You are on page 1of 9

Objeto de estudio de la microbiología Como ya se mencionó anteriormente, los microorganismos son el objeto de estudio de la microbiología.

Pero los microorganismos no pueden definirse solamente como ³organismos microscópicos´. Los microorganismos son células vivas(a excepción de los virus, no celulares), y en el mundo microscópico estas células pueden ser muy simples, como en el caso de las bacterias, o bastante complejas como es el caso de los protozoarios unicelulares. La diversidad metabólica que presentan también les permite jugar papeles muy variados en el medio en que se desarrollan. En un mundo tan diverso como éste, su estudio tuvo que divirse en varias áreas para abarcar con propiedad cada aspecto de interés. Así podemos reconocer dos áreas de trabajo de la microbiología: 1. Microbiología básica. La cual estudia la naturaleza y propiedades de los microorganismos: morfología, fisiología, bioquímica, genética, ecología y taxonomía. En esta área ha surgido conocimiento que no sólo permite entender a los microorganismos, sino también a los seres vivos en general. 2. Microbiología aplicada. En esta área se utilizan los conocimientos generados por la microbiología básica para resolver problemas y obtener beneficios en los diferentes campos de la actividad humana. Dentro de la microbiología aplicada tenemos cuatro ramas:
y Microbiología sanitaria. Enfocada a atender los problemas de salud humana y de

animales estrechamente relacionados con la actividad del hombre que estén siendo causados por microorganismos; así como el papel benéfico de algunos de ellos en la salud. Actualmente es la rama más avanzada de la microbiología y en la que se han alcanzado una gran cantidad de logros. La vacunación y los antibióticos son ejemplos de los resultados del estudio de la microbiología sanitario (también llamada clínica).
y Microbiología de los alimentos. Su fin es determinar el papel de los

microorganismos en el deterioro de los alimentos y en las intoxicaciones alimentarias. Sin embargo una parte muy importante de esta rama de la microbiología se centra en el uso de microorganimos para la producción de alimentos, principalemente mediante procesos fermentativos como es el caso del pan, bebidas alcohólicas, queso y yogurt.
y Microbiología ambiental. Estudia las relaciones de las distintas poblaciones de

microorganismos que conviven en los distintos hábitats de un ecosistema. También estudia el papel de los microorganismos en los ciclos bioquímicos de la

La Microbiología se puede definir. el origen tardío de la Microbiología con relación a otras ciencias biológicas. y con un desarrollo paralelo al de la Química. durante mucho tiempo. representan las conquistas definitivas que dan carta de naturaleza a la joven Microbiología en el cambio de siglo. y Microbiología Industrial y Biotecnología. una corriente. el definitivo abandono de la idea de la generación espontánea. inexistente hasta entonces. Sin embargo. cultivos puros. La resolución de estas polémicas dependió del desarrollo de una serie de estrategias experimentales fiables (esterilización. o la producción de insulina humana por una bacteria. El asentamiento de la Microbiología como ciencia está estrechamente ligado a una serie de controversias seculares (con sus numerosas filtraciones de la filosofía e incluso de la religión de la época). Con la invención del microscopio en el siglo XVII comienza el lento despegue de una nueva rama del conocimiento. que se prolongaron hasta finales del siglo XIX. Emplea los microorganismos para generar sustancias de interés industrial: antibióticos. Tras la Edad de Oro de la Bacteriología. y el triunfo de la teoría germinal de la enfermedad. Esto hace que el objeto de esta disciplina venga determinado por la metodología apropiada para poner en evidencia. inaugurada por las grandes figuras de Pasteur y Koch. estrechamente imbricada con la Medicina. y poder estudiar.). dedicada a los estudios básicos centrados con . como la ciencia que trata de los seres vivos muy pequeños. El reconocimiento del origen microbiano de las fermentaciones. la Microbiología quedó durante cierto tiempo como una disciplina descriptiva y aplicada. enzimas. Durante los siguientes 150 años su progreso se limitó casi a una mera descripción de tipos morfológicos microbianos. en principio minoritaria. de los instrumentos y técnicas pertinentes. perfeccionamiento de las técnicas microscópicas. El ejemplo más antiguo es la producción de penicilina por un hongo del género Penicillium. hay que atribuirlos a la carencia. concretamente de aquellos cuyo tamaño se encuentra por debajo del poder resolutivo del ojo humano. y el reconocimiento de las múltiples actividades desplegadas por los microorganismos.materia y su potencial uso en procesos de biorremediación de medios contaminados (suelos. hormonas. y a los primeros intentos taxonómicos. etc. que a su vez dieron nacimiento a un cuerpo coherente de conocimientos que constitituyó el núcleo aglutinador de la ciencia microbiológica. que buscaron su encuadramiento en el marco de los ³sistemas naturales´ de los Reinos Animal y Vegetal. etc. a los microorganismos. vitaminas. cuerpos de agua. sobre la base de su etimología. que le aportaría varios avances metodológicos fundamentales. etc. Precisamente.).

desentrañamiento y aprovechamiento de los mecanismos de defensa del hospedador) condujeron a la creación de ciencias subsidiarias (Virología. la sencilla definición con la que se abrió este apartado.ciertas bacterias del suelo poseedoras de capacidades metabólicas especiales. es decir. Inmunología) que finalmente adquirieron su mayoría de edad y una acentuada autonomía. que se plasma en el nacimiento de la Biología Molecular. Realizaremos un recorrido por el desarrollo de la Microbiología a lo largo de su historia. la vertiente aplicada que estuvo en la base de la creación de la Microbiología. vacunación. base del espectacular auge de la Biología desde mediados del siglo XX. antibioterapia) hasta el aprovechamiento económico racional de los múltiples procesos en los que se hallan implicados los microorganismos (biotecnologías). los cuales son todos aquellos organismos que por su tamaño escapan a la percepción del ojo humano. enriquecida por continuos aportes de la investigación básica. desglosado como objeto material y formal. que llegó a su momento decisivo cuando se comprobó la unidad química de todo el mundo vivo. Así pues. quimioterapia.1. De esta forma.1 Concepto y su implicacion La microbiología es la rama de la biología que estudia a los microorganismos. son organismos microscópicos. 1. . el ³programa´ inicial de la Microbiología (búsqueda de agentes infectivos. y se demostró. incluyendo el descubrimiento de las que afectan a la nutrición de las plantas. y hoy muestra una impresionante ³hoja de servicios´ y una no menos prometedora perspectiva de expansión a múltiples campos de la actividad humana. desde el control de enfermedades infecciosas (higiene. logró hacer ver la ubicuidad ecológica y la extrema diversidad fisiológica de los microorganismos. que nos permitirá una visión concreta de algunos de sus característicos modos de abordar su objeto de estudio. escondía todo un cúmulo de contenidos y objetos de indagación. Por otro lado. la Genética y la Bioquímica. Con ello se asiste a un íntimo y fértil intercambio entre la Microbiología. Por último. finalmente. se establecía una cabeza de puente entre la Microbiología y otras ciencias biológicas. con material y técnicas microbiológicas que la molécula de la herencia era el ADN. En las próximas páginas ampliaremos y concretaremos el concepto al que hemos hecho rápida referencia. todos emanados de una peculiar manera de aproximarse a la porción de realidad que la Microbiología tiene encomendada. estaremos en disposición de definir este último. mantuvo su vigencia.

gracias a lo cual se han obtenido importantes avances en esta área y otras afines. deriva de 3 palabras griegas: mikros (pequeño). Se ocupa de cómo el conocimiento de los microorganismos puede ayudar a comprender mejor la biología de los seres superiores. la microbiología posee un amplio campo de estudio. hongos (levaduras y hongos filamentosos). También nos ha permitido hacer más eficientes procesos como las fermentaciones. Trata a los microorganismos celulares capaces de vivir de manera libre (bacterias. Gracias a este conocimiento es posible entender mejor procesos naturales como la degradación de la materia orgánica y su reintegración al medio. La Microbiología. protozoarios y hongos) así como a los virus. Para mucha gente la palabra microorganismo le trae a la mente un grupo de pequeñas criaturas que no se encuadran en ninguna de las categorías de la pregunta clásica: ¿ es animal. la mayoría de los . 4. algunos microorganismos (principalmente hongos y bacterias) han sido utilizados como modelos en biología molecular. Investiga la diversidad microbiana y su evolución. El conocimiento de los microorganismos a permitido al ser humano conocer mejor a su medio ambiente y a sí mismo. 3. Normalmente tendemos a asociar estos pequeños organismos con infecciones. virus. protozoos y algas microscópicas. En este grupo se incluyen las bacterias. Finalmente. en algunos casos. Estudia la interacción de los microorganismos con el medio ambiente y la sociedad humana. el estudio de los organismos microscópicos. bios (vida) y logos (ciencia) que conjuntamente significan el estudio de la vida microscópica. enfermedades como el SIDA. su entendimiento ha permitido curarlas. que son microorgansmos no celulares. Sin embargo. 5. erradicarlas. los cuales son llevados a cabo por microorganismos. Como podemos apreciar. Estudia células vivas y cómo funcionan 2. Otro de los aspectos importantes de la microbiología es su impacto en la salud humana: un gran cantidad de enfermedades tienen su origen en infecciones microbianas. vegetal o mineral ? Los microorganismos son diminutos seres vivos que individualmente son demasiado pequeños como para verlos a simple vista.Entre los principales aspectos que de esta ciencia se pueden mencionar (Madigan et al 2001) son: 1. o deterioro de alimentos. prevenirlas y .

Actualmente sabemos que los microorganismos se encuentran en todas partes. En 1949. llamada ingeniería genética. A través de esta técnica. un polaco que trabajaba en Inglaterra para Winston Churchill. Sin embargo. La industria alimentaria también usa microorganismos en la producción de vinagre. hormona de crecimiento humana e interferón. utilizó su influencia para que el gobierno británico ayudara a establecer el estado judío en Palestina. Después de la guerra. la producción de acetona era esencial en el proceso de fabricación de las municiones. los hombres y algunos animales dependen de las bacterias que habitan en sus intestinos para realizar la digestión y síntesis de algunas vitaminas como son la K y algunas del complejo B. alcohol y muchos medicamentos. agua y aire.microorganismos contribuyen de una forma crucial en el bienestar de la Tierra ayudando a mantener el equilibrio de los organismos vivos y productos químicos en nuestro medio ambiente: Los microorganismos de agua dulce y salada son la base de la cadena alimentaria en océanos. mantequilla. Miles de personas morían en las epidemias cuyas causas no se conocían. por lo que el descubrimiento de Weizmann jugó un papel determinante en el desarrollo de la guerra. enzimas. las bacterias y otros microorganismos ahora pueden ser manipulados para producir sustancias que ellos normalmente no sintetizan. Además. El deterioro de los alimentos no se podía controlar siempre y muchas familias enteras morían debido a que no existían vacunas y antibióticos disponibles para combatir las infecciones. que es unproceso que genera nutrientes y oxígeno a partir de luz solar y CO2 siendo un proceso crítico para el mantenimiento de la vida sobre la Tierra. Importancia de la microbiología . los microorganismos del suelo destruyen los productos de desecho e incorporan el gas nitrógeno del aire en compuestos orgánicos. las bacterias pueden producir importantes sustancias terapéuticas como insulina. aceitunas. así como reciclan los productos químicos en el suelo. Los microorganismos también tienen aplicaciones industriales ya que se utilizan en la síntesis de productos químicos como son acetona. Weizmann fue elegido el primer presidente de Israel. rehusó todos los honores que le propuso el gobierno británico. El proceso de producción de acetona y butanol por bacterias fue descubierto en 1914 por Chaim Weizmann. Cuando estalló la primera guerra mundial en agosto de ese año. lagos y ríos. pero hace poco. queso. los microorganismos eran desconocidos para los científicos. ácidos orgánicos. ciertas bacterias y algas juegan un papel importante en la fotosíntesis. yogurt y pan. antes de la invención del microscopio. bebidas alcohólicas.

cerveza. Son también fuente de nutrientes en la base de todas las cadenas alimentarias y redes ecológicas. la peste había matado a 1/3 de la población (aproximadamente. vitaminas. antibióticos. Se calcula que sólo hemos descrito menos del 10% de los microorganismos existentes. solo cuatro años después. sobre todo a los que afectan a la humanidad . Los microorganismos son componentes indispensables de nuestro ecosistema. que tienen lugar en los sistemas terrestres y acuáticos. En 1351. En 1347 la peste o muerte negra arraso Europa con una fuerza brutal. en la actualidad. antibióticos. La ingeniería genética empezó con los microorganismos. De hecho. pan. por lo que los biólogos tienen una gran tarea por delante para estudiar esta parte de la biodiversidad Las actividades metabólicas microbianas son excepcionalmente variadas. los microbiólogos y otros científicos continúan luchando contra enfermedades como el SIDA y la malaria. La biolología básica tiene aquí un gran campo de estudio Aspectos beneficiosos: Todas las culturas desarrollaron de modo empírico multitud de bebibas y alimentos derivados de fermentaciones microbianas: vino. verduras fermentadas. etc. La Microbiología es una ciencia biológica extraordinariamente relevante para la humanidad. dado que los microorganismos están presentes en todos los hábitats y ecosistemas de la Tierra y sus actividades presentan una gran incidencia en numerosos ámbitos de interés: Los microorganismos han sido los primeros en aparecer en la evolución. ácidos orgánicos. Los microorganismos también han ocasionad daños a los seres humanos y alterado la sociedad en toda su historia. siendo algunas de ellas exclusivas del mundo procariótico. vacunas. Son necesarios para la elaboración de pan. y constituyen seguramente la mayor parte de la biomasa de nuestro planeta. Gracias a ellos se desarrollan los ciclos del carbono.La sociedad humana se beneficia de los microorganismos de muchas formas. queso. Algunos historiadores piensan que este desastre cambio la cultura Europea y preparo el camino del Renacimiento . 25 millones de personas). como la caída del Imperio Romano y la conquista del Nuevo Mundo. la Microbiología dedica una especial atención a los microorganismos patógenos. polímeros. etc Producción de multitud de productos industriales: alcoholes. oxigeno. Las enfermedades microbianas han desempeñado sin duda alguna un papel fundamental en acontecimientos históricos. la biotecnología moderna se fundamenta en fundamentos microbiológicos. enzimas. cerveza. que siguen desempeñando un papel fundamental en la nueva generación de medicamentos recombinantes y de terapias novedosas En su aspecto perjudicial. enzimas y otros productos importantes. nitrógeno y azufre.

que afectan a alimentos. la fotosíntesis solamente sería aerobia y oxigénica y los seres vivos más longevos no superarían (como las secuoyas) los mil años de edad. etc. . Protista. pero a su vez los descubridores importaron la sífilis a Europa Aparte de todas estas actividades de los microorganismos sobre los humanos. etc. cerveza. que les permite una gran capacidad de dispersión. salinidad o pH extremas. Sin el conocimiento de los microorganismos la biología sería mucho más limitada. La primera descripción de los organismos como plantas o animales era claramente demasiado simple. representando otras tantas áreas de atención para la Microbiología Ubicuidad de la microbiología Los microorganismos se encuentran en los más diversos ambientes y materiales cumpliendo funciones beneficiosas o perjudiciales. no sabríamos que hay vida en condiciones de temperatura. y su plasticidad genética (o gran capacidad de transferencia horizontal de genes).Desde la época del descubrimiento de América. este grupo de organismos "invisibles" representan un vasto terreno inexplorado de conocimiento y diversidad biológicas. La desaparición de buena parte de la población indígena se debió en buena parte a no tener defensas frente a la viruela europea.. que les permite recombinar y recolectar los caracteres positivos y persistir durante largo tiempo adaptándose a condiciones ambientales cambiantes. degradación)-³dependencia´ (utilización de microorganismos para fabricar productos. las exploraciones han conllevado el intenso trasiego de agentes patógenos de un lugar a otro. Afortunadamente el organismo cuenta con un sistema de inmunidad formado por un ejercito de células que se encargan de eliminar a todo intruso que penetre nuestro organismo. instalaciones industriales. que les permite tolerar y adaptarse rápidamente a condiciones ambientales desfavorables. un laboratorio o incluso en la cocina de nuestra casa. enzimas. Fugi. hay que tener en cuenta que existen gérmenes que afectan a animales. así que permanentemente estamos expuestos a un contagio. La inmunidad puede inducirse mediante las vacunas.) entre los humanos y los microorganismos. su variabilidad y flexibilidad metabólica. y durante muchos años los biólogos clasificaron los organismos en cinco reinos distribuidos por todas partes del mundo: Monera. antibióticos. Importancia para el hombre Diversos tipos de microorganismos son causantes de enfermedades de plantas y animales y al igual que nosotros. Animalia y Planta. Independientemente de la constante relación ³rechazo´ (enfermedad. Esa ubicuidad de los microorganismos es algo que debemos tener en mente para tomar las precauciones pertinentes e impedir que éstos vayan a interferir en el trabajo que estemos realizando sea en una farmacia. Los microorganismos abundan casi en cualquier lugar. La ubicuidad de los microorganismos se basa en tres características principales: su tamaño pequeño. y los microbiólogos se encargan del estudio de los tres primeros reinos virus y hongos. plantas. queso.

por ejemplo. Hoy en día. ligeramente diferentes de aquellos obtenidos de forma natural. En la industria Farmacéutica Otro suceso importante en el desarrollo de la microbiología fue la producción de penicilina a partir del hongo Penicillium. a su vez. En la industria Existen una serie de características que comparten todos los microorganismos y que suponen ciertas ventajas para su uso en la industria. al tiempo que se utilizaban otros microorganismos para obtener una gran variedad de antibióticos. En los alimentos En contra de la idea de que todos los microorganismos son dañinos. Así. la tasa de producción de proteína en las levaduras es varios órdenes de magnitud superior que en la planta de soja. Esto facilita el rápido transporte de nutrientes al interior de la célula y permite. poco después se consiguió producir penicilina en grandes cantidades. la biotecnología es la principal herramienta para la obtención de nuevos antibióticos que sean activos frente a las bacterias patógenas resistentes a una gran gama de antibióticos. los yogures y los quesos son ejemplos de alimentos a los que se añaden éstos para. una elevada tasa metabólica. mediante ingeniería genética. es decir. refrigerados o fritos. ya que está producida por bacterias en las que se ha introducido. u obtener la cubierta blanca característica del queso Brie o el color azul del queso Roquefort. es 10 veces más alta que en el ganado. en el que los productos pueden no haber sufrido ninguna alteración o estar enlatados.Los microorganismos también pueden afectarnos en el aspecto económico ya que le producen enfermedades a los animales y a las plantas dañando las cosechas y las clases de ganados y otros animales domésticos que sirven como fuente de alimento y que son nuestra principal fuente de comercio no sólo en Colombia sino en todo el mundo. También resulta de gran utilidad la aplicación de la ingeniería genética en microorganismos para sintetizar antibióticos sintéticos. la más fundamental. es un claro ejemplo de esta metodología. desarrollado por Howard Florey y sus colaboradores durante la II Guerra Mundial. Conjuntamente han llegado a "programar" bacterias con objeto de obtener distintos tipos de drogas que. Esta velocidad de biosíntesis microbiana extremadamente alta permite que algunos microorganismos se reproduzcan en tan solo 20 minutos (Escherichia coli). por consiguiente. La insulina humana. agriar la leche y producir yogur. De un tamaño más o menos similar es el sector de frutas y verduras. necesaria para el tratamiento de la diabetes. Aunque inicialmente fue un proceso a pequeña escala. de otra forma. estos microorganismos no podrían fabricar. que. el pequeño tamaño de la célula microbiana y su correspondiente alta relación de superficie a volumen. congelados. el gen que codifica la síntesis de . como la estreptomicina.

y que de otro modo no podrían alcanzar una estatura normal. la hormona del crecimiento humano. PH y textura y textura del suelo que inhiben el crecimiento de los microorganismos . agentes causantes de la enfermedad de Creutzfeldt-Jakob. Actualmente se utilizan también como control biológico. En las granjas los cultivadores reconocen el papel que desempeñan los microorganismos del suelo como formadores de humus y fijadores de nitrógeno. en las granjas muy tecnificadas la búsqueda de una mayor producción lleva a los cultivadores a cambiar tanto las condiciones de humedad. ya que se evita el riesgo de contaminación con priones. En la agricultura En este campo de la actividad humana encontramos algunos causantes de enfermedades de los cultivos y los animales. A diferencia de las hormonas producidas por cerdos y vacas. Igualmente. también presenta ventajas frente a la obtención de la hormona a partir de cadáveres. como en el caso anterior. Este sistema. Sin embargo. utilizada para el tratamiento de niños con deficiencias en su producción. también se obtiene a partir de bacterias en las que se ha insertado una copia del gen humano. esta hormona es idéntica a la secretada por el páncreas humano. las bacterias y los hongos que contribuyen a la fertilidad de los suelos.esta hormona.