdn. Pero recordaba la vez en que la haba llevado a ver la lucha de gladiadores, concretamente para ver a Uther Doul. Eso es lo que est tratando de impedir que escapemos, le haba dicho en aquella ocasin y ella no poda permitirse el lujo de olvidarlo. Por qu, se preguntaba para sus adentros, te arriesgas a pasar el tiempo con Doul? En el fondo de su bolso senta el peso de la caja que Silas le haba dado. Era muy consciente de que tena un trabajo que hacer en aquella isla (que tendra que hacer planes muy pronto). Eso la colocaba directamente frente a Doul. Se daba cuenta de por qu permita que sus conversaciones continuaran. Era raro encontrarse con alguien que tuviera tanto control como ella sobre sus acciones frente al mundo y la forma en que ste las reciba. Uther Doul era uno de estos. Por esa razn se respetaban el uno al otro. Para poder hablar sencillamente, sin sonrer, con alguien que se comportaba de la misma manera; para saber que la parte de ella que hubiera intimidado a la mayora de la gente no lo aturda y que lo mismo le ocurra a ella: eso era algo raro y adems un autntico placer. Bellis sinti que deberan estar contemplando la ciudad, de noche. Deberan estar en un balcn. Deberan estar paseando por callejuelas, con las manos en los bolsillos. En vez de eso se encontraban en una pequea sala aledaa al saln principal. Estaban de pie junto a una de las rejillas-ventana y Bellis se senta desesperadamente enferma por los colores de la roca. Contemplaba con verdadera voracidad aquella pequea franja de negra luz nocturna. T lo entiendes todo? pregunt. Doul movi la cabeza en un gesto ambiguo.

Lo bastante dijo con voz lenta como para saber que se estn aproximando. Mis habilidades son muy diferentes. Mi propia investigacin llegar... despus de esto. Tu trabajo cambiar pronto. Te van a pedir que le ensees sal. Bellis parpade y Doul asinti. Es una infraccin de las leyes de Dreer Samher y Kohnid, s, pero no hemos trado ningn conocimiento nuevo a la isla. Aum vendr con nosotros. Por supuesto, pens ella. As que continu Doul nos marchamos su maravillosa voz hablaba muy bajo. Con nuestro premio. Es un proyecto monumental el que hemos emprendido. Armada ha estado estacionada sobre un yacimiento de petrleo y leche de roca desde que nos marchamos. Excavando, almacenando lo necesario para la invocacin. Vamos a dirigirnos hacia las fosas. Y entonces utilizaremos nuestro combustible y nuestro cebo y las cadenas que vamos a construir y... y pescaremos un avanc. Sonaba tan trivial... Hubo un largo silencio despus de esto. Y entonces dijo Doul en voz muy baja empezar nuestro proyecto. Bellis no dijo nada. Sabia que estabas jugando conmigo, pens con frialdad. Qu proyecto empieza? No estaba sorprendida. No supona ninguna sorpresa el descubrir que la invocacin del avanc no era ms que el prolegmeno del proyecto de los Amantes, que haba ms cosas en marcha, que haba un gran plan oculto detrs de todo aquel esfuerzo, un objetivo del que virtualmente nadie y, desde luego, no ella formaba parte. Salvo que ahora, de algn modo, eso haba cambiado. No entenda por qu le estaba contando Doul todo aquello. Sus motivaciones resultaban impenetrables. Lo nico que Bellis saba era que la estaban utilizando. Y comprendi que ni siquiera se senta resentida por ello... no hubiera esperado menos. A la maana siguiente, el sol amaneci sobre el cuerpo de uno de los ingenieros humanos. La piel tirante le constrea el esqueleto: se rodeaba el pecho con los brazos y sus manos eran sendas garras; su columna vertebral estaba doblada como la de un anciano. En la cavidad abdominal, la piel se le pegaba a los ardientes restos parecidos a goma que eran unos intestinos desecados. Sus ojos estaban marchitos, como fruta desecada por el sol. Las encas de su abierta boca estaban casi tan blancas como los dientes. Rodeado por un grupo de hombres mosquito que geman sin cesar, Hedrigall le dio la vuelta (doblndolo sobre la columna doblada como un caballo de madera) y encontr el grueso agujero entre las costillas por el que la hembra anophelii se haba alimentado. Los armadanos se haban acomodado. Aquella muerte fue una conmocin para ellos. Estpido gilipollas escuch Bellis que murmuraba Tanner Sack. Qu coo se crea que estaba haciendo? le dio la espalda a la ventana. No quera ver cmo se inclinaba Hedrigall sobre el cuerpo, cmo recoga los restos con brusca ternura y se

los llevaba fuera de la aldea para enterrarlos. Pero ni siquiera esa tragedia poda acallar la agitacin que reinaba en el aire. Hasta en medio de aquella conmocin y aquella pena, Bellis senta la excitacin que recorra las filas de los cientficos. Incluso aquellos que haban conocido al ingeniero sentan que su tristeza pugnaba con un sentimiento muy diferente. Mirad esto! sise Thobal, un pirata y, tericamente, un oceanlogo. Agit un grueso documento, varias pginas cosidas por un extremo. Lo tenemos, joder! Aqu estn las matemticas que necesitbamos, la taumaturgia, la biologa. Bellis mir aquellos papeles con un cierto asombro vago. Todo esto se debe a m, pens. Cuando entr Aum, le dijeron a Bellis que escribiera. Necesitamos que nos ayudes. Dejaras este lugar, aprenderas nuestro idioma y nos ayudaras a llamar a un avanc desde el fondo del mar? Vendrs con nosotros? Y aunque aquel semblante con un esfnter por boca resultaba casi imposible de entender, Bellis estuvo segura de ver miedo y gozo en los ojos de Aum. Dijo que s, por supuesto. Las noticias se extendieron rpidamente por la isla y los anophelii machos acudieron en gran nmero para ulular con Aum y sisear sus sentimientos. Su alegra?, se pregunt Bellis. Sus celos? Su pena? Algunos de ellos miraban al grupo de los armadanos con algo parecido al hambre, pens. Sus abstracciones sobre el mundo eran frgiles y podan quebrarse, como pareca haber hecho Aum. Partiremos dentro de dos das dijo la Amante y la sangre se le agolp a Bellis en el pecho con tanta fuerza que le hizo dao. Haba desatendido su misin por completo. Nueva Crobuzon dependa de ella. Sinti que la desesperacin se adueaba de su mente y empezaba a abatirla. Eso no va a pasar, pens deprisa. No es demasiado tarde. La tripulacin pareca encantada con la idea de marcharse, de escapar de aquella atmsfera agobiante y aquellas hembras voraces. Bellis, por el contrario, estaba desesperada por contar con unos das ms, slo unos pocos. Volvi a pensar en el cadver desecado, pero por poco tiempo. La aterrorizaba la posibilidad de desesperar. Aquella noche, mientras los costrosos y los cactos escoltaban a sus vulnerables camaradas a sus casas, se sent a solas y empez a darse un masaje en las manos, respirando agitadamente, mientras trataba con autntico terror de urdir algn plan, dar con el modo de llegar hasta el barco de Dreer Samher. Durante un momento breve consider la posibilidad de desertar. Suplicar clemencia al capitn Sengka y permanecer a bordo. O marcharse remando. Lo que fuera con tal de volver a ver Nueva Crobuzon. Pero saba que no era posible. En cuanto la echaran en falta, la Amante ordenara que registraran los barcos de Dreer Samher y los Samheri no ofreceran resistencia. Y entonces la capturaran y su paquete sera descubierto y Nueva Crobuzon se enfrentara sola a una terrible amenaza. Y adems, se permiti recordar con cautela, an no tena manera de llegar hasta el barco de Samheri.

Escuch un sonido apagado proveniente de una de las habitaciones contiguas Se aproxim a la puerta cerrada. Era la voz de la Amante. No entenda las palabras pero la voz firme y severa inconfundible, sonaba como si estuviera cantando con suavidad, como una madre con su hijo. Apagados y muy intensos, haba algo en aquellos sonidos que hizo que Bellis se estremeciera y cerrara los ojos. Estaba escuchando unas emociones tal concentradas que casi le hicieron perder la cabeza. Bellis se apoy contra la pared y escuch emociones que no eran las suyas. No poda asegurar si eran afirmaciones de amor o de una obsesin devoradora. Pero a pesar de ello esper, con los ojos clavados en la puerta, parasitaria como las mujeres mosquito, empapndose de unas emociones que no le pertenecan. Y al cabo de algunos minutos, cuando los sonidos hubieron callado y Bellis se hubo apartado, sali la Amante. Sus duros rasgos estaban en calma. Se dio cuenta de que Bellis la estaba observando y la mir a los ojos sin vergenza o agresividad. La sangre brotaba, espesa como la melaza, de una nueva herida que marcaba su rostro, un largo corte que discurra desde la comisura derecha del labio hasta la garganta, pasando por debajo de la barbilla. La Amante se haba limpiado la mayor parte de la sangre y slo unos pocos goterones, como regueros de sudor, resbalaban por su piel. Las dos mujeres se observaron mutuamente durante algunos segundos. Belllis sinti como si no hablaran el mismo idioma. El abismo que las separaba daba vrtigo.

26
Aquella noche, Bellis despert muchas horas despus de que todo el mundo se hubiera acostado. Se quit la sbana manchada de sudor con la que se tapaba y se levant. El aire segua siendo clido, incluso a tales horas de la noche. Sac el paquete de Silas de debajo de la almohada, apart la cortina y cruz lenta y silenciosamente la habitacin en la que Tanner Sack yaca sobre su jergn envuelto en sombras. Al legar a la puerta de madera apoy la cabeza sobre ella y sinti su aspereza sobre la piel. Tena miedo. Se asom con mucho cuidado por la ventana y vio un guardia cacto que paseaba por la desierta plaza. Iba de puerta en puerta, comprobaba sin demasiado esmero que siguieran cerradas antes de seguir su camino. Se encontraba a cierta distancia de ella y Bellis pens que podra abrir la puerta y salir corriendo sin que la viera o la oyese. Y luego? No se vea nada en el cielo. No se oa el amenazante zumbido ni se vea ninguna voraz mujer insecto con garras en vez de manos y un pico por boca, ansiosa por beberse su sangre. Pos la mano sobre la manija y esper, esper a ver u or a una de las hembras anophelii, para estar segura de poder evitarla (es ms fcil esquivar algo cuando sabes dnde est) y pens en el saco de cuero y huesos que haba visto aquella maana, el saco que haba sido un hombre. Se qued paralizada, con las manos como alambres alrededor del picaporte de la puerta. Qu haces? Las palabras se alzaron en un susurro severo tras ella. Bellis gir sobre sus talones mientras sus manos soltaban la puerta. Tanner Sack se haba incorporado y la estaba mirando fijamente desde las sombras de su alcoba. Avanz un paso y l se puso en pie. Pudo ver las extraas excrecencias de los tentculos que colgaban de su torso. La estaba mirando con el rostro tenso y suspicaz. Pareca estar a punto de atacarla. Y a pesar de ello haba hablado con un susurro y algo en eso bast para tranquilizarla. Lo siento dijo en voz baja. l se acerc hasta la puerta de su cuarto para poder orla y su rostro pareca ms duro y desconfiado que nunca. No pretenda despertarte susurr. Yo slo, tena que... y su inventiva la abandon y no supo qu decir para justificarse. Las palabras se le secaron en la boca. Qu haces? repiti l. Lentamente, enfurecido pero curioso, la habl en ragamol. Lo siento dijo ella de nuevo y sacudi la cabeza. He sentido... contuvo la respiracin y volvi a mirarlo sin bajar los ojos. Esa puerta no puede abrirse. Ahora estaba mirando el paquete que ella llevaba en las manos y, haciendo un

esfuerzo, Bellis logr contener las ganas de esconderlo y no mover los dedos nerviosamente. Lo mantuvo all, a la vista, como si no fuera nada importante. Qu era, la llamada de la naturaleza? Era eso? Tiene usted que usar el orinal, seora. En este lugar no puede andarse con melindres. Ya ha visto lo que le pas a William. Ella se irgui entonces y asinti, con el rostro inmvil y camin de regreso a cama. Dormir mejor si lo hace, de veras dio Tanner Sack a su espalda, antes de sentarse poco a poco. Al llegar a la cortina que separaba las habitaciones, Bellis se volvi un instante para mirarlo. Segua sentado y era evidente que estaba observando y escuchando. Apret los dientes y cerr la cortina. Durante unos pocos segundos hubo silencio. Entonces Tanner escuch el sonido de un chorrito, unas pocas gotas renuentes y sonri sin humor antes de volver a introducirse bajo las sbanas. A escasos metros de l, al otro lado de la cortina, Bellis se levant con el rostro helado y furioso. En medio de su rabia y su humillacin, haba encontrado algo. Empez a darle forma a una esperanza, una idea. El da siguiente era el ltimo que pasaban los armadanos en la isla. Los cientficos recogieron sus resmas de papel y sus esbozos, charlando y riendo como nios. Incluso el taciturno Tintinnabulum y sus camaradas parecan animados. Por todas partes, en torno a Bellis, planes diversos estaban tomando forma y pareca que el avanc ya estaba atrapado en la mente de todos. La Amante intervena en las discusiones y las abandonaba, una amplia sonrisa en el rostro, el reciente corte rojo y brillante. Slo Uther Doul segua impasible Uther y la propia Bellis. Sus ojos se encontraron desde lados diferentes de la habitacin. Inmviles, los nicos en el bullicioso saln, compartieron un momento de superioridad, algo parecido al desprecio. Durante todo el da, los anophelii estuvieron yendo y viniendo. Sus modales sedados y monacales parecan conmocionados. Sentan mucho la marcha de sus visitantes, conscientes de que era demasiado pronto para que la inesperada afluencia de teoras e impresiones que haban trado consigo calaran entre ellos. Bellis observaba a Krach Aum y se daba cuenta de lo parecido a un nio que era el anciano anophelius. Vea cmo guardaban sus nuevos camaradas los libros y la ropa que haban trado y trataba de imitarlos, a pesar de que no posea nada. Sali del saln y regres un poco ms tarde con un puado de trapos y varias hojas de papel que haba encontrado y guardado en algo que se pareca de forma tosca a un petate. Bellis se estremeci al verlo. En el fondo de su propia bolsa, senta la presencia del paquete de Silas: las cartas, el collar, la caja, el lacre, el anillo. Esta noche, se dijo y sinti pnico. Esta noche, pase lo que pase. Pas el resto del da siguiendo con la mirada los progresos del sol. A ltima hora de la tarde, cuando la luz se haba tornado tupida y lenta y cada forma derramaba una hemorragia de sombras, el pnico se apoder de ella. Porque saba que no haba modo de cruzar los pantanos y los territorios de las voraces mujeres mosquito.

Bellis levant la mirada, alarmada, cuando alguien abri la puerta por la fuerza. El capitn Sengka irrumpi en el cuarto, flanqueado por dos de sus tripulantes. Los tres cactos se quedaron junto a la entrada, con los brazos cruzados. Eran hombres grandes, hasta para su raza. Sus msculos vegetales asomaban alrededor de sus cinturones y sus taparrabos. La luz se reflejaba sobre sus joyas y sus armas. Sengka seal a Krach Aum con uno de sus enormes dedos. Ese anophelius anunci no se va a ninguna parte. Nadie se movi. Al cabo de varios segundos, la Amante dio un paso al frente. Sengka habl antes de que ella pudiera hacerlo. Qu pensabas hacer, capitana? dijo, asqueado. Capitana? Es as como debera llamarte, mujer? Qu pensabas hacer? He cerrado los ojos a vuestra presencia en este lugar, cosa que no tena que hacer. He tolerado vuestra comunicacin con los nativos, lo que supone una brecha en la seguridad y el riesgo de sufrir otra puta Era Malarial... la Amante sacudi la cabeza con impaciencia al escuchar aquella hiprbole pero Sengka continu. He esperado pacientemente a que os largarais de una puta vez de esta isla. Y qu he conseguido? Pensabais que podrais llevaros a una de estas criaturas sin que me enterara? Creais que os dejara marcharos? Registraremos vuestra aeronave dijo con voz decidida. Cualquier contrabando procedente de Playa Maquinaria, cualquier libro o tratado de los anophelii, cualquier heliotipo de la isla ser confiscado. Volvi a sealar a Aum y sacudi la cabeza con incredulidad. Sabes algo de historia, mujer? De verdad quieres sacar de aqu a un anophelius? Krach Aum asista al altercado con los ojos muy abiertos. Capitn Sengka dijo la Amante. Bellis nunca la haba visto tan viva, tan resplandeciente, tan magnfica. Nadie podra criticar su preocupacin por la seguridad o su dedicacin a su deber. Pero usted sabe tan bien como yo que los anophelii machos son herbvoros inofensivos. No tenemos intencin de llevarnos a ninguno ms. No lo tolerar! grit Sengka. Mierda solar, este sistema no admite excepciones y no las admite porque hemos aprendido las lecciones de la historia. Ningn anophelius saldr de esta isla. sa es una de las condiciones para que se les permita seguir con vida. No hay excepciones. Empiezo a cansarme de esto, capitn Bellis no poda por menos que admirar la calma de la Amante, fra y dura como el hierro. Krach Aum se viene con nosotros. No tenemos la menor intencin de enfrentarnos con Dreer Samher, pero nos llevamos a este anophelius le dio la espalda y empez a alejarse. Mis hombres estn en Playa Maquinaria dijo el cacto y ella se detuvo y se volvi hacia l. Empuaba una enorme pistola que apuntaba al suelo. Los armadanos estaban completamente inmviles. Guerreros cactos entrenados dijo. Atrvase a desafiarme y nunca saldr de esta isla con tal lentitud que el movimiento no pareci amenazador, levant el arma y apunt con ella a la Amante. Este anophelius... Aum, como lo ha llamado... se viene conmigo. Por toda la habitacin, los guardias parecan a punto de actuar. Sus manos revoloteaban sobre las espadas, arcos y pistolas. Costrosos con sus armaduras agrietadas y enormes cactos, cuyos ojos se movan de Sengka a la Amante y nuevo a

aqul. La Amante no miraba a ninguno de ellos. En su lugar, Bellis vio que se volva hacia Uther Doul. ste se adelant y se coloc entre ella y el arma. Capitn Sengka dijo con aquella voz preciosa. Se qued quieto, con la pistola apoyada ahora contra su cabeza, mirando al hombre cacto, casi medio metro ms alto y mucho ms grande que l. Sus ojos estaban fijos en el can del arma mientras hablaba, como si ste fuera el ojo de Sengka. Me corresponde a mi despedirlo. El capitn baj la mirada hacia l y por un momento pareci inseguro. Entonces ech atrs su mano libre, mientras los bceps enormes se hinchaban por debajo de la piel y el puo carnoso y erizado de espinas se tensaba, preparado para golpear. Se estaba moviendo muy despacio. Evidentemente confiaba en no tener que golpear a Doul sino intimidarlo para que se sometiera. Doul extendi las dos manos, como si fuera a suplicar. Se detuvo y entonces se produjo un movimiento sbito de tal velocidad que Bellis (que lo haba estado esperando, que haba sabido que algo as iba a ocurrir) no pudo seguirlo con la mirada y de repente Sengka estaba retrocediendo y tambalendose, con una mano en la garganta, all donde Doul lo haba golpeado con los dedos tensos (encontrando el espacio entre las crueles espinas para dejarlo sin respiracin). Ahora era Doul el que empuaba el arma, que segua apuntndole al crneo, atrapada entre las palmas abiertas como algo que le hubiera sido concedido por sus plegarias. Miraba a Sengka y le susurraba, con palabras que Bellis no alcanzaba a or. (El corazn de Bellis late furiosamente. Las acciones de Doul la hacen aicos. Sea el ataque brutal o sigiloso, el movimiento en s mismo, su velocidad y perfeccin sobrenaturales hacen que parezca un asalto dirigido contra el orden de las cosas, como si el tiempo y la gravedad no pudiesen contener a Uther Doul). Los dos cactos situados tras Sengka avanzaron, lentos y enfurecidos. Se llevaron las manos a los cintos, hicieron ademn de sacar sus armas y la pistola que Doul sostena en un aplauso congelado se movi con un parpadeo y los apunt, volvi a parpadear y estuvo de pronto en su mano derecha, apuntndolos directamente, primero a uno y luego (instantneamente) al otro. (No hay movimiento. Los tres cactos estn pasmados por aquella velocidad y aquel control rayanos en la taumaturgia). Doul volvi a moverse, el arma abandon su mano dando vueltas y se perdi ms all de su alcance. Ahora empuaba la espada. Hubo dos estallidos y los hombres de Sengka gritaron de dolor, en rpida sucesin, mientras sus manos, las muecas rotas y temblorosas frente a ellos, soltaban las armas. La punta de la espada estaba ahora apoyada contra la garganta de Sengka y el hombre-cacto contemplaba a Doul con miedo y odio. He golpeado a sus hombres con la parte plana de la espada, capitn. No me haga mostrarle su filo. Sengka y sus hombres retrocedieron, cruzaron la puerta y se perdieron de vista bajo la ltima luz del da. Doul esper junto a la espada, con la espada extendida. A su alrededor se estaba formando un murmullo rtmico, un ladrido triunfante y asombrado. Bellis lo recordaba. Lo haba odo antes.

Doul! gritaban los hombres y mujeres de Armada. Doul! Doul! Doul! Como haban hecho en el circo, como si fuese una deidad, como si pudiese concederles deseos, como si estuviesen cantando en la iglesia. Su adoracin no era ruidosa, pero era ferviente y de un gozo sombro, e incesante y perfecta en su ritmo. Enfureci a Sengka, que oy en ella un insulto. Se volvi y mir con ferocidad a Doul, recortado en el umbral de la puerta. Mrate! grit, furiosamente. Cobarde, hombre-cerdo, jodido farsante! A qu demonio le dejaste que te follara a cambio de esas habilidades, hombre-cerdo? No escapars de este puto lugar. Entonces se qued callado y la voz le fall, pues Uther Doul haba abandonado la habitacin y salido a lo que los cactos haban credo la seguridad del exterior. Los armadanos reprimieron jadeos entrecortados pero la mayora de ellos sigui cantando. Bellis corri hasta la puerta, preparada para cerrarla al instante si apareca alguna hembra anophelii. Vio que Doul caminaba sin vacilacin hacia Nurjhitt Sengka con la espada extendida. Poda escuchar sus palabras. S que est usted enfurecido, capitn dijo el hombre con voz suave. Pero debe controlarse. No hay peligro en dejar que Aum nos acompae y usted lo sabe. ste ser su ltimo contacto con esta isla. Nos lo ha prohibido porque senta que su autoridad estaba siendo desafiada. Ha sido un error de clculo, pero slo dos de sus hombres lo han presenciado. Los tres cactos se encontraban todava a cierta distancia de l. Sus miradas se encontraban y volva a separarse, al mismo tiempo que se preguntaban si podran arrollarlo. Alguien apart a Bellis bruscamente, mientras Hedrigall y algunos costrosos y otros cactos de Armada salan al exterior. No se acercaron. No impedir usted que nos marchemos, capitn continu Doul. No quiere arriesgarse a una guerra con Armada. Y adems, sabe usted tan bien como yo que no es a mi tripulacin o siquiera a mi superior a quien quiere usted castigar, sino a m. Y eso concluy con voz suave no va a pasar. Bellis escuch el sonido, entonces: el agudo zumbido de las mujeres anophelii que se aproximaban. Jade y oy que otros lo hacan tambin. Sengka y sus hombres empezaron a mirar arriba con lentitud, como si quisieran evitar ser vistos. Los ojos de Uther Doul no se apartaron de la cara del capitn Sengka. Una sombra plida atraves el cielo y Bellis apret los labios. El cntico, "Doul!", haba menguado pero continuaba de una manera casi subliminal. Nadie le grit que estaba en peligro. Todos estaban seguros de que si ellos haban odo a las anophelii, l lo habra hecho tambin. Mientras el sonido de las alas se aproximaba, Doul se acerc al capitn, de repente, hasta que estuvo mirndole directamente a los ojos. Nos entendemos, capitn? dijo, y Sengka profiri un rugido y trat de agarrarlo y aplastarlo en un abrazo de oso erizado de espinas. Pero las manos de Doul se movieron como una exhalacin frente a la cara del cacto y luego bajaron para bloquear sus brazos y entonces, de repente, se encontraba unos pocos pasos atrs mientras el capitn se doblaba sobre s mismo y maldeca tratando de cortar la hemorragia de savia que brotaba de su nariz destrozada. Sus hombres observaban con una especie de indecisin pasmada.

Doul les dio la espalda entonces y alz la espada para recibir a la primera de mujeres mosquito que se precipitaba sobre l. La hembra anophelii apareci repente, una forma famlica que caa en picado envuelta en un chillido. La probscide emergi de su boca. Dio una ceida al llegar al suelo, irregular y rpida, con ambos brazos extendidos, babeante, hambrienta. Durante un prolongado momento, fue la nica cosa que se movi. Uther Doul estaba inmvil, esperndola, sosteniendo la espada en vertical con la mano derecha. Y entonces, de repente, cuando la anophelius se encontraba tan prxima que Bellis crey que poda olerla, tan prxima que su probscide pareca estar tocando la carne de Doul, su brazo cruz de un lado a otro del cuerpo, sin que la espada dejara de estar en vertical pero al otro costado y la cabeza y el hombro izquierdo de la mujer mosquito cayeron dando tumbos sobre la tierra seca mientras el resto del cuerpo se precipitaba a tierra tras l. La sangre resbalaba espesa y lenta por la hoja de Doul y manchaba el cadver y el polvo. Doul se haba movido de nuevo y estaba revolvindose, saltando, alzando las manos como si fuera a recoger una fruta, interceptando a la segunda hembra anophelii (a la que Bellis ni siquiera haba visto) mientras volaba sobre su cabeza y entonces gir sobre s mismo, la atraves con la punta de la espada y la arroj al suelo, donde se qued, chillando y babeando pero tratando a pesar de todo de alcanzarlo. La despach con rapidez, con gran alivio de Bellis. Y entonces el cielo volvi a estar en calma y Doul se haba vuelto de nuevo hacia el capitn Sengka mientas limpiaba la hoja. Esto ser lo ltimo que sepa usted de m o de cualquiera de nosotros, capitn Sengka le asegur al hombre cacto, quien ahora lo miraba con ms miedo que odio y cuyos ojos contemplaban los cadveres sanguinolentos de las dos mujeres mosquito, cada una de ellas ms fuerte que un hombre. Vyase. Esto puede terminar aqu. De nuevo se escuch el odioso sonido de las hembras anophelii y Bellis estuvo a punto de gritar ante la mera idea de que la carnicera continuase. El zumbido se aproxim y los ojos de Sengka se abrieron un poco ms. Se qued all un instante, buscando con la mirada a las voraces mujeres mosquito, deseando an que pudieran matar a Doul, pero sabiendo tambin que no lo lograran. Doul no se mova, por mucho que el sonido se fuera acercando. Mierda solar! grit Sengka y se volvi, derrotado y con un ademn orden a sus hombres que lo siguieran. Se marcharon deprisa. Bellis saba que queran irse antes de que cayeran ms hembras anophelii. No porque sintieran la menor preocupacin por aquellos monstruos sino porque la visin de la destreza de Doul los asombraba y asustaba. Uther Doul esper hasta que los tres cactos hubieron desaparecido. Slo entonces se volvi, con calma, envain la espada y regres a la casa. El sonido de las alas estaba muy prximo para entonces pero, por fortuna, las anophelii fueron un poco lentas y no lograron alcanzarlo. Bellis escuch cmo se iba disipando el zumbido de las alas a medida que las mujeres mosquito se alejaban. Doul volvi a entrar en la habitacin y la celebracin de su nombre volvi a alzarse, orgullosa e insistente como un grito de guerra. Y esta vez s respondi,

inclin la cabeza y alz el brazo con la palma de la mano abierta. Permaneci inmvil, con la mirada baja, como si el sonido lo llevase a la deriva. Y de nuevo se hizo de noche, la ltima noche y Bellis se encontraba en su habitacin, metida en el camastro de paja sucia, con el paquete de Silas entre las manos. Tanner Sack no dorma. Estaba demasiado nervioso a causa de la excitacin vivida durante el da, las peleas. Estaba asombrado por lo que ahora saba, lo que haba aprendido de Krach Aum. Slo fragmentos diminutos de una teora mucho ms grande pero a pesar de ello, este nuevo conocimiento, la magnitud de lo que se le haba encomendado, daba vrtigo. Demasiado hasta para dormir. Y adems, estaba esperando algo. Ocurri entre la una y las dos de la maana. Alguien apart la cortina de la habitacin de las mujeres, con mucha suavidad y Bellis Gelvino entr de puntillas en la habitacin. Tanner Sack frunci la boca en una sonrisa dura. Ignoraba lo que ella estaba haciendo la pasada noche, pero era evidente que no tena que ver con hacer pis. Sinti vergenza y placer al pensar en la pequea crueldad de la pasada noche, cuando la haba obligado a llevar a cabo aquella pequea representacin. Despus se haba sentido un poco culpable, pero la idea de la remilgada y severa seorita Gelvino obligada a esforzarse para soltar unas pocas gotas para l le haba tenido todo el da sonriendo. Ya entonces se haba dado cuenta de que, fuera lo que fuese lo que estaba haciendo, no haba acabado y tendra que volver a hacerlo. Tanner la observ. No saba que estaba despierto. Poda verla junto a la puerta, vestida con su camisn blanco, mientras se asomaba por la ventana. Lleva algo en las manos. Deba de ser aquella bolsa de cuero en la que haba intentado que no se fijase la pasada noche. Senta curiosidad y tambin una chispa de crueldad, como un deseo de venganza por la forma en que haba sido tratado a bordo del Terpscore pero dirigido a ella. Aquellos sentimientos eran los que le haban impedido informar a Doul o a la amante de sus acciones. Bellis se irgui y mir y a continuacin se agach de nuevo y revolvi silenciosamente en su bolsa y se irgui de nuevo y volvi a mirar y se inclin y as sucesivamente. Sus manos temblaban cerca del picaporte pero no hacan nada. Tanner Sack se puso en pie y camin sin hacer ruido hacia ella; estaba demasiado absorta en su indecisin para reparar en l. Se qued unos pocos pasos detrs, observndola, irritado y divertido a un tiempo por su irresolucin, hasta que se cans y habl. Otra vez a la calle? susurr con tono sardnico y Bellis gir sobre sus talones y l vio con asombro y vergenza que estaba llorando. Su sonrisa cnica desapareci al instante.

Los ojos de Bellis Gelvino estaban llenos de lgrimas pero no profiri un solo sollozo. Estaba respirando con fuerza y cada profunda inhalacin la sacuda y pareca que fuera a romperla, pero segua en silencio. Su expresin era fiera y controlada, sus ojos inyectados en sangre miraban con resolucin e intensidad. Pareca un animal acorralado. Furiosamente, se limpi los ojos y la nariz. Tanner trat de hablar pero aquella mirada feroz resultaba casi insoportable Tuvo que hacer un gran esfuerzo para articular palabra. Calma, calma susurr. No pretenda ms que... Qu... quiere? dijo ella en voz baja. Escarmentado pero no acobardado, Tanner mir el paquete que llevaba entre las manos. Qu pasa con usted? dijo. Qu es eso? Est tratando de escapar, no es eso? Espera que los Samheri la lleven a casa? Mientras hablaba, senta que su furia volva a crecer y tuvo que esforzarse por controlarla. Quiere contarle al alcalde Rudgutter lo mal que la han tratado en el barco pirata, no es as, seorita? Contarle todo lo que ahora sabe sobre Armada para que puedan cazarnos y volver a meterme a m y a los que son como yo en la puta bodega bajo cubierta? Convertirnos en esclavos para las colonias? Bellis lo estaba observando, poseda por una furia llena de lgrimas y dignidad. Sigui una larga pausa y Tanner vio que, bajo la piel de su rostro ptreo, la mujer tomaba una resolucin. Lala sise Bellis de repente. Casi con violencia coloc una carta en sus manos y se dej caer sobre la puerta. "Estatus Siete"? murmur. Qu coo es un Cdigo Punta de Flecha? Bellis no contest. Haba dejado de llorar. Lo miraba, enfurruada como una nia (pero ahora hay algo en el fondo de sus ojos, un poco de esperanza). Tanner sigui leyendo, abrindose camino por la espesura de los cdigos y encontrando veredas de sentido, lugares en los que el significado de todo ello se volva, inesperada y aterradoramente claro. "Ataque de magos beso"? susurr, incrdulo. "El Cancro ser inundado de soldados gusano"? "Bombas-alga"? Qu coo es todo esto? Habla de una puta invasin! Qu coo es esto? Bellis lo miraba. Esto repiti implacable sus palabras, como un eco habla de una puta invasin. Guard un silencio cruel durante varios segundos y entonces se lo cont todo. l apoy la espalda contra la pared, mientras aferraba el papel entre las manos y miraba el sello sin verlo y pasaba los dedos por la cadena que llevaba la identificacin de Silas. Estaba usted en lo cierto sobre m, sabe? dijo Bellis. Cuchicheaban para que la otra mujer que dorma en la casa no despertara. La voz de Bellis sonaba a

muerte. Estaba en lo cierto repiti. Armada no es lugar para m. S lo que est pensando. Piensa "no debera confiar en esta zorra rica". Tanner sacudi la cabeza, trat de negarlo pero ella no estaba dispuesta a permitrselo. Tiene usted razn. No soy de fiar. Quiero regresar a mi casa, Tanner Sack. Y si pudiera abrir una puerta y aparecer en la Cinaga Brock o los Campos Salacus o Mafaton o Prado del Seor o cualquier otro lugar de Nueva Crobuzon, entonces, le juro por Jabber que la cruzara. Su intensidad casi hizo encogerse a Tanner. Pero no puedo continu. Y s, hubo un tiempo en que me imaginaba que venan a rescatarme. Me imaginaba que la marina acuda para llevarme a casa. Pero hay dos cosas que lo impiden. Quiero ir a casa, Sack. Pero... titube y pareci hundirse un poco haba otros en el Terpscore que no desean lo mismo. Y s lo que significara... para usted y para los dems... para todos los Rehechos de Nueva Crobuzon... el ser... rescatados. Volvi los ojos hacia l y su mirada no titube un pice. Puede creerme usted o no, segn le plazca, pero eso no es algo que yo quiera. No me hago ilusiones sobre Nueva Crobuzon, ni sobre el transporte. No sabe usted nada sobre m, Tanner Sack. No sabe nada sobre lo que me oblig a embarcar en aquel puto barco asqueroso. Por mucho que quiera regresar a casa dijo, s que lo que es bueno para m no tiene por qu serlo para ustedes y no tomara parte en ello voluntariamente. Y esto es cierto dijo de repente, como si estuviera sorprendida, como si se lo estuviera diciendo a s misma. Esa discusin ya la perd. Lo reconozco. Eso es cierto. Titube un instante y entonces lo mir. Y aunque usted pensase que todo esto no es ms que un montn de mentiras, seor Sack, siempre est el segundo factor. No hay nada que yo pueda hacer. No puedo marcharme con los Samheri, no puedo darle su emplazamiento a la marina de Nueva Crobuzon. Estoy atrapada en Armada. Estoy atrapada del todo. Y quin es Silas Fennec? dijo l. Y qu es esto? agit la carta. Fennec es un agente de Nueva Crobuzon, tan atrapado como yo. Atrapado con informacin dijo con frialdad. Informacin sobre una puta invasin. Quiere que caiga? demand. Esputos divinos, entiendo que no sienta ningn amor por el lugar. Por qu iba a sentirlo, por Jabber? Pero de verdad quiere que Nueva Crobuzon caiga? su voz se volvi dura de repente. No tiene amigos all? Familia? No hay nada en la puta ciudad que le gustara preservar? De veras no le importa que caiga a manos de Las Gengris? Al sur de la calle Wynion, no muy lejos, en los Campos Pelorus, haba un pequeo mercadillo. Lo montaban en unas cocheras situadas tras un almacn los das de la huida y los das del polvo. Era demasiado pequeo para tener nombre. Era un mercado de zapatos. Usados y nuevos, imperfectos y perfectos. Zuecos, zapatillas, botas, etc.

Durante muchos aos fue el lugar favorito de Tanner en Nueva Crobuzon. No es que comprase ms zapatos que los dems, pero le encantaba recorrer aquel pequeo espacio junto a las mesas de cuero y lona, escuchando los gritos de los vendedores. Haba algunos pequeos cafs en la callejuela y haba acabado por conocer bastante a los propietarios y a los clientes habituales. Cuando no tena trabajo y s un poco de dinero en el bolsillo, sola pasar las horas muertas en el Caf de Boland, cubierto de hiedra, y charlaba y discuta con Boland e Yvan Curlough y Sluchnedsher el vodyanoi y se apiadaban del loco Jacobs Espiral y le pagaban un trago. Tanner haba pasado muchos das all, en una neblina de humo, t y caf, observando los zapatos a travs de las ventanas imperfectas de Boland mientras las horas pasaban y pasaban. Poda vivir sin aquellos das, por el amor de Jabber. Ni es que fueran una droga para l. No es que se pasase las noches en vela recordndolos. Pero fue en eso en lo que pens, instantneamente, cuando Bellis le pregunto sino le importaba que la ciudad cayera. Por supuesto que la idea de que Nueva Crobuzon y toda esa gente a la que conoca (y en la que no haba pensado desde haca mucho tiempo) y todos esos lugares en los que haba estado, destruidos y anegados por los grindil (figuras que existan en forma de pesadilla en su cabeza), por supuesto que lo aterraba. Por supuesto que no les deseaba tal cosa. Pero la inmediatez de su propia reaccin lo haba asombrado. No haba implicado nada intelectual, ningn pensamiento. Contempl por la ventana aquella noche sofocante de la isla y se record a s mismo, mirando por otras ventanas, de cristal grueso y multicolor, que daban al mercadillo de zapatos. Por qu no se lo has contado a los Amantes? Por qu pensaste que no te ayudaran a hacer llegar un mensaje a la ciudad? Bellis sacudi los hombros en una risa falsa y silenciosa. De veras crees respondi ella con lentitud que les importara? Crees que lo enviaran ellos mismos? O en barco? O pagaran a un mensajero? Crees que se arriesgaran a descubrirse? Crees que haran todos esos esfuerzos slo para salvar a una ciudad que los destruira si se le diera la menor oportunidad? Te equivocas dijo l, inseguro. Hay muchos nativos de Nueva Crobuzon a los que s les importara. Nadie lo sabe sise ella. Slo Fennec y yo lo sabemos y si difundimos la noticia, nos desacreditarn, nos harn pasar por alborotadores, nos arrojarn al mar, quemarn el mensaje. Por el amor de los dioses, y si te equivocas? Se le qued mirando hasta que l se agit, incmodo. Crees que les importara? Crees que no dejaran que Nueva Crobuzon se hundiera? Si se lo contramos y estuvieras equivocado, sera el fin... perderamos nuestra nica posibilidad. No ves lo que est en juego? De veras quieres arriesgarte? De veras? Con un vaco en la garganta, Tanner se dio cuenta de que lo que deca tena sentido. Y por eso estoy aqu sentada, llorando como una cretina escupi. Porque llevar este mensaje, esta prueba y este soborno a los Samheri es la nica posibilidad que tenemos de salvar Nueva Crobuzon. No lo ves? Salvarla. Y estoy aqu, paralizada, porque no se me ocurre un modo de llegar hasta la playa. Porque me

aterrorizan esas mujeres. No quiero morir y se acerca el amanecer y no puedo salir ah fuera pero tengo que hacerlo. Y hay casi dos kilmetros hasta la playa lo mir, intensamente, y entonces mir en otra direccin. No s lo que hacer. Podan or los ruidos de los guardias cactos que paseaban por la aldea iluminada por la luna, de casa en casa. Tanner y Bellis se sentaron cara a cara, con las espaldas apoyadas contra la pared, mirndose a los ojos. Tanner volvi a mirar la carta que tena. Estaba el sello. Extendi las manos y Bellis le entreg el resto del pequeo paquete. Tena el rostro compuesto. Ley la carta para los piratas Samheri. La recompensa era generosa pero ni mucho menos excesiva si lograban salvar a Nueva Crobuzon. Salvarla, impedir que sufriera dao. Volvi a leer las dos cartas, lnea por lnea. No se mencionaba a Armada. Mir el collar con la pequea chapa, su nombre y su smbolo. No haba nada que relacionara todo aquello con Armada. Nada que le dijera al gobierno de Nueva Crobuzon dnde encontrarlo. Bellis lo observaba en silencio. Ella saba lo que era. Poda sentir sus esperanzas. Sac el gran anillo, examin el intrincado sello invertido, hendiduras por picos y viceversa. Era hipntico. Significaba ms de una cosa para l, como Nueva Crobuzon. El silencio continu mientras le daba vueltas y vueltas al paquete entre sus manos, pasaba sus dedos sobre el pedazo de lacre, el anillo y la larga carta con su aterradora advertencia. Recordaba cuando lo haban Rehecho, pero eso no era todo. Haba lugares y personas. Nueva Crobuzon tena ms de una cara. Tanner Sack era leal a Anguilagua y senta la pasin de esa lealtad en su interior, junto a un afecto triste hacia Nueva Crobuzon... una especie de cario melanclico y pesaroso. Por el mercadillo de zapatos y otras cosas. Las dos emociones se agitaban y giraban la una alrededor de la otra como peces. Pens en su antigua ciudad, toda arrasada, destrozada. Es cierto susurr lentamente. Hay casi dos kilmetros hasta Playa Maquinaria y hay que atravesar los pantanos y todo eso, donde viven las mujeres. Sacudi la cabeza de repente en direccin al otro lado de la aldea, la grieta en la roca con aquellas olas como aceite al fondo. Pero desde all slo hay unos metros hasta el mar.

Quinto interludio: Tanner Sack


No tarda mucho. Mantengo los ojos en la ventana (Bellis Gelvino acurrucada, esperando detrs de m. Nerviosa por la posibilidad de que est jugando con ella pero a pesar de todo iluminada de esperanza). Espero hasta que el guardia doble una esquina y desaparezca de la plaza y de mi vista. No te muevas le digo y sacude la cabeza casi con fervor. No te muevas ni un centmetro (estoy aterrado pero me hago el duro). No muevas ni un msculo hasta que oigas mi llamada. Ella va a abrir la cerradura. Va a vigilar para asegurarse de que ninguna anophelii se cuela mientras la puerta est abierta. Va a esperar lo que haga falta hasta que yo regrese. Y entonces asiento, con la bolsa de cuero atada con fuerza y envuelta en cera para evitar que le entre agua, la aferr contra mis tripas como si fuera una herida y ella abre la puerta de un tirn y salgo, a la luz de las estrellas, al aire caluroso de la noche, con las mujeres mosquito, rodeado por todas partes por las mujeres mosquito. Tanner Sack no vacila. Corre hacia la grieta que se abre al fondo de la aldea como un ano, desde la que arrojan los desperdicios al mar. Corre con la cabeza baja, ciego y aterrado, hacia la hendidura en la roca. Sus nervios allan y su cuerpo se dobla y cada parte de s lucha con todas sus fuerzas para alcanzar el agua. Est seguro de que oye el sonido de alas de mosquito. Slo pasan cinco segundos desde que sale al exterior, escuchando el viento y los insectos nocturnos, hasta que sus pies tocan la roca desnuda que se asoma como una balconada sobre el mar. El aire est inmvil y la oscuridad lo envuelve an con ms fuerza mientras se inclina sobre la abertura inundada de sombras de la montaa. Y por un momento titubea, considera la posibilidad de un descenso ms laborioso y cuidadoso por la estrecha vereda que desciende sinuosa por la pared de roca pero ya es demasiado tarde, sus piernas se lo han llevado hacia arriba y hacia delante, como si escuchara el zumbido de una hembra anophelii y ha abandonado la roca y est cayendo. No hay nada salvo aire debajo de l, ms de quince metros de aire y luego el mar en movimiento que resplandece como el hierro. Y ahora l es una criatura del mar y sabe leer las formas de las corrientes. Sabe que son aguas profundas y, en efecto, lo son. Su cuerpo se tensa y el oleaje se abre para recibirlo con un chapoteo y el aire sale a borbotones de sus pulmones y abre la boca por el golpe y la sorpresa y empieza a

respirar agua por sus pobres y desecadas branquias mientras el mar se sella sobre su cabeza y se lo traga por entero. Le hace sentir bienvenido, aunque no sea ms que un pequeo microbio. Hay un momento de dicha, cuando flota inmvil en la oscuridad de las aguas. El espacio a su alrededor resulta vertiginoso, tan seguro es para l. Las mujeres mosquito no van all (piensa en otros depredadores y por un momento se siente un poco menos a salvo). Tanner siente el peso del paquete engrasado que lleva encima. Lo aprieta contra su vientre y empieza a nadar impulsndose con sus pies palmeados. Ha pasado tanto tiempo desde la ltima vez... Se siente como si su piel estuviese floreciendo en el agua y los poros se le estuviesen abriendo como yemas tiernas. La negrura no es absoluta. Conforme sus pupilas se dilatan, empieza a distinguir formas de oscuridades diferentes: peascos sumergidos, los detritos de la aldea, el paso a mar abierto y la tiniebla inmisericorde de las profundidades. Sobre l, las olas lamen la costa como un ser senil y desdentado. No est desorientado. Pequeas formas pasan presurosas a su lado, diminutos peces nocturnos. Tanner est tanteando a su alrededor con los tentculos, nada despacio hasta que siente los bordes de la roca y empieza a circunnavegar el brazo de costa. Sus tentculos son ms valientes que l. Se introducen, inquisitivos como pulpos, en el interior de grietas en las que nunca atrevera a meter las manos. Aquellos apndices son la parte ms acutica de su cuerpo y acepta su direccin. Tanner nada alrededor de la isla de los anophelii. Siente a las anmonas y a los erizos de mar y se da cuenta con repentina tristeza de que es la primera vez en su vida en que nada tan cerca del lecho marino como para notar la vida que mora en l y que casi con toda seguridad es la ltima vez que podr hacerlo y est demasiado oscuro para poder ver. No puede ms que imaginarse las protuberancias de piedra y arena sobre las que nada, las espuelas de roca y madera muerta que deben de parecer velludas por las algas, los ricos colores que la luz podra revelar. Pasan los minutos mientras l nada con urgencia. Aquel litoral sabe diferente al mar abierto que rodea a Armada. Aquellas aguas parecen un estofado espeso. El aroma de la vida diminuta y la muerte casi lo sofoca. Y entonces, de repente, siente el sabor a herrumbre. Playa Maquinaria, piensa Tanner. Ha rodeado a nado un saliente de la isla hasta llegar a la baha. Sus ventosas acarician nuevas cosas: hierro en descomposicin, motores cubiertos de costra por la accin del mar. El agua sobre aquel lecho de hierro est llena de sales metlicas y le sabe a sangre. En la superficie estrellada de fragmentos de luna que hay encima de l se ven tres grandes formas, los barcos Samheri, que tapan la poca luz que hay. Sus cadenas se hunden en el agua y las anclas reposan entre los huesos de artefactos metlicos mucho ms viejos. Tanner se yergue, se eleva, siente cmo se expande el agua. Alza las manos, que todava aferran el paquete. La sombra del barco ms grande est en su camino. Los cactos de Dreer Samher lo amenazan nada ms verlo, fingiendo clera, con sus

puos cerrados y los antebrazos erizados de espinas, pero no se atreven a acercarse. Los intriga aquel Rehecho andrajoso que ha trepado por la cadena de su ancla y ahora est all, de pie y empapado, en la cubierta de su barco, mirando al cielo con aspecto nervioso y esperando a que los marineros lo lleven abajo. Dejadme hablar con el capitn, muchachos les dice una vez tras otra en sal, asustado pero resuelto. Y al ver que sus amenazas no lo desalientan, lo llevan al interior de la oscuridad iluminada con velas del barco. Pasan junto a la bodega, donde guardan el botn de sus tratos y sus batallas. La cocina, que huele a guisado y vegetacin descompuesta. Lo llevan junto a pasillos jalonados por celdas, donde chimpancs enfurecidos chillan y golpean los barrotes. Los cactos son demasiado pesados y sus dedos demasiado torpes para escalar por los aparejos. Los primates son entrenados desde cachorros para obedecer ciertos silbidos y gritos y son capaces de hacer y deshacer nudos y largar velas como autnticos expertos, a pesar de no saber lo que estn haciendo. Los hastiados monos son escondidos aqu a la voracidad de las mujeres mosquito. Sengka est sentado en silencio en su camarote mientras Tanner Sack, de pie, se seca nerviosamente la cara y las manos con un trapo. Con los enormes brazos verdes apoyados sobre la mesa y las manos entrelazadas, Sengka resulta tan parecido a un burcrata humano que inquieta. La misma paciencia suspicaz. Es un poltico. En cuanto ve la inslita figura de Tanner sabe que algo ilcito est pasando, algo que escapa a los propsitos de las autoridades de Armada y, por si ocurre que pueda beneficiarse de ello l solo, despide a los guardias (se marchan con miradas malhumoradas, su curiosidad sin satisfacer). Hay algunos segundos de silencio. Cunteme dijo Sengka por fin. No se anda con prembulos y Tanner Sack (la piel empapada an de agua salada que resbala sobre la moqueta, aferrando con las dos manos el paquete, asustado y culpable, lleno de una traicin que no quiere cometer) lo respeta por ello. En el interior del cuero tratado con cera y de la caja, el contenido sigue seco. Le entrega la carta con la promesa de recompensa, sin decir una sola palabra. Sengka la lee lenta, muy cuidadosamente, una vez y luego otra. Tanner espera. Cuando por fin levanta la mirada, el rostro del capitn no revela nada (pero deja la carta a un lado con mucho cuidado). Qu dice es lo que querra que llevase? De nuevo sin decir palabra, Tanner saca la pesada caja y se la ensea. Extrae de su interior el anillo y el lacre y la abre del todo para mostrarle su interior, la otra carta y el collar que contienen. El capitn examina el tosco collar, con los labios fruncidos, como si no estuviera impresionado. Sus manos penden sobre la carta ms larga. No llevar nada que no haya ledo dice. Podra decir "Olviden la otra carta". Estoy seguro de que lo entiende. Slo le dejar lacrarla una vez que haya visto lo que contiene. Tanner asiente. El capitn Sengka tarda mucho rato en examinar aquella larga y crptica carta de Silas a la ciudad. No la lee: no puede. No conoce el ragamol lo bastante bien. Est

buscando palabras que lo preocupan: cacto; Dreer Samher; pirata. No hay ninguna. No parece haber ningn engao en este asunto. Una vez que ha terminado, levanta la mirada, intrigado. Qu significa todo esto? dice. Tanner se encoge de hombros al instante. No lo s, capitn dice. De veras. Tiene an menos sentido para m que para usted. Lo nico que s es que es informacin que Nueva Crobuzon necesita. Sengka asiente de forma ausente, mientras reflexiona y considera sus opciones. Echar al hombre de all y no hacer nada. Matarlo all mismo (sera muy fcil) y quitarle el sello. Llevar el mensaje, no llevarlo. Entregarlo a la mujer de Armada, su lder, a la que tan evidentemente est traicionando (aunque por qu y para qu, Sengka lo ignora). Pero la situacin intriga a Nurhjitt Sengka, y tambin aquel valeroso intruso. No le desea mal alguno. Y tampoco sabe para quin trabaja, qu poder lo respalda. El capitn Sengka no quiere arriesgarse a provocar una guerra con Armada y menos an con Nueva Crobuzon. No hay nada en esta carta que nos comprometa, piensa, y por mucho que lo intenta no logra encontrar una razn que le impida actuar como correo. En el peor de los casos le negarn la recompensa prometida despus de que haya tenido que desviarse mucho de su ruta habitual. Pero, sera eso una catstrofe? Estara en la ciudad ms rica del mundo y, adems de pirata, l es un mercader. No sera un buen desenlace, piensa, y el viaje no es fcil ni corto pero, no vale la pena arriesgarse? Por una posibilidad? La posibilidad de que la carta (con el sello de la ciudad, con la autoridad de su procurador) valga la recompensa. Firman en pie aquel acuerdo secreto. Tanner lacra la carta larga con el sello. Introduce el collar de Silas Fennec (Y quin es?, vuelve a surgir la pregunta) en la caja y la cubre con las dos cartas plegadas. Cierra la tapa y a continuacin vierte ms lacre sobre la cerradura. Aprieta el sello de su antigua ciudad contra l mientras se seca y cuando lo aparta esta mirando un lustroso bajorrelieve con el sello herldico de Nueva Crobuzon en miniatura. Guarda la caja dentro de la bolsa de cuero y Sengka la coge y la guarda en su cofre. Se miran un momento. No me extender sobre lo que le espera si me traiciona dice Sengka. Es una amenaza absurda: los dos saben que nunca volvern a verse. Tanner ladea la cabeza. Mi capitn dice con lentitud. Ella no puede enterarse le duele decirlo y debe recordarse con fervor el contenido de la carta, las razones para aquel secreto. Mantiene la mirada fija en la del capitn, no revela nada de cuanto hay en su interior. El capitn no lo atormenta con sonrisas o guios de complicidad, se limita a asentir. Est seguro? dice Sengka. Tanner Sack asiente. Se encuentra en cubierta, a proa, mirando a su alrededor con aspecto nervioso, temiendo la aparicin del ruido de las alas. El capitn est completamente fascinado por la negativa de Tanner a aceptar comida, vino o dinero.

La misteriosa misin de aquel hombre lo intriga. Gracias, capitn dice Tanner y le estrecha la mano desnuda de espinas. El capitn Sengka se inclina hacia delante para observar cmo salta Tanner por la borda. Esboza una media sonrisa, siente una intensa calidez hacia el valiente y pequeo humano que lo ha visitado. Se queda algn tiempo en la cubierta, contemplando las ondas que Tanner ha dejado tras de s. Y cuando las olas se las han tragado, levanta la mirada hacia la oscuridad, sin sentir la menor preocupacin por el ruido de las hembras anophelii, que no harn ms que dar vueltas a su alrededor, olisqueando con ansiedad, sin encontrar sangre. Piensa en lo que va a decirle a los oficiales, las nuevas rdenes que les dar por la maana, cuando los armadanos se hayan ido. Se pregunta cmo van a reaccionar. Estarn horrorizados. Intrigados. Tanner Sack est nadando despacio hacia la hendidura de los acantilados. Piensa en la terrible escalada que lo espera y practica en su mente el movimiento de saltar desde la roca por si aparecen las mujeres mosquito. No est contento. No sirve de nada pensar que era necesario. De repente deseara que el mar hiciera lo que los poetas y pintores prometen, limpiarlo todo para que uno pueda volver a empezar. El agua lo atraviesa como si estuviera vaco y cierra los ojos mientras se mueve e imagina que lo est limpiando por dentro. El puo de Tanner se cierra con fuerza alrededor del feo sello de la ciudad. Ojal las olas pudiesen llevarse el recuerdo, pero se aferra a l tanto como sus entraas. Se detiene de repente en mitad del mar, quince metros bajo la superficie y flota como un condenado en las negras aguas. ste es mi hogar, se dice, pero eso no lo consuela. Siente una clera en su interior, una clera que controla, que es tanto tristeza como clera, y tambin soledad. Piensa en Shekel y en Angevine (como ha hecho docenas de veces). Extiende los brazos deliberadamente y abre la mano y el pesado anillo de Nueva Crobuzon se hunde inmediatamente. Es tal la oscuridad que la palidez de su tez es ms recuerdo que visin. Slo puede imaginarse al anillo cayendo de su mano. Sumergindose. Hundindose durante mucho tiempo. Yendo a posarse al fin sobre una protuberancia de roca o algn resto de motor perdido. Enhebrndose acaso por azar en una hebra de alga, un dedo de coral... un maridaje inconsciente, contingente. Y luego, luego. Arrastrado hasta las profundidades por el incesante movimiento de las aguas. No tragado como a l le gustara imaginrselo, no perdido para siempre. Reconstituido. Hasta que un da, aos o siglos ms tarde, vuelva a emerger a la superficie, arrastrado por algn trastorno submarino. Disminuido acaso por las implacables corrientes. E incluso si la accin de la sal y el agua ha sido absoluta, si el anillo ha sido disuelto, sus tomos se alzarn hacia la luz y se fundirn con Playa Maquinaria. El mar no olvida nada, no perdona nada, digan lo que digan, piensa Tanner. Debera seguir nadando y pronto lo har, regresar y trepar y volver a entrar empapado en la aldea mosquito, se arrastrar (sacudiendo los tentculos como si fueran

matamoscas) hasta la puerta y Bellis lo dejar pasar (sabe que lo estar esperando) y el trabajo estar hecho y la ciudad (la antigua ciudad, su primera ciudad), quiz, estar a salvo. Pero ahora mismo no puede moverse. Est pensando en todas las cosas que todava le quedan por hacer. Todas las dems cosas que, segn le han contado, estn ah, en el agua. Los barcos fantasma, los barcos fundidos, las islas de basalto. Las llanuras con los esqueletos de ballena, donde el agua es gris y slida y donde el mar ha muerto. Lugares donde el mar hierve. El pas de los gessin. Las tormentas de vapor. La Cicatriz. Est pensando en el anillo, debajo de l, oculto entre las algas. Est todo all, piensa. No hay redencin en el mar.

Sexto interludio: en otro lugar


Las ballenas han muerto. Sin aquellas vastas y estpidas guas resulta ms difcil seguir adelante. Hermanos, hemos perdido el rastro? Hay muchas posibilidades. Una vez ms no son sino un aquelarre de cuerpos oscuros sobre el lecho del mar Se deslizan por aguas tan calientes como la sangre. A su alrededor, las salinas estn ansiosas. A kilmetros de distancia, miles de metros bajo las olas, algo est agitando la corteza del mundo. Lo sents? Entre los millones de partculas minerales que arrastran las aguas hay algunas de inusual fuerza: pedernal astillado (fragmentos y polvo), pequeas gotas de petrleo y el intenso y sobrenatural residuo de la leche de roca. Qu estn haciendo? Qu estn haciendo? El sabor del mar en aquel lugar no les es desconocido. Los cazadores conocen ese limo, es la saliva del mundo. Rezuma (lo recuerdan) por las bocas desgarradas abiertas por las plataformas que absorben lo que encuentran, donde los hombres visten ineficaces pieles de cuero y cristal junto a plintos de metal y miran a su alrededor y no es difcil secuestrarlos e interrogarlos y matarlos. La ciudad flotante est perforando. Las corrientes son un laberinto, un pantano de flujos en pugna que disipan las impurezas formando enrevesadas cadenas, rastros de aromas sin sentido, pequeas bolsas de polvos diferentes. Resultan difciles de seguir. Las ballenas han muerto. Y qu hay de otros? Los delfines (testarudos) o los manates (lentos y demasiado estpidos) o... No hay nadie. Estamos solos. Hay otros, por supuesto, a quienes podran convocar desde las profundidades, pero no son rastreadores. Su trabajo es muy diferente. Estn solos, pero siguen pudiendo cazar. Con una paciencia implacable (que no casa bien con aquel lugar caluroso y apresurado) continan buscando, internndose entre la maraa de sabor, polucin y rumor, encontrando un camino y siguindolo.

Estn mucho ms cerca de su presa de lo que estaban antes. Pero a pesar de ello, aquellas aguas clidas son difciles, pegajosas y molestas y los desorientan. Los cazadores avanzan en crculos, en pos de rastros fantasmales, mentiras e ilusiones. No terminan, no terminan de encontrar el rastro.

Cinco

TORMENTAS

27
Muelles 9 de Solero de 1780/ Dimarkin 9 del Cuarto de Halconeras 6/ 317. Vuelve a hablar conmigo. Uther Doul ha decidido que vamos a ser... el qu? Amigos? Compaeros? Compaeros de tertulia? Desde que nos marchamos de la isla, ha reinado un gran bullicio entre la tripulacin, mientras que el resto de nosotros ha estado sentado y ha observado y esperado. Estoy como entumecida. Desde que Tanner Sack regres anoche mojado y manchado de sal y aterrado por los pocos momentos que tuvo que pasar a cielo abierto he sido incapaz de calmarme. Me siento en mi silla y pienso en la preciosa carta, el tosco y feo collar de latn una prueba de un valor incalculable y el largo viaje que los espera. Tanner Sack me ha dicho que Sengka ha accedido a llevarlo. Es una travesa ardua y larga. Confo en que no cambie de idea. Espero que la recompensa ofrecida por Silas sea suficiente. Tanner Sack y yo nos evitamos. Pasamos el uno al lado del otro mientras caminamos por la lujosa gndola del Tridente y estamos tensos de culpa. No lo conozco y l no me conoce a m: es lo que hemos acordado. Paso las horas observando a Krach Aum. Resulta asombroso verlo. Es conmovedor. Est temblando de fascinacin y excitacin. Tiene los ojos muy abiertos y su arrugada boca-esfnter se dilata y se contrae con su respiracin. Se mueve no es que corra pero si esa es su forma de caminar, resulta bastante poco digna y un poco frentica de ventana a ventana, observa los motores de la nave, se pasea por la cabina de control del piloto, a proa, por los baos, los camastros y sube hasta la gran catedral de los globos. No puede comunicarse con nadie ms que conmigo y yo esperaba que solicitase mis servicios. Pero no, no tengo nada que hacer. Le basta con mirar. No tengo ms que sentarme y observarlo mientras pasa trotando a mi lado como un nio. Ha pasado toda su vida en esa roca. Est extasiado con lo que est ocurriendo a su alrededor. Doul se me acerc. Como antes (la primera vez) se sent frente a m, con los brazos cruzados y los ojos impasibles. Habl con su preciosa voz. En esta ocasin me senta paralizada por el terror como si l pudiera ver lo que Tanner Sack y yo habamos hecho pero fui capaz de mirarlo con la calma que esperara de m. Sigo convencida de que nos entendemos el uno al otro, Doul y yo. Esto es lo que se esconde bajo la conexin que siento y me he acostumbrado a esa idea. l se da cuenta

(estoy segura) de que tengo que esforzarme por controlar el miedo que me inspira y me respeta por no demostrar nerviosismo frente al legendario Uther Doul... Por supuesto, lo que me pone nerviosa es la posibilidad de que descubra que soy una traidora. Pero eso no se le ocurre. Observamos a Aum sin decir nada durante un buen rato. Finalmente, Doul termin por hablar (nunca soy yo la que rompe el silencio). Ahora que lo tenemos dijo no se me ocurre nada que pudiera detener la invocacin. Armada entrar muy pronto en una nueva era. Y qu hay de los paseos a los que no les gusta la idea? dije. Desde luego, hay algunos que estn preocupados dijo. Pero imagneselo. En la actualidad la ciudad se arrastra. Con el avanc a nuestra disposicin, si logramos enjaezar a una bestia como sa, no hay nada que no pudiramos hacer. Podramos cruzar el mundo en una fraccin del tiempo que nos lleva ahora hizo una pausa y sus ojos se movieron un instante. Podramos ir a lugares que ahora mismo nos estn vedados dijo, en voz cada vez ms baja. All estaba de nuevo, una insinuacin sobre algn motivo desconocido. Silas y yo slo hemos descubierto la mitad de la historia. El proyecto no termina con la invocacin del avanc. Despus de haber llegado a creer que haba desvelado los secretos de Armada, no me gusta esta sensacin de ignorancia. No me gusta nada. Las tierras de los muertos, por un casual? dije lentamente. Querran ir al mundo de las sombras y regresar? Lo dije con tono frvolo, citando los rumores que corran sobre l. Para obligarlo a corregirme. Quiero conocer la verdad sobre el proyecto y quiero conocer la verdad sobre l. Doul me ha asombrado entonces. Haba esperado alguna insinuacin elptica, alguna pista vaga sobre su origen. Me ha dado mucho ms que eso. Debe de ser parte de su propio proyecto. La creacin de un lazo de alguna clase entre nosotros (todava no s de qu clase) pero, por alguna razn, me ha dado mucho ms. Es una cadena de rumores se inclin hacia delante y habl en voz baja para asegurarse de que nuestra conversacin era privada. Cuando le dicen que provengo del mundo de los muertos, se encuentra usted al extremo de una cadena de rumores. Cada eslabn tiene una conexin imperfecta con los que lo rodean y hay fugas de significado entre ellos. Si stas no fueron sus palabras exactas, se parecen mucho. l habla as, con monlogos que parecen preparados. Mi silencio no era afectado: era el de una audiencia. En mi extremo de la cadena se encuentra la verdad continu. De repente, y para mi asombro, me cogi la mano y coloc dos de mis dedos sobre el lento pulso de su mueca. Yo nac despus que usted. Ms de tres milenios despus de la Contumancia. Me cree? No se vuelve del mundo de los muertos. Tic tic tic lata su pulso, lnguido como el de una criatura de sangre fra. S que son cuentos para nios, pens. S que no eres ningn espectro. Y t sabes que lo s. Es que quieres que te toque?

No del mundo de los muertos continu. Pero es cierto que vengo de un lugar en el que los muertos caminan. Nac y me cri en el Cromlech Alto. Estuve a punto de proferir un grito. En todo caso, estoy segura de que mis ojos debieron de abrirse con un espasmo. Si me hubieran preguntado hace seis meses, ni siquiera hubiera estado segura de que el Alto Cromlech existiera. Slo lo conoca como un lugar medio imaginado en el que haba fbricas de zombis y gobernaba una casta de aristcratas muertos. Un lugar en el que los necrfagos estn hambrientos. Entonces Silas me cuenta que ha estado all, que ha vivido all... y yo lo creo. Pero, sin embargo, sus visiones son ms onricas que precisas. Las visiones ms nebulosas y austeras que uno pueda imaginar. Y ahora conozco a una segunda persona que est familiarizada con el lugar? Y no es un viajero esta vez, sino un nativo? Me di cuenta de que estaba apretando con fuerza la arteria de la mano de Doul. Con delicadeza me separ los dedos de la mueca. Es un error muy extendido dijo el pensar que en el Cromlech Alto todos son thanati. Los fugaces tambin vivimos all (ahora lo estoy escuchando con mucha atencin, tratando de detectar su acento). Somos una minora, es cierto. Y de los que nacen cada ao, muchos son criados en las granjas, donde se los mantiene en jaulas hasta que han madurado lo bastante, cuando se les ejecuta y hace renacer como zombis. Otros son educados por la aristocracia hasta que alcanzan la mayora de edad y entonces son asesinados y se les da la bienvenida a la sociedad de los muertos pero... Su voz se apag y por un momento se volvi introspectivo. Pero tambin existe el Barrio Vivo. El gueto. All es donde viven los verdaderos fugaces. Mi madre tena dinero. Vivamos en la mejor zona. Hay trabajos que slo los vivos pueden hacer. Algunos de ellos son manuales. Demasiado peligrosos para arriesgar a los zombis... es muy caro animarlos, mientras que los vivos pueden criarse con facilidad. Hablaba sin la menor emocin. Y para los ms afortunados, para la flor y nata de la sociedad, los vivoshombres y las vivashembras, la aristocracia de los fugaces, estn los trabajos tab, los que un tanathus nunca aceptara, con los que algunos pueden llegar a ganarse bien la vida. Mi madre gan lo suficiente para poder ponerse en manos de un necrojano para que la embalsamara y reviviera. Aunque no de casta muy alta, se convirti en thanati. Todo el mundo se enter cuando la vivahembra Doul se convirti en la muertahembra Doul. Pero yo no estaba all. Me haba marchado. No s por qu me ha contado todo esto. Crec dijo rodeado por muertos. No es cierto que todos ellos sean mudos, pero muchos s lo son y ninguno de ellos es ruidoso. Cuando era pequeo los nios y nias de Barrio Vivo solamos correr por las calles, arrogantes, entre los estpidos zombis y algn que otro vampiro desesperado y los thanati propiamente dichos, la aristocracia, los liches con los labios cosidos, los trajes hermosos y la piel preservada como el cuero. Lo que ms recuerdo es el silencio. No me trataban mal. Mi madre era

respetada y yo era un buen chico. Lo ms desagradable que suframos por parte de ellos era una especie de desdn compasivo. Me mezcl con sectas, criminales y herejas. Pero no demasiado y no durante demasiado tiempo. Hay dos cosas en las que los fugaces son decididamente mejores que los tanathi. Una es el ruido. La otra la velocidad. Le di la espalda a la primera. Pero no a la segunda. Una vez que qued claro que su pausa era en realidad un silencio, me aventur a hablar. Dnde aprendi a luchar? Era un muchacho cuando me march del Cromlech Alto dijo. En aquel momento yo no lo crea, pero lo era. Me escond en el funicular... y escap, lejos. No iba a contarme ms. Entre aquel episodio y el momento de su llegada a Armada deba de haber pasado ms de una dcada. No quera decirme lo que haba pasado entonces. Pero era obvio que era en aquella poca cuando haba adquirido sus insondables habilidades. Doul se haba sumido en un silencio y sent que sus deseos de hablar se desvanecan. No quera que callase. Tras semanas de aislamiento, quera que siguiera hablando. Hice un torpe intento, algo parecido a una humorada. Debo de haber parecido muy poco seria. Y cuando se march, combati contra el Imperio de los Espectrocfalos y gan la... cmo la llama? La Hoja Poderosa?indiqu su sencilla espada de cermica. Su rostro estuvo impasible un momento y entonces una inesperada sonrisa lo ilumin durante un segundo. Parece un nio cuando sonre. sa es otra cadena de significados dijo de la que se ha perdido ms de la mitad. El Imperio cay hace mucho tiempo, pero hay restos suyos por todo Bas-Lag. Y es cierto que mi espada es una reliquia del Imperio de los Espectrocfalos. Repas con el pensamiento los posibles significados que podan implicar aquellas palabras. Mi espada fue forjada utilizando tcnicas del Imperio, pens y luego Mi espada se basa en diseos del Imperio, pero me di cuenta al mirarlo de que queran decir exactamente lo que haba dicho. Debo de haber parecido asombrada. Asinti de forma enrgica. Mi espada tiene casi tres mil aos dijo. Es imposible. Yo la he visto, Es un pedazo de cermica sencillo, levemente desgastado y manchado por el paso del tiempo. Si tuviera cincuenta aos ya sera una sorpresa. Y en cuanto al nombre... me ofreci otra de aquellas sonrisas. Otro malentendido. La encontr despus de una bsqueda muy larga, tras haber dominado una ciencia muerta. Los hombres la llaman Hoja Poderosa. Por poder hablaba lentamente. Podra o podra no ser. No se refiere al poder sino a la potencialidad. Es una bastardizacin de su verdadero nombre. Hubo un tiempo en que existieron muchas armas parecidas dijo. Ahora, segn creo, slo queda sta. "Es una Posible Espada". Aun durante el viaje de regreso a la ciudad, los cientficos estaban haciendo planes. No subestimaban lo que an les faltaba por hacer. Los esperaba un trabajo muy duro.

El Tridente no estaba viajando en el sentido opuesto al que haba seguido durante el viaje de ida: Armada se haba movido y, por aquellos medios arcanos que Bellis no comprenda, se dirigan inexorablemente hacia ella. El dirigible empez a ganar velocidad, impelido por nubes grises y balas de lluvia. Bellis se asom por las ventanas de la sala comn y contempl un mar en desorden y un negro cielo en la lejana. Se acercaba una tormenta. Dejaron atrs lo peor del temporal. En su interior, la tormenta era violenta pero no se mova deprisa. Se estaba desgarrando desde dentro. El Tridente volaba en su extremo, sacudido por una periferia de lluvia, corriendo contra la sombra de la tormenta. Cuando vio la masa irregular de Armada aparecer en el horizonte y extenderse a sus pies, Bellis se maravill por su tamao. Pareca un vertido, una mancha de barcos daados y reparados que se extenda sin orden sobre las olas, carente de forma, con extremos irregulares pero inmviles. La corona de remolcadores y vapores que la haban arrastrado durante miles de millas haban soltado amarras mientras la ciudad estaba inmvil y ahora los barcos navegaban a su alrededor en grandes nmeros, transportando mercancas de todas clases. Bellis volvi a pensar en la inmensa cantidad de combustible que deban de consumir. No era de extraar que los piratas de Armada fueran voraces. Al verla, sinti una oleada de emociones que no pudo identificar. En uno de los extremos de la ciudad, avist al Terpscore. Y, con su boca llameante y sus efluvios que rizaban el aire, pudo ver tambin la compleja silueta de la plataforma Sorghum. Reinaba una gran actividad alrededor de sus patas. Estaba perforando de nuevo, absorbiendo el petrleo y la leche de roca de las venas por las que haban fluido durante siglos. Armada haba venido a buscar un yacimiento. La Sorghum estaba acumulando combustible para la taumaturgia que se avecinaba. Entraron en Anguilagua por el extremo de popa y avanzaron con cuidado por entre los mstiles. Por debajo de ellos, una masa de formas segua al Tridente con curiosidad: aerotaxis y globos de un solo pasajero y aeronaves de aspecto torpe y extrao. El Tridente atrac en el Grande Oriente a la misma altura que el Arrogancia. Bellis poda ver la gente que los observaba desde los barcos y las embarcaciones circundantes, pero no se permita a nadie subir a bordo del Grande Oriente. Su cubierta estaba casi desierta. Un pequeo contingente de alguaciles los estaba esperando y a su cabeza se encontraba el Amante. Bellis vio un nuevo corte en su rostro, una costra que ya empezaba a curar. Comenzaba en la comisura izquierda de sus labios y pasaba por debajo de su barbilla. Era la rplica idntica de la que la Amante se haba infligido a s misma mientras Bellis escuchaba. Cuando los Amantes se vieron, hubo un largo momento de silencio y entonces cruzaron la distancia que los separaba y se abrazaron. Se rodearon con los brazos y se apretaron el uno al otro. Sus movimientos eran apasionados e intensos y se

prolongaron durante un minuto o ms. No parecan caricias: era como si estuvieran luchando a cmara lenta. La visin perturb profundamente a Bellis. Al cabo de un momento se separaron. Bellis estaba lo bastante cerca para or que estaban cuchicheando. La Amante le daba bofetadas a su hombre, le araaba el cuello y la cara, cada vez con ms fuerza. Pero cuando toc su nuevo corte, sus manos se volvieron de repente tan delicadas como las de un beb. Justo cuando dijimos susurr la Amante mientras tocaba su propia herida, en el momento en que habamos acordado. Me sentiste? Lo hiciste? Te juro que yo te sent, te sent, joder, cada centmetro, cada gota de sangre. La habitacin estaba llena de retratos viejos de ingenieros y polticos a los que Bellis no reconoca: habitantes de Nueva Crobuzon abandonados sobre los paneles de aquella pared para criar polvo. El Senado de Armada se sentaba a una mesa con forma de herradura: frente a la asamblea se encontraban Tintinnabulum, los jefes de los grupos de cientficos e ingenieros del Tridente y Krach Aum. Frente al anophelius de aspecto perplejo se sentaba Bellis. El Senado de Armada llevaba ocho aos sin reunirse. Pero los gobernantes de los paseos haban estado esperando el regreso del Tridente para someter a votacin aquel momento decisivo en la historia de Armada. Las cosas se haran conforme dispona la ley. Cada paseo de Armada contaba con un voto en el Senado. Algunos paseos estaban representados por una sola persona, otros por un pequeo grupo. Bellis pas la mirada lentamente sobre la mesa y observ a todos los gobernantes. No resultaba difcil identificarlos. Braginod, la reina cacto de Jhour, acompaada por sus consejeros. Libreros estaba representado por un triunvirato de khepri, que se inclinaba en concilibulo y se comunicaba con movimientos y emisiones qumicas que eran traducidos por un sirviente humano. Sus nombres no eran conocidos: slo eran las representantes de la cambiante camarilla que gobernaba el paseo. Casi al otro extremo de la mesa se encontraba un hombre ataviado con una rnica de monje: el enviado del paseo Soleado. Junto a l se sentaba un hombre de aspecto desaliado que deba de rondar los sesenta. Bellis recordaba haber visto su rostro en algunos carteles: era el rey Federico de Vos-y-los-Vuestros. A su lado haba otro hombre con el rostro gris y lleno de cicatrices: el general de Sombras. El grupo ms nutrido con mucha diferencia era el de Raleas. Pareca que hubiera asistido un porcentaje considerable del Consejo Democrtico, hombres y mujeres de varias razas diferentes que se agolpaban formando un pequeo y estrecho crculo que sobresala de la mesa como el diente de un engranaje. Cuchicheaban constantemente entre s y miraban a los representantes de Anguilagua con visible hostilidad. stos se encontraban en el extremo derecho de la mesa: los Amantes. Observando, sin hablar. Sentados juntos y en silencio, los rostros sendas e idnticas mscaras de violencia. Y frente a ellos, con los ojos sobre ellos, con una mirada mucho ms cautelosa y mucho ms inteligente que la defensiva animosidad de los consejeros de Raleas, se

encontraba un hombre plido al que Bellis nunca haba visto, vestido con ropas sencillas y oscuras. Tena la nariz ancha y los labios muy gruesos. Su ensortijado cabello negro era lo nico indisciplinado en su persona. Sus ojos eran extraordinarios. Oscuros e intensamente brillantes. Hipnticos. Con un ligero escalofro, Bellis se dio cuenta de que aqul era el seor del paseo de Otoo Seco, el mayor rival de los Amantes. l era la razn de que aquella reunin se celebrase despus de la cada del sol. l era el vampiro: el Brucolaco. Nadie ignoraba que la reunin era una formalidad y que las posturas de los asistentes estaban decididas desde haca tiempo. Las discusiones y argumentaciones eran mera retrica, las alianzas tcitas y las enemistades estaban casi a la vista. Bellis hablaba cuando se dirigan a ella y ofreca con brevedad su opinin sobre alguna cuestin de lenguaje. Cinco paseos estaban a favor del plan de los Amantes. Libreros pareca genuinamente entusiasmado por el proyecto de Anguilagua; Jhour y Sombras estaban a sueldo y haran lo que se les dijese. Federico de Vos-y-los-Vuestros haba vendido su voto a los Amantes sin el menor sonrojo, sabiendo que seran los mejores postores. Slo el paseo Soleado y Raleas, que actuaban juntos, y el Brucolaco de Otoo Seco, que estaba solo, se oponan a los Amantes. Eran cinco contra tres. El plan se llevara a cabo de inmediato. No fuimos informados dijo Vordakine, del Consejo de Raleas, una mujer de semblante duro que vilipendiaba a los Amantes por su deshonestidad. Estaba intentando por todos los medios conseguir que Federico o las khepri de Libreros cambiasen de bando. Nadie nos inform de las intenciones de Anguilagua cuando sus saqueadores regresaron con la plataforma crobuzoniana Sorghum. En aquel momento slo se habl de un incremento de energa y potencia, generacin de electricidad y petrleo baratos. La leche de roca no fue mencionada. Y ahora parece ser que toda esa potencia barata ya ha sido asignada al proyecto del avanc. Quin sabe lo que pretendern hacer cuando el avanc est en sus manos? Por vez primera, el Brucolaco se puso en pie. Mantuvo la mirada fija sobre el grupo de los Amantes... en concreto, advirti Bellis, sobre Doul. Bueno, se es el asunto su voz era spera y sonaba desde el fondo de su garganta. sa es precisamente la cuestin su larga lengua asom un instante. Los ojos de Bellis se abrieron mucho. Qu tienen planeado? Qu podra alguien hacer con un avanc? Adnde podra ir? El rey mercader Federico se agit y escupi. Vordakine apel a l, recordndole compromisos y favores pasados de los que Bellis no saba nada. l apart la mirada. No iba a cambiar de idea. Mir de soslayo a los Amantes y stos sonrieron y asintieron al unsono. Te compraremos, decan con aquel movimiento, y si Raleas o Soleado o cualquier otro lugar trata de oponerse a nosotros, simplemente ofreceremos ms que ellos. Di tu precio. Por toda la sala, quienes se oponan a la invocacin del avanc parecan viejos y cansados.

La plataforma, el libro, el propio Krach Aum... era como si, comprendi Bellis, los planes de los Amantes estuvieran destinados a salir adelante. En la noche que se extenda al otro lado de las ventanas, la tormenta, visible a kilmetros de distancia, floreca durante breves segundos con el estallido de algn relmpago ocasional. Rodeada por los representantes de poderes que apenas estaba empezando a comprender, haciendo de intrprete para un ser de una raza que hasta haca muy poco haba credo extinta, Bellis se senta triste y sola. Fue una de las ltimas en abandonar la sala. Al llegar junto a la puerta, volvi la vista hacia Uther Doul y se dio cuenta de que no la estaba prestando atencin. Su mirada estaba fija en el otro lado de la sala, los ojos y la boca inmviles como el cristal, sobre el Brucolaco. Los Amantes se haban marchado. Todos los dems representantes se haban marchado. Slo quedaban Uther Doul y el vampiro. Y Bellis entre ellos. Senta unos deseos desesperados de marcharse pero Uther Doul se interpona en su camino. Sus pies estaban plantados en el suelo como si estuviera a punto de enzarzarse en una pelea. Ella no poda apartarlo y tena miedo de hablar. El Brucolaco se ergua con el cabello desarreglado y los hmedos labios apenas abiertos mientras tanteaba el aire con aquella lengua horripilante. Bellis estaba atrapada, paralizada, entre ambos. Ellos la ignoraban por completo. Sigues contento, Uther? dijo el Brucolaco. Jams alzaba la voz por encima de un susurro desagradable. Uther Doul no respondi. El Brucolaco profiri una risa contenida y fra. No pienses que esto ha terminado, Uther dijo. Ambos conocamos ya el desenlace de esta charada. No es aqu donde se deciden las cosas. Muertohombre Brucolaco dijo Uther. Tus objeciones al proyecto han sido debidamente consideradas. Consideradas y denegadas. Y ahora, si me excusas, tengo que escoltar a Krach Aum y a esta mujer a sus aposentos. No apart un instante los ojos del plido rostro del vampiro. Te has dado cuenta, Uther dijo el Brucolaco con tono corts, de que las dems ratas han comprendido que algo est ocurriendo? Camin lentamente hacia Uther Doul. Bellis estaba paralizada. Deseaba con todas sus fuerzas salir de la habitacin en aquel mismo momento. Durante aos se haba envuelto en capas de concentracin y fro control. Haba pocas emociones que no pudiese controlar. El Brucolaco la estaba aterrorizando. Era como si su voz se modulase exactamente con sus miedos. La habitacin era oscura, las lmparas de gas se haban apagado y las pocas velas que quedaban brillaban con un parpadeo. No poda ver ms que aquella figura, movindose con la destreza de un bailarn (tan diestro como Doul), acercndose. Doul estaba en silencio. No se mova. Ya has odo a Vordakine preguntando qu ser lo prximo. Te dije que era la mejor de todos ellos. Por fin lo estn comprendiendo, Uther susurr el Brucolaco. Cundo se lo contaris, Uther? Cundo les dejaris conocer el plan? De veras crees continu con repentina ferocidad que puedes enfrentarte a m? Crees que

puedes derrotarme? Crees que vuestro proyecto puede seguir adelante sin mi consentimiento? Sabes... lo que soy? Habl entonces en una lengua de siseos ahogados, como si el mismo dialecto se resintiera de cada sonido que permita escapar. La lengua del Cromlech Alto. Fuera lo que fuese lo que dijo, logr que los ojos de Uther Doul se abrieran mucho durante unos momentos. Entonces, tambin l se adelant. Oh, s, Brucolaco dijo. Su voz era tan dura y afilada como el pedernal. Miraba por encima de Bellis como si no estuviera all, directamente al vampiro. S exactamente lo que eres. Yo, entre todos, s exactamente lo que eres. Los dos hombres se encontraban ahora a pocos pasos de distancia, inmviles, y Bellis entre los dos como una refugiada asustada. Te concedo por cortesa el ttulo nobiliario, Muertohombre sise Doul. Pero no eres ms noble que yo. Eres un a-muerto, no un thanatius. Eres t el que ha olvidado, Brucolaco. Olvidas que existe otro lugar en el que los de tu raza pueden vivir libremente. Donde se refugian los tuyos. Olvidas que all donde los muertos gobiernan y protegen a los fugaces, no hay nada que temer de los que son como t. Olvidas que hay vampiros en el Cromlech Alto seal al Brucolaco. Viven ms all del gueto de los fugaces. En chabolas sonri. Y cada noche, despus de la salida del sol, pueden salir arrastrndose de sus cabaas y entrar subrepticiamente en la ciudad. Figuras famlicas cubiertas de harapos, que se apoyan contra las paredes. Exhaustas y hambrientas, con las manos extendidas. Mendigos su voz era suave y cruel. Mendigos de la piedad de los fugaces. Y, de tanto en cuanto, uno de nosotros se aviene y, con una mezcla de misericordia y desprecio, avergonzado por su blanda filantropa, se para a la sombra de algn edificio y os ofrece su mueca. Y entonces vosotros la abrs, frenticos de hambre y posedos por un agradecimiento rastrero, y tomis algunos sorbos ansiosos, hasta que l decide que ya es bastante y os la quita mientras suplicis un poco ms y puede que vomitis porque hace tanto tiempo que no la probis que vuestro estmago no puede soportarlo y os dejamos tirados sobre el polvo, felices en vuestra miseria. En el Cromlech Alto sabemos exactamente lo que sois, Brucolaco volvi a sonrer. Basura. Que algunos de nosotros toleramos y que otros odiamos y todos, muertos y fugaces por igual, despreciamos. As que no le espet con repentino desdn trates de intimidarme. Porque, s, Brucolaco, yo s exactamente lo que eres. Nadie dijo ms. Los dos se quedaron mirndose, inmviles. Slo la lengua del Brucolaco sondeaba el aire. Y entonces desapareci. Bellis parpade y mir a su alrededor, al rastro de aire desplazado en el que las motas de polvo giraban en el aire y seguan con paso lnguido la repentina marcha del Brucolaco. La cabeza le daba vueltas. Qu me ha hecho?, pens. Cmo hace eso? Hipnosis? Maldita sea, es an ms rpido que Doul... Uther Doul la estaba mirando, advirti de repente, como ausente, mientras su corazn se calmaba y su respiracin recobraba la normalidad. Ven conmigo le dijo con tono tan neutro y desapasionado como si nada hubiera ocurrido, como si ella no hubiera presenciado nada. Debes ayudar a

Krach Aum. Mientras sala de la habitacin, tratando de no tropezar, temblando como estaba, Bellis pens en lo que el Brucolaco haba dicho. Adnde vamos?, se pregunt mientras segua a Uther Doul. Cul es el plan?

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Tras largas evasivas, la tormenta se desat. La densa masa de aire apelmazado se despleg. La noche era calurosa. La lluvia azotaba Armada. Los cabos y aparejos se doblaban y chocaban contra los flancos de las naves y los edificios. Haba truenos y relmpagos. Aquella era la primera borrasca de verdad que la ciudad soportaba desde haca mucho tiempo pero los habitantes respondieron a ella con la destreza de autnticos expertos. Las aeronaves se bajaron a tierra con rapidez y se guardaron para esperar a que pasase la tormenta en patios y bajo lonas de alquitranado. El Tridente y el Arrogancia, amarrados los dos al Grande Oriente eran demasiado grandes para ser cubiertos as que no se pudo hacer ms que dejar que se balancearan y fueran sacudidos por el viento mientras sus sombras inmensas daban vueltas sobre los barcos y las casas. Por toda la ciudad, todos los puentes y amarras salvo los ms robustos se soltaron de un extremo, por si la fuerza del mar separaba los barcos demasiado deprisa y no poda hacerse en el momento. Moverse por Armada durante una tormenta era imposible. Atrapadas entre los canales que separaban las embarcaciones, las aguas de Armada daban sacudidas y se alzaban violentamente, pero no podan formar olas. No haba tales lmites en el mar que azotaba los navos exteriores de la ciudad. Los barcos que formaban las bocas de Puerto Basilio y del Puerto de la Espina del Erizo fueron unidos entre s para rodear y proteger a los barcos piratas o mercantes armadanos o invitados que haba en su interior. Ms all de los lmites de Armada, la flota de naves de guerra, remolcadores y piratas se apart lo bastante como para evitar que las corrientes los arrastrasen contra las paredes de su ciudad. Slo los sumergibles que patrullaban por debajo de la ciudad, los tritones, las sierpes de mar y Juan el Bastardo estaban ms o menos tranquilos. Descansaban bajo la superficie, lejos de la tormenta, y slo el delfn tena que salir de tanto en cuanto a la superficie para respirar. Tras asomarse por una ventana del pasillo del Grande Oriente, Uther Doul se volvi hacia Bellis. An ha de venir una peor que sta dijo. En un primer momento, Bellis no lo comprendi. Entonces record la historia del libro de Krach Aum: la invocacin del avanc, alimentada por elementales de relmpago. Vamos a provocar una tormenta de mil demonios, no es as?, pens. Bellis estaba sentada, ensendole a Aum unas nociones de sal, como se le haba ordenado. Estaba preocupada. Era consciente de que aquello supona una ruptura de

las reglas fundamentales del aislamiento de los anophelii establecidas Kohnid y Dreer Samher. Y por muy venales que pareciesen sus razones para controlarlos, aquellas reglas eran una respuesta de proteccin frente a uno de ms notorios imperios de toda la historia de Bas-Lag. Tena que recordarse constantemente que Aum era un macho de avanzada edad y no poda suponer amenaza para nadie. Aum acometa la tarea con el rigor y la lgica de un matemtico. Bellis descubri incmoda, que haba aprendido una cantidad sorprendente de vocabulario en el transcurso de la corta visita de los armadanos (y empez a preguntarse si habran infectado la isla con su lengua). Para los habitantes de Nueva Crobuzon o Jhesshul o las Islas Mandrgora o Shankell o Perrick, el sal era una lengua fcil de aprender. Krach Aum, por el contrario, no conoca ninguno de sus componentes. Ni su vocabulario ni su gramtica tenan la menor afinidad con el Kettai Alto. Aun as, lo desmont cuidadosamente, elabor listas de declinaciones, conjugaciones y sumarios de gramtica. Su mtodo era muy diferente al de Bellis, carente de intuicin, de experiencia con el trance que se utilizaba para volver receptiva la mente; pero a pesar de ello, sus progresos fueron rpidos. Bellis esperaba con impaciencia el da en que su presencia no fuera necesaria; el da en que no tuviera que pasarse las horas muertas sentada all, escribiendo notas en un registro cientfico que no comprenda. La haban apartado de su trabajo en la biblioteca. Ahora pasaba las maanas dando clases a Aum y las tardes haciendo de intrprete entre el anophelius y el comit cientfico de Anguilagua. No le gustaba ninguna de las dos tareas. Durante el da coma con Aum y por las noches, algunas veces, daban paseos juntos por la ciudad, acompaados por un contingente de alguaciles. Qu otra cosa, se deca ella, puedo hacer? Lo acompa al Parque Crum, a las coloridas calles y mercados de Anguilagua, Jhour y Raleas. Lo llev a la Biblioteca Gran Ingenio. Mientras esperaba all de pie, hablando en voz baja con Carrianne, que pareca sinceramente encantada de volver a verla, Krach Aum paseaba entre las estanteras. Cuando fue a decirle que tenan que irse, se haba vuelto haca ella y la expresin que haba en su cara la haba alarmado en extremo: una reverencia, un jbilo y una agona que se parecan al xtasis religioso. Ella le ense la seccin de libros en Kettai Alto y l pareci quedarse anonadado, como si la visin de todo aquel conocimiento a su alcance resultara embriagadora. Senta una inquietud persistente y tenue por tener que pasar gran parte de su tiempo en presencia de las autoridades de Anguilagua: los Amantes, Tintinnabulum y sus hombres, Uther Doul. Cmo he llegado a esto?, se preguntaba. Bellis se haba aislado de la ciudad desde el primer momento y se haba asegurado con toda dedicacin de que la herida permaneciera abierta y sangrante. Se defina a s misma por ella. ste no es mi hogar, se haba dicho a s misma una vez tras otra, en repeticiones interminables. Y cuando se le haba presentado la oportunidad de hacer una conexin con su verdadero hogar, la haba aceptado con todas las consecuencias. No haba renunciado a Nueva Crobuzon. Haba descubierto aquella amenaza terrible que se

cerna sobre su ciudad y (corriendo grandes riesgos y con una intensa planificacin), se las haba arreglado para salvarla. Y de alguna manera, en esa misma accin, en el mismo acto de tender la mano a Nueva Crobuzon a travs de los mares, se haba atado estrechamente a Armada y a sus gobernantes. Cmo he llegado a esto? El pensamiento le hizo rer sin alegra. Haba hecho todo lo que haba podido por su verdadero hogar y como consecuencia de ello pasaba todo su tiempo trabajando para los gobernadores de su prisin, ayudndolos a obtener el poder para llevarla dondequiera que quisieran. Cmo he llegado a esto? Y dnde est Silas? Cada da, Tanner pensaba en lo que haba hecho en la isla de los anophelii. No era algo que le hiciera sentir bien. No estaba seguro de entender sus emociones. Sondeaba el recuerdo de lo ocurrido como si fuera una herida y descubra una reserva de orgullo en su interior. He salvado Nueva Crobuzon, se deca, sin terminar de creerlo del todo. Pensaba con detenimiento en las pocas personas a las que haba dejado all. Sus camaradas de parranda, los amigos y las novias: Zara y Pietr, Fezhenecs y DollyAnn... pensaba en ellos con una especie de aprecio abstracto, como si fueran personajes de un libro a los que hubiera terminado por coger cario. Pensarn en m?, se preguntaba. Me echarn de menos? Los haba dejado atrs. Haba pasado tanto tiempo en la apestosa prisin de la Baha de Hierro y en aquel agujero gris a bordo del Terpscore y luego su vida haba sido tan repentina y asombrosamente renovada, que Nueva Crobuzon se haba atenuado en sus recuerdos. Pero a pesar de ello segua conservando en su interior un retazo de sentimiento hacia ella, el reconocimiento de que la ciudad le haba dado forma. No le hubiera gustado que fuera destruida. No soportaba pensar en los hombres y mujeres que haba conocido all, asesinados. As que le dejaba perplejo el pensar de este modo les haba hecho un regalo de despedida que nunca sabran que haban recibido. Nueva Crobuzon haba sido salvada. l la haba salvado. Aquella idea lo reconcoma. Lo inquietaba al mismo tiempo que le haca sentir una especie de orgullo vergonzante. Lo que haba hecho era algo muy importante, algo que haba cambiado el curso de la historia. Imaginaba a la ciudad preparndose para la guerra, sin saber quin la haba salvado. Era una cosa inmensa, y aqu estaba l, recordndola con las cejas ligeramente enarcadas, sin saber con seguridad cunto deba pensar sobre ello, como si fuera una minucia. No era una traicin a Armada, en realidad no; nadie sufrira, slo era una cosa insignificante para ella, una fugaz ausencia durante una sola noche. Le haba hurtado unas pocas horas y haba salvado a Nueva Crobuzon. Estaba contento por ello. Cuando lo pensaba se senta feliz. A pesar de los magistrados y de las factoras de castigo. La haba salvado. Ahora le dira adis.


El avanc era un raro visitante en los mares de Bas-Lag. Los entresijos de la vida trasplanar era abstrusos e inciertos. Ni Tanner Sack ni sus colegas saban con certeza si la criatura que irrumpa en Bas-Lag era una manifestacin parcial o total, otra clase de ser (un protozoo, una especie de plancton de alguna inmensa dimensin marina), un seudo-organismo generado espontneamente en los canales que unan los mundos. Nadie lo saba. Lo nico que saban era lo que Bellis Gelvino les contaba mientras lea los intrincados garabatos de Krach Aum. Era evidente que el anophelii estaba totalmente asombrado por todo cuanto lo rodeaba, pero eso no afectaba su capacidad de concentracin, de proporcionar respuestas a sus preguntas. Cada da, Aum le daba a sus nuevos camaradas informacin suficiente para sus propsitos. Dibujaba diseos para ellos, diseos para el arns (ms grande que un acorazado), el bocado y las riendas. A pesar de que los ingenieros no entendan con exactitud qu parte del avanc ira dnde, qu carne seria atrapada por qu broche, aceptaban la palabra de Aum de que el mecanismo funcionara. La parte cientfica, los planes, estaban avanzando a un ritmo asombroso. Los ingenieros e investigadores tenan que recordarse constantemente lo lejos que haban llegado, lo deprisa que lo haban hecho y el modo en que seguan hacindolo. Ahora resultaba evidente para todos ellos que sin Aum no lo hubieran logrado, a pesar de lo que haban pensado antes. Slo al trabajar con l haban llegado a darse cuenta de lo mucho que lo necesitaban. Incorporaron motores encendidos dentro de contenedores sellados en las junturas de la yunta, calderas con triple intercambiador y complejos sistemas de poleas para regular el movimiento, suspendidos todos ellos en la negrura glida de las profundidades del mar, al otro extremo de los kilmetros de colosales cadenas suspendidas debajo de la ciudad. Y si algo iba mal? Tendran que reparar los batiscafos de Anguilagua. Haba muchsimo que hacer. Tanner Sack casi se frotaba las manos de alegra. Armada slo haba tardado una maana en recuperarse de la tormenta: limpiar las tablas rotas y la madera de las cubiertas; volver a colocar los puentes; contar y llorar a los pocos ahogados o desaparecidos, lo que se haban visto atrapados en el exterior durante el diluvio. Y cuando todo aquello estuvo hecho, Anguilagua se prepar, con asombrosa velocidad, para emprender la fabricacin de cuanto haca falta para su histrico proyecto. Haba cinco de las antiqusimas cadenas ocultas debajo de Armada. Tanner Sack y los equipos de buceadores las encontraron y elaboraron un mapa con el

emplazamiento de sus extremos. Toda la capacidad industrial de Anguilagua y la poca que posean Libreros, Sombras y Vos-y-los-Vuestros fue puesta bajo el control directo de Tintinnabulum y del comit del proyecto. Los trabajos de construccin empezaron. Utilizaran como materia prima el metal de varios barcos recientemente capturados. Pieza a pieza, los desmontaron. Miles de hombres y mujeres trabajaban como un enjambre sobre ellos: el trabajo regular de los muelles qued en manos de plantillas muy reducidas y se empezaron a pagar enormes salarios a los trabajadores eventuales de la ciudad. Los exoesqueletos de hierro de los barcos de guerra, las vigas y las entraas de los vapores, los enormes mstiles de metal templado, fueron denudados. Los navos fueron despellejados y destripados y todas las toneladas de metal fueron enviadas por barcazas y convoyes de dirigibles a las fbricas. El arns del avanc utilizara vigas y remaches que lucan todava las cicatrices de un servicio reciente. En las fundiciones se dispona de las piezas cuyo estado impeda volver a utilizarlas. Armada no era una ciudad con gran tradicin de taumaturgia. Pero haba metalotaumaturgos competentes entre los piratas y todos ellos entraron a trabajar en las fbricas. Trabajaban hombro con hombro con los ingenieros, fundiendo componentes arcanos en grandes tinas para reforzar, aligerar y unir el metal. Por fin, empezaron a utilizarse las reservas de leche de roca de Anguilagua. El lquido, de una densidad y peso vastos, era trado en grandes frascos. Cuando stos se destapaban, despeda vapores inslitos que semejaban una mezcla de petrleo y especias. Tras el cristal se vea como una mezcla turbia, dotada de vida propia, de un fro color madreperla. Los metalotaumaturgos aadan gotas contadas al metal hirviente mientras susurraban encantamientos y pasaban las manos por encima, formando corrientes de poder que lo cargaban y sellaban. Y, tras enfriar el metal, y templarlo a martillazos y someterlo a procedimientos ms arcanos, los componentes de la brida del avanc empezaron a ser llevados por sumergibles a los lugares que les correspondan bajo la ciudad. Un ejrcito de buceadores trabajaba con ellos utilizando soldadores qumicos que chisporroteaban con burbujas de colores al entrar en contacto con el agua y manejaban martillos y llaves inglesas a cmara lenta. Era una obra increble, repentina. Las cadenas estaban ancladas a la base de cinco barcos. El Psire de Libreros; el Saskital de Jhour; el gran vapor Gemido del Sastre, que era el buque insignia de Soleado; un enorme clper sin nombre situado en el extremo exterior del paseo maldito; y el Grande Oriente de Anguilagua. Desde las quillas y los flancos de estos antiguos y grandes colosos se curvaba un arco de hierro del tamao de la entrada de una catedral, fundido y oculto por medio de la taumaturgia. Y a cada uno de ellos se una una serie de eslabones del tamao de barcos. Se solt a los tiburones centinela. Pareca imposible que aquellas cadenas hubieran estado escondidas hasta entonces. Empezaron a correr rumores: sobre lo que se haba hecho antes y lo que podra ocurrir ahora. Se deca que el paseo Soleado haba tratado

de cortar la cadena que haba bajo su barco para arruinar los planes de Anguilagua pero haba resultado ser demasiado fuerte, demasiado grande y los encantamientos de poder que la protegan, demasiado intensos. En una enorme cmara sin ventanas situada en la ltima cubierta del Grande Oriente, se estaba construyendo un nuevo motor. Las calderas redundantes y la maraa de tuberas del tamao de una cabeza humana que las acompaaban fueron eliminados, como si se estuviera desbrozando un bosque demasiado tupido. Una vez que hubieron desaparecido los fantasmas de los motores, quedaron dos grandes discos planos y grabados, que sobresalan del suelo. Eran la mitad de altos que un hombre, tenan varios metros de dimetro y estaban recubiertos por una costra de vejez y grasa. Eran los extremos de la cadena unida al barco, soldados y aplanados tras haber atravesado la cubierta, siglos atrs. La primera vez que aquello se haba intentado. Alguien ya lo intent una vez, pens Tanner Sack. Estaba asombrado por las horas de trabajo, la taumaturgia invertida, la industria, la planificacin, el esfuerzo llevado a cabo, generaciones atrs para ser olvidado a continuacin. Entre los dos remaches de la cadena, Tanner Sack y sus colegas empezaron a construir un motor extraordinario. Trabajaban con las especificaciones calculadas tras largas horas de debate con Krach Aum. Tanner examinaba los planos con sumo detenimiento. El motor que estaban construyendo no funcionaba siguiendo ninguna de las leyes que l conoca. Sera colosal: llenara la sala entera con pistones y trinquetes en constante martilleo, impulsados por una fuente de energa que no comprenda. Trabaj desde la base de lo que seran las calderas de los pistones y a partir de all hacia arriba. Empez con los remaches de la cadena. Los taladr y verti en su interior aleaciones fundidas, en las que introdujo cables del grosor de muecas humanas con un revestimiento de goma y alquitrn. Pasaban por transformadores del tamao de su pierna, columnas de arcilla blanca, hasta llegar a una maraa de cables, aislantes y motores diferenciales. Aqul era el motor activo, que impulsara las complejas energas a travs de la cadena del Grande Oriente, hasta el gran arns y lo que quiera que ste contuviese, a kilmetros de profundidad. Una carnada. Un cebo y una caa. El mar era transparente. Los nadadores se arremolinaban alrededor de la colosal construccin submarina. Los componentes se descargaban con las gras de los barcos factora. El masivo arns empezaba a tomar forma al otro extremo de las enormes cadenas, an amarrado a escasos metros bajo la superficie, con una escala que asustaba al ojo y una forma extica, de propsito insondable, rodeado por una mar de peces de vivos colores y por submarinos y trabajadores jaiba y buceadores y por un Tanner Sack que se mova con la morosa fluidez de los seres submarinos. Algunas veces, una vibracin recorra el agua. Las patas de la plataforma Sorghum desaparecan entre los flotadores cilndricos de hierro que la sostenan bajo la superficie, como barcos suspendidos. La punta de su taladro se hunda sin miramientos, a travs de toneladas y toneladas de agua, desapareca, atravesaba el

lecho marino como un mosquito y se alimentaba.

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Silas fue a ver a Bellis tres das despus de su regreso. Bellis haba estado esperando su visita la haba esperado con un ojo en la puerta cada anochecer, pero a pesar de ello logr sorprenderla. Haba cenado con Carrianne. Su ex compaera le gustaba de veras, la encontraba perceptiva y divertida. Pero a pesar de todo, mientras haca un esfuerzo por sonrer, la sensacin de soledad que la embargaba no menguaba. Te sorprende?, se preguntaba con rudeza. T te lo guisas, t te lo comes. Recordaba cmo haban sido las cosas en Nueva Crobuzon y tena que admitir que no eran demasiado diferentes. Al menos aqu su aislamiento tena una razn; era un combustible que ella consuma. Carrianne le haba pedido descripciones detalladas de la isla de los anophelii y del tiempo y del comportamiento de los propios hombres mosquito. Haba algo de melancola en su comportamiento... por muy reconciliada que hubiera llegado a estar con su vida a bordo de la ciudad, haca aos que no pona el pie en tierra firme y las historias de Bellis no podan sino hacerle sentir nostalgia. Bellis haba descubierto que le resultaba difcil hablar de su reciente viaje. Lo recordaba como desde gran distancia, con una monotona de hasto aterrado intercalada con emociones mayores. Haba algunas cosas, por supuesto, de las que no poda hablar. Se mostr deliberadamente vaga con respecto a los anophelii, los piratas Samheri y, por encima de todo, con respecto a Krach Aum. Despus del altercado que haba presenciado ente el Brucolaco y Uther Doul, haba empezado a sentir una extraa fascinacin por el seor de Otoo Seco. Carrianne le cont lo que quera saber: la estructura poltica del paseo, el cuadro de lugartenientes vampricos a las rdenes del Brucolaco y la hemotasa del paseo. As es como se le conoce normalmente dijo Carrianne. Trataba de no darle demasiada importancia pero Bellis poda or el temor y la reverencia en su voz. No siempre... a veces es alguno de sus lugartenientes el que lo recauda... pero algunas s. Te hacen un pequeo corte, aqu, aqu o aqu seal su muslo, su pecho y su mueca. Lo pintan con anticoagulante, succionan un poco y lo meten en un jarro. Cunto te quitan? pregunt Bellis, horrorizada. Un poco ms de un litro. El Brucolaco es el nico que puede bebrsela tal cual. Los dems tienen restricciones... la diluyen. Cuanta ms beben, ms fuertes se vuelven... eso dicen. Y a pesar de que el Brucolaco elige con mucho cuidado a sus lugartenientes, siempre es posible que uno u otro se vuelva demasiado ambicioso. Si la tomaran al modo tradicional, directamente de la vena, podran no ser capaces de controlarse... y no quieren matar. Y aunque eso no les importase, siempre est el contagio. En la saliva. Cuando beben directamente de alguien y lo dejan con vida, se arriesgan a crear un competidor.

Bellis la dej a la entrada de Otoo Seco. No podra estar ms segura en ningn otro lugar dijo Carrianne, sonriendo y se march a su casa. Podra haber tomado un taxi; los vientos no eran fuertes y oa las voces de los aeronautas sobre su cabeza, enzarzados en sus discusiones. Dos das antes, cuando haba terminado su trabajo con Aum, le haban entregado sin una sola palabra un fajo de tsales y banderas que representaba mucho ms que su sueldo semanal como bibliotecaria. Me han concedido un aumento, pens secamente, ahora que trabajo para Anguilagua. La consciencia del papel central que haba desempeado en todo lo ocurrido, la idea de que, de no ser por ella, Armada no estara donde estaba, haciendo lo que estaba haciendo, le oprima el pecho. A pesar de que sus razones haban sido irreprochables en todo momento. Se fue a casa caminando, no para ahorrarse el dinero sino para volver a experimentar la ciudad. Encerrada en una sala llena de conversaciones incomprensibles durante todo el da, haba sentido que perda el contacto con la ciudad que la rodeaba. Y cualquier ciudad, se dijo, es mejor que nada. El paseo la llev por las tranquilas y frescas calles de Sombras y luego hasta Anguilagua a travs del Tolpandy. Bajo la apagada algaraba de los monos que anidaban en los solares y tejados y los camarotes y el dosel de aparejos; junto a los gatos de la ciudad (que la miraban, predatorios) y los escasos perros y las hordas de ratas y otras alimaas nocturnas; alrededor de los gallineros; los salvavidas y las lanchas a vapor cubiertos de herrumbre y reutilizados como jardineras; las casas construidas en los costados de las bateras artilleras, las palomas que ululaban desde el can de una pieza de doce pulgadas; bajo las cabaas de madera construidas en los castillos de proa, cuyos patios se unan con los mstiles, como si fuesen casas construidas en los rboles; y a travs de una oscuridad teida de varios colores y que se estiraba a lo largo de los corredores de hmedo ladrillo que cubran los navos de Armada como un pelaje de moho. De regreso a sus habitaciones de la chimenea del Cromolito, donde Silas Fennec estaba sentado, esperndola. Se sobresalt al ver su figura incierta, sentada en la oscuridad. Profiri un siseo y le dio la espalda hasta que su corazn se hubo calmado. l la estudi. Sus ojos eran grandes y tranquilos. Cmo has entrado? le pregunt. l despach la pregunta con un gesto, como hubiera hecho con un insecto. Ya sabes que tu apartamento sigue vigilado. No poda llamar a la puerta sin ms. Bellis camin hasta l. Estaba completamente inmvil a excepcin de la cara y los ojos, que seguan sus movimientos. Se le aproxim, penetr en su espacio, se inclin sobre l con lentitud y lo examin como si fuera un espcimen cientfico. Hizo de sus actos toda una ostentacin: lo inspeccion framente, como una intrusa. Mientras se inclinaba sobre l, como si estuviese catalogando sus caractersticas, la mir a los ojos y, por vez primera desde haca semanas, la sonri ansiosa y abiertamente. Ella record las razones que haba tenido para besarlo y para acostarse

con l. No slo la soledad y el aislamiento, aunque stas eran las ms importantes. Pero haba tambin otros factores, ms centrados en l. Y aunque all de pie como estaba no sintiera el menor deseo de tocarlo, aunque no senta ms que una sombra del afecto que una vez la haba motivado, no se arrepinti de lo que haba ocurrido. Ambos lo necesitbamos, pens. Y fue de gran ayuda, vaya que s. La dio unas palmaditas en la nuca mientras se apartaba. l acept el gesto con elegancia. As que... dijo. Ya est replic ella. l enarc las cejas. As de sencillo? Por supuesto que no, qu coo te creas? Pero est hecho. l asinti, poco a poco. Cuando habl, lo hizo con tono neutro, como si estuvieran discutiendo algn proyecto acadmico. Cmo lo conseguiste? Cmo lo hicimos?, pens Bellis, en medio del silencio. Lo hicimos? No tengo pruebas, no tengo ninguna prueba. No podra haberlo hecho sola empez a decir con lentitud y entonces se sent, sorprendida por la mirada de clera herida de Silas. Que t qu...? grit. Qu coo has hecho? se haba puesto en pie. Qu has hecho, estpida y jodida...? Sintate... ahora era ella la que se haba puesto de pie y lo sealaba con dedos temblorosos de rabia. Cmo te atreves? Bellis... qu has hecho? Ella lo fulmin con la mirada. No s dijo con voz fra cmo podras t haber atravesado un pantano atestado de mosquitos de dos metros de altura, Silas. No s cmo podras haberlo hecho. Estbamos casi a dos kilmetros de los barcos Samheri... Oh, s, estaban all, no empieces a ponerte nervioso. Puede que t seas un cacto o un puto costroso o algo as pero yo tengo sangre en las venas y me hubiesen matado. Silas guard silencio. As que... la voz de Bellis estaba calmada ahora encontr a un hombre que poda llegar hasta los barcos, sin peligro, sin ser detectado. Un hombre de Nueva Crobuzon, dispuesto a hacer lo que fuera necesario para impedir que su hogar fuera arrasado. Le mostraste las cosas? dijo Silas. Por supuesto que s. Crees que iba a marcharse nadando despreocupadamente a medianoche con slo mi palabra de que lo que llevaba encima era lo que yo le haba dicho? Nadando? Era el jodido Tanner Sack, verdad? Crees que si te hubieras esforzado de veras hablaba con voz muy tensa hubieras podido encontrar a alguien ms leal a Anguilagua? Pero lo hizo dijo Bellis. No iba a hacer nada sin pruebas. Le mostr las cartas y s, Silas, es leal a Anguilagua. No tiene la menor intencin de regresar. Pero, maldita sea, no crees que habr dejado algn amigo all? De veras crees que le gusta la idea de que Nueva Crobuzon caiga en manos de los grindil? Esputo divino!

Por la gente que dej all. Por los recuerdos. Por lo que fuera. El caso es que cogi el sello y las cartas y yo le dije lo que tena que hacer. Fue una ltima despedida a su puetera ciudad. De su parte tanto como de la tuya y la ma. Silas estaba asintiendo lentamente, reconoca que quiz ella no hubiera tenido eleccin. Todo sali bien, sin problemas. Silas... se lo debemos a Tanner Sack. Pero, sabe... dijo Silas con un titubeo quin soy yo? Por supuesto que no se relaj a ojos vista al orlo. Crees que soy idiota? Recuerdo muy bien lo que le pas al capitn. No permitira que te mataran, Silas dijo. Su voz era suave pero no clida. Era la afirmacin de un hecho, no de un sentimiento. Despus de un momento de reflexin, Silas pareci dar por finalizadas sus deliberaciones. Supongo que no tenas eleccin dijo y Bellis asinti con un gesto brusco. Jodido ingrato, pens, enfurecida. T no estabas all... Y dices que los Samheri tienen el paquete? Sellado y preparado para entregar? ahora estaba sonriendo furiosamente. Lo hemos conseguido dijo. Lo hemos conseguido. Eso se parece ms a la reaccin que estaba esperando dijo Bellis con voz desagradable. S, lo hemos hecho se miraron el uno al otro durante largo rato. Cundo piensas que llegarn a Nueva Crobuzon? No lo s dijo Silas. Puede que no funcione. Puede que s y nunca lo sepamos. Habremos salvado la ciudad y nunca lo sabremos, nunca jams. Puede que acabe mi vida en esta jodida chalupa, maquinando desesperadamente para tratar de escapar. Pero, por el amor de los dioses, no es ya algo saber que lo hemos conseguido? hablaba con autntico fervor. Aunque nunca lo sepamos, aunque nunca nos den las gracias, no es algo el saber que los hemos salvado? Y s, pens Bellis Gelvino, s que era algo. Desde luego que lo era. Sinti que una ola de soledad rompa sobre ella. Era peor?, se pregunt. Poda ser peor? El no saberlo nunca? El enviar ese mensaje al otro lado del mundo, arrostrando tantsimos peligros, soportando tales penurias, para que desapareciera sin dejar ni rastro? El no saberlo nunca? Dioses, pens afligida y aturdida. Se ha acabado? Es esto el fin? Y ahora que ocurre dijo l con nosotros dos? Bellis se encogi de hombros. Qu queras? su voz pareca ms cansada que desdeosa. S que es duro dijo l con delicadeza. S que es ms complicado de lo que habamos pensado. No espero nada de ti. Pero, Bellis... hay cosas que compartimos, cosas entre t y yo... y no creo que ste sea el nico motivo por el que estbamos juntos. Me gustara que furamos amigos. De verdad puedes permitirte el no tener ni uno? El que no haya nadie que lo sepa? Nadie que sepa cmo te sientes en realidad? Nadie que sepa dnde te gustara estar? No estaba totalmente segura de l, pero las cosas eran como deca. Compartan cosas que nadie ms saba. Poda permitirse el lujo de perderlo? Podan esperarla aos enteros en aquella ciudad (se estremece al pensarlo). Poda permitirse el lujo de

no tener a nadie con quien compartir la verdad? Silas se puso en pie para marcharse y le tendi la mano, con la palma abierta y hacia arriba, expectante. Dnde est el sello de Nueva Crobuzon? dijo. Bellis haba estado temiendo aquel momento. No lo tengo dijo. Esta vez l no se enfureci, slo cerr la mano con un gesto brusco y alz los ojos hacia ella para preguntarle qu haba pasado. Fue Tanner le dijo, preparada para que montara en clera. Lo dej caer en el mar. Es un anillo, Bellis dijo Silas con tranquilidad. Est a salvo en el dedo. No se pierde. No lo ha perdido. Se lo ha quedado, los dioses saben para qu. Un recuerdo de casa? Algo con lo que hacerte chantaje? Slo los dioses lo saben. Sacudi la cabeza y suspir y sus ademanes, que decan Estoy decepcionado contigo, la enfurecieron. Ser mejor que me vaya, Bellis dijo. Ten cuidado... te vigilan, recuerda. As que no te sorprendas si voy y vengo utilizando... medios poco convencionales. Puedes excusarme un momento? Baj la escalera en espiral. Bellis escuch cmo se disipaba el sonido de sus pies en el metal, un sonido hueco como el producido por el entrechocar del latn. Se volvi hacia all, pero l haba desaparecido. An se oa el eco tenue de sus pisadas en la escalera, descendiendo, llegando al ltimo de los peldaos, pero l ya no estaba a la vista. Se haba vuelto invisible o se haba marchado. Los ojos de Bellis se abrieron ligeramente pero, incluso sin estar l presente, se resista a demostrar asombro. Ahora viene y va como una rata o un murcilago, pens. Sin dejarse ver. Has estado aprendiendo un poco de taumaturgia, no es as? Has obtenido algn conocimiento, un poco de poder? Pero se senta inquieta, un poco intimidada. Su desaparicin sugera un encantamiento de excepcional sutileza y potencia. No saba que poseyeras esto, Silas, pens. De pronto se dio cuenta de lo poco que saba en realidad sobre l. Sus conversaciones eran como un juego elaborado. A pesar de sus palabras, a pesar del hecho de que saba que compartan secretos, ella se senta sola. Y no crea que Tanner Sack se hubiera quedado el sello de Nueva Crobuzon, aunque no poda decir por qu. Bellis se senta como si estuviera esperando. El hombre aguarda, azotado por el viento, en la escalera que recorre su absurdo apartamento chimenea de arriba abajo y sabe que los ojos que podran estar vigilando la puerta ya no pueden verlo. Lleva en la mano la estatua, la filigrana que es su aleta plegada como varias capas de masa de bizcocho, la boca dentada y redonda de rmora abierta y sobresaliente, y an

siente el fro de su beso en la lengua. Ahora es mucho ms rpido, le resulta mucho ms sencillo acepta el fro aleteo de la pequea lengua de piedra y puede dirigir con mucha mayor habilidad las energas que su cpula desapasionada desencadena. Se esconde en un lugar, en un ngulo de la noche que la estatua conoce y al que su beso le permite acceder, un lugar en el que los rayos de luz se entrecruzan y nadie advierte su presencia, como las ventanas y los muros y las puertas tampoco la advertirn mientras siga siendo el amante de la estatua de olor salado. El beso nunca resulta placentero. Pero el poder que posee, el poder que penetra en su interior con la saliva de la cosa de piedra, es una maravilla. Sale a la noche, invisible y embozado, envuelto en arcanas energas, para buscar su anillo.

30
Armada se meca bajo el sol. Estaba empezando a hacer ms calor. Los frenticos trabajos proseguan y, bajo el agua, la forma del arns para el avanc iba adquiriendo solidez poco a poco. Era como un espectro, un contorno hecho de vigas y puntales de madera, como la estructura de un edificio imposible. Conforme pasaban los das, se iba volviendo ms sustancial y sus intrincadas espinas y engranajes, ms parecidos a algo real. Creca gracias a los extraordinarios esfuerzos de las cuadrillas de trabajadores. La ciudad pareca en pie de guerra, cada rama de la industria y cada esfuerzo estaban al servicio de aquel proyecto. La gente comprenda que estaban carenando a velocidad pasmosa para entrar en una nueva era. La escala del arns nunca dejaba de asombrar a Tanner Sack. Se cerna bajo la ecologa de peces carroeros que nunca abandonaba el vientre sumergido de la ciudad, mucho, mucho ms grande que cualquier barco. Empequeeca incluso al Grande Oriente, que se balanceaba sobre l como un juguete de bao. Y la brida estara completada en cuestin de semanas. El trabajo era constante. Durante las horas de oscuridad, la iluminacin burbujeante de las bengalas qumicas y las antorchas atraa a los peces nocturnos. Se agolpaban alrededor de las cadenas y los grupos de nadadores, bancos enteros de ellos que contemplaban las luces con los ojos muy abiertos, pasmados. Haba partes mviles y junturas y globos de gas envueltos en cubiertas de goma que haban sido arrebatados a viejos dirigibles. Haba motores sellados. Pero esencialmente era un enorme cabestro cuyas partes y secciones se extendan a lo largo de ms de medio kilmetro de longitud. Un barco tras otro fue despedazado, denudado desde dentro, barrenado y fundido. La flota de barcos de guerra y mercantes que rodeaba la ciudad y sus puertos mengu en beneficio del proyecto. Una frontera de columnas de humo envolva a los navos sacrificados mientras los sopletes los iban despedazando. Una tarde, mientras Shekel paseaba por la popa de Anguilagua, volvi la vista al horizonte y vio un barco medio desmontado en un extremo de la ciudad. Era el Terpscore, con el perfil deshecho, roto. El puente y gran parte de la superestructura y la cubierta haban desaparecido ya y las vsceras de metal haban sido llevadas a las factoras. La visin hizo que se detuviera en seco. No senta el menor afecto por el barco. No estaba consternado, sino asombrado, por razones que no poda comprender. Baj la mirada hacia el agua, que se arremolinaba debajo de l. Costaba creer que aquello estuviera ocurriendo, que esfuerzos tan colosales estuvieran teniendo lugar, que una pieza tras otra estuvieran siendo encajadas en una vasta maquinaria bajo el tejido mismo de la ciudad.

Haba varias lenguas activas en la vida de Bellis. Senta un gran entusiasmo por estar volviendo a aprender sus disciplinas: las tcnicas sin nombre que haba perfeccionado para segmentar su mente, para mantener diferenciados sus diccionarios internos; el trance idiomtico que haba utilizado por ltima vez en Bocalquitrn. Aum haca grandes progresos con el sal. Era un pupilo de talento. Durante las discusiones de las tardes con Tintinnabulum y los dems cientficos, de tanto en cuanto para gran satisfaccin de Bellis, Aum interceptaba alguna pregunta antes de que ella hubiera tenido tiempo de traducirla y escriba la respuesta. Incluso escriba algunas de stas en un sal elemental. Deba de ser algo extraordinario para l, pensaba Bellis. El sal era la primera lengua que conoca que tuviera al mismo tiempo dimensiones habladas y escritas. Le resultaba inimaginable or el Kettai Alto, era un concepto carente de significado. Or preguntas en sal y escribir las respuestas en la misma lengua deba de ser un asombroso salto mental, pero lo estaba superando con aplomo. No es que sintiera cario por Krach Aum. Su constante curiosidad boquiabierta le resultaba muy fatigosa y no detectaba ninguna fuerza de personalidad por debajo de ella. Era un hombre brillante y aburrido cuya cultura lo haba convertido en una especie de nio precoz. Simplemente senta jbilo por la rapidez a la que estaba aprendiendo la lengua de Armada; supona que muy pronto su presencia dejara de ser necesaria. El Kettai Alto y el sal la rodeaban a diario. Su propia cabeza era la reserva del ragamol. Nunca haba sido uno de esos lingistas que piensan en el idioma que estn usando en ese momento. Silas era la nica persona con la que hablaba en su lengua materna, en los raros momentos en los que se vean. Hubo un da en que una cuarta lengua entr en su vida por breve tiempo. El quiesy... ms popularmente conocido como fenecto. El idioma del Cromlech Alto. An no entenda del todo las razones por las que Uther Doul le haba hablado de su lengua materna. Despus de una de sus sesiones de trabajo con Aum, le haba preguntado si an disfrutaba aprendiendo nuevas lenguas y ella le haba contestado, con toda sinceridad, que s. Estaras interesada en or un poco de quiesy? le dijo. No suelo hablar en mi propio idioma muy a menudo. Pasmada, Bellis haba accedido. Aquella tarde lo haba acompaado a sus aposentos en el Grande Oriente. Los sonidos del quiesy se formaban en el fondo de la garganta, se emitan con suave firmeza, guturales y salpicados de silencios ubicados con precisin y tan importantes como aquellos. Era, le advirti Doul, una lengua de extraas sutilezas. Muchos de los aristcratas thanati se hacan coser los labios mientras que otros tenan las cuerdas vocales demasiado descompuestas. El quiesy tena formas que se hablaban con las manos y los ojos, as como formas escritas. Bellis estaba fascinada por su elegancia y la manera en que Uther la utilizaba. A su apacible y controlado modo, mostr su entusiasmo mientras recitaba varios pasajes de algo que pareca poesa. Bellis comprendi que no estaba all para aprender el idioma sino para apreciarlo como audiencia.

An senta una especie de presentimiento cuando estaba en compaa de Doul, adems de otras emociones. Adems de excitacin. l le acerc un vaso de vino sin mediar palabra. Ella reconoci el gesto como una invitacin a que se quedara. Se sent y tom un sorbito y esper, mientras examinaba la habitacin con la mirada. Haba esperado una especie de fortaleza escondida, pero l viva en un camarote como centenares de otros. Era espartano: una mesa y dos sillas, una ventana con los postigos cerrados, un bal, un grabado blanco y negro en la pared. Bajo la ventana haba un armero lleno de armas, algunas de ellas conocidas, otras arcanas, y en una esquina de la sala, un complicado instrumento musical con cuerdas y teclas, como una especie de hbrido entre arpa y acorden. Cuando hubo pasado ms o menos un minuto sin que Uther Doul hubiera dicho nada, Bellis habl. Result... result muy interesante or la historia de tu juventud dijo. Admito que hasta entonces no haba estado segura de la existencia del Alto Cromlech... hasta que te conoc. Sin embargo, aparte de las murmuraciones sobre la tierra de los muertos y la derrota del Imperio de los Espectrocfalos, he perdido el rastro de los rumores que hablan sobre ti. No estaba acostumbrada a la clase de humor negro que estaba intentando utilizar pero l arque las cejas en un gesto que pareca significar que estaba divertido. Me encantara que me contaras ms cosas sobre lo que ocurri despus de que te marcharas del Alto Cromlech. Dudo que haya conocido nunca a alguien que haya viajado tanto. Alguna vez has estado...? se detuvo, sbitamente ansiosa y l contest. No. Nunca he visitado Nueva Crobuzon dijo. Pareca inquieto, a su serena y silenciosa manera. No ests segura de creer lo que te cont sobre mi espada, verdad? dijo de repente. No te culpo. Seguro que pensabas que no es lo bastante antigua ni de lejos. Qu sabes del Imperio de los Espectrocfalos, seorita Gelvino? Poco admiti ella. No obstante, s que sabrs que no era en modo alguno humano... ni khepri, vodyanoi, trancos ni cosas as. No eran xenos en el sentido que nosotros le damos a esa palabra. La pregunta "Qu aspecto tenan?" carece de respuesta directa. Esta arma seal su cinturn est concebida con tal claridad para unas manos humanas que bien puedes haber pensado que mi afirmacin sobre su procedencia era una falacia. Bellis no haba tenido el menor pensamiento sobre la Posible Espada, como Uther Doul deba de saber. Lo que ests viendo no es una espada continu con voz suave, slo el aspecto de una. Es contextual... como podra decirse en cierta medida de los Espectrocfalos. Has ledo el Canon Imperial? Incluso las traducciones de traducciones de traducciones de traducciones, incluso con todas las adiciones y omisiones y comentarios, contienen algunas cosas extraordinarias. En especial la Secretiana. Tom un sorbito de vino. Algunos pasajes dan a entender que provienen de los das de la llegada de los Espectrocfalos a Bas-Lag, antes de la fundacin del Imperio. Pestae sin apartar la mirada de Bellis. En efecto dijo como si ella hubiera objetado algo, llegada. Los Espectrocfalos no eran nativos de

este mundo. Bellis conoca el mito. Hay un pasaje musit Doul (y Bellis se percat con consternacin de que su hermosa voz la estaba arrullando), los "Versos del Da". Los conoce? "Temible, la cola destellando, nadando sobre una planicie de mundos, dejando tras de s los orbes, luces en la ceguera de la noche". Describe el viaje de los Espectrocfalos desde... su tierra natal a Bas-Lag. En el vientre de un pez de metal que atravesaba un oscuro mar de estrellas. Pero lo ms interesante es la descripcin de su hogar, del lugar del que provenan. Se ha confundido en ocasiones con el Infierno. Uther Doul se sent en su jergn y no pronunci palabra durante algn rato. Por esto estoy aqu?, pens Bellis de repente. Es esto lo que quiere contarme? Era como un nio, quera que ella estuviera all pero no estaba muy seguro de lo que deba hacer. Describe la llegada del amanecer con "cataratas ferrosas y una muralla de fuego" dijo l al fin. Todo el cielo de levante estaba ardiendo con luz y calor suficiente para cegar a cualquiera que lo mirase incluso desde el fondo del mar, para incendiar el aire, hacer estallar las montaas, fundir el metal. Mucho, mucho ms caliente que el corazn de cualquier forja. Amaneca y el mundo se incendiaba. Al cabo de unos minutos la muralla de calor se haba elevado y curvado sobre sus cabezas, tapaba el cielo y consuma cada tomo de gas presente en el aire. Y entonces, conforme pasaban los minutos, el fuego se empequeeca, hasta que sus bordes resultaban visibles y era un disco. Y el calor empezaba a menguar un poco, aunque los ocanos seguan siendo hierro fundido. El fuego del cielo remita y se mova hacia el oeste a medida que pasaba el da. A media maana, el disco haba decrecido ms y era un sol, situado casi en el horizonte. A medioda era mucho ms pequeo y la tierra estaba muy fra. El sol se encoga y viajaba hacia el oeste durante un prolongado crepsculo y el hogar de los Espectrocfalos se volva ms glido que el Ocano Anular. Al llegar la noche, el cielo estaba ya a oscuras y el sol no era ms que una estrella en movimiento. Y haca fro..., ms fro del que podemos imaginar. El mundo estaba envuelto en capas de hielo y escarcha... hasta los gases, el mismo ter se acumulaba formando montculos y muros, ms slido que la roca. Obsequi a Bellis con una sonrisa tenue. As era el hogar de los Espectrocfalos. Imagine que clase de criaturas podran vivir, podran sobrevivir en un lugar semejante; lo hambrientos que podran estar de descanso. Por eso se marcharon. Ella no dijo nada. Sabe a qu me refiero prosigui Doul si menciono la creencia en el Pas Roto? Bellis frunci el ceo y a continuacin asinti de repente. En Nueva Crobuzon lo llamamos... pens un momento la traduccin, la Hiptesis de la Tierra Fracturada. Una vez tuve un amigo cientfico. Siempre estaba hablando de cosas parecidas. El Pas Roto, ms all de una mar imposible de atravesar dijo Doul. Cuando era joven pas mucho tiempo estudiando mitos y cosmogona. La Tierra Fracturada, el Pas de los Espectrocfalos, los "Versos del Da". Los Espectrocfalos

llegaron desde el extremo oriental del universo. Pasaron junto a las esferas de roca que circulan por los cielos (otra clase de mundo, ms evanescente que el nuestro, en la llanura infinita) y arribaron aqu, a una tierra tan apacible que debi de parecerles el paraso: una interminable y apacible media maana. Y cuyas leyes fsicas no eran las que ellos conocan. Su naturaleza era debatible. Hay quien dice que cuando aterrizaron, la fuerza de su llegada fue tal que bast para desencadenar el caos de la Torsin. Eso es una fbula. Pero su llegada s que fue lo bastante violenta como para abrir en canal el mundo... la propia realidad. La Tierra Fracturada es una realidad y fue obra de ellos. Cuando rompes algo... lo que hay dentro sale al exterior. Cuando me march de mi primer hogar, pas aos estudiando aquella fractura. Buscando las tcnicas e instrumentos necesarios para encontrarle sentido, para controlarla. Y, cuando llegu aqu, los Amantes vieron cosas en lo que haba aprendido que yo ni siquiera haba imaginado. Piensa en el poder de los Espectrocfalos, en su ciencia, su taumaturgia. Trata de imaginar lo que podran hacerle, lo que le hicieron, a nuestro mundo. Ya ves la escala del cataclismo provocado por su llegada. No slo desde el punto de vista fsico... tambin ontolgico. Cuando aterrizaron, fracturaron las leyes del mundo as como su superficie. Acaso te sorprende que cuando se pronuncia su nombre sea entre cuchicheos atemorizados? Y a pesar de todo, pens Bellis, confundida por aquella exhibicin de filosofa hertica, y a pesar de todo fuimos nosotros los que acabamos con los Espectrocfalos. Por medio de la Contumancia y luego de la Muda. Por muy dbiles que furamos. Dicen que t dirigiste la Contumancia dijo. Yo no dirijo nada replic Doul con una brusquedad que la sorprendi. Yo soy un soldado, no un lder. El Alto Cromlech... es un mundo de castas. Usted se cri en una ciudad mercantil, as que da ciertas cosas por sentadas. No puede hacerse una idea de la liberacin que supone vender tus servicios, hacer lo que te ordena quien te emplea. Yo no soy un lder. Uther caminaba con ella por los pasillos del Grande Oriente. Cuando se detuvo en una de las numerosas intersecciones, ella pens por un segundo fugaz que iba a besarla y se le abrieron mucho los ojos. Pero aqulla no era su intencin. El hombre se llev un dedo a los labios. Quiero que conozcas algo susurr sobre los Amantes. Cmo se llaman? dijo Bellis, presa de una clera exhausta. Este misterio... me pone enferma. Y no me digas que no te acuerdas. Claro que s dijo Uther Doul. Claro que me acuerdo. Pero no importa cmo se llamaron antao. Ahora son los Amantes. Ser mejor que te des cuenta de ello. Doul la llev a las cubiertas inferiores. Lejos de los ruidos de las patrullas. Qu es esto?, pensaba Bellis, excitada e inquieta. Ahora estaban en zonas muy oscuras y silenciosas del barco. No haba ventanas; estaban por debajo del nivel del mar, en un lugar que llevaba mucho tiempo abandonado. Finalmente, Doul se agach por debajo de una maraa de tuberas y la condujo a una diminuta cmara. No era una estancia, slo un pequeo espacio hallado por

casualidad. Todas las superficies estaban cubiertas de polvo y la pintura de las paredes estaba descascarillada. Doul le puso un dedo con delicadeza sobre los labios. Bellis era consciente de que seguirlo con esa mansedumbre, confraternizar con l, no era un comportamiento razonable para alguien que haba estado implicada en actividades subversivas contra Anguilagua. Qu estoy haciendo aqu?, se pregunt. Uther Doul estaba sealando al techo, situado apenas un par de centmetros por encima de la cabeza de ella. Se dio un tirn expresivo a la oreja. Bellis tard varios segundos en or algo y cuando lo hizo, al principio no estuvo segura de lo que era. Voces. Amortiguadas por capas de aire y metal. Casi familiares. Bellis volvi la cabeza hacia el techo. Ahora casi poda distinguir voces. Aquel lugar era un puesto de espionaje accidental. Por un azar de la arquitectura y los materiales, los sonidos se filtraban (a travs de las tuberas, de paredes huecas?) por el techo. Voces de la habitacin que haba encima. La habitacin de los Amantes. Dio un respingo de sorpresa. Era a los Amantes a quienes estaba oyendo. Cautelosa y lenta, como si pudiesen verla de alguna manera, Bellis estir el cuello y escuch. Palabras que aleteaban por todos los registros, articuladas con jadeos rpidos. Gimientes, suplicantes, jubilosas. Jadeos de proximidad sexual y dolor y otras emociones no menos intensas. Y palabras que atravesaban el metal. ...amor... pronto... joder... s y... corta... ahora... amor... corta... s, s... S. Las palabras eran densas. Bellis se apart de ellas... fsica, literalmente, retrocedi un paso para alejarse del punto flaco en el metal. Las palabras, los sonidos, se emitan con rapidez, tan llenas de pasin y necesidad que tenan que ser contenidas o se convertiran en un chillido sin palabras. corta s amor corta Dos chorros de palabras, masculina y femenina, solapadas, entrelazadas e inextricables... inextricables en sus ritmos. Jabber misericordioso!, pens Bellis. Uther Doul la observaba, impasible. Corta y corta y amor y corta!, pens Bellis y se dirigi hacia la puerta, horrorizada. Pensaba en lo que estaban haciendo, en sus habitaciones, apenas a unos metros de distancia. Doul la sac de aquel terrible cuchitril. Ascendieron atravesando capas de metal hacia el aire de la noche. Doul no dijo nada. Qu ests haciendo?, pensaba ella mientras miraba su espalda. Por qu me muestras esto? No haba visto nada salaz en su comportamiento. No lo entenda. Rgido, elocuente y formal en sus propios aposentos, hablando sin parar de teoras e historias extraordinarias para no quedarse en silencio, se haba convertido, en aquellos corredores, en un nio truculento con un escondite secreto. Y con algo parecido al orgullo mudo y sin articular que ella hubiera esperado de un nio as, la haba llevado hasta su guarida privada y le haba mostrado su secreto. Y ella no poda ni imaginar por qu.

Se estremeci al recordar las exclamaciones jadeantes, las retorcidas declaraciones de pasin de los Amantes. De amor, supona. Record sus cortes, sus cicatrices. La sangre y la piel abierta, el fervor. Se senta como si fuese a vomitar. Pero no era la violencia, ni los cuchillos que utilizaban, ni lo que hacan lo que la horrorizaba. No era nada de eso. Los pecadillos no la perturbaban en absoluto, poda entenderlos. Se haba convertido en algo ms. Era la emocin en s misma, el intenso, vertiginoso, enfermizo y vomitivo ardor que haba odo en aquellas voces lo que la aterraba. Estaban tratando de atravesar a cortes la membrana que los separaba y verterse en una hemorragia el uno sobre el otro. Deshacer su integridad por algo que estaba mucho ms all del sexo. Aquella cosa violenta y gimiente que ellos tomaban por amor, se le antojaba a ella ms parecida a la masturbacin y la repugnaba. Bellis se senta horrorizada por ella. Horrorizada, amenazada y asqueada.

31
Durante el da Shekel estaba ocioso. Como la mayora de los jvenes macarras que merodeaban por los alrededores de Puerto Basilio, se ganaba la vida del mismo modo en que lo haba hecho en Nueva Crobuzon: haciendo recados, llevando y trayendo mensajes y mercancas, manteniendo los ojos y los odos abiertos y gracias a las propinas ocasionales que le daban sus patrones. Su sal empezaba a ser inteligible, aunque an no fluido. Pasaba un poco ms de la mitad de las noches con Angevine. Ella dorma en el Castor de Tintinnabulum, bajo el campanario. A menudo volva a altas horas de la noche, pues las reuniones de Tintinnabulum con sus colegas, con Krach Aum y Bellis y los Amantes se prolongaban hasta muy tarde y Angevine iba a buscar libros y otros materiales para l, a la biblioteca o a su laboratorio secreto del barco. Regresaba cansada y Shekel trataba de conseguir que se relajara con masajes inexpertos y una buena cena. Ella no hablaba mucho sobre el proyecto del avanc, pero su tensin y su excitacin no se le pasaban por alto a Shekel. Las dems noches las pasaba en la que todava consideraba su propia casa, la que comparta con Tanner Sack. Tanner no se encontraba all siempre. Como le ocurra a Angevine, el proyecto lo obligaba a trabajar en un horario largo y difcil. Pero cuando estaba presente, hablaba ms que ella de lo que estaba haciendo. Le describa a Shekel el extraordinario aspecto de la brida, sumergida en las aguas transparentes, los bancos de peces tropicales que circulaban entre sus eslabones, que ya empezaban a desarrollar una costra de plantas y moluscos tenaces y que de noche se recogan con luces fras. Todas aquellas horas de trabajo, horas de soldar y probar y sugerir, de actuar como diseador, capataz y obrero, dejaban a Tanner exhausto y muy feliz. Shekel mantena las habitaciones limpias y calientes. Cuando no estaba cocinando para Angevine, cocinaba para Tanner. Estaba preocupado. Dos noches antes, el Diseor, Shekel haba despertado de repente, un poco despus de la medianoche, en sus viejas habitaciones del barco factora. Se haba incorporado y haba permanecido un rato en silencio y sin moverse. Haba mirado a su alrededor, bajo las plidas sombras proyectadas por las luces y estrellas del exterior: la mesa y las sillas, el cubo, los platos y sartenes, la cama vaca de Tanner (de nuevo trabajando hasta tarde). Aunque la habitacin estaba sumida en las sombras, no haba lugar en ella para esconderse y Shekel poda ver que estaba solo.

Y, a pesar de ello, se senta como si no lo estuviera. Encendi una vela. No haba ningn sonido o luz inusual pero segua pensando que apenas un momento antes haba visto u odo algo, lo pensaba una y otra vez, como si sus recuerdos anduviesen un paso por delante de l, mostrndole algo que an no haba ocurrido. Al cabo de algn tiempo volvi a dormirse y a la maana siguiente despert con apenas un recuerdo vago de la sensacin premonitoria que lo haba asaltado. Pero la noche siguiente la misma sensacin de intrusin vino con el anochecer, mucho antes de que se hubiera ido a la cama. Se qued all, en una concentrada y estpida quietud, mirando a su alrededor de forma vaga. Se haban movido aquellas prendas? Esos libros? Esos platos? La atencin de Shekel saltaba rpidamente de un objeto a otro, de una pila de cosas o un cajn o una prenda a la siguiente y sus ojos se movan entre ellas exactamente como si estuvieran siguiendo el movimiento de alguien por la habitacin, alguien que estuviera toqueteando o registrando cuanto haba all. Senta clera y miedo a un tiempo. Quera huir pero la lealtad a Tanner lo mantuvo en aquellas habitaciones. Le hizo encender las lmparas y empezar a cantar en voz alta y cocinar rpida y ruidosamente hasta que Tanner regres; por fortuna, ms temprano que la noche anterior, cuando los sonidos del exterior se apagaron. Para alivio y sorpresa de Shekel, cuando abord el tema de sus extraas intuiciones, Tanner reaccion con inters y seriedad. Mir a su alrededor y musit con cautela: Son tiempos extraos, muchacho exhausto como estaba, se levant y sigui la ruta que Shekel le describa a lo largo de la habitacin. Levantaba los objetos junto a los que iba pasando y los examinaba cuidadosamente. Canturreaba para sus adentros y se frotaba la barbilla. No veo ni rastro de nada, Shekel admiti. Sus ojos no se relajaron. Son tiempos extraos. En este momento hay toda clase de gente intentando toda clase de cosas... corren mentiras y rumores y Jabber sabe qu ms. Hasta ahora, los que tienen problemas con Anguilagua y el proyecto no han hablado demasiado alto... eso vendr ms tarde, no te quepa duda. Pero puede que haya alguien que est tratando de torpedear las cosas de otra manera. No es que yo sea un pez gordo en este asunto, Shekel, pero se sabe que estuve en la isla y se sabe que estoy trabajando en la construccin del arns. Puede que alguien se haya colado aqu para... no lo s... torpedear las cosas. Para buscar algo que podra servir de algo a los suyos. Como si fuera tan tonto como para guardar los planos en casa. La gente est tensa. Las cosas estn yendo demasiado deprisa. Parece como si nadie las tuviera bajo control. Mir a su alrededor una vez ms y entonces se percat de que Shekel lo estaba mirando fijamente. Me siento tentado de decir que mejor que vengan. Si ests en lo cierto, mientras no nos roben y no nos hagan nada, por m que los follen. No tengo miedo. Esboz una sonrisa de bravuconera y Shekel lo imit. Lo mismo digo dijo el muchacho en voz baja. Lo mismo digo.

Cuando al da siguiente le cont la experiencia a Angevine, ella reaccion casi de la misma manera que Tanner. Puede ser que haya entrado alguien dijo con lentitud. stos son tiempos extraos, ya lo sabes. La gente est excitada y algunos estn asustados. Dudo que un intruso invisible sea lo ms raro con lo que tengamos que lidiar durante las prximas semanas, amor mo. Desde que se han incrementado los horarios de funcionamiento de las fbricas, la gente ha empezado a murmurar. No hay ingenieros para hacerse cargo de las reparaciones habituales, no hay componentes de maquinaria ni fundiciones suficientes para atender a otros proyectos. "Con toda la potencia que tiene esa plataforma" empiezan a decir, "cundo empezar a trabajar para nosotros? Y, adems, cunta necesita el maldito avanc?". Bueno, pues necesita un montn, Shekel. Un verdadero montn, ahora y siempre lo mir a los ojos y le tom la mano. Y las murmuraciones que oyes ahora, en Soleado y Raleas y Otoo Seco sobre todo, pero no solo all, van a aumentar. Cuando la gente empiece a entender que hay cosas ms importantes a las que dedicar el petrleo y la leche de roca que sus propios planes. Hablaba con aire ausente, como si estuviera recordando conversaciones escuchadas a Tintinnabulum y los dems y Shekel no poda ms que asentir. Los agitadores ya estn empezando a aparecer musit. Vordakine en Raleas, Sallow en Soleado. El misterioso Simn Fench. Panfletos, pintadas, rumores... Y la buena gente empieza a tener sus dudas, tambin. He odo que Hedrigall, que es leal hasta sus huesos de madera, incluso conoce al tal Fench y bebe con l de vez en cuando. La gente se enardecer cuando el avanc sea invocado... algo tan maravilloso los emocionar. Pero eso no ser el fin, Shekel, creme. Bajo el calor sofocante del episdico verano ecuatorial de Armada, el Parque Crum floreci. La ltima vez que Bellis lo haba visitado, haba estado todo verde: hmedo y exuberante, envuelto en un aroma a savia. Ahora el verde estaba cubierto por una manta de colores primaverales y estivales: un mantillo de flores precoces bajo sus pies y aqu y all y alrededor de las yemas de los rboles; las primeras y brillantes plantas veraniegas pugnaban con la vvida maleza, las candelias y los narcisos. El parque era un hervidero de pequea vida. Bellis haba ido a visitarlo, pero no en compaa de Silas, sino de Johannes Lacrimosco, y experimentaba una leve y picara alegra por sentirse como si de alguna manera estuviera siendo infiel. Paseaba por su ruta favorita, siguiendo lo que antao haba sido un pasillo entre los camarotes de uno de los barcos y ahora era un can cubierto de hiedra. Las paredes estaban tapizadas de flores de la pasin y las ventanas rotas apenas resultaban visibles bajo una maraa de races. En el lugar en el que los viejos camarotes-colina se hundan en la superficie cubierta de verde y el pasillo emerga al sol, haba un margen de madreselva agreste envuelto en un enjambre de abejas.

ste es un buen momento, pens Bellis cuidadosamente mientras caminaba, seguida por un Johannes tmido e inseguro. Pero tendrs que librarte de ello en cualquier momento, Johannes... tendrs que hablar. Y despus de varios minutos de csped y flores, cuando el nico sonido era el vibrato de los insectos de verano, lo hizo. Hablaron largo y tendido sobre los trabajos que estaban teniendo lugar bajo la ciudad. He bajado en submarino un par de veces le dijo Johannes. Es algo extraordinario, Bellis. La velocidad a la que lo estn construyendo... es verdaderamente asombrosa. Bueno, ya he visto a qu ritmo han desguazado al Terpscore, entre otros dijo ella. As que me lo puedo imaginar. Johannes no saba si confiar en ella, pero estaba ansioso por volver a sentir el lazo que una vez haban compartido. Bellis poda sentir cmo trataba de acercrsele, como se explicaba a s mismo cualquier brusquedad que ella pudiera demostrar. No me has contado gran cosa sobre la isla dijo. Bellis suspir. Fue duro dijo. No me gusta hablar de ello. Pero le dio algo ms que esto: le habl del insoportable calor, del constante miedo, de la mansa curiosidad de los anophel y del hambre devoradora de sus hembras. l estaba tratando de evaluarla. Ella se preguntaba si crea que estaba siendo discreto y sutil. Ayer se llevaron a Aum continu y Johannes se volvi hacia ella, sorprendido. Le he estado enseando sal durante un par de semanas. Aprende a una velocidad que me asusta. Toma notas sobre todo lo que digo... ya ha reunido ms que suficientes para un libro de texto. Pero, a pesar de todo, no creo que sea capaz de mantener una conversacin sin mi ayuda... an no. Pero ayer por la tarde, cuando haba terminado con Tintinnabulum y el comit de ingenieros, se lo llevaron y me dijeron que no me necesitaran durante algn tiempo. Quiz ellos tengan mejor opinin que yo sobre su sal, O quiz uno de sus otros expertos en Kettai Alto haya practicado lo bastante como para sustituirme esto ltimo lo dijo con una sonrisa de superioridad y Johannes ri durante unos segundos. Llevan mucho tiempo dicindome que tena que conseguir que se expresara en sal con fluidez lo antes posible; que necesitaban su ayuda para proyectos que no me concernan. Estn tratando de librarse de m. Se volvi hacia Johannes y sostuvo su mirada. Estaban solos en un claro, rodeados por rboles y rosales silvestres hinchados de flores. Estoy dejando de ser til y la verdad es que me encanta porque estoy terriblemente cansada. Pero, segn parece, apenas han empezado a aprovechar a Aum. Y no fue ningn miembro del grupo habitual el que se lo llev. Fue Uther Doul, junto con hombres y mujeres a los que no haba visto nunca. No s lo que est ocurriendo. Me da la impresin de que la invocacin del avanc no ser ms que el principio. Johannes apart la mirada y acarici las flores. Ahora te das cuenta, Bellis? dijo en voz baja. Por supuesto que es as. Van

a pasar ms cosas. Dada la magnitud de lo que estamos intentando con el avanc, resulta difcil de imaginar, pero parece ser que no es ms que un... preludio a lo que verdaderamente est ocurriendo. Y lo que esto pueda ser, lo ignoro. Han decidido que es mejor que yo no est implicado. Sabes? dijo, en realidad es cuestin de suerte el que yo llegara a participar en esto Suerte?, pens Bellis, incrdula. Entre quienes lo saban, los que haban visto las viejas cadenas, hay quien lleva dcadas diciendo que Armada debera tratar de convocar a un avanc. Pero los Amantes los ignoraban, no mostraron el menor inters durante aos. Eso es lo que he odo. Todo cambi cuando Uther Doul lleg a la ciudad y empez a trabajar para ellos. No s lo que hizo o lo que les dijo pero de repente el proyecto del avanc fue reactivado. Algo que l les cont hizo que el viejo plan fuera desempolvado, por primera vez desde que esas cadenas fueron construidas... y nadie sabe cundo fue eso o lo que pas. Y despus de todo esto, ha terminado para m. Han pasado a otras cosas. Est celoso, se dio cuenta Bellis. Despechado, abandonado y bien jodido. El trabajo de Johannes y el propio Johannes era de valor incalculable para la invocacin del avanc, pero para lo que quiera que viniese despus no lo necesitaban. Cauta, sutilmente, Bellis sonde la herida. Momento tras momento, intercalando minucias insignificantes con su investigacin. En su enfado, Johannes estaba dispuesto a hablar sobre las dudas que haba levantado el proyecto de los Amantes. Paseaban entre los boscosos barcos, entre las chimeneas y los mamparos reclamados tiempo atrs, mientras Bellis alimentaba el resentimiento de Johannes con un interrogatorio tmido y astuto y descubra cosas, fragmento a fragmento. Una vez que empez a prestar atencin, Bellis escuch los mismos nombres, los mismos rumores por todas partes. La ptina de lealtad que se haba pintado sobre Armada era muy fina. Las ansiedades y las controversias podan seguirse ahora con la misma facilidad que las lneas de la madera por debajo del barniz. Empezaba a darse cuenta de que no eran slo los prohombres de Soleados y Raleas los que estaban ligados a las voces del disenso. Algunos de los ms leales servidores de Anguilagua albergaban dudas y tenan lazos con los renegados. El consenso de los Amantes, advirti, no era estable. Y, como haba esperado al menos en parte, el nombre que ms a menudo se mencionaba, el que sala a la luz una vez tras otra como foco de este descontento, era el de Simon Fench. Bellis empez a buscarlo. Pregunt a toda la gente que conoca por Simon Fench. Carrianne se encogi de hombros pero le dijo que mantendra los ojos y los odos abiertos. Johannes la mir con recelo y no dijo nada. Shekel, en uno de sus infrecuentes encuentros asinti. "Ange lo mencion", dijo. Fingiendo un tenue inters, Bellis le pidi que averiguara lo que pudiera. Sus pesquisas la llevaron a las esquinas de los callejones, entre los jvenes que pasaban el rato junto a las bordas de los barcos, disparando con catapultas a los monos de la ciudad, o sentados en los bares, jugando a las cartas y haciendo pulsos.

Cada uno de ellos tena sus propios amigos, sus propios contactos, hombres y mujeres que les ofrecan comida, dinero y favores a cambio de cualquier servicio trivial que aquellos muchachos y muchachas pudieran proporcionar. A travs de ellos, las preguntas de Bellis recorrieron los garitos de Anguilagua y Sombras, de Libreros y Vos-y-los-Vuestros. En Nueva Crobuzon, lo que no estaba regulado era ilegal. En Armada las cosas eran diferentes. Despus de todo, era una ciudad pirata. Lo que no amenazaba directamente a la ciudad no concerna a sus autoridades. El mensaje de Bellis, como tantos otros, no tena que esforzarse por ser secreto, como ocurrira en su hogar si no quera atraer la atencin de la milicia. En cambio, aqu poda recorrer el laberinto de calles con rapidez y facilidad, dejando tras de s un tenue rastro para aquellos que supieran cmo mirar. Queras verme. Silas estaba de pie junto a la cama de Bellis. Ella no se haba desvestido an. Estaba sentada con las rodillas en alto, leyendo un libro a la luz de un quinqu. Un momento antes, haba estado sola. Ms taumaturgia, Silas?, se pregunt. Era la noche del Dicostra 10 de Halconeras, el ltimo da del Cuarto, una fiesta. Reinaba una algaraba en las calles, la gente estaba borracha, gritaba y rea. Las calles y los barcos estaban engalanados con banderines de colores. El aire estaba lleno de fuegos artificiales y confeti (y a pesar de todo, los trabajos proseguan bajo el agua). As esdijo. Deberas tener cuidado. No te conviene que se te relacione con disidentes. Bellis ri. Por Jabber, Silas, joder. Deberas ver la lista de tus supuestos amigos... o los del seor Fench. Incluye peces bastante ms gordos que yo, mucho ms. Es verdad que sales de copas con Hedrigall? l no contest. De modo que no creo que nadie se preocupe por m. Se miraron en silencio. Cuntas veces hemos hecho esto?, pens Bellis, hastiada. Conversar en secreto, mientras tomamos una taza de t, en mi habitacin, de noche, para decidir lo que debemos y no debemos hacer... Estn planeando algo dijo y el tono conspirador que haba utilizado ella misma estuvo a punto de hacer que soltara una risotada amarga. La cosa no acaba con el avanc. Aum est aprendiendo sal a marchas forzadas y se lo han llevado para que los ayude en algn nuevo proyecto secreto. Estn todos los importantes, Tintinnabulum, los Amantes, Aum... y esta vez participa Uther Doul. Estn planeando algo. Silas asinti. Era obvio que ya lo saba. Y? inquiri. De qu se trata? No lo s dijo y ella no supo si lo crea. Si pudiramos averiguar lo que planean le dijo, tal vez nos ayudara a... escapar de aqu. Sinceramente dijo l con lentitud, no puedo ni imaginar qu es lo que

planean. Si lo descubro te lo dir, por supuesto. Se estudiaron el uno al otro. Tengo entendido que Uther Doul te hace la corte continu Silas. No estaba tratando de ser desagradable pero su sonrisilla resultaba irritante. No s qu es exactamente lo que est haciendo conmigo dijo Bellis con brusquedad. Algunas veces me parece que es eso, que me est cortejando, pero si es as, la verdad es que le falta mucha prctica. Algunas veces creo que tiene otros motivos pero no se me ocurre cules pueden ser. De nuevo silencio. Fuera, un gato empez a maullar. Dime, Silas dijo Bellis. ste es tu mundo. Existe alguna oposicin seria a su proyecto? Seria, me refiero. Y si la hay, podramos utilizarla para salir de aqu? Puede servirnos de ayuda? En qu estoy pensando exactamente?, se pregunt. Hemos enviado un mensaje a casa. La hemos salvado, por el amor de Jabber. No hay nada ms que hacer. No hay facciones a las que podamos derrotar. No hay nadie a quien podamos persuadir para que nos lleve a casa. Por mucho que Silas dijera sobre regresar a casa, el modo en que se haba sumergido en el escenario de Armada, el modo en que se haba ocultado, se haba convertido en Simon Fench, se haba suspendido en una telaraa de rumores y tratos y favores y amenazas... aqullas eran tcticas de supervivencia. Silas se estaba adaptando. No haba nada que Bellis pudiera hacer. Ninguna conjura en la que pudiese participar, ningn plan secreto. An soaba con aquel ro entre Nueva Crobuzon y la Baha de Hierro. No, pens con fiereza, negndose a dar su brazo a torcer. Sea cual sea la verdad, sea cual sea el caso, por muy desesperada que sea la causa... no pienso abandonar la idea de escapar. Haba necesitado bastante esfuerzo para alcanzar el fondo de aquella sima llena con el ardiente hielo de la clera, del deseo de escapar y abandonarla ahora sera insoportable. As que mantuvo aquel No en el fondo de su mente, sin permitir que la duda lo diluyera. Al da siguiente despert y se asom por la ventana. Soplaba un viento clido sobre los exhaustos grupos de limpiadores que recogan los desperdicios de la fiesta de la pasada noche de las calles y cubiertas (formando enormes pilas de polvo y trapos de colores, trajes y disfraces de los bailes de mscaras, los desperdicios provocados por el consumo de drogas). Las biliosas llamas haban dejado de brotar de la punta de la plataforma Sorghum. La gra se haba enfriado despus de absorber y almacenar toda la cosecha de petrleo y leche de roca. Sobre los tejados de la ciudad, se vean los vapores de los remolcadores y los achaparrados navos industriales que regresaban a la ciudad, como virutas de hierro atradas por un imn. Bellis observaba mientras sus tripulaciones los amarraban a los extremos de Armada.

Una vez que todas las embarcaciones de servicio hubieron unido sus cadenas a la ciudad, empezaron a moverse en direccin sureste, una comitiva de naves que arrojaban bocanadas de humo negro mientras sus motores devoraban enormes cantidades de carbn robado y cualquier otra cosa que pudiera arder. Con pasmosa lentitud, Armada se puso en marcha. Debajo de ella, en las aguas transparentes, los buceadores continuaban con su trabajo. Los desguaces de naves no haban parado, ni los envos de su sustancia a las fundiciones ni el interminable tren de dirigibles que discurra entre los cadveres de los barcos y las forjas. El mar se mova en dbiles corrientes alrededor del inmenso armazn que se esconda bajo las olas. El avance de Armada era casi imperceptible, apenas dos o tres kilmetros por hora. Pero no disminua. Era incesante. Bellis saba que, cuando hubiesen llegado al lugar al que se dirigan, cuando se bajaran las cadenas, cuando la taumaturgia fuera empleada, todo cambiara. Y se oy decir de nuevo No, negndose a aceptarlo, negndose a hacer de aquel lugar su hogar. A medida que pasaban los das, sus servicios iban siendo menos necesarios. Las sesiones de traduccin con los ingenieros eran cada vez menos, conforme los grupos de trabajadores seguan adelante con sus trabajos y los problemas de diseo iban siendo abordados, uno detrs de otro, y resueltos. Bellis senta cmo se iba alejando del centro de las cosas. Salvo por Doul. Segua hablando con ella, segua ofrecindole vino en su camarote. An haba algo velado entre ambos pero Bellis no saba bien lo que era. Y las conversaciones de Doul eran tan crpticas como de costumbre y no le proporcionaban el menor consuelo. Una, dos veces ms, la llev a aquella pequea cmara, la caja de resonancia oculta bajo los aposentos de los Amantes. No saba por qu lo acompaaba. Pasaba siempre de noche, siempre en secreto. Ella oa sus jadeos, sus declaraciones, sus gemidos de dolor y deseo. La emocin segua asombrndola y asquendola, como algo que se estuviera descomponiendo en su estmago. La segunda vez oy unos siseos de lo que quiera que ellos considerasen placer y al da siguiente, cuando entr en la sala de reuniones con Aum, los Amantes la miraban con heridas recientes, costras de sangre en las frentes, profundas e idnticas como imgenes de un espejo sobre sus rostros. Y Bellis se haba hundido. No poda soportar la idea de estar a merced de personas sometidas a las emociones que haba odo. No. A pesar de que el tiempo se volva an ms caluroso, da tras da hasta que una semana y luego dos hubieron pasado y el arns estaba casi terminado y Silas no haba aparecido y segua sin entender a Doul y el alivio de no tener que ver a los Amantes a diario se dilua por la sensacin que tena de ser cada vez ms intil; a pesar de haber perdido el ltimo jirn de poder que alguna vez haba tenido; a pesar de que era evidente que estaba atrapada, la voz del interior de Bellis se endureci y se hizo absolutamente clara. No.

32
Armada encontr el lugar que estaba buscando. La ciudad se hallaba cerca de la frontera meridional entre el Ocano Hinchado y el Mar de la Arena Negra. Cuando Bellis se enter se qued boquiabierta. Cmo coo hemos llegado tan lejos?, se pregunt. Estaban completamente inmviles en el agua. Utilizando tcnicas arcanas como la resonancia de eco y la proyeccin sensorial, la ciudad haba encontrado el centro mismo de una zona muerta. Las haba por todos los mares: franjas de mar de apenas unos kilmetros de anchura en las que no haba vientos ni corrientes. Si carecan de potencia locomotora, las cosas flotaban en la superficie de las zonas muertas mecidas por el oleaje pero no se movan ni un pice en direccin alguna de la brjula. Haba signos de fosas abisales. En aquella regin, la profundidad del ocano variaba entre cinco y siete kilmetros de profundidad. Pero bajo la zona muerta, el lecho marino descenda formando un escarpado cono hasta un agujero cilndrico que se extenda ms all del alcance de cualquier geo-mpata. La fosa tena dos kilmetros de ancho y careca de fondo. Se extenda hasta tal profundidad que pareca imposible que la dimensin de BasLag pudiera contener la gravedad y densidad del agua y en sus profundidades la realidad era inestable. La fosa era un conducto entre reinos. El lugar por el que entraban los avancs. No hubo un momento en que Krach Aum y sus nuevos subordinados declarasen el fin de sus investigaciones, no hubo ningn anuncio repentino, ningn festejo por la resolucin del ltimo de los problemas. Bellis no poda decir cundo supo con exactitud que Armada estaba preparada. Doul no se lo dijo. El conocimiento la fue empapando, a ella tanto como a otros ciudadanos. Por rumores y sospechas, por las especulaciones triunfantes y luego por el propio triunfo, la noticia se extendi. Lo han conseguido. Saben cmo hacerlo. Estn esperando. Bellis no quera creerlo. La consciencia de que los cientficos haban refinado las tcnicas que necesitaban se abati sobre ella con tal delicadeza que no hubo ningn choque brusco, slo una sensacin premonitoria que fue lentamente menguando. Consider la magnitud de lo que estaban intentando y la pregunta la abrum: Cmo pueden hacerlo? Pens en todo lo que haba de hacerse, el conocimiento que haban tenido que amasar, las mquinas que deban construirse, el poder que habra que canalizar. Pareca imposible. Se debe todo a m?, se preguntaba con incredulidad. Sin Aum, sin

su libro, hubiera podido hacerse? A cada hora que pasaba, Bellis poda sentir la tensin, la ansiedad y la excitacin que se iba incrementando por todas partes, a su alrededor. Das despus de que hubieran llegado a la zona muerta, lleg por fin el anuncio que todo el mundo haba estado esperando. Carteles y pregoneros anunciaron a la gente que deba estar preparada, que la investigacin haba concluido y que se hara un intento. Y por sbito, por extraordinario que fuera, no sorprendi a nadie. Despus de un silencio oficial tan prolongado, hasta para Bellis aquella confirmacin supuso casi un alivio. Para Tanner Sack, el arns y las cadenas ahora visibles resultaban un gran placer para la vista. Haba nacido y se haba criado en Nueva Crobuzon, donde las montaas ocultaban el cielo de poniente y la arquitectura era compleja y omnipresente. Haba veces, tena que admitirlo, en que los interminables cielos abiertos de Armada, las aguas sin lmites debajo de ella, llegaban a inquietarlo. Encontraba confort en el arns sumergido. Le daba algo grande y real que contemplar, algo que interrumpa las montonas profundidades. Tanner flotaba en las aguas plcidas de la zona muerta. Haba unas pocas figuras en el agua: Tanner, Juan el Bastardo, los tritones contemplando desde abajo. Todo estaba preparado. Era casi medioda. La ciudad segua tan inmvil como lo estaba antes del amanecer. En los barcos vecinos, Bellis poda ver a la gente observando desde los tejados, o desde detrs de las barandillas o desde los parques de la ciudad. Pero no eran muchos. Casi no se oa nada. No haba dirigibles en el cielo. La mitad de la ciudad est dentro de sus casas le susurr a Uther Doul. Le haba encontrado en la cubierta del Grande Oriente, reunida junto con los pocos armadanos que, como ella, se sentan compelidos a asistir al intento desde el propio buque insignia. Estn aterrados, pens, mientras observaba las vacas calles de las embarcaciones que se desplegaban debajo de ellos. Han comprendido lo que nos estamos jugando. Como nufragos en una balsa tratando de capturar una ballena. Estuvo a punto de rer. Y le tienen miedo a la tormenta. Los ciudadanos de Armada le teman a las tormentas violentas. La ciudad no poda escapar de ellas ni evitarlas y las peores podan separar los barcos o arrojar unos contra otros, por muy fuertes que fueran las amarras. La historia de Armada era rica en episodios dramticos provocados por tormentas terribles y mortales. Nadie hasta aquel da haba provocado una tormenta deliberadamente. Para atravesar la membrana que separaba las realidades, siquiera en un punto dbil, para atraer la criatura a este mundo, era necesaria una descarga colosal de energa.

Algo as no requera una tormenta elctrica normal, sino una viviente. Una orga, un frenes de elementales elctricos. Y dado que las tormentas vivientes eran por ventura casi tan raras como las Torsiones, Anguilagua tendra que crear una. Los seis mstiles del Grande Oriente, en especial el colosal mstil principal, fueron envueltos en cable de cobre. Estos cables desaparecan en el interior del propio barco, aislados con un revestimiento de goma, atravesaban pasillos y escaleras, custodiados celosamente por los alguaciles, serpenteaban por el interior del barco hasta llegar al esotrico motor nuevo que acababa de construirse en la base del Grande Oriente, alimentado con leche de roca y preparado para enviar descargas extraordinarias a los extremos inferiores de la colosal cadena, a travs del metal hasta el arns y luego a las profundidades del ocano. En otro lugar, los eruditos y taumaturgos de Libreros y Sombras y Anguilagua se haban reunido. Meteoromantes y elementalistas. Con motores de irrealidad, hornos, ungentos y ofrendas. Puede que celebraran un sacrificio. Bellis poda imaginarlos, frenticos, tratando de evaluar las corrientes etreas, atizando los hornos mientras conjuraban. Durante largo rato no se oyeron ms que susurros y el sonido tenue de las gaviotas y las olas. Todos los que se encontraban all, al calor sofocante, se estiraron para tratar de escuchar cualquier cosa que no hubieran odo antes: pero no tenan la menor idea de lo que deban esperar. Cuando finalmente apareci, fue un sonido tan monoltico que lo sintieron debajo de ellos, a gran profundidad, resonando por entre los barcos. Bellis oy que Uther Doul exhalaba, la voz densa de emociones que ella no reconoca y susurraba, "Ahora". La cubierta del Grande Oriente se movi de repente bajo sus pies con una percusin crujiente. Armada empez a vibrar con violencia. El arns, las cadenas dijo Doul en voz baja. Las estn bajando. A la fosa. Bellis se sujet a la barandilla. Bajo el agua, Tanner jade de sorpresa y, mientras el agua pasaba a borbotones por sus agallas, las vastas poleas giraron y los pernos de soporte del arns fueron volados con cargas explosivas en una secuencia cuidadosamente cartografiada y, desplazando grandes mareas de agua marina, el anillo de metal de casi medio kilmetro de anchura, tachonado de afilados garfios y collares, empez a descender. Fue deslizndose por partes hacia las profundidades: cuando se alcanzaba el lmite de cada seccin de eslabones del tamao de barcos, otra carga era detonada y unos enormes engranajes giraban y unas cuantas decenas ms de metros de metal se hundan. Y cuando cada una de estas secciones de cadena alcanzaba su lmite de descenso, sobre ellas la ciudad se mova, reconfiguraba ligeramente su posicin al tiempo que sus dimensiones cambiaban a causa de la tensin. Las cadenas eran tan gigantescas, operaban a una escala tan geogrfica, que cada poderoso tirn era como un trauma

ssmico. Pero Armada se mantena a flote por obra y gracia de una cuidadoso ingenio, el gas y la taumaturgia y aunque las bruscas sacudidas la zarandeaban como si estuviera en medio de una terrible tormenta y tironeaban de las pocas plataformas y puentes de cuerda que no se haban desenganchado y los partan, no podan doblegar la ciudad. Por Jabber, coo exclamo Bellis. Tenemos que refugiarnos abajo! Doul la sujet del brazo con fuerza y la oblig a permanecer all. No me perdera esto por nada del mundo dijo. Y no creo que t debas hacerlo. La ciudad se comb entonces, de forma preocupante y repentina. El descenso del arns empez a ganar velocidad. Tanner Sack se dio cuenta de que estaba gritando sin voz, sin aire, de que sus mandbulas estaban escupindole obscenidades a la visin, hipnotizado por la escala de lo que vea, la rpida desaparicin del inmenso arns en la oscuridad absoluta del mar, mientras pasaban los segundos y los minutos. La ciudad se estabiliz un poco y slo qued el despliegue imparable de las grandes cadenas, cinco lneas de eslabones que descendan hacia las profundidades ocultas. Colonias enteras de mejillones y lapas se haban formado sobre ellas con el paso de las generaciones y ahora, mientras los eslabones se soltaban del vientre de la ciudad, arrojaron nubes de moluscos agonizantes al abismo. Al cabo de varios minutos. Armada volva a estar casi inmvil, ondulando levemente con las ltimas reverberaciones de las cadenas. En lo alto, ajenos a todo lo ocurrido, los pjaros iban de un lado a otro. El enorme peso del metal se acomod. Se extendi una tensa expectacin. Y todo el mundo contuvo la respiracin, pero nada ocurri. El arns se balanceaba ahora al otro extremo de kilmetros de cadena. Sobre ellos, la ciudad se mova con el oleaje, apacible. Los armadanos estaban esperando. Pero el agua de la zona muerta permaneci en calma y el cielo, despejado. Poco a poco, ms y ms gente empez a emerger a las cubiertas. Al principio parecan nerviosos e inseguros, como si todava esperasen algn suceso cuyos parmetros no podan siquiera imaginar. Pero no ocurri nada. Bellis no saba con exactitud qu clase de crisis haban sufrido los cientficos y taumaturgos. La prometida tormenta no apareci. Los motores de leche de roca no arrancaron. No era ninguna sorpresa, pens. Las tcnicas eran nuevas y experimentales, no haban sido puestas a prueba. No era ninguna sorpresa que no funcionasen desde el principio. Sin embargo, la decepcin era abrumadora. Al cabo de apenas dos horas, la ciudad

volva a estar como antes. El silencio antinatural se esfum. Los decepcionados piratas discutan y hacan bromas sobre el fracaso. Ningn representante de Anguilagua, ningn cientfico o burcrata hizo anuncio alguno sobre lo ocurrido. Armada reposaba en las aguas apacibles y el calor, y las horas de silencio oficial se convirtieron en medio da y siguieron aumentando. Bellis no poda encontrar a Doul, quien se haba ido para averiguar lo que haba ocurrido. Pas la tarde sola. Debera sentirse encantada con el fracaso de Armada, pero la sensacin reinante de decepcin la haba infectado hasta a ella. La curiosidad. Pasaron dos das. En las aguas inmviles de la zona muerta, parte de los desperdicios de la ciudad se acumul alrededor de la ciudad, al sol. Armada empez a oler. En una ocasin, Bellis y Carrianne haban ido a pasear al Parque Crum pero el escndalo de los animales, tanto los salvajes como los de los barcos granja, volva desagradable la atmsfera. No se estaba mejor al aire libre. Bellis se confin en sus habitaciones, en compaa de su humo. Aparte de aquel breve encuentro con Carrianne, pasaba todo el tiempo sola. Doul no reapareci. Se inquietaba en el calor, fumaba y esperaba, mientras la ciudad reemprenda su tumultuosa rutina con testaruda rapidez. Eso la enfureca. Cmo podis fingir que no est ocurriendo nada?, pens mientras observaba a los vendedores del Mercado de Invercaa. Como si ste fuera un lugar como cualquier otro, como si ste fuera un momento normal? Sigui sin haber noticias mientras los grupos de ingenieros y cazadores, Krach Aum y sus ayudantes volvan a realizar sus clculos, tomaban medidas, trajinaban con sus motores, sin que nadie los viera, tal como Bellis sospechaba que deban estar haciendo. Pasaron dos das. Tanner yaca bajo la ciudad, flotando inmvil, mirando hacia abajo. Era como si se encontrase en la entrada de un oscuro tnel pentangular formado por cadenas. Alineadas con su cabeza, sus dos brazos y sus dos piernas, las cinco grandes estructuras de metal se sumergan, convergan en perspectiva y desaparecan. Estaba exhausto. Las frenticas reparaciones que haban llevado a cabo desde el primer intento le haban robado muchas horas de sueo. El enorme corredor formado por cadenas que se extenda debajo de l tena ms de seis kilmetros de longitud. Al fondo, completamente inmvil en la oscuridad, se encontraba el arns, mayor que cualquier barco. Investigado quiz por los peces abisales y las anguilas de enormes bocas que frecuentaban esas profundidades, suspendido sobre la fosa.

Mientras lea sentada bajo la ventana, Bellis se dio cuenta lentamente de que reinaba una extraa quietud, un silencio, un cambio en la calidad de la luz. Una pausa

neurtica, como si el aire y el sol ardiente estuvieran esperando. Supo con un sobresalto de miedo y asombro lo que estaba ocurriendo. Al fin, pens. Que los Dioses me ayuden, lo han hecho. Desde la entrada de sus habitaciones, en lo alto de la chimenea del Cromolito, su mirada busc, por encima de los suavemente mecidos navos de Armada los mstiles del Grande Oriente. Contempl la ciudad bulliciosa. No haban anunciado que se llevara a cabo otro intento, haba gente por todas partes. Seguan en los mercados y las calles, mirando hacia el cielo mientras trataban de averiguar qu era eso que haban sentido. El cielo empez a cambiar. Jabber misericordioso susurr Bellis. Oh, dioses mos. En medio del azul iluminado por el sol que cubra Armada se estaba desplegando una mota de oscuridad. A miles de metros de altura, el cielo despejado sufri un brusco espasmo y escupi de la nada un diminuto jirn de nube, una mota, un tomo de impureza que se abri como una flor, como el resorte de una caja de broma, el aparato de un prestidigitador que se abri y se abri, multiplicndose con su propia sustancia. Se extendi a toda velocidad, como tinta de calamar, se desenroll, manch el firmamento, se despleg formando un crculo, un disco de sombra en expansin. Emita sonidos ominosos. Se alz un viento, de repente, que empez a azotar las torres y chimeneas de Armada y a zarandear los aparejos de la ciudad. Algo estaba descendiendo lentamente alrededor de Bellis, partculas minsculas de una cosa que pareca niebla, un tufo arcano que caa desde las chimeneas de los barcos y se extenda, el efluvio de las fuerzas que estaban desgarrando el cielo para sacar nubes de la nada. Bellis reconoci el olor: leche de roca. Un motor aeromrfico haba empezado a funcionar. El sol se ocult por completo. Bellis se estremeca en el fro y la oscuridad repentinos. Ms all de los lmites de la ciudad, el mar haba empezado a picarse y pareca cubierto por una puntilla de espuma. El ruido proveniente del cielo iba en aumento: la sorda vibracin se convirti en un ronroneo y luego en una exclamacin apagada y por fin en un estallido de trueno, y con ese sonido de percusin, las nubes vomitaron la tormenta. El viento se volvi loco. El mar pareca enfurecido. Un nuevo trueno, y con l la oleosa oscuridad que recubra la ciudad se hizo un milln de aicos y a travs de cada grieta estall un relmpago incandescente. La lluvia caa a oleadas enfebrecidas. Bellis estuvo calada en cuestin de segundos. Por todos los paseos de la ciudad, los armadanos corran a refugiarse en sus casas. Las cubiertas se vaciaron a toda prisa. Hombres y mujeres se esforzaban por desenganchar los puentes mientras los barcos que conectaban empezaban a corcovear. Aqu y all podan verse personas como Bellis, transfiguradas por el miedo o la fascinacin, contemplando la tormenta con los ojos muy abiertos. Esputo divino! grit Bellis. Que el buen Jabber nos proteja! no poda or su propia voz.


A salvo como estaba bajo el agua de la zona muerta, para Tanner la tormenta era un suceso amortiguado. Sobre su cabeza, la superficie del mar perda su integridad a causa de la lluvia. La ciudad suba y bajaba como si el ocano estuviera tratando de sacudrsela de encima. Las enormes cadenas se movan debajo de ella. A pesar de las toneladas de agua que se interponan, Tanner se dio cuenta de que el ruido de los truenos y los movimientos del mar estaban aumentando. Nad agitado, esperando a que la tormenta alcanzara su cenit, cada vez ms nervioso al ver que la violencia, no slo no se disipaba, sino que continuaba incrementndose. Joder, pens, asombrado y asustado. Esta vez s que lo han conseguido, no? Que clase de jodida tormenta es sta? Qu coo han hecho? Bellis se aferraba a la barandilla, temiendo que el viento se la llevase y la aplastase entre los barcos. El aire estaba lleno de sombras, una oscuridad desgarrada por relmpagos como fogonazos del flash de una cmara. A pesar de que la tormenta renovaba constantemente la atmsfera, el extrao hedor del vapor de leche de roca segua siendo intenso e iba en aumento. Bellis vea ondas que distorsionaban el aire. Los rayos caan una vez tras otra sobre los mstiles de la ciudad y eran atrapados por las enormes columnas envueltas en cobre del Grande Oriente. Armada bailaba bajo un cielo hirviente. A medida que el motor aeromrfico iba aumentando su potencia, los patrones de los rayos empezaron a cambiar. Bellis contemplaba las nubes, hipnotizada. Al principio eran fortuitos, zarcillos luminosos que aparecan con un chasquido brusco y trepidaban como serpientes brillantes en la oscuridad. Pero entonces empezaron a sincronizarse. El tiempo entre ellos fue disminuyendo, de manera que la luz de uno arda todava en los ojos de Bellis cuando el siguiente estallaba, y sus movimientos se fueron dotando de propsito. Los rayos se arqueaban hacia el centro de la nube y se desvanecan al llegar a su eje. Los truenos se hicieron ms intensos. El olor de la leche de roca resultaba nauseabundo. Bellis estaba hipnotizada por lo que estaba presenciando en medio de aquel diluvio y slo era capaz de pensar Vamos, vamos!, sin tener una idea muy clara de qu era lo que estaba esperando. Y entonces, finalmente, con un nico y pasmoso estallido de trueno, los relmpagos se pusieron en fase. Brotaron de la nada y al mismo tiempo por todo el extremo de la tormenta, desgarraron el aire oscuro en direccin a su corazn y se encontraron all, en el centro mismo de la tormenta, en un nico y agnico punto de luz que crepit y no se disip. Brot energa, invisible, amplificada por las vlvulas y los transformadores de motores ocultos, emergi de las chimeneas del Grande Oriente y vol hacia los cielos, hacia la tormenta.

La invocacin estall en el corazn de las nubes.

La crepitante estrella de rayos resplandeca fra e intensa, entre blanca y azul, temblando, cada vez ms brillante, tensa como si estuviera preada, como si estuviera llena y preparada para explotar y entonces... explot! y un enjambre de presencias chirriantes se coagul a partir de sus fragmentos y envolvi al barco, apariciones crepitantes perfiladas con energa, con electricidad, que dejaban rastros de aire quemado mientras volaban con sentido por el cielo, inteligentes, caprichosas y conscientes. Fulminis. Elementales de electricidad. Gritaban y rean mientras avanzaban en zigzag, con voces que no eran ni sonido ni corriente. Se desplazaban con pasmosa velocidad por el cielo, se metamorfoseaban en arcos voltaicos, dejando tras de s un rastro de formas fantasmales creadas por sus descargas a imitacin de los perfiles de los edificios de la ciudad, de peces y pjaros, de rostros. Un puado de ellos se lanz sobre la cubierta del Cromolito, pas chillando junto a Bellis y a sta casi se le par el corazn. Volaron en espiral alrededor de la chimenea. Desde algn lugar de las profundidades del Grande Oriente lleg un impulso de potencia, y por toda la ciudad los elementales abandonaron sus juegos y se arremolinaron, agitados. Las mquinas escondidas volvieron a despedir un palpito de energa a travs de los cables hasta las puntas del mstil. Los fulminis aullaron y empezaron a bailar alrededor de las cadenas y las barandillas de metal. Se reunieron. Bellis volvi la cabeza y vio cmo se marchaban pasando sobre de su barco, atravesando los canales de agua que separaban las naves, por encima de las cubiertas reformadas en direccin al mstil principal del enorme vapor. Bellis ya no era consciente de la lluvia o los truenos. Lo nico que poda ver eran los relmpagos vivientes que perfilaban Armada con sus fros destellos, que rean, aparecan y desaparecan entre espasmos junto a los tejados ms altos de la ciudad. Su mirada atraves la tormenta, vol por encima de los barcos que se interponan. Como un cebo, un flujo de energa se estremeca al extremo del gigantesco mstil del Grande Oriente. Estamos pescando una tormenta para pescar elementales para pescar el avanc, pens Bellis. Se senta como embriagada. Los fulminis daban vueltas alrededor del mstil, una pelcula de chispeantes presencias que giraban formando un vrtice. Le escupieron a la oscuridad de la tormenta mientras iluminaban la ciudad en negativo, como si el sol se hubiese vuelto negro hasta que de pronto, un ltimo y gran borbotn de energa brot de los cables y los fulminis chillaron y farfullaron y fueron succionados por el metal. Utilizando sus hechizos y sus mquinas, los elementalistas se apoderaron de ellos.

Los elementales aullaron mientras los capturaban, mientras sus formas eran conducidas por el grueso cableado y sus luces se iban extinguiendo en rpida sucesin. En apenas segundo y medio el cielo volvi a estar a oscuras. Los elementales de electricidad atravesaron en forma de partculas supercargadas la red de cobre, fundindose unos con otros hasta convertirse en un chorro de potencia viviente que se derram sobre las entraas del Grande Oriente, sobre el motor de leche de roca y desde all hasta los extremos superiores de las cadenas que se extendan en direccin a la sima marina. Bajo millones de toneladas de agua de mar, la sustancia condensada de una tribu de elementales de electricidad emergi por los eslabones de las cadenas, por unos dientes del tamao de mstiles, en un rayo de una potencia masiva que despeda una luz blanca y que se hundi con un espasmo instantneo en la fosa, quemando y destruyendo cuanta vida se interpona en su camino hasta perforar la membrana que separaba las dimensiones, muchos kilmetros ms abajo. En el fondo del Grande Oriente, el motor de leche de roca zumb y envi poderosos impulsos a lo largo de la cadena. Slo que ahora haba un desgarrn bajo el agua y ahora las tentadoras seales que enviaba, inaudibles para cualquier criatura nativa de los mares de Bas-Lag, podan ser odas. Tanner Sack se sumerge en la oscuridad crepuscular de las aguas. La tormenta se ha disipado, casi instantneamente y por encima de l el mar brilla. Se est poniendo a prueba, internndose lo ms posible en la zona a la que no llega la luz. Hay otros con l: jaibas, hombres pez y Juan el Bastardo, supone, curiosos por sumergirse tanto como sea posible, pero no puede verlos. El agua es fra, silenciosa y densa. Sinti la descarga de energa mientras pasaba a su lado por los enormes eslabones de la cadena. Sabe que justo debajo de l estn teniendo lugar acontecimientos asombrosos y como un nio decide darse un gusto y se zambulle en direccin a la oscuridad. Nunca se haba sumergido tanto hasta hoy pero sigue la enorme cadena tanto como le es posible, aguantando, aclimatndose, mientras la presin lo va acogotando. Sus tentculos se extienden hacia delante y parecen aferrarse a algo, como si pudieran arrastrarlo ms an asiendo la sustancia del agua. Le duele la cabeza, su sangre est constreida. Se queda inmvil en el agua cuando no puede avanzar ms. No sabe cunto ha bajado. Ya no puede ver la gran cadena a su lado. No ve nada. Est suspendido en el fro y el gris y est solo. Pasa mucho tiempo mientras las seales del motor de leche de roca siguen reverberando tentadoras en las aguas profundas. Todo est en calma. Hasta que los ojos de Tanner se abren de repente (ni siquiera saba que los haba cerrado). Ha habido un sonido, una brusca sensacin crujiente, como si una cerradura se hubiera abierto con un crujido, como si las cosas estuvieran alojndose en sus ranuras

y nichos. Una larga y trepidante nota que viaja por el agua como el canto de las ballenas, que siente en el estmago ms que escucha. Tanner esta inmvil. Escucha. Sabe lo que ha odo. Eran los cierres del arns de casi medio kilmetro los dientes y las clavijas y pernos y remaches, los cerrojos del tamao de barcas que se deslizan por las aberturas correspondientes. Algo ha llegado atravesando las capas de agua y realidad, piensa, para investigar los deliciosos latidos de leche de roca y ha metido el cuello u otra parte de s mismo en el collar hasta que el arns ha estado a su alrededor y las espinas y corchetes como troncos se han cerrado, le han atravesado la carne y las cinchas se han puesto tensas y la cosa ha quedado atrapada. Vuelve a haber silencio y quietud. Tanner sabe que, sobre l, los taumaturgos e ingenieros estn enviando seales cuidadosamente medidas a donde suponen que debe de encontrarse el crtex de la criatura para tratar de calmarla, someterla, engaarla. Siente cambios minsculos de las mareas y las temperaturas: oleadas de taumaturgia que pasan a travs de l. Tanner siente vibraciones contra su piel y luego, con ms fuerza, en su interior. La cosa se est moviendo, mucho ms all de los mrgenes moribundos de la luz del sol, en la medianoche que reina a kilmetros de profundidad, ms all de los peces linterna y los cangrejos araa, eclipsando su dbil fosforescencia. Siente que repta hacia l, desplazando enormes masas de agua fra y expulsndolas del abismo en extraas mareas. Est hipnotizado. Hay una trepidacin sorda y perezosa que hace que el agua se estremezca. Tanner imagina un apndice monstruoso que golpea casualmente la plataforma continental, un Apocalipsis inconsciente que barre a docenas a los toscos habitantes de las profundidades. A su alrededor, el agua se arremolina. Ascienden disonantes ondas de taumaturgia desde la fosa. Hay un repentino espasmo de presin de agua y luego un martilleo casi inaudible llega hasta los odos de Tanner. Inseguro, se esfuerza por or. Es un ritmo tenue y regular que siente en las entraas. Un golpeteo sordo, poderoso y aplastante. Se le hace un nudo en el estmago. Lo oye slo un instante, por algn capricho del espacio y la taumaturgia, pero sabe lo que es y ese conocimiento lo deja boquiabierto. Es un corazn del tamao de una catedral, latiendo muy por debajo de l, en la oscuridad. En los escalones empapados de lluvia, bajo un sol furioso y un cielo completamente despejado, Bellis esperaba. Armada pareca una ciudad fantasma. Todos sus habitantes, salvo los ms curiosos, se escondan, todava aterrados.

Algo haba ocurrido. Bellis haba sentido la sacudida del Cromolito y el choque de las cadenas. Haban pasado varios minutos de silencio. Volvi a escuchar el roce del metal contra el metal y se estremeci. Una percusin lenta y amenazante, mientras por debajo de la ciudad, las cadenas se movan, se alzaban y se tensaban, emergan de la sima que atravesaba el fondo del mundo, regresaban a su dimensin natal y se zambullan por completo en las aguas del Ocano Hinchado. Se fueron separando poco a poco de la vertical, se extendieron hasta estar muy tirantes delante de la ciudad. A kilmetros de profundidad, el arns se encontraba justo sobre el lecho del ocano. Se alz un sbito sonido vibrante y Armada se movi con violencia contra s misma mientras sus barcos variaban ligeramente de posicin, eran obligados desde abajo a adoptar nuevas posiciones y sus perfiles se alteraban. La ciudad empez a moverse. El espasmo estuvo a punto de tirar a Bellis al suelo. Estaba horrorizada. La ciudad se estaba moviendo. En direccin sur, a una velocidad que eclipsaba con mucho la mxima que hubiesen conseguido jams las docenas de remolcadores. Bellis poda ver cmo rompan las olas contra los flancos de los navos exteriores. Poda ver el remolino que la ciudad formaba tras de s. Estaban viajando lo bastante deprisa como para dejar una estela. Desde el extremo de Armada hasta el horizonte, la flota de embarcaciones que no estaban amarradas a la ciudad se estaban moviendo a un ritmo frentico. Estaban virando hacia Armada mientras encendan sus motores. Oh, dioses misericordiosos, pensaba Bellis, aturdida. No deben de poder creer lo que estn viendo. Oy cmo se levantaban coros de jbilo en los ms prximos. Los marineros estaban en cubierta, lanzando vtores. El sonido se apoder de Armada, lentamente, conforme sus habitantes empezaban a aparecer, abran puertas y ventanas, emergan de sus agujeros y se asomaban sobre las bordas tras las que se haban ocultado. All donde Bellis se volviese a mirar, los ciudadanos estaban gritando. Vitoreaban a los Amantes. Estaban borrachos de deleite. Bellis se volvi hacia el mar, observ el paso de las olas a su lado mientras la ciudad se mova. Como si la estuvieran arrastrando. Al otro extremo de unas riendas de seis kilmetros, apaciguado por el motor de leche de roca, apresado por garfios del tamao de campanarios curvados, el avanc avanzaba sin descanso y lleno de curiosidad por lo que era, para l, una mar aliengena.

Sptimo interludio: el Canal Basilisco


Durante cuatro semanas, el Corazn Polvoriento de Tetneghi ha estado en alta mar. El galen ha arrostrado terribles tormentas de verano. Entre Gnurr Knett y Perrick las cosas han estado en calma. En los peligrosos canales de las Islas Mandrgora ha navegado demasiado cerca de algunos escollos sin nombre y ha sido atacado por violentas bestias voladoras que desgarraron las velas y arrojaron a la muerte a varios de los monos de los aparejos. En las fras aguas de la costa oriental Rohagi, el barco ha sido atacado por una maldita casualidad por un navo de la marina de Nueva Crobuzon. Gracias a unos vientos afortunados pudo dejar atrs al acorazado tras sufrir daos que lo frenaron pero no lo echaron a pique. La tripulacin de cactos le silba las instrucciones a los exhaustos simios que se ocupan del velamen y el chilln navo se aproxima a la paz portuaria, serpentea por el canal en direccin a la Baha de Hierro. El da despus de su encuentro con Tanner Sack, cuando el capitn Sengka anunci sus nuevas rdenes a la tripulacin, sta reaccion con el asombro y la hostilidad que l haba esperado. La relajada disciplina que reina en los navos de Dreer Samher les permita expresarse ms o menos libremente y le dijeron a Sengka que no estaban de acuerdo, que estaban enfurecidos, que no lo entendan, que estaban desertando, que los anophelii necesitaban ms guardias que el escaso contingente que dejaran all. l fue implacable. Con cada contratiempo de la travesa, cada retraso, cada maldito minuto del mes, las murmuraciones de la tripulacin se fueron haciendo ms ruidosas. Pero Sengka, tras haber decidido arriesgar su carrera por las promesas escritas que Tanner Sack le haba entregado, no estaba dispuesto a desviarse de sus planes. Y su relacin con la tripulacin es tan buena que ha logrado contener su furia y hacer que sigan en sus puestos con indirectas e insinuaciones. Y ahora el Corazn Polvoriento de Tetneghi repta en direccin al Gran Alquitrn. Las ostentosas, doradas y elegantes curvas del galen parecen apagadas bajo aquella primavera brutal que asombra a los cactos, cuya chillona esttica surea resulta absurda al lado de los oscuros colores pardos, negros y verdes de las islas junto a las que navegan. Llegan azotados por el clima, desesperados. La tripulacin est impaciente. Sengka acaricia la bolsa sellada. Ya no queda mucho. Estn cerca de la baha y el ro, los ladrillos y los puentes. Cada vez se ven ms rocas a su alrededor. La profundidad del canal est menguando. La costa est muy prxima. El capitn Sengka mira fijamente el sello de Nueva Crobuzon que va a entregar como parte del cargamento recibido. Lo tiene todo entre las enormes manos: el cuero, la bolsa sellada con cera; la oferta de una recompensa que Nueva Crobuzon honrar;

la carta de advertencia, con su melodramtica advertencia de guerra en un cdigo absurdo, oscuro, bastante extrao; el tosco colgante sin valor que justifica el joyero; y bajo el acolchado de seda de la caja, oculto en un doble fondo y envuelto en serrn, un pesado disco del tamao de un reloj grande y un largo despacho escrito en una caligrafa diminuta. El regalo secreto del procurador Fennec a Nueva Crobuzon y su autntico mensaje.

Octavo interludio: en otro lugar


Se ha producido una asombrosa irrupcin en el mundo. El mar sabe a algo nuevo. Qu es? Ninguno de los cazadores lo sabe. Qu ha sido esa ruptara, esa repentina trepidacin, la abertura, la intrusin, la aparicin, la llegada? Qu es lo que ha venido? Ninguno de los cazadores lo sabe. Slo saben que el mar ha cambiado. Los signos estn por todas partes. Las corrientes parecen indecisas, cambian constante y levemente de direccin, como si hubiese aparecido un nuevo obstculo en su camino que no supieran cmo evitar. Las salinas chillan y gimen, desesperadas por comunicar lo que saben. Incluso una presencia tan colosal como aquella representa un cambio diminuto a escala mundial. Casi infinitamente pequea. Pero los cazadores son sensibles al agua a un nivel ms pequeo que el de los tomos y saben que algo ha ocurrido. La nueva cosa tiene su propio aroma, pero es un rastro de partculas y desechos y sabor que no opera de acuerdo a la fsica de Bas-Lag. La existencia fsica no funciona del todo como debiera en las inmediaciones del intruso. Los cazadores perciben su sabor pero no pueden encontrar su rastro. Sin embargo no dejan de intentarlo. Porque resulta evidente que aquello es obra de la ciudad flotante y si consiguen encontrar a la lenta y enorme cosa, encontrarn a su presa. El tiempo se mueve deprisa. Hay burbujas de agua, nuevas y saladas. Son expulsadas por sus hermanos a muchos kilmetros de distancia, no se disuelven aun en medio de su propia sustancia, se deslizan a travs de los canales taumatrgicos y son desplazadas, y continan su movimiento ascendente sin interrupcin, muy lejos de su punto de partida. Estallan junto a los odos de los cazadores, llevando mensajes de su hogar. Rumores e historias, pronunciadas por el agua. De los groac'h y los magos en Las Gengris y los espas en la Baha de Hierro. Omos cosas, dice una de las voces. Los cazadores se renen y conversan y vierten sus energas, trmulas y densas de poder y esfuerzo, utilizando los focos, las reliquias de sus muertos, y sus lderes susurran sus respuestas y sus propias burbujas cruzan los mares hasta su hogar llevando su voz. Algo nuevo ha entrado en el mar, dicen.

Y cuando la conversacin ha terminado, los magos, silenciosos en la oscuridad que se extiende muy por debajo de la superficie del Ocano Hinchado, a seis mil kilmetros de su hogar, parpadean y sacuden la cabeza y el sonido que les ha llegado desde el otro lado del mundo se disipa con el agua que lo ha trado. Se acercan barcos, le dicen a los cazadores. Muchos. Deprisa. Desde la Baha de Hierro. Buscando, como nosotros. Cruzando los mares. Nuestros hermanos y hermanas estn con ellos, se aferran a ellos como rmoras, nos cantan. Podemos encontrarlos con facilidad. Los barcos. Los barcos buscan lo mismo que nosotros. Saben adnde vamos. Tienen mquinas para encontrarlo. Seguiremos su rastro y ellos seguirn para nosotros el de aquello que buscamos. Los cazadores sonren con sus muy largos dientes y emiten los ladridos borboteantes de agua que son sus risas, mientras pliegan sus extremidades en formas aerodinmicas y parten en direccin norte, en la direccin que se les ha dado, hacia la flotilla de Nueva Crobuzon. Para poder interceptarla, unirse al resto de sus tropas y encontrar al fin su presa.

SEIS

EL CAMINANTE DE LA MAANA

33
El avanc, y Armada tras l, mantenan una velocidad constante, siempre en direccin norte. No tanta como la que podra desarrollar un barco, pero muy superior a la que la ciudad hubiera alcanzado hasta entonces. Los barcos armadanos regresaban cada da. Sus mecanismos secretos les haban mostrado el avance sin precedentes de su ciudad nativa y navegaban de regreso a ella a toda velocidad, presa del pnico o del jbilo, con las bodegas llenas de joyas y comida y libros y tierra. Al volver, los marineros se encontraban con una visin asombrosa. Rodeada por la flota de remolcadores y vapores que siempre haban tirado de ella pero que ahora la seguan formando una masa dispar y enorme semejante a una segunda ciudad en plena desintegracin, leal pero intil, Armada avanzaba lentamente por s misma. Algunos de los barcos que ya no eran necesarios estaban siendo integrados en la sustancia de la ciudad, amarrados y acoplados en el lugar que se les haba buscado, desguazados en parte y reformados al mismo tiempo que empezaba a construirse sobre ellos. Otros eran convertidos en barcos pirata, dotados de blindaje y armados con caones de cien tipos diferentes. Eran criaturas mestizas, erizadas de artillera fortuita. La ciudad navegaba con rumbo norte-noreste, pero de tanto en cuanto se desviaba para evitar una isla o tormenta o alguna irregularidad del lecho ocenico que sus habitantes no podan ver. Los pilotos del Grande Oriente estaban equipados con un juego de bengalas pirotcnicas de variados colores. Cuando el curso del avanc necesitaba una correccin, disparaban una serie predeterminada de ellas. Los ingenieros de los paseos respondan accionando las inmensas gras que tensaran una u otra de las cadenas sumergidas. El avanc responda, apacible y manso como una vaca. Alteraba su curso (con un movimiento de sus aletas o filamentos o garras o los dioses saban qu) en respuesta al leve tirn. Se dejaba gobernar. En la ltima cubierta del Grande Oriente, el trabajo no tard en convertirse en una rutina. Cada da se alimentaban las calderas con una pequea cantidad de la leche de roca que haba recolectado la Sorghum y stas enviaban un impulso constante de energa apaciguadora por las cadenas y las espinas hasta lo que deba de ser el crtex del avanc. La enorme criatura estaba drogada, dormitaba un sopor deleitado, imbcil como un renacuajo.

Al principio, despus de la invocacin del avanc, cuando se hizo evidente que la taumaturgia, la caza, haban tenido xito, que la bestia de leyenda haba entrado en Bas-Lag, la ciudadana de Armada estaba histrica de excitacin. La primera noche se haba celebrado una fiesta espontnea. Volvieron a sacarse los adornos usados en la del fin de Cuarto y por toda la ciudad los bulevares y plazas se llenaron de gente que bailaba, hombres y mujeres, khepri y cactos y costrosos y otros, que llevaban una inmensa variedad de modelos en papel mach del avanc, tan absurdos como inconsistentes. Bellis pas la noche en un pub con Carrianne, animada por el entusiasmo reinante a pesar de s misma. Al da siguiente estaba cansada y abatida. Era Dimarkin 3 del Cuarto de Carne y Bellis consult el calendario de Nueva Crobuzon que haba elaborado por s misma y descubri que era 15 de Swiven: la Noche de la Mala Botavara. Esto la deprimi. No es que pensara que la funesta influencia de la fiesta fuera a extenderse hasta all pero la coincidencia casi exacta de la llegada del avanc con aquella noche sealada resultaba inquietante. Conforme los das iban pasando, incluso con la excitacin todava fresca, incluso con el asombro que supona levantarse cada da y encontrarse rodeada por un mar que rompa contra una ciudad en movimiento, Bellis se percat de que una sensacin de ansiedad iba apoderndose de Armada. La razn principal era que la gente empezaba a darse cuenta de que los Amantes de Anguilagua, que controlaban al avanc, se estaban dirigiendo hacia el norte y no decan por qu. Las discusiones sobre lo que supondra para la ciudad la llegada del avanc se haban producido hasta el momento en trminos generales y nebulosos. Los representantes de Anguilagua no haban dejado de recalcar la potencia y velocidad de la criatura, su facilidad para escapar de las tormentas y mares en calma, para seguir al buen tiempo, donde las cosechas floreceran. Muchos ciudadanos haban asumido que la ciudad se dirigira a aguas ms clidas, donde haba menos potencias navales, donde podan saquearse bienes y libros y tierra de las costas con facilidad. El Kudrik meridional o quiz el Mar del Cdice. Algo por el estilo. Pero a medida que pasaban los das la ciudad no cambi de rumbo ni fren su marcha. Armada se diriga a algn punto decidido por los Amantes y nadie estaba dando explicaciones. No tardaremos en averiguarlo era lo que decan los leales en los pubs de los muelles. No nos esconden nada. Pero cuando al fin las hojas de noticias y los peridicos, los charlatanes callejeros y los polemistas recuperaron la compostura lo bastante como para formular las preguntas que estaban en la mente de todos, sigui sin haber respuesta. Despus de una semana, la portada de La Bandera consista en tres enormes palabras: ADNDE NOS DIRIGIMOS? Sigui sin haber respuesta. Haba algunos a quienes este silencio no les importaba. Lo que importaba era que Armada era una gran potencia que controlaba algo ms asombroso de lo que jams hubieran podido imaginar. Los detalles de su travesa no les importaban ms de lo que lo haban hecho hasta entonces. Siempre hemos dejado que ellos tomaran las decisiones decan.

Pero hasta entonces nunca haban tenido que tomarse decisiones realmente importantes, slo el acuerdo tcito de que los vapores tendran que tirar en esta o aquella direccin con la esperanza de que, en uno o dos aos si las corrientes, las mareas y la Torsin lo permitan la ciudad podra llegar a aguas ms apacibles. Ahora, con el avanc haba llegado una clase nueva de potencia y algunos se daban cuenta de que todo haba cambiado. De que haba decisiones importantes que tomar y de que eran los Amantes los que las estaban tomando. A falta de informacin, empezaron a circular los rumores. Armada se diriga al Mar Muerto de Gironella, donde el agua se osificaba y atrapaba a toda la vida marina. Se diriga al Maelstrn, en el fin del mundo. Se diriga a una mancha cacotpica. Se diriga a una tierra de espectros, de lobos parlantes, o de hombres y mujeres con joyas por ojos, o con dientes como el carbn pulido o una tierra de coral inteligente, o un imperio de hongos o hacia cualquier otro lugar, quiz. El Dilibro 3 del cuarto, Tintinnabulum y su tripulacin abandonaron Armada. Durante la mayor parte de la dcada, el Castor haba estado encajado cerca del extremo de proa de Anguilagua, donde el paseo se una a Sombras. Amarrado junto al Tolpandy, haba descansado durante largo tiempo junto a un acorazado convertido en un barrio de tiendas, cuyo gris militar estaba cubierto por los colores de los comercios y entre cuyos caones, mudos desde haca aos, discurran callejuelas llenas de puestecillos. La gente haba olvidado que el Castor no era parte permanente de la ciudad. Haban tendido puentes para unirlo a los barcos circundantes y lo haban amarrado con cadenas, cabos y cojinetes. Todos esos lazos fueron cortados, uno por uno. Bajo un sol ardiente, los cazadores empuaron machetes y se sajaron a s mismos de la carne de Armada hasta que volvieron a flotar libremente, convertidos en un cuerpo extrao. Se abri un canal ente el Castor y mar abierto. Se separaron los puentes, se cortaron las amarras, en una ruta que pasaba junto a la barcaza Malamarca antes de entrar en Sombras, luego junto al Preocupacin de Darioch, con sus casas baratas y su escandalosa industria; ms all del Queridsimo, un submarino confinado a la superficie desde haca muchsimo tiempo; que serpenteaba a estribor entre una antigua crnica mercante y un gran barco-carroza cuyas riendas haban sido remozadas para sostener luces de colores; y por fin, tras una franja de mar abierta, alcanzaba el jardn de las esculturas de Sombras, a bordo del Thaladin, el extremo de Armada. Ms all, el mar. Las embarcaciones situadas a ambos lados del canal estaban abarrotadas de gente que despeda al Castor a gritos. Alguaciles y guardias de Sombras mantenan el canal libre de trfico. El mar estaba en calma y la marcha del avanc segua siendo regular. Cuando el primero de los relojes de la ciudad empez a sealar la llegada del medioda, el Castor encendi sus motores, para entusiasmo de la multitud. Estallaron en gritos de jbilo mientras el barco, con sus poco ms de treinta metros de eslora y la absurdamente alta torre que lo coronaba, empezaba a avanzar. Los puentes, pasos y cadenas volvan a ser tendidos entre los barcos tras su paso.

El Castor sala como una espina de la carne de la ciudad, que volva a cerrarse tras l. En muchos puntos, la ruta era slo un poco ms ancha que el propio barco y ste chocaba contra sus vecinos. El revestimiento de cuerda y goma absorba los impactos. Progresaba con lentitud y con el sordo retumbar de sus motores en direccin al mar. Tras l, las multitudes gritaban y agitaban los brazos, triunfantes como si hubiesen liberado a los cazadores tras aos de cautiverio. Finalmente, el barco dej atrs al Thaladin y sali a mar abierto, en la misma direccin que el avanc pero a mayor velocidad para dejar atrs la ciudad. Una vez fuera de ella, el Castor mantuvo una velocidad respetable. Lade la cabecera de Armada, vir hacia el sur y dej que la ciudad pasara a su lado impelida por el avanc. Armada sigui adelante, hasta que el Castor se encontr junto a las afueras de la Espuela del Reloj; y luego junto a la entrada abierta de Puesto Basilio, abarrotada de pequeas embarcaciones; y entonces estuvo ms all de Jhour y su motor volvi a encenderse y se alej, entre los barcos que rodeaban y seguan a la ciudad. El barco de Tintinnabulum pas entre ellos, soltando los amortiguadores de proteccin al hacerlo y arrojando por la borda goma y tela empapada de alquitrn antes de desaparecer en direccin al horizonte meridional. Mucha gente estuvo observando al Castor desde el jardn de las esculturas hasta que desapareci tras la curva de la ciudad. Entre ellos se encontraban Angevine y Shekel, con las manos unidas. Ya han hecho su trabajo dijo Angevine. Todava estaba preocupada por haberse quedado sin empleo pero su voz slo sonaba un poco arrepentida. Han hecho lo que vinieron a hacer. Por qu iban a quedarse? Sabes lo que me dijo? continu dicindole a Shekel con tono impaciente y ste se dio cuenta de que estaba pensando en eso. Me dijo que se haban sentido tentados de quedarse ms tiempo pero no queran ir adonde los Amantes nos estn llevando. Tanner observaba el paso del Castor desde debajo. No lo inquietaba que la ciudad se estuviera dirigiendo hacia el norte o no conocer su destino. Le proporcionaba gran placer la idea de que la invocacin del avanc no era el fin del proyecto de Anguilagua. Le costaba entender a quienes lo consideraban una traicin. Estaban enfurecidos e intimidados por su propia ignorancia. Pero no os dais cuenta de que es maravilloso?, senta ganas de decirles. No ha terminado! Todava hay mucho que hacer! Los Amantes an guardan algunas sorpresas en la manga, an podemos hacer ms, hay cosas todava ms grandes esperndonos y podemos participar en ellas! Pasaba cada vez ms horas bajo la superficie. Subir para pasar el tiempo solo o, de vez en cuando con Shekel, le estaba resultando ms aburrido a medida que pasaban los das. Tanner se senta cada vez ms prximo a Hedrigall. Irnicamente, el cacto era una de las voces de oposicin a la trayectoria norte impuesta a la ciudad y al silencio de los Amantes. Pero Tanner saba que su lealtad hacia Anguilagua era tan fuerte como la suya y que no haba ninguna doblez en su inquietud. Hedrigall era un crtico inteligente y cauteloso que se mofaba de la lealtad de Tanner tachndola de ciega o

necia, que comprenda el grado de la confianza y el compromiso que senta hacia los Amantes y que se tomaba con seriedad la defensa que haca de ellos. T sabes que son mis jefes, Tanner le haba dicho y tambin sabes que no albergo ningn buen sentimiento sobre eso que llaman mi hogar. La puta Dreer Samher no significa nada para m. Pero... esto es demasiado. Tanner, to... este silencio. No tendramos que hacer todo esto. Deberan decirnos lo que est pasando. Sin eso, pierden nuestra confianza, pierden su legitimidad y, joder, hermano, dependen de eso. Slo son dos. Y Crum sabe cuntos miles somos nosotros. Esto no es bueno para Anguilagua. Aquellos sentimientos hacan que Tanner se sintiera inquieto. Estaba ms feliz bajo el agua. La vida submarina del paseo continuaba como antes: los bancos de peces, Juan el Bastardo, los buceadores vestidos de cuero y metal, los fugaces tritones del paseo Soleado, las jaibas, las sombras de los submarinos como ballenas panzudas que se deslizaban ms all de la ciudad. Los soportes hundidos de la Sorghum, de los que sobresalan las patas hechas de vigas. El propio Tanner Sack, nadando de un trabajo a otro, dando instrucciones o consejos a sus colegas con gestos, recibiendo rdenes o dndolas. Pero nada era lo mismo, todo era completamente diferente. Porque, en los mrgenes de toda aquella actividad banal, enmarcando las masas de quillas y el vientre de la ciudad como las puntas de un pentculo, las cinco grandes cadenas se zambullan en la negrura de las profundidades para mantener preso al avanc varios kilmetros ms abajo. Los das de Tanner eran ms duros que antes. Segua nadando a todas horas, simplemente para seguir a Armada. A menudo tena que agarrarse a los pilares sobresalientes o los maderos cubiertos de mejillones para dejarse arrastrar. Al final del da, cuando sala penosamente del agua y regresaba a sus habitaciones, estaba completamente exhausto. Los recuerdos y pensamientos sobre Nueva Crobuzon le nublaban la mente cada vez ms. Se preguntaba si el mensaje que haba entregado habra conseguido llegar a su destino. No toleraba la idea de su antiguo hogar arrasado por la guerra. Las temperaturas no bajaban. Cada da era sudoroso, de una luminosidad austera. Cuando aparecan nubes, eran tormentosas, cargadas de lluvia y electricidad. Los Amantes, el anophelius Aum, Doul y un concilibulo de otros cuantos se retiraron al interior del Grande Oriente para trabajar en su nuevo proyecto secreto. El crculo amplio de cientficos fue restringido y dej tras de s una estela de descartes agraviados y desconsolados. El trabajo de Bellis haba terminado. Durante el da, por un deseo de hablar con algn amigo, reanud de forma titubeante su relacin con Johannes. Tambin haban prescindido de l, al igual que de ella. El avanc haba sido capturado: ya no era necesario. Johannes segua desconfiando de Bellis. Vagaban entre las inestables calles de Armada y se detenan en cafs y pequeos parques mientras los nios de los piratas jugaban a su alrededor. Ambos reciban un estipendio y podan vivir sin agobios, pero

sus horas eran interminables y carecan de propsito. Nada los esperaba, salvo ms das como aquellos y Johannes estaba enfurecido. Se senta como si hubiera sido abandonado. Por vez primera, que Bellis pudiera recordar, empez a mencionar regularmente Nueva Crobuzon. Qu mes ser en casa? pregunt. Swiven replic ella y al instante se reprendi en silencio por no haber fingido que tena que calcularlo. El invierno ya ha terminado dijo l. All, en Nueva Crobuzon asinti en direccin al poniente. Ahora es primavera dijo con voz apagada. Primavera. Y aqu estoy yo, pens Bellis, sin invierno porque me lo han robado. Record la travesa por el ro hasta la Baha de Hierro. Crees que a estas alturas sabrn ya que no llegamos? dijo l en voz baja. Nova Esperium debe de saberlo dijo Bellis. O al menos que hemos sufrido un grave retraso. Tendrn que esperar al prximo barco, que probablemente no llegue antes de seis meses, para enviar un mensaje. As que en casa no sabrn con seguridad que hemos desaparecido hasta dentro de mucho tiempo. Se sentaron y bebieron el caf aguado que se cultivaba en la propia ciudad. Me pregunto que habr pasado por all termin por decir Johannes al cabo de un tiempo. No se dijeron mucho el uno al otro pero el aire estaba preado de su silencio. Las cosas se estn acelerando, se dijo Bellis sin terminar de entender su propio pensamiento. Ella no pensaba en Nueva Crobuzon como Johannes pareca hacerlo: cuando se la imaginaba era como si estuviera preservada en cristal, casi inmvil. No pensaba en ella en aquel momento. Quiz tuviese miedo de hacerlo. Era casi la nica persona que saba lo que poda haber ocurrido, que conoca la guerra que poda estarse librando en las orillas del Alquitrn y el Cancro. Daba vrtigo pensar que si la ciudad haba sido salvada era gracias a ella. O que poda, de hecho, no haber sido salvada. La incertidumbre, pens, el silencio, la idea de lo que poda haber ocurrido, lo que poda estar ocurriendo... debera aplastarme. Pero no lo haca. En realidad, Bellis se senta como si estuviera esperando. Pas aquella tarde con Uther Doul. Solan tomar una copa juntos una noche de cada tres, ms o menos. O paseaban por la ciudad, sin direccin concreta, o regresaban a las habitaciones de l, o a veces a las de ella. Jams la tocaba. Su reticencia haba dejado exhausta a Bellis. Poda pasarse minutos sin decir palabra para embarcarse de pronto en una u otra historia de aspecto mtico en respuesta a alguna afirmacin o pregunta vaga. Su maravillosa voz la dominaba entonces y ella olvidaba sus frustraciones hasta que la historia terminaba. Era evidente que Uther Doul sacaba algo del tiempo que pasaba con ella pero Bellis segua sin saber lo que era. Ya no se senta intimidada por l, a pesar de sus secretos. Por muy letales que fuesen sus habilidades, por muy erudito que fuera su

conocimiento en ramas de oscuras teologas o ciencias, lo vea an ms perdido y confuso que ella misma, alguien completamente segregado de la sociedad, ajeno a sus normas y sus interacciones, oculto tras un fro control. Todo ello haca que se sintiera segura en su presencia. Se senta atrada por l, de una manera intensa. Lo deseaba: su poder, su sombro autocontrol, su hermosa voz. Su fra inteligencia, el hecho evidente de que ella le gustaba. La sensacin de que el control le pertenecera ms a ella si algo llegaba a pasar entre ambos, y no slo porque fuera mayor. No coqueteaba con l pero s que se embarcaba lo justo en una dinmica que l haba por fuerza de comprender. Pero l jams la tocaba. Eso perturbaba a Bellis. No tena demasiado sentido. Su comportamiento exudaba claramente un deseo a duras penas contenido, pero haba tambin algo ms. Su comportamiento era como un compuesto qumico cuyos ingredientes reconoca en su mayor parte. Haba, sin embargo, algn componente misterioso que no lograba entender en el todo modificado que era l. Y cuando Bellis se ruborizaba de deseo o soledad en compaa Doul, se contena, intimidada por aquel secreto, a pesar de que en cualquier otra circunstancia hubiera puesto las cosas en marcha. No estaba segura de que sus actos fueran a ser correspondidos. Y no quera arriesgarse a sufrir ese rechazo. El deseo sexual de Bellis se convirti en algo casi petulante: adems de la atraccin fsica senta el deseo de clarificar las cosas. Qu est haciendo?, pensaba una vez tras otra. No haba sabido nada de Silas Fennec desde haca varios das. Los pies sobre el can de casi medio metro de ancho que sobresale de una antigua caonera, la cabeza mirando al suelo desde ms all del punto ms alto del mstil del Grande Oriente, el hombre permanece inmvil y observa y el azote de las olas bajo el barco le hace sentir casi como si estuviera cayendo. Se hace ms fuerte cada da que pasa. Su poder es mayor, mayor su control y su capacidad de control, ms exactas sus maquinaciones. Sus besos son cada vez ms lbricos. El hombre sostiene la estatua en la mano y acaricia la aleta de tejido vivo con las yemas de los dedos. La lengua sigue sabindole a sangre y sal a causa del ltimo beso. Se mueve por la ciudad de las maneras imposibles que la estatua le ha concedido. El espacio y las fuerzas de la fsica pierden su soberana sobre l cuando la boca y la lengua le hormiguean a causa de la salada presin de la piedra. El hombre da un paso adelante y se monta a horcajadas en el agua que discurre entre los barcos, invisible y vuelve a dar otro paso adelante y se esconde en las sombras del zapato de un alguacil. Adelante, a un lado y luego atrs de nuevo. Recorre la ciudad, sigue la pista a los rumores e informaciones que ha puesto en movimiento. Observa cmo se extiende su propia influencia como un antibitico por la carne enferma. Todo ello es cierto. Todo lo que dicen es cierto. La discordia que deja tras de s en un reguero de susurros y panfletos y papel es una reaccin correcta. El hombre se zambulle en el agua. El agua se abre para l y se sumerge bajo los enormes eslabones de las cadenas hacia la inimaginable bestia de carga que extiende sus

miembros en las profundidades ms distantes. Cuando necesita respirar abraza la estatua, aquella figurilla grotesca y jorobada que resplandece en la oscuridad con una tenue luz bitica, el osculum dentado un agujero de negrura, su nico ojo abierto y burln, negra como la brea y le da un beso profundo y siente de nuevo el aleteo de su lengua-cosa con la repugnancia que nunca logra apaciguar por completo. Y la estatua respira para l. O vuelve a plegar el espacio para l y le deja alzar la barbilla a metros de profundidad como est y sacar la cabeza e inspirar profundamente. El hombre se mueve por el agua sin que sus extremidades cambien de posicin. Es aquella filigrana de aleta antao viva la que se mueve, como si lo estuviera impulsando. Revolotean alrededor de las cinco grandes cadenas, sumergindose ms y ms hasta que el temor por la oscuridad y el fro y el silencio lo abruman (a pesar de su poder y de la fuerza de sus encantamientos) y vuelve a salir a la superficie para caminar por los compartimientos secretos de la ciudad. Todos los paseos estn abiertos para l. Penetra en todos los buques insignia con facilidad y sin vacilacin, salvo en uno. Visita el Grande Oriente y el Theriantropus de Sombras y el Diosecillo de la Sal de Vos-y-los-Vuestros y todos los dems salvo el Uroc. Teme al Brucolaco. A pesar de todo lo que le ha dado el beso de la estatua, no se arriesgar a acercarse al vampiro. El navo lunar es tierra prohibida para l: es una promesa que se ha hecho a s mismo y que mantiene. El hombre practica las dems cosas que la estatua le ha enseado mientras le lame la boca. No slo le ha otorgado los poderes del desplazamiento y la infiltracin. Es cierto lo que dicen del Paseo Maldito: est habitado. Pero las presencias que moran en los viejos barcos ven lo que est haciendo y no interfieren. La estatua lo protege. Se siente como su amante. Lo mantiene a salvo.

34
Despus de ser robada, la Sorghum pas semanas perforando y ahora haba grandes reservas de petrleo y leche de roca en los almacenes de Anguilagua. Pero Armada era voraz, casi tanto como Nueva Crobuzon. Antes de que Anguilagua tuviera la Sorghum, los barcos de Armada haban tenido que vivir de la cuidadosa administracin de los recursos que robaban. Ahora sus demandas se incrementaron en la misma medida en que lo haca el suministro disponible. Incluso los barcos aliados a Otoo Seco y el paseo Soleado aceptaban el petrleo que Anguilagua les proporcionaba. La leche de roca era mucho ms preciosa y rara. El denso lquido descansaba en jarras dispuestas en filas en almacenes custodiados del interior del Grande Oriente. Estas salas estaban selladas con cuidadosos procedimientos geo-taumatrgicos para impedir que se produjeran fugas de emanaciones peligrosas. El motor que enviaba los impulsos calmantes al cerebro del avanc funcionaba con aquel combustible y los taumaturgos y tcnicos que lo supervisaban mantenan muy controladas las reservas. Saban con exactitud cunto necesitaban. Tanner, Shekel y Angevine estudiaban el aire situado sobre la gra apagada de la Sorghum y vean que no haba emanaciones. Estaban sentados en una cervecera del Dover, en una tienda sostenida por un bosque de postes cubiertos de alquitrn. El Dover no poda albergar construcciones ms slidas. Era el cuerpo de una ballena azul, al que se le haban limpiado las vsceras y se le haba quitado la parte superior y que haba sido sometido a un proceso de preservacin olvidado hace ya mucho tiempo. Era duro e inflexible aunque el suelo segua siendo perturbadoramente orgnico: restos de vasos sanguneos y vsceras barnizados y tan slidos como el cristal. Tanner y Shekel visitaban el lugar con cierta frecuencia. La cerveza de la tienda era buena. Estaban sentados frente a las platijas congeladas de la ballena (que sobresalan del agua como si estuvieran a punto de zambullirse en ella y escapar nadando) y la Sorghum se encontraba justo delante de su campo de visin, enmarcada por los extremos puntiagudos de la cola de la ballena. La enorme y fea presencia se meca de un lado a otro, en silencio. Angevine estaba callada. Shekel se mostraba solcito, se aseguraba de que tuviera el vaso lleno y le susurraba en voz baja. Ella segua un poco descolocada. Todo haba cambiado desde la marcha de Tintinnabulum y an no se haba adaptado del todo. Tanner estaba seguro de que acabara por hacerlo. Los dioses saban que precisamente l jams le echara en cara unos das de confusin. Slo esperaba que Shekel estuviera bien. Estaba contento de poder pasar un rato con el muchacho. Qu voy a hacer?, pensaba Angevine. Segua pensando en lo prximo que Tinnabol iba a ensearle... y entonces, por supuesto, recordaba que se haba

marchado. No es que lo echase de menos. Haba sido corts y amable con ella pero no prximo. Haba sido su jefe y le haba dado rdenes, que ella haba obedecido. Pero hasta esto no era del todo exacto. En realidad su jefe no haba sido Tintinnabulum. Su jefe era Anguilagua... los Amantes. Era el dinero de Anguilagua el que le haba pagado el sueldo, el que la haba contratado a los pocos das de su llegada para que trabajara con el extrao y musculoso cazador de cabello blanco. Y, tras haber desembarcado de un barco que la conduca a la esclavitud, de una ciudad en la que ser Rehecho lo privaba a uno de sus derechos y converta el trabajo en un deber, el que le dijeran que iban a pagarle como a cualquier otro ciudadano haba sido una autntica conmocin para ella. Con eso haban comprado su lealtad. Y ahora Tintinnabulum se haba marchado y ella no estaba muy segura de lo que iba a hacer. Resultaba duro, tras haber llegado a sentirse orgullosa de lo que haca, que le recordaran de pronto que no importaba lo que haca siempre que trabajara. Ocho aos de su vida se haban marchado con Tintinnabulum y sus cazadores. Era slo un trabajo, se deca a s misma. Los trabajos cambian. Es hora de seguir adelante. Adnde vamos? le pregunt Bellis a Uther Doul. Finalmente se haba decidido y se lo pregunt. Como haba esperado, l no respondi. Levant la vista al escuchar su pregunta y volvi a bajarla sin decir palabra. Estaban en el parque Crum, envueltos en la oscuridad de una noche teida con los colores y los fuertes aromas de las flores. Cerca de ellos, en alguna parte, un ruiseor silbaba su atenuada cancin. Quiero saberlo, Doul, sinti Bellis que deca. Hay fantasmas que se pegan a m y quiero saber si los vientos de dondequiera que vayamos se los llevarn. Quiero saber en qu direccin va a virar mi vida. Adnde vamos? No dijo nada de eso. Caminaron en vez de hablar. Se vea una vereda a la luz de la luna. Era tosca, formada por incontables pasos y no por un designio consciente. Ascenda serpenteando hasta coronar la empinada ladera de matas y rboles que se elevaba a su lado, interrumpida aqu y all por los restos de la arquitectura: las barandillas y las escaleras, cuyas formas resultaban visibles como ilusiones pticas bajo la superficie del jardn. Subieron por ella hasta la plataforma elevada y situada ahora bajo la sombra de los rboles que antao haba sido el castillo de popa. Desde all se divisaban los barcos de Raleas, iluminados con sus tradicionales linternas verdes y blancas. Bellis y Uther Doul se detuvieron bajo la sombra de los rboles. El parque se mova con sedada parsimonia debajo de ellos. Adnde vamos? volvi a decir Bellis y de nuevo sigui un momento muy prolongado en el que slo pudieron or el sonido de los barcos de la ciudad. Una vez me hablaste continu con voz titubeante de tu vida en el Alto Cromlech. Me contaste que te fuiste de all. Qu pas entonces? Adnde fuiste? Qu hiciste? Doul sacudi la cabeza, casi impotente. Al cabo de un momento, Bellis seal la

vaina de su arma con un ademn. Dnde conseguiste esa espada? Qu es lo que significa su nombre? dijo. El hombre desenvain el arma color hueso. La levant y la observ. Entonces se volvi hacia Bellis y volvi a asentir. Pareca complacido. Es parte de lo que hace que me admiren y me teman como lo hacen: la Posible Espada. La movi con lentitud en una curva precisa. Que cmo la consegu? Al cabo de una larga bsqueda y... despus de mucho, mucho estudio. Todo est all, en el Canon Imperial, sabes? Toda la informacin que uno podra necesitar, si sabe cmo leerla observaba a Bellis con calma. El trabajo que he hecho. Las tcnicas que he aprendido. Los Espectrocfalos rasgaron el tejido del mundo con su llegada. Crearon la Tierra Fracturada con la fuerza de su aterrizaje y lo que provocaron fue algo ms que dao fsico. Utilizaron la fractura. Habrs odo ese refrn que dice que los Espectrocfalos siempre estaban "cavando en busca de una oportunidad". Normalmente quiere decir que tenan una suerte extraordinaria, que se aferraban con todas sus fuerzas a la mnima oportunidad que tuvieran, por tenue que fuera. Esboz una sonrisa poco a poco. De veras crees que eso bastara para controlar un continente entero? dijo. O un mundo? Para conservar un poder absoluto durante quinientos aos? Crees que podran haberlo logrado con un buen olfato para las oportunidades? Era mucho ms que eso. "Cavar en busca de una oportunidad" es una tosca simplificacin de lo que los Espectrocfalos hacan en realidad. Era una ciencia exacta: la minera de posibilidades. Empez a repetir una cita, como un cantante. "Hemos mellado este blando mundo con posibilidades, le hemos infligido una terrible herida, lo hemos quebrado, hemos puesto nuestra marca en la ms remota de sus tierras y ahora se extiende a lo largo de miles de leguas por su mar. Y lo que hemos hecho podemos reformarlo, de modo que aquello que fracase pueda tener xito. Hemos encontrado grandes depsitos de posibilidad y excavaremos para extraerla". Hablaban literalmente dijo. No era un canto de triunfo abstracto. Haban roto el mundo, le haban dejado una cicatriz. Y, al hacerlo, desencadenaron unas fuerzas que podan controlar y aprovechar. Fuerzas que les permitan cambiar la forma de las cosas, fallar y tener xito simultneamente... porque lo que extraan eran posibilidades. Semejante cataclismo, la quiebra de un mundo, la devastacin que supuso... abri una rica veta de potencialidades. Y ellos saban cmo excavar entre aquellos podra-haber-sido y escoger los mejores y utilizarlos para darle forma al mundo. Para cada accin existe una infinidad de desenlaces posibles. Incontables trillones son posibles, muchos billones no seran inslitos, unos pocos millones podran considerarse probables, varios se nos ocurren a los espectadores como posibilidades... y uno de ellos es el que sucede. Pero los Espectrocfalos saban cmo aprovechar algunos de los que podran haber sido. Los imbuan con una especie de vida. Para utilizarlos, para introducirlos a la fuerza en una realidad que en su misma existencia negaba las de ellos, que se define por lo que ocurri y la negacin de lo que no. Absorbidos por las mquinas de posibilidad, sucesos que no llegaron a producirse eran dotados de vida y convertidos en reales. Si yo arrojara una moneda al suelo, lo ms seguro es que aterrizara sobre una de sus dos caras; es posible, pero nada ms, que cayera de canto. Pero si la hiciese parte de un circuito de posibilidad,

la convertira en lo que los Espectrocfalos hubieran llamado una moneda de cadas posibles: una Posible Moneda. Y si arrojo una de estas monedas las cosas son diferentes. Una de sus caras o colas o puede que su canto quedar boca arriba, como antes, tan fuerte como siempre. Esa es la moneda-hecho. Y, a su alrededor, en diferentes grados de solidez y permanencia, dependiendo de lo posibles que fueran, habr una coleccin de casis... posibilidades razonables convertidas en realidad. Como fantasmas. Algunas de ellas poco ms dbiles que la factual, otras tan tenues que apenas estn all. Posibilidades extradas y sacadas a la luz. Que se apagan a medida que cambia el campo de posibilidad. sta... volvi a sealar su espada es una espada de golpes posibles. Una Posible Espada. Es un conductor para una forma muy rara de energa. Es un nodo en un circuito, una mquina de posibilidad. Esto... le dio unas palmaditas al fino cinturn que llevaba alrededor de la cintura es el dispositivo de potencia: un motor de relojera. Estos los cables unidos a su armadura conducen la potencia. Y la espada completa el circuito. Cuando la empuo, el motor est entero. Si el mecanismo de potencia est conectado, mi brazo y la espada empiezan a extraer las posibilidades. Por cada ataque que llevo a cabo existen miles de posibles desenlaces, fantasmas de la misma espada, y todos ellos golpean al mismo tiempo. Doul envain la espada y alz la mirada hacia el negro dosel de las copas de los rboles. Algunos de los ms probables son casi, casi reales. Otros son poco ms que milagros y su poder de cortar es... dbil. Existen incontables casi-espadas, de todas las posibilidades y todas ellas golpean a la vez. No existe forma de lucha que yo no haya estudiado. S manejar la mayora de las armas que he visto en mi vida y puedo luchar tambin sin ellas. Pero lo que la mayora de la gente no sabe es que con esta espada he aprendido a luchar dos veces. He dominado dos clases de tcnicas. Este motor... no es muy slido. Y adems no se le puede volver a dar cuerda. La cosa no es tan sencilla. De modo que tengo que administrar con mucho cuidado los pocos segundos con que cuento. Cuando lucho, raramente recurro a la Posible Espada. En general, la utilizo como si fuera un arma normal, puramente factual: una hoja dura como el diamante y con los bordes ms afilados que el metal mejor forjado. Y la utilizo con precisin. Cada golpe que realizo es exacto y golpea all donde yo deseo que golpee. Para ello me he entrenado durante tantos aos. Bellis no oa orgullo en su voz. Pero cuando la situacin es desesperada, cuando las probabilidades estn en mi contra, cuando es necesario hacer una demostracin o estoy en peligro... en ese momento enciendo el motor durante unos pocos segundos. Y en esta situacin, la precisin es lo nico que no puedo permitirme. Guard silencio mientras una rfaga de viento sacuda al rbol y ste sonaba como si sus palabras le hubieran hecho estremecer. Un guerrero experto sabe dnde debe golpear su espada. Con toda la precisin que le permite su destreza, apunta al cuello. Restringe las posibilidades. Si estuviese utilizando una Posible Espada, la vasta mayora de los casis existiran apenas a un centmetro del golpe factual. El hecho es ste: cuanto mejor es el espadachn, ms preciso es su golpe, ms constreidas estn las posibilidades, ms se desperdicia la

Posible Espada. Pero, obviamente, si pones un arma como sta en manos de un aficionado, ser tan letal para l como para su enemigo: las posibilidades que manifestar incluirn daarse a s mismo, perder el equilibrio, dejar caer el arma y cosas as. Es necesario un punto intermedio. Cuando ataco con un arma convencional, soy un ejecutor. La hoja golpea donde yo quiero y no a un lado o a otro. As es cmo aprend a luchar; utilizar la Posible Espada de este modo sera un desperdicio de energa estpido. De modo que, cuando la encontr, tras un largo perodo de bsqueda, tuve que volver a aprender esgrima. De una especie muy diferente: habilidad sin precisin. Cuando luchas con una Posible Espada, nunca debes restringir las posibilidades. Debo ser un oportunista, no un planificador... debo pelear desde el corazn, no desde la mente. Con movimientos inesperados, que me sorprendan tanto a m como a mi oponente. Repentinos, lbiles y carentes de forma. De manera que cada golpe podra ser otros mil diferentes y cada una de las casiespadas sea fuerte. As es como se lucha con una Posible Espada. De modo que hay en m dos luchadores. Cuando su hermosa voz termin de apagarse, Bellis volvi a ser consciente del parque que los rodeaba, de la clida oscuridad y del arrullo de las aves. Todo cuanto se sabe sobre la minera de posibilidades prosigui l lo conozco. As fue como supe de la espada. Las palabras de Uther Doul estaban sacudiendo cosas en la mente de Bellis. En Nueva Crobuzon, durante el tiempo en que Isaac y ella haban sido amantes, Bellis haba observado sus obsesiones y haba aprendido algunas cosas. Haba sido un hombre de inclinaciones caticas y herticas. Muchos de sus proyectos no haban desembocado en nada. Ella haba estado all mientras l persegua aquellas ideas. Y, durante los meses que haban pasado juntos, la que con ms tenacidad lo haba acosado era la investigacin de lo que l llamaba energa de crisis. Era una teora fsica y taumatrgica de una complejidad pasmosa. Pero lo que ella haba entrevisto en las frenticas explicaciones de Isaac era la conviccin de que, por debajo del carcter fctico del mundo, con toda su aparente solidez, haba una inestabilidad, una crisis que impulsaba las cosas a cambiar a partir de las tensiones que contenan. Siempre le haba parecido una idea que concordaba con sus propios instintos. Extraa un vago confort de la nocin de que las cosas, aunque parecieran completas, acabadas, estaban siempre en crisis, siempre avanzando en la direccin de su opuesto. En la minera de posibilidades que Uther Doul acababa de describir, Bellis vio una negacin radical de la teora de crisis. La crisis, le haba dicho Isaac una vez, era la manifestacin de la tendencia de lo real a convertirse en lo que no era. Si se permita que coexistiera lo que era con lo que no era, la misma tensin la crisis situada en el centro de la existencia deba disiparse. Dnde quedaba la energa de crisis provocada por la tendencia de lo real a convertirse en su contrario si lo que no era real estaba ya all, al lado de lo que s lo era? No quedaba nada, salvo una realidad vaga y pluralista. A Bellis le desagradaba aquella idea, le desagradaba profundamente. Sinti incluso, de una manera muy

extraa, una especie de inslita lealtad residual hacia Isaac, como si ste le estuviera pidiendo que la desaprobara. La primera vez que vine aqu continu Doul estaba muy cansado. Cansado de tomar decisiones. Quera ser leal. Quera un salario. Haba aprendido, buscado y encontrado lo que quera. Tena mi espada, tena conocimientos, haba visto lugares... quera descansar. Ser un mercenario, un soldado a sueldo. Pero los Amantes... cuando vieron mi espada y los libros que haba trado conmigo, quedaron... fascinados. En especial ella, la Amante. Lo que les cont los dej fascinados. Lo que saba. En algunos lugares de Bas-Lag dijo existen todava mquinas de posibilidad. Hay varios tipos diferentes, que hacen cosas diferentes. Yo las he estudiado todas. Ya has visto una de ellas: el quizasadiano, el instrumento de mi habitacin. Se usa para tocar posibilidades. En un ter rico en potencialidad, un virtuoso podra tocar hechos y casi-hechos y otorgarles existencia... elegir determinados sucesos. Por supuesto, hoy en da es bastante intil. Es viejo y est roto... y, adems, no nos encontramos en una fractura de posibilidades. En cuanto a la espada, no ves ms que un aspecto de ella. El guerrero que la empu antao y las personas a las que mat, hace milenios, no reconoceran el arma que llevo. Cuando los Espectrocfalos gobernaban, utilizaban las posibilidades en la arquitectura, la medicina, la poltica y la interpretacin y todas las dems esferas. Posibles Sonatas en las que las notas fantasmas apareceran y desapareceran en ecos por encima y alrededor de la meloda factual, cambiantes en cada interpretacin. Yo he estado dentro de las ruinas de una Posible Torre... sacudi la cabeza lentamente. sa es una visin que uno no olvida. Utilizaron su ciencia en la lucha, en el deporte y la guerra. Hay un pasaje en la Secretiana que describe un enfrentamiento entre Posibles Luchadores, una cambiante multitud de miembros que entran y salen de la existencia a cada momento que pasa, que casi se agarran casi se agarran casi se agarran una vez tras otra. Pero todo ello, la tcnica de la minera, era producto de la llegada de los Espectrocfalos... la detonacin provocada por su aterrizaje. El desgarro que provocaron permiti que las vetas de posibilidad fueran aprovechadas. Esa herida dijo. Sus ojos destellaban, se posaban en Bellis y se alejaban y volvan a hacerlo, esa cicatriz, dejada por los Espectrocfalos... all es donde estn las vetas. Si las historias son ciertas, se encuentra al otro lado del mundo, al fin del Ocano Vaco. Ningn barco ha cruzado jams ese mar. All las aguas... militan contra los barcos. Y quin querra ir all? Si existe, se encuentra a miles de kilmetros de distancia. Y hay historias sobre lo que vive en la Tierra Fracturada: cosas terribles, una ecologa aterradora. Luzhongos, Sabuesos de Terror. Mariposas de impos apetitos. Aunque pudiramos hacerlo dijo con poderosa sinceridad yo no intentara llegar a la Tierra Fracturada. Estaba mirando a Bellis y ella, bajo las magnficas modulaciones de su voz senta emociones trmulas. Trag saliva, tratando de concentrarse. Esto es importante, se dijo, escucha, trata de entender. No s por qu pero me est diciendo algo, me est dejando saber... Y entonces... Oh dioses misericordiosos puede ser lo que...? es posible que...? seguramente... le

habr...? le habr... entendido mal? Est diciendo lo que creo? El rostro de Doul estaba inmvil y ella se dio cuenta de que lo estaba mirando fijamente y l a ella, los dos mudos, contemplndose entre las tinieblas. Desde luego, pens ella, mareada, qu barco podra navegar hasta la Tierra Fracturada? Quin querra ir a la Tierra Fracturada? La Tierra no lo vale. Est demasiado lejos, es demasiado peligrosa, incluso para ste. Incluso para ste. Pero qu era eso que me ha dicho, lo que decan, cmo era...? Hemos herido este mundo, le hemos dejado una cicatriz, hemos dejado nuestra marca en una tierra remota... y a lo largo de miles de leguas de su ocano... No hay nada en el mar. Nada que pueda atacarnos. No hay monstruos all, no hay luzhongos ni mariposas que amenacen al minero... al minero de las posibilidades. Y lo que est en el mar se encuentra mucho ms prximo. La Tierra Fracturada debera de estar al otro lado del mundo pero los expertos en la ciencia de los Espectrocfalos dicen que la cicatriz del mar se extiende durante incontables kilmetros. En direccin al centro del mundo. En direccin a nosotros. Cada vez ms prxima. Ningn barco ha logrado cruzar jams el Ocano Vaco... eso puedo creerlo. Conozco las historias, cuentan que las corrientes y los vientos expulsan a los viajeros. Ningn barco podra cruzar ese ocano. Pero qu podra detener a un avanc? Es eso lo que estamos haciendo, Uther? Cruzar el mar? Atravesar el Ocano Oculto, hacia los restos de aquella herida, aquella fisura? No slo la tierra se abri... tambin el mar. Es all adnde vamos? Para extraer las posibilidades en lo que quede de la gran... laceracin csmica, Uther? A eso se refera el Brucolaco, verdad, Uther? De eso estaba hablando. Por qu me lo cuentas a m? Qu he hecho? Qu ests haciendo? Por qu quieres que lo sepa? El avanc puede llevarnos hasta la herida del mar. Por eso fue convocado. Por eso se contrat a Tintinnabulum y por eso fue robada la Sorghum y por eso fuimos a la isla y trajimos a Aum y por eso t, Doul, has estado trabajando en un proyecto secreto, a causa de tu espada y a causa de tu conocimiento en esta ciencia. A eso conduce todo. Por eso fue convocado el avanc. Puede cruzar el mar que a Armada le estara vedado sin l. Puede cruzar ese ocano. Puede llevarnos hasta la Cicatriz.

35
Cmo coo has dado conmigo? saltaba a la vista que Silas Fennec estaba preocupado. Hablas como si fuera una ingenua susurr Bellis. Acaso crees que eres invisible? O me tomas por idiota? Estaba presumiendo. Encontrar a Fennec haba sido ms que nada una cuestin de suerte. Llevaba das prestando atencin a los rumores por si escuchaba algo sobre l. Desde la conversacin con Doul haba redoblado los esfuerzos. Al final, no haba sido ella la que lo haba encontrado, sino Carrianne. En respuesta a las continuas peticiones de ayuda de Bellis, su amiga le haba contado, con su habitual optimismo malicioso, que haba odo que haban visto al misterioso seor Fench en el Pashakan. Era un pub construido en el interior del Yevgeny, un balandro de treinta metros de Vos-y-los-Vuestros. Bellis apenas haba visitado el paseo del rey Federico desde que fuera al circo. Se encamin a sus bulliciosas callejuelas con oculta trepidacin. Haba pasado por las calles del Entendimiento Repentino, el clper de varios mstiles que formaba parte de un extremo del Muelle de la Espina del Erizo y una los paseos de Otoo Seco y Vos-y-los-Vuestros. El enorme navo era uno de los pocos barcos de Armada que no perteneca claramente a uno u otro de sus gobernantes. La mayor parte de su cubierta perteneca a Otoo Seco pero hacia el castillo de proa las responsabilidades y el control eran disputados de forma difusa por Vos-y-los-Vuestros. Las calles se volvan ms bulliciosas y descuidadas. Bellis se haba abierto camino entre los desperdicios, donde los monos salvajes se peleaban con gatos y perros, y las calles empinadas, hasta llegar a lo que sin disputa era ya Vos-y-los-Vuestros. Aquel era el ms descuidado de los paseos de Armada. La mayora de sus edificios eran de madera y muchos de ellos estaban manchados de moho o sal y agua. No es que fuera una zona pobre: haba muchos ricos, poda verse en la plata, el oro y el azabache que relucan al otro lado de las ventanas de algunas casas, en las vvidas sedas y satenes que vestan algunos de sus habitantes, en la calidad de las mercancas disponibles. Pero en un lugar en el que todo estaba en venta, algunos bienes como por ejemplo el derecho a mantener la arquitectura y las calles no eran muy demandados. Basura, fbricas y una opulencia desarrapada convivan en una apacibilidad sedada. Por fin, Bellis haba atravesado el Diosecillo de la Sal, el buque insignia de Federico, para entrar en las entraas apestosas y crujientes del Yevgeny, iluminadas por la luz de las antorchas, que albergaban el Pashakan. En su tercera visita, Silas se encontraba all. La amarga sorpresa que demostr al verla molest a Bellis.

Quieres escucharme? le dijo con un siseo. S adnde vamos. l levant la vista, de repente, y la mir a los ojos. Bellis solt una carcajada brusca y desagradable. Te suena de algo, Silas? dijo. Jabber sabe que a m s. Quiero que sepas que no me entusiasma esta relacin. Me veo haciendo esto mismo con perturbadora regularidad. Dicindote que conozco un secreto, contndotelo, para que hagas planes con l, para que hagas algo con l. No me gusta. sta es la ltima vez, lo entiendes? Lo deca en serio, absolutamente. Pasase lo que pasase, no volvera a tratar con Silas Fennec de aquella manera. Ya no haba nada, menos que nada, entre ellos. Pero, me guste o no continu no tengo eleccin en este caso. Necesito tu ayuda. El nico modo de impedir que esto ocurra es... que corra la voz, que ms gente lo sepa. Y aunque nadie escucha a Bellis Gelvino, parece que una minora cada vez ms numerosa est preparada para prestar atencin a lo que dice el agitador Simon Fench. Dnde vamos, Bellis? pregunt Fennec. Bellis se lo dijo. Empezaba a preguntarme por qu demonios estabas confraternizando con ese puto luntico de Doul. Sabe l que lo sabes? Fennec pareca aturdido. Creo que s dijo ella. Es difcil asegurarlo. Es como si... Evidentemente, se supone que no debera habrmelo contado. Pero puede que estuviese tan... emocionado que no pudiera resistirse. As que, en vez de soltarlo sin ms, lo que hubiera sido una deslealtad, me cont lo bastante. Todo este tiempo yo pensaba que acompaaba a los Amantes, Aum y los cientficos en esas reuniones secretas porque es su guardaespaldas. Pero no era por eso... es un experto en esta ciencia, en la minera de posibilidades. Lo sabe todo sobre ella a causa de la investigacin que tuvo que realizar para encontrar su espada. En eso es en lo que han estado trabajando. Los Amantes quieren llegar a la Cicatriz, quieren extraer las posibilidades, Silas. Su voz segua estando tranquila, aunque ella no se senta as. Como en el Imperio de los Espectrocfalos, sabes? Para eso necesitaban el avanc dijo l con un hilo de voz y Bellis asinti. Para eso. Slo es un medio para conseguir un fin. Los Amantes debieron de quedar... hipnotizados cuando vieron la espada, cuando l lleg a la ciudad. Escuchan sus historias sobre la Tierra Fracturada y la Cicatriz... todos los secretos que conoce... por entonces no es ms que un sueo. Pero entonces piensan en Tintinnabulum y su tripulacin, a quienes se podra convencer. Despus de todo, no hay caza mayor que sta. Al otro lado de la ventana, el mar se meca lentamente mientras el avanc segua adelante. Y ellos ya saban lo de las cadenas. Armada ya haba intentado capturar un avanc en otra ocasin. Hace mucho tiempo de eso y a ellos la tradicin les trae sin cuidado. Pero la llegada de Doul lo cambia todo. Antes de que viniera, la invocacin del avanc hubiera sido un... gesto estpido, grandioso, intil. Pero, y ahora? Todo el mundo sabe que ningn barco puede atravesar el Ocano Oculto. Pero qu fuerza en todo el puto Bas-Lag podra parar a un avanc? De repente hay un modo de llegar a esa Cicatriz de la que Doul les ha hablado, esa cosa dejada atrs por

los Espectrocfalos. La escala del proyecto daba vrtigo. Resultaba increble la cantidad de miseria, dinero y terrible esfuerzo que los Amantes haban estado dispuestos a invertir para conseguirlo. Y no era ms que la primera parte de su proyecto. Todo esto dijo Silas casi sin aliento y Bellis asinti. Todo esto dijo ella. La plataforma, el Terpscore, Johannes, la isla de los anophelii, las cadenas, los fulminis, el jodido avanc... todo ello. Es por eso. Poder en bruto Silas las pronunci como si fueran palabras sucias. Asum que queran el avanc por la piratera. Eso es lo que sugeran, que les convertira en ladrones ms eficientes. Por el amor de Jabber! Al menos eso tendra algn sentido. Pero esto... pareca incrdulo. Est claro que no son de aqu. Ningn pirata que se precie de serlo se tomara en serio esta estupidez. Son peligrosos dijo Bellis sencillamente. Son fanticos. No s si pueden atravesar realmente el Ocano Vaco pero... esputo divino! No quiero averiguarlo. Los... los he odo, Silas, cuando estn solos l la atraves con la mirada pero no pregunt cmo. S cmo son. No pienso permitir que gente como sa... visionarios, que los dioses nos ayuden... nos lleve a todos al otro lado del mundo, a un lugar que podra ni existir y que si existe es el sitio ms peligroso de todo BasLag. Cada vez nos estamos alejando ms de Nueva Crobuzon. Y todava no he abandonado la esperanza de regresar all. Bellis se dio cuenta de que estaba temblando. Ante la idea de alejarse tanto de su hogar. Y si Uther y los dems estaban en lo cierto? Y si sobrevivan a la travesa? Una multitud de posibilidades. El pensamiento la aterraba. Lo encontraba amenazante por completo, socavaba su ser a un nivel existencial. Haca que se sintiera tan completamente contingente que la ofenda y la aterrorizaba al mismo tiempo. Como un abrevadero en la sabana, pens de forma confusa, donde los fuertes, los depredadores y los dbiles aceptan una tregua para poder beber, la gacela, el u, el elefante y el len. Todas las posibilidades reunidas en puetera armona y la vencedora, la ms fuerte, el hecho, la real, dejando que las que han fallado vivan, dejando que todas ellas vivan. Pacifista y pattica. Por eso no lo cuentan dijo. Saben que la gente no querr. Tienen miedo murmur Silas. Los Amantes son fuertes dijo Bellis. Pero no podran hacer frente a todos los dems paseos. Y, lo que es ms importante, no podran hacer frente a su propio pueblo. Una revuelta dijo Silas con voz entrecortada y Bellis sonri sin alegra. Un motn respondi. Temen un motn. Y para eso necesitamos a Simon Fench. Silas asinti lentamente y entonces sigui un largo silencio. Tiene que hacer correr la voz dijo al cabo de un rato. Panfletos, rumores y todo lo dems. Es lo que mejor sabe hacer; yo puedo asegurarme de que lo hace. Lo siento, Bellis dijo Silas cuando ella se levantaba para marcharse. No he

sido un gran amigo. He sido tan... He tenido mucho que hacer... cosas difciles. Antes me he portado como un grosero y lo siento. Al mirarlo, Bellis sinti desagrado... junto a, paradjicamente, las ltimas y apagadas brasas de lo que una vez haba sido afecto. Como un jirn de memoria. Silas dijo mientras esbozaba una sonrisa fra. No nos debemos nada el uno al otro. Y no somos amigos. Pero a ambos nos conviene que caigan los Amantes. Yo no puedo hacer nada pero es posible que t s. Espero que lo intentes y que me cuentes lo que pasa. Eso es todo. sa es toda la comunicacin que espero de ti. No quiero que contactes conmigo como un amigo. Silas Fennec se qued en el Pashakan un buen rato despus de que Bellis se hubiera marchado. Ley algunos de los panfletos y peridicos mal impresos mientras el cielo se iba oscureciendo. Ahora los das eran sensiblemente ms largos y l recordaba los veranos de Nueva Crobuzon. Esper all mucho rato; aquel era el lugar al que se diriga la gente lo bastante resuelta para encontrarlo. Pero bebi y ley a solas. Una mujer cubierta de andrajos levant la vista hacia l y lo mir con curiosidad cuando sali de la sala... sa fue toda la atencin que recibi. Regres a su casa, al grasiento navo de hierro Droguera, por las enrevesadas rutas y pasarelas de Vos-y-los-Vuestros. Se encontraba en una parte tranquila de la ciudad. A su lado se ergua un viejo barco factora de aspecto amenazante: el manicomio de Armada. Esper en casa, situada en uno de los indistintos edificios de hormign construidos junto a la chimenea del Droguera, a la sombra del manicomio. A las once en punto llamaron a su puerta: su contacto haba llegado. Por vez primera desde haca varios das, tenan algo importante de que hablar. Fennec camin con lentitud hasta la puerta y mientras lo haca sus andares, su expresin y su porte cambiaron ligeramente. Cuando abri la puerta se haba convertido en Simon Fench. Al otro lado se encontraba un gran hombre cacto entrado en aos que miraba nerviosamente en derredor. Hedrigall dijo Fennec en voz baja con una voz que no era del todo la suya. Te esperaba. Tenemos que hablar. En la aguzada y oscura arquitectura del navo lunar Uroc, los vampiros se estaban reuniendo. El Brucolaco haba convocado un cnclave de sus lugartenientes a-muertos, sus hombres. Mientras la luz del crepsculo iba cediendo paso a la noche, se fueron posando, silenciosos y livianos como hojas, en el navo lunar. Todos los ciudadanos de Otoo Seco saban que sus vampiros estaban siempre vigilando. No llevaban uniforme y sus identidades no eran conocidas. El bacilo que induca la hemofagia fotofbica la maldicin del vampirismo era caprichoso y dbil, se transmita slo por la saliva y no tardaba en degenerar y perecer. Slo si la vctima no mora y si el mordisco haba sido directo, de boca a piel

de manera que parte de la saliva del a-muerto penetrase en lo que quedaba de la corriente sangunea de la presa, exista una pequea posibilidad de que sta fuera infectada. Y, si sobreviva a las fiebres y los delirios, despertara una noche, tras haber muerto y haber nacido renovada, como un a-muerto, presa de un hambre voraz. Su cuerpo reconfigurado, muchas veces ms rpido y fuerte. Inmune al envejecimiento, capaz de sobrevivir a las peores heridas. E incapaz de soportar la luz del sol. Todos los que formaban el ejrcito de Otoo Seco haban sido escogidos con sumo cuidado por el Brucolaco. La hemotasa se decantaba antes de consumirse, para evitar infecciones involuntarias. Aquellos de los que el Brucolaco beba directamente eran sus servidores de ms confianza, los ms leales, a los que ofreca el honor de poder sufrir la a-muerte (no haban faltado, por supuesto, las traiciones en el pasado. Sus elegidos, ebrios de poder, se haban vuelto contra l. Se haban producido infecciones no autorizadas e intentos de acabar con su a-vida. El Brucolaco los haba aplastado a todos, con tristeza pero sin esfuerzo). Todos sus lugartenientes lo rodeaban ahora, en el gran saln del Uroc. Docenas de ellos, libres de la necesidad de ocultarse, cuyas lenguas serpentinas podan liberarse casi con lujuria y saboreaban el aire con autntico deleite. Hombres y mujeres y jvenes andrginos. Delante de todos, casi al lado del Brucolaco, se encontraba la andrajosa mujer que haba espiado a Fennec en el Pashakan. Cada uno de los vampiros miraba fijamente a su amo y seor con los ojos sobrenaturales muy abiertos. Despus de un silencio muy prolongado, el Brucolaco habl. Su voz era silenciosa. Si quienes se encontraban en la habitacin hubieran sido humanos, no habran podido orlo. Hermanosdijo, todos sabis por qu estamos aqu. Os he revelado a todos hacia dnde nos dirigimos, hacia dnde pretenden llevarnos los Amantes. Nuestra oposicin a sus planes es bien conocida. Pero somos una minora, nadie confa en nosotros, no podramos movilizar a la ciudad. No nos escucharn y tenemos las manos atadas. Sin embargo, puede que las cosas estn cambiando. Los Amantes confan en la inercia y el tiempo para que cuando su propsito se haga evidente, sea demasiado tarde para oponerse. Para entonces, esperan, los habitantes de la ciudad se convertirn en rehenes voluntarios esboz una sonrisa lasciva y lami el aire con su gran lengua. Ahora bien, segn parece, van a empezar a correr rumores. Uno de los nuestros asisti anoche a una fascinante conversacin. Simon Fench sabe adnde nos dirigimos. Asinti en direccin a la mujer de los andrajos. La mueca crobuzoniana de Doul, precisamente ella, ha descubierto lo que est ocurriendo y se lo ha contado al seor Fench... o Fennec, o como quiera que se haga llamar. Sabemos dnde vive, no es as? La mujer asinti. Fennec est pensando en distribuir uno de sus inflamatorios panfletos. Trataramos de intervenir si pudiramos, de ayudarlo, pero es un operador solitario y si descubriera que lo hemos descubierto nos evitara y desaparecera. No queremos arriesgarnos a interferir en sus esfuerzos. Podemos confiar subray el Brucolaco en que pronto sea capaz de hacerlo por s slo y que eso provoque una crisis en Anguilagua. Despus de todo, an no hemos llegado al Ocano Oculto. Pero... pronunci la palabra con frialdad y dureza y sus

lugartenientes lo miraron con toda atencin. Pero debemos hacer algunos preparativos, por si Fench fallara. Hermanos... levant los brazos mientras prosegua con sus guturales susurros. Hermanos, sta es una lucha que no podemos perder. Confiamos en que Fench tenga xito. Pero si no lo hace, debemos estar preparados para poner en marcha otro plan. Tomar esta maldita ciudad por la fuerza si debo hacerlo. Y su ejrcito de a-muertos sise y musit para mostrar su conformidad.

36
Hacia el norte, lenta e inexorablemente arrastrados, mientras los das se convertan en semanas. La ciudad esperaba. Nadie saba lo que iba a ocurrir pero no haba forma de que aquel avance ininterrumpido prosiguiera sin incidentes. La tensin se apoder de Armada. Bellis esperaba or noticias sobre el panfleto de Fench en cualquier momento. Lo imaginaba en las entraas de la ciudad, en las profundidades de algn barco, paciente, reuniendo informacin, controlando a sus informadores. Algunas noches, impelida por una fascinacin morbosa que la asombraba, se diriga a las cubiertas inferiores del Grande Oriente y se acurrucaba bajo las habitaciones de los Amantes. En su jadeante amor sin resuello escuchaba una tensin nueva. "Pronto", oy decir en un siseo a uno de ellos y "Joder, s, pronto", respondi el otro con un gemido. Haba diferencias entre sus pequeos gritos que ahora Bellis poda discernir. La Amante pareca ms intensa, ms resuelta. Era ella la que pareca impaciente, hambrienta de desenlace, era ella la que susurraba pronto ms a menudo, la que estaba ms entregada al proyecto. Su amante estaba entregado a ella. Ronroneaba y murmuraba tras la estela de las palabras de ella. El tiempo se estir. Bellis se senta cada vez ms frustrada por Uther Doul. Con el avance de la ciudad hacia el norte, haban abandonado rpidamente la zona de las tormentas y del calor y haban penetrado en una ms templada, clida y ventosa, que recordaba al verano de Nueva Crobuzon. Cinco das despus de que Bellis y Silas se hubieran encontrado en el Pashakan, se produjo una conmocin en el cielo de Armada, a bordo del dirigible Arrogancia. Mientras Bellis se encontraba con Uther Doul en la cubierta del Grande Oriente, contemplando el Parque Crum, Hedrigall estaba de servicio, trabajando con otros cerca de los grandes cabos que mantenan al Arrogancia amarrado a la popa del barco. Correo! grit y los tripulantes abandonaron rpidamente la zona que rodeaba al nudo. Un pesado saco aterriz con estrpito sobre los sacos que hacan de amortiguador. Los movimientos de Hedrigall mientras abra la saca eran rutinarios y Bellis empez a apartar la mirada. Pero cuando el hombre cacto abri el mensaje que contena, su comportamiento cambi de forma tan violenta que los ojos de la mujer volvieron a l como impulsados por un resorte. Hedrigall corri hacia Uther y ella tan deprisa que por un instante Bellis pens que se dispona a atacarlos. Se puso tensa mientras el cuerpo grande y musculoso del cacto haca resonar con sus zancadas los

tablones de cubierta. Hedrigall les tendi el mensaje con el brazo rgido. Barcos de guerra le dijo a Doul. Acorazados. Una flotilla de Nueva Crobuzon. A treinta y cinco millas martimas y acercndose. Estarn aqu dentro de dos horas. Se detuvo y sus verdes labios se movieron sin pronunciar sonido alguno hasta que finalmente habl con un tono de completa incredulidad. Nos atacan. Al principio, la gente pareca perpleja, incrdula. Grandes masas de hombres y mujeres se reunieron en cada paseo, en cada buque insignia, armados y ataviados con sus armaduras, con aire hosco y confuso. Pero no tiene ningn sentido, Doul, seor arguy una mujer en el Grande Oriente. Estamos a casi seis mil kilmetros de Nueva Crobuzon. Cmo han llegado hasta aqu? Y cmo es que los nauscopistas no han visto nada? Deberan de haberlos avistado ayer. Y, adems, cmo iban a encontrarnos los crobuzonianos...? Doul la interrumpi con una voz lo bastante alta como para hacer que todos cuantos pudieran orlo guardaran silencio. No nos importa el cmo rugi. No nos importa el porqu. Habr tiempo de sobra para eso despus de la matanza. Por ahora slo tenemos tiempo para luchar, como jodidos perros, como tiburones enfebrecidos. O luchamos o la ciudad morir. Sus palabras acallaron toda discusin. La gente apret los dientes y en todas las mentes, la pregunta Cmo lo han hecho? qued registrada y apartada para ms tarde. Los cinco grandes barcos de guerra con que contaba la ciudad viraron en direccin oeste y se alejaron algunos kilmetros para interponerse como un muro curvado entre Armada y la flota que se aproximaba. A su alrededor y entre ellos navegaban los pequeos acorazados de Armada, navos pequeos y robustos pintados de gris metlico, sin ventanas y erizados de caones. A ellos se unieron todos los barcos piratas que se encontraban en los muelles. Sus tripulantes parecan resueltos mientras trataban de no pensar en su valenta suicida: estaban armados y preparados para enfrentarse a barcos mercantes, no a buques de guerra. Pocos de ellos regresaran a sus casas y lo saban. No haba divisiones entre los paseos. Tripulaciones leales a todos los gobernantes se preparaban y se armaban codo con codo. Los vigas del Arrogancia seguan enviando ms mensajes, a medida que los barcos de Nueva Crobuzon se divisaban con mayor claridad. Uther Doul se lo transmita a los Amantes. Deben de estar aqu por su maldita plataforma dijo en voz baja para que slo ellos dos pudieran orlo. Sea como sea, nos superan en potencia de fuego. Tenemos ms barcos pero la mitad de ellos son de madera. Ellos cuentan con siete grandes barcos de guerra y muchos ms exploradores que nosotros. Deben de haber enviado casi la mitad de su flota.

Tanner Sack y los tritones de Soleado; Juan el Bastardo; jaibas; los sumergibles apenas visibles. Las tropas submarinas de Armada esperaban, suspendidas, mientras las grandes cadenas se apartaban lentamente de ellos. Armada continuaba su avance pero la marcha del avanc haba sido frenada para que las tropas pudieran regresar a ella una vez la lucha hubiera terminado. Cerca, un pequeo grupo de jaibas se acurrucaba en una especie de comunin a bordo de una de sus balsas submarinas. Brujas que convocaban sus bestias. Cuando Tanner se haba enfrentado al dinichthys, se haba arrojado al agua sin pensarlo dos veces. No haba tenido tiempo de contemplar su propio miedo, pero ahora pasara casi una hora antes de que los barcos de guerra de su antiguo hogar llegaran para destruir al nuevo. El propsito y la inteligencia que dirigan sus hlices resultaban mucho ms aterradoras que la malicia imbcil de los ojos del ictihueso. Los minutos pasaban muy despacio. Tanner pens en Shekel, en casa, donde l le haba ordenado que se quedara. Esperando con Angevine: los dos armados, sin duda, por los alguaciles que haban quedado en la ciudad. Pero si no tiene ni diecisis aos, pens Tanner con desesperacin. Deseaba estar con ellos, con Shekel y su mujer. Apret con fuerza su enorme arpn y pens en la lucha que se avecinaba y el miedo hizo que se meara sin darse cuenta. La orina le calent el cuerpo un instante y luego se disip con la corriente. Por todas partes, por toda Armada y a bordo de los barcos mviles que se aprestaban a su defensa, haba armas. Se abrieron las armeras y arsenales de la ciudad y una tecnologa militar fruto de miles de aos y centenares de culturas se sac a las cubiertas y se limpi. Caones, arpones y mosquetes; espadas y ballestas y arcos largos y arcos huecos; y armas ms esotricas: cajas-aguja, baan, yarricornos. Por toda la ciudad, dirigibles de todas dimensiones se remontaban lentamente por encima de los tejados y aparejos, como secciones de la arquitectura liberadas de repente. Sobre el horizonte, al oeste, empezaba a verse el humo de los motores crobuzonianos. Una enorme multitud de oficiales y capitanes se haba reunido en la cubierta del Grande Oriente junto con los gobernantes de todos los paseos para recibir rdenes de un soldado, Uther Doul. Bellis se encontraba cerca, inmvil, ignorada por todos, y escuchaba. Sus caoneros nos superan en nmero dijo Doul con voz seca, pero mirad a vuestro alrededor seal el enjambre de vapores y remolcadores que hasta haca muy poco haban sido el motor de Armada y ahora la rodeaban, libres pero carentes de propsito. Decidle a sus tripulaciones que, por los dioses, los conviertan en caoneros. Hemos enviado un mensaje al Brucolaco y sus hombres: sern informados en cuanto despierten. Mandad algunos barcos o aerstatos rpidos a Otoo Seco para esperarlos. No conocemos la fuerza con que cuentan los crobuzonianos bajo el agua continu. Submarinistas, tendris que decidir cundo atacar. Pero carecen de

aeronaves. sta es nuestra nica ventaja. Seal al Tridente, que se balanceaba sobre la popa del Grande Oriente. Lo estaban cargando de plvora y bombas. Enviadlos primero y deprisa. No los reservis. Y, escuchadme: concentraos en los barcos de guerra grandes. Los acorazados de bolsillo y los exploradores nos causarn dao pero podemos soportar su potencia de fuego. Esos grandes... podran hundir la ciudad. Una oleada de horror recorri la cubierta. Llevan la reserva de combustible: la flota de Nueva Crobuzon depende de ellos para regresar a casa. Con un estremecimiento sbito, Bellis se dio cuenta de lo que estaba ocurriendo. Su mente resbal como un engranaje roto, dej de or el resto de las instrucciones de Doul y regres una vez tras otra al mismo patrn de pensamiento. Un barco de casa, un barco de casa... Con sbita y desesperada ansiedad, se volvi hacia la distante sombra de humo que se divisaba al oeste. Cmo llego hasta ellos?, pens, incrdula, exultante y mareada. Los barcos de Nueva Crobuzon llegaron por fin lo bastante cerca como para ser vistos. Una lnea de metal negro seguida por un rastro de humo. Estn izando banderas dijo Hedrigall desde lo alto de la superestructura situada a popa del Grande Oriente. Estaba mirando por el enorme telescopio fijo del buque. Nos envan un mensaje mientras se acercan. Mirad: el nombre de su buque insignia y... titube, quieren parlamentar? Doul se haba vestido para la guerra. Su armadura gris estaba tachonada de cinchas y pistolas de chispa: en los muslos, los hombros, sobre el pecho. Por todo su cuerpo, sobresalan las empuaduras de largos cuchillos de sus vainas. Tena el mismo aspecto, se percat Bellis, que la primera vez que lo haba visto, a bordo del Terpscore. No le preocupaba, ya no senta ningn inters por l. Apart la vista y volvi los ojos, en una agona de excitacin, hacia los barcos de Nueva Crobuzon. Doul cogi el telescopio. "Capitn Princip Cecasan del BNC Caminante de la Maana"ley lentamente y sacudi la cabeza mientras observaba las banderas. "Solicitando parlamentar sobre rehn de Nueva Crobuzon". Durante un instante de perplejidad, Bellis pens que se referan a ella. Pero, al mismo tiempo que su rostro se contraa en un espasmo de jbilo y asombro, comprendi lo absurdo que sera aquello (y en el interior de su mente algo esperaba para informarla de otra explicacin). Se volvi y contempl los rostros de Uther Doul, Hedrigall, los Amantes y todos los capitanes all reunidos. Se estremeci al verlos. Ni uno solo de ellos haba reaccionado frente a la oferta de tregua del Caminante de la Maana con otra cosa que no fuera un duro desdn. Enfrentado a aquella emocin colectiva, aquel antagonismo absoluto, a la certeza de quienes se encontraban a su lado de que Nueva Crobuzon era una potencia de la que haba que desconfiar, a la que haba que combatir y destruir, su alegra se desvaneci. Record todo lo que haba ledo sobre las Guerras Pirata y el ataque de Nueva Crobuzon contra Suroc. Record, de repente, sus conversaciones con Johannes y con Tanner Sack. Record el enfado de ste ante la idea de ser encontrado por

barcos crobuzonianos. Bellis record su propia huida de Nueva Crobuzon. Cruc el mar porque tema por mi vida, pens. Porque vea a la milicia all donde miraba. Porque tema a los agentes del gobierno. Agentes como los marineros de esos barcos. No slo los piratas, los rivales martimos de Nueva Crobuzon, o los Rehechos que tenan buenas razones para temer a los barcos que se aproximaban. Bellis lo comprendi mientras toda su certeza la abandonada. Tambin ella deba estar asustada. Vienen lo bastante armados como para reducir una ciudad a cenizas dijo Doul a los capitanes reunidos y nos dicen que quieren hacer un trato? Nadie en aquella cubierta necesitaba ser convencido. Todos escucharon en silencio. Nos destruirn si les damos la menor oportunidad. Y han podido dar con nosotros, los dioses saben cmo, desde la otra punta del mundo. Si no acabamos con ellos ahora, podrn regresar una vez tras otra sacudi la cabeza y pronunci una ltima frase, a la que respondi la muchedumbre con ms tensin que entusiasmo. Enviadlos al fondo del mar. Los comandantes se haban ido, conducidos a sus barcos por aerotaxis. Los gobernantes que combatiran haban sido llevados a sus barcos o dirigibles. Los que eran demasiado dbiles o cobardes haban regresado a los buques insignias de sus respectivos paseos. Slo Doul, Bellis y los Amantes permanecan en la plataforma elevada... y a Bellis la ignoraron. Los Amantes lucharan desde lugares diferentes: l desde el acorazado Puerto Cho, ella desde la aeronave Nanter. Se estaban despidiendo. Se besaron profundamente y murmuraron los sonidos extticos que Bellis haba espiado en tantas ocasiones. Cuchicheaban, se decan que pronto volveran a estar juntos y Bellis se dio cuenta de que no haba nada conmovedor, nada trgico en su separacin. No se besaban como si aquella fuera a ser la ltima vez, sino vorazmente, con lascivia, deseosos de ms. No sentan miedo ni parecan sentir pesar: parecan ansiosos por separarse para poder volver a reunirse de nuevo. Los observ con la repugnada fascinacin que siempre le inspiraban. Sus cicatrices se retorcan como pequeas serpientes mientras sus rostros se movan el uno junto al otro. Los barcos de Nueva Crobuzon se encontraban a menos de quince kilmetros de distancia. Algunos de ellos lograrn pasar, Uther dijo la Amante mientras se volva hacia Doul. Podemos permitirnos la prdida de barcos, aeronaves, sumergibles, ciudadanos... Lo que no podemos permitirnos perder es la ciudad y te necesitamos aqu para protegerla. Como nuestra... ltima lnea de defensa. Y, Doul dijo por fin, tampoco podemos permitirnos perderte a ti. Te necesitamos, Doul. T sabes lo que debe hacerse. Cuando lleguemos a la Cicatriz. Bellis no saba si la amante haba hablado tan abiertamente porque haba olvidado que se encontraba presente o porque ya no le importaba.

El ltimo dirigible haba partido para llevar a los Amantes a sus puestos. Haban tirado de las riendas del avanc y la ciudad haba frenado. Doul y Bellis se haban quedado solos. Por debajo de ellos, en la amplia cubierta del Grande Oriente, los hombres y las mujeres se armaban. Doul no mir a Bellis ni le habl. Su vista estaba fija ms all de la Sorghum. Menos de ocho kilmetros separaban ahora a la marina armadana de la punta de flecha de acorazados de morro chato enviados por Nueva Crobuzon. La distancia se estaba reduciendo. Por fin, Doul se volvi hacia ella. Tena las mandbulas muy tensas y los ojos un poco ms abiertos de lo normal. Le tendi una pistola. Ella esperaba que le dijera que se marchara abajo o se quitara de en medio pero no lo hizo. Permanecieron juntos, observando cmo se iban aproximando los acorazados. El hombre besa su estatua y pasea invisible tras Bellis y Uther Doul. Su corazn est latiendo muy deprisa. Est preparado, lleva todo cuanto posee en los bolsillos y las manos. Siente cierta decepcin pero ninguna sorpresa por la negativa de Armada a parlamentar. De este modo ser ms lento... aunque quiz, supone, al final no menos sangriento. Tan cerca, tan cerca. Casi puede llegar de una zancada a la cubierta del Caminante de la Maana. Pero an no. An debe acercarse unos pocos kilmetros ms. Enviarn un bote a buscarme, piensa y se prepara para recibirlos. Les dije dnde estara. Uther Doul est hablando ahora con Bellis y seala la frentica muchedumbre que se apia all abajo. Se est despidiendo de ella, abandona el tejadillo y baja para reunirse con sus tropas y ella lo observa mientras sopesa el arma, no aparta los ojos de Doul mientras ste desciende. El hombre sabe que los que estn llegando, sus compatriotas, no tendrn dificultades para encontrarlo. Sus descripciones fueron muy claras. El Grande Oriente es inconfundible. Separadas por cinco kilmetros de mar, las dos flotas se encontraban cara a cara. Los armadanos, una masa mestiza de embarcaciones de todos los diseos y colores imaginables, velas y humo que se ensortijaba sobre incontables cubiertas. Frente a ellos, el Caminante de la Maana y sus colosales hermanos, en formacin, de gris y madera oscura, erizados de caones de gran calibre. Un enjambre de dirigibles se aproximaba a los navos crobuzonianos: guerreros y exploradores y aerotaxis cargados hasta los topes con rifles y barriles de plvora negra. El aire estaba en calma y avanzaban deprisa. Al frente de la variopinta fuerza area vena el Tridente, rodeado por naves ms pequeas y aeronautas en arneses individuales que se mecan bajo sus pequeos globos. Los capitanes armadanos saban que su artillera era inferior. Sus navos estaban a

ms de tres kilmetros del enemigo cuando los barcos de Nueva Crobuzon abrieron fuego. Hubo un estallido de calor y ruido sobre el mar. Una sucesin de explosiones seguida por oleadas de aire hirviente que avanzaban frente al Caminante de la Maana, como una escolta de motociclistas. Los barcos armadanos estaban preparados para abrir fuego pero permanecieron mudos. Sus tripulaciones no podan hacer otra cosa que tratar de avanzar lo ms deprisa en medio de la carnicera, esperar a que sus enemigos estuvieran al alcance de sus caones. Tendran que atravesar ms de mil metros de fuego antes de poder responder y se precipitaron con sombro valor a la desequilibrada batalla. El tiempo cambi. El metal se encuentra con el metal y la plvora negra se enciende y el combustible arde y la carne estalla y se quema. Bajo el agua, Tanner se balancea violentamente, aturdido por las ondas de presin. Sufre una hemorragia, est sangrando por las agallas. Sobre l, los barcos armadanos son sombras en el agua iluminada. Sus formaciones se estn deshaciendo en el caos. Algunos de ellos se arremolinan en confusin y (Jabber) se estn partiendo (Jabber nos ayude), se parten en dos o tres pedazos y empiezan a acercarse, ms grandes conforme descienden hacia l con la lentitud de una nevada, tan lentos que lo est imaginando pero entonces a su alrededor los tritones se dispersan y (esputos divinos) caen pedazos de metal como cometas con una estela de grasa, aceite, mugre, metralla y sangre. La lluvia de barcos despedazados pasa aullando a su lado escupiendo burbujas y cuerpos y desaparece en la oscuridad. Desde las aeronaves, la carnicera parece distante y muda: pequeos estallidos distantes y contenidos y los resplandores envueltos en negro de los incendios de petrleo y los barcos que estn all y de pronto no lo estn. La flota armadana contina su avance como una jaura de perros ciegos y estpidos en medio de aquella matanza inmisericorde, cada vez ms menguada, hasta que al fin los barcos de Nueva Crobuzon estn al alcance de sus caones. Contemplada desde decenas de metros de altura, la guerra es como un diorama. Se dira una reconstruccin. No parece real. Los gritos no pueden orse sobre las explosiones. La sangre se derrama a mares por los costados de las naves armadanas. El metal estalla y se desgarra y los barcos son serrados de repente y arrastran a la muerte a s