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Aunque son la gran promesa para resolver en el futuro la
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Biocombustibles de segunda generación

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demanda mundial de combustibles, todavía queda un largo camino por recorrer. Por Gerardo Sifuentes

esulta curioso que a mucha gente la palabra ‘biocombustible’ le parezca moderna, porque en realidad los productos a que alude se han utilizado desde hace siglos. La madera es el mejor ejemplo; desde tiempos prehistóricos ha sido empleada para calentar hogares y cocinar, y a la fecha buena parte de la población mundial aún la usa. Toda la materia orgánica o biomasa que proviene de árboles, plantas y desechos de animales, de la agricultura, aserraderos e incluso residuos humanos que sean susceptibles de transformarse en energía, son considerados como tal. Pero lo más sorprendente es saber que los primeros motores de combustión interna funcionaron a base de estos productos. La máquina del alemán Rudolf Diesel trabajaba con aceite de cacahuate, y el automóvil Ford modelo T era impulsado por

un motor a base de aceite de cáñamo. Fue el auge del petróleo, con su bajo costo y eficiencia, el que los desplazó sin remedio, y con ello inició una creciente dependencia hacia las grandes compañías procesadoras que no se vio modificada mucho, salvo por los periodos de racionamiento en los países involucrados en la Segunda Guerra Mundial –cuando por primera vez se intentó con éxito añadir etanol al diesel para rebajarlo–. Sin embargo, el sueño de la bonanza –reservas petroleras inagotables y bajos precios– no duró mucho tiempo: en la década de 1970 el embargo de los países exportadores de petróleo a Estados Unidos, Europa y Japón demostró la urgencia de encontrar un sustituto eficaz, por lo que universidades e institutos de investigación de todo el mundo se dieron a la tarea, y fue entonces que a la palabra biocombustible se le asoció con los líquidos que podían sustituir a los combustibles fósiles.
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Al respecto. considera. sea económica o energética. Lo que sí detecto es una preocupación generalizada por la emisiones de dióxido de carbono. . Actualmente la Secretaría de Agricultura ha promovido la investigación y desarrollo en el tema. en Europa sólo se emplearon 2 millones de toneladas de etanol –bioalcohol–. pero al preguntar a las autoridades dirán que su propósito es la disminución de gases de efecto invernadero. sin embargo dicho programa aún no ha empezado formalmente. Cuestión de enfoques “Mientras que para Brasil la producción de biocombustibles es un factor de crecimiento y desarrollo económico. mientras que la UE produce 60% del biodiesel. y las importaciones de combustible crecen. “México es importador de las materias primas que constituyen estos biocombustibles. Brasil lleva la batuta en materia de biocombustibles. an International Perspective. reconociendo que somos un país importador de aceites vegetales y almidones. el desarrollo rural y como un componente más del sector energético en virtud de que la producción de petróleo en el futuro pueda disminuir. Los países que ya lo están haciendo tienen una razón clara. y nuestro país no tiene la capacidad para producirlos. mientras que el resto son secundarias. en octubre pasado arrancó la primera planta productora y de investigación de biodiesel en Puerto Chiapas. así como fomentar el desarrollo de la agricultura y sus trabajadores. por lo que habría que traer el etanol desde Brasil. Aunque un país líder en el ramo como Brasil ha conseguido reducir de manera significativa los del etanol. el volumen producido no consigue satisfacer la demanda. en una planta de bioetanol. Sergio Gabrielli. El académico Quintero Ramírez destaca que los niveles de producción petrolera en el país han disminuido. China por su parte producirá este año alrededor de 2. en comparación con los más de 310 millones de toneladas de combustibles fósiles. el presidente saliente Luiz Lula da Silva junto al presidente de Petrobras. por lo que es importante dar un gran impulso a las energías alternativas. para Estados Unidos. mejorar el rendimiento de los vehículos de transporte. nuestra azúcar es muy cara con respecto al nivel internacional.energía Fuera fósiles Hoy es una industria que apenas comienza. así que tampoco sería una buena solución y habría que subsidiarlo para realizar importaciones y procesarlos aquí”. “aun cuando los costos de producción de los biocombustibles son relativamente fáciles de medir. Y es que de acuerdo con sus estimaciones. Estados Unidos y Brasil son actualmente los mayores productores de etanol. sino también a reducir los gases de efecto invernadero y emisiones contaminantes. Pero esto no significa necesariamente que los beneficios no sean sustanciales”. Es un negocio que implicaría 25.com. así como el todavía alto costo que implica generar biocombustibles. y el hecho de que nuestro país pretenda seguir motivos tan diferentes es muestra de que no tiene un rumbo definido.500 millones de litros de etanol proveniente de granos no consumibles –ha limitado la producción de etanol a base de cereales–.mx Fotos: zuma press. Sagarpa y Semarnat planearon introducir biocombustibles en ciudades como Guadalajara. 48% y 31% respectivamente. al grado de estar casi a la zaga con los de la refinación de petróleo. En opinión de la Agencia Internacional de Energía (AIE). Aquí. los beneficios son difíciles de cuantificar. Esto porque la industria se mantiene a la expectativa sobre sus resultados. en su reporte Biofuels for Transport. el incremento en el uso de estos recursos no sólo puede llevarnos a asegurar el abastecimiento de energía. El objetivo de la Unión Europea es que en el año 2020 al menos 10% de la energía para el transporte provenga de recursos renovables.000 millones de dólares anuales en el periodo 2013-2017 y que requiere de apoyo financiero para los productores.000 litros diarios de este combustible. Monterrey y Distrito Federal. el mayor productor mundial de etanol. que buscará producir 30.” El investigador de la UAM agrega que a pesar de que la Secretaría de Energía. eFe ENERGÍA CARIOCA. En el caso del almidón. 98 muyinteresante. somos importadores de maíz y trigo. director de la División de Ciencias Naturales e Ingeniería de la Universidad Autónoma Metropolitana. es asunto de seguridad nacional”. y que hay aspectos técnicos que deben cambiar si se desea sacar provecho de esta floreciente industria. refinerías y agricultores –la producción de biocombustibles es en su mayoría subsidiada por los gobiernos–. La perspectiva sobre la importancia de la producción de estos compuestos difiere de acuerdo con los intereses o el contexto de cada país. éstos tendrían que ser de primera generación. afirma el doctor Rodolfo Quintero Ramírez. “En México tenemos un programa de biocombustibles. durante 2009.

No obstante.800 millones de toneladas de petróleo. o de productos residuales de plantas y cosechas. El secreto está en tratar a las algas con una enzima que las descomponga en azúcares simples. Entre los planes que surjan. La demanda de biocombustibles para la década de 2030 podría emplear entre 21 y 70 millones de hectáreas de terreno cultivable. A diferencia de la biomasa obtenida de la tierra. impone un dilema ético: ¿se podrá salvar el planeta a costa de la vida de millones de humanos que padecen hambre? En un artículo Jean Ziegler. los grandes cambios en el uso de la tierra. Malasia. el hecho de que los biocombustibles llamados de ‘primera generación’ sean obtenidos a partir de productos agrícolas de consumo humano. así como a las consecuencias relacionadas con las bajas GAsOlINA mAlAyA. el aumento de 42% en la demanda de gas. que podrían cultivarse en tanques o lagos. lo que implica el uso extra de 16.com. de acuerdo con un programa conocido como Escenario 450. absorben hasta siete veces más dióxido de carbono de la atmósfera que la madera. crecen con mayor rapidez. las actividades especulativas y las prohibiciones a las exportaciones”. todo esto junto a un crecimiento anual de 2. como azúcar. y en términos de protección ambiental.energía reservas de granos. de los cuales también habrán de obtenerse beneficios económicos.4 Gt. Un empleado de la empresa multinacional Sime Darby. mazorcas y bagazo de caña.mx Fotos: zuma press. eFe. por lo que no requieren de tratamiento previo antes de convertirse en combustible. Lo anterior implica también mayores emisiones de dióxido de carbono. En realidad existen razones para acelerar su desarrollo. la que ha recibido mayor atención se centra en el uso de algas marinas. llena un tanque con biodiesel. como paja. cifras conservadoras estiman que por el momento apenas 15% de la producción de maíz en Estados Unidos se emplea para biocombustibles. el cual estima la necesidad de obtener nuevas tecnologías que reduzcan esta cifra hasta 26. no contienen lignina –sustancia que une las fibras de celulosa–. Aquí. éstos deberán regular la forma en que produciremos energía. mover o comer Sin embargo. Las algas tienen potencial para generar bioetanol. pudiendo cosecharlas hasta seis veces por año. plan B La idea detrás de los biocombustibles de segunda generación es el uso de plantas no comestibles. que bien podrían destinarse para solucionar problemas de alimentación en buena parte del mundo.5% en los requerimientos de electricidad. Científicos de los Laboratorios Nacionales Sandia y de la compañía General Motors estimaron que el etanol podría competir con la gasolina para el año 2030. lo que protegería tierras cultivables. con base en Kuala Lumpur. A diferencia de árboles y arbustos. llevando a la quiebra a varias empresas que apenas iniciaban la etapa de investigación y desarrollo. reveló que según el Banco Mundial 70 o 75% del aumento en los precios de los alimentos entre 2002 y 2008 “se debió a la producción de biocombustibles. Prevenir el calentamiento global implicaría reducirlas a 450 ppm. grasa animal y aceite vegetal. Entre estas opciones. sólo si el precio fuera de 90 dólares por barril –el actual fluctúa entre 65 y 70 d/b–. El Instituto Tecnológico de Corea trabaja en algas marinas que producirían bioetanol. los ENERGÍA mARINA. 40% o 40Gt (gigatoneladas) para 2030. 53% de carbón. almidón. scottish marine institute . La recesión sin embargo hizo que los costos del maíz se dispararan y el precio del etanol se colapsara. vicepresidente del Comité Asesor del Consejo de Derechos Humanos de las Naciones Unidas. una científica en el Culture Collection of Algae and Protozoa de Reino Unido. 100 muyinteresante. pues el escenario planteado por el reporte World Energy Lookout 2009 de la AIE calcula un incremento global en la demanda energética de 40% a partir de este año hasta 2030.

remolacha. Está constituido principalmente por metano (CH4) en una proporción entre 50% a 70%. Se obtiene tras mezclar la biomasa con metanol e hidróxido de sodio. caña de azúcar y biomasa. Biogás COCINA FósIl. www. Si bien las cartas están sobre la mesa. Esta especie de esponjas diminutas no sólo les permitirían continuar creciendo sin deteriorarlas. nitrógeno y sulfuro de hidrógeno. del maíz. la firma de biotecnología LS9 y la Universidad de California en Berkeley modificaron la estructura genética de la bacteria Escherichia coli para que fuera capaz de convertir directamente el azúcar contenida en la biomasa. También conocido como metil ésteres de ácido graso. es producido mediante transesterificación. El producto sintetizado. Fabricar etanol a partir de celulosa. Para evitar la controversia por el uso de cultivos de consumo humano. Por el momento las reservas mundiales de petróleo aún pueden proporcionar energía otros cincuenta años como mínimo.000 millones de toneladas como producto residual de cosechas o pasto.mx . investigadores de la Universidad de Iowa y de una empresa privada desarrollan una nueva tecnología basada en nanopartículas capaces de extraer a nivel molecular ácidos grasos de las microalgas.org Página web de la agencia Internacional de energía. junto con dióxido de carbono y pequeñas proporciones de hidrógeno. Se ha comprobado que el primero podría ser mucho más eficiente en motores de combustión interna. y la mezcla puede ir desde 5% como en Francia hasta 20% en Estados Unidos. Para ello en la Universidad Estatal de Michigan se creó y patentó una variedad de maíz capaz de hacerlo. este proceso resulta muy costoso. y Estados Unidos. sólo necesitan podarse pues crecen rápidamente. Se produce por la digestión anaeróbica de material orgánico. pero los precios de los combustibles fósiles se disparan constantemente. que obtiene el producto de la caña de azúcar. se ha considerado la utilización de algas o plantas no consumibles –a partir de la celulosa– como el sauce. Aunque en la actualidad uno de los procesos más conocidos involucra el uso de bacterias modificadas genéticamente para producir una enzima conocida como celulasa. Por su parte. plantas que puedan hacer el trabajo por sí mismas. En este punto la ingeniería genética podría entrar en acción.energía Tipos de biocombustibles Biodiesel El más utilizado en Europa. y el metano contenido se captura por diversos sistemas de tratamiento. Estamos a tiempo de tomar medidas de prevención. además se les añadirá un catalizador no tóxico para obtener un biocombustible más competitivo. que empleó caña de azúcar brasileña.com. En Alemania algunos camiones funcionan con 100% biodiesel. coli fue modificada para producir moléculas de ácidos grasos.iea. Esta mezcla de carbón con moléculas orgánicas puede descomponerse en azúcares listos para su fermentación.biodiesel. mezclas como E10 (10% de etanol por volumen) están disponibles en estaciones de servicio de varias partes del mundo. reduce hasta 85% las emisiones de gases de efecto invernadero en comparación con el diesel. en el Laboratorio Nacional Ames del Departamento de Energía de Estados Unidos. Pero la más reciente apuesta es por los álamos –género Populus–. que permiten convertir de forma directa moléculas precursoras en combustibles. producido por la fermentación de azúcares que se encuentran en los productos vegetales. fabricar sus propias enzimas para descomponer su propia celulosa –digestibilidad enzimática–. y plantados de modo adecuado pueden funcionar como hábitat para especies salvajes o servir de ornato en parques o zonas habitables. Por lo general se emplea en equipos diesel mezclado con diesel mineral. y es muy similar a su contraparte mineral. 102 muyinteresante. trigo). principalmente cereales (maíz. Regresando a las bacterias. es decir. incluso sobre la soya o el maíz. dejan una menor huella ambiental. La E. Los principales productores a nivel mundial son Brasil. Recolección de aceite de un restaurante para reutilizarlo como combustible. es una línea de investigación que se sigue con detenimiento. Se puede utilizar en motores de gasolina. todavía es muy temprano para asegurar los resultados de esta empresa. además de insertarle genes de otra bacteria para producir las enzimas que descomponen la celulosa. que podrían fermentarse en alcohol. son resistentes a las plagas. Bioalcoholes El etanol es el más común. o la biodegradación de materiales de desecho. al año se obtienen unas 180.org Página web de la National biodiesel board de estados Unidos. que convierte la celulosa de la planta en azúcares. pero sólo cuando es expuesto a altas temperaturas –arriba de 50ºC–. Los residuos pueden utilizarse como fertilizantes para uso agrícola. eFe Para saber más www. Fotos: zuma press. Otros son butanol y propanol. el principal componente de las plantas.