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tilizada desde la Antiguedad, LA RUTA DE LA SEDA acab6 uniendo ya en el siglo I de nuestra era las ciudades costeras del Oriente Pr6ximo con ellejano y casi fabuloso Imperio chino. THOMAS O. HOLLMANN aporta en este libro una concisa y atractiva panoramica sobre mas de dos mil aftos de historia en torno a esta mitica via comercial que discurre a traves de desiertos, cordilleras y estepas punteados de estaciones que el viajero avistaba con alivio, asi como por ciudades magnificas, como Damasco, Bagdad 0 Samarcanda. Valor y codicia, caravasares, navtos, mercancias preciosas y ex:6ticas -desde la seda, que Ie acabo dando nombre, a especias, maderas, marfil, conchas de tortuga y cuerno de rinoceronte- son s610 algunos de los motores que acabaron por hacer leyenda la ex:tensa red de caminos erizados de peligros e incomodidades que la conforman. Marcada hoy por eI petr6leo y el opio, la Ruta de la Seda ha enriquecido, no obstante, a 10 largo de los siglos no s610 el bolsillo de los mercaderes, sino tambien el espiritu de los viajeros que recorrian sus caminos, asi como las numerosas y distintas culturas que atraviesa.

IS BN 978-84-206-4929-0

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788420 649290

El libro de bolsillo

Humanidades
Historiu

Ademas. Paisajes y rutas El aspecto. la flora y la fauna de las regiones atravesadas por la Ruta de la Seda son muy ricos en contrastes y variedad de formas.1. pendientes sobre el abismo. no pocas de las cumbres del 13 . gigantescos campos de cantos rodados y glaciares constituyen sin duda barreras que aun hoy inspiran respeto a los seres humanos. Sobre todo dificultan la marcha escarpados y dificiles montes cubiertos de hielo y desiertos que parecen no tener fin. Paredes que se elevan verticales. Barreras naturales Algunas de las cordilleras a las que habia de orientarse el recorrido de la ruta hubieron de parecer en otro tiempo casi infranqueables. Se van alternando zonas caracterizadas por la sucesi6n de t6rridos calores y fr10Sheladores.

condicionada por el clima. del Hindu Kush.506 m) Cuadra 1. Imponentes alturas alcanzan los pasos cubiertos de hielo y nieve muchas epocas del ano. El Takla Makan constituye el centro de la cuenca del Tarim. del Tianshan y del Pamir alcanzan alturas superiores a los 7.690 m) Pik Samani (7. superficie total consiste en dunas moviles.733 m. el segundo en extensi6n de la Tierra. y son parte integrante de un cintur6n de sequia que va del norte de Africa al este de Asia. causada en gran medida por la intervencion humana.439 m) EIbrus (5. En general.]4 LA RVTA DE LA SElJA L PAISAJES Y RUTAS ]5 Localizad6n Maxima elevad6n K2 (8. El Karakorum. y la desertificaci6n. las rutas discurren claramente por debajo de las zonas de cumbres.000 metros. aquellas zonas en las que la aridez.548 m) Belucha (4. el Khunjerab (4.61 Lm) Karakorum. cuencas y depresiones del terreno tienen caracter arido 0 semiarido. en el Tian-shan). en la cordillera del mismo nombre).719 m) Tirich Mir (7. del Kuen-lun. al oeste yal sur por altas cordilleras. Muchas mesetas. a espiritu y a planificaci6n. cuenta incluso con otras tres cimas de 8.000 metros del K2. y son hasta hoy. Cordilleras en la zona de la Ruta de la Seda (selecci6n). Entre estas esta el Karakorum (5.642 m) Zagros Altai Kuh (4. llevan a una escasez drarnatica de agua para consumo domestico y a un deterioro continuo de la cubierta vegetal.752 m.495 m) Pik Pobeda (7. Los numero- . y sin otras aportaciones de agua no bastaria para permitir una explotaci6n agricola. pero la travesia de las montafias supone enormes exigencias en cuanto a forma fisica. El indice de precipitaciones anuales esta en parte por debajo de 50 mm. que pueden alcanzar una altura de mas de 200 metros y que dan al paisaje un aspecto pintoresco. es el segundo desierto de arena de la Tierra por su extensi6n. Tan intransitables como las regiones alpinas eran. que se une en el noroeste al Himalaya. enmarcada al norte. tambien alli) y el Torugart (3. el segundo macizo en altura de la Tierra. Alrededor del 85% de su Karakorum Pakistan India China China Pakistan Afganistan Tayikistan Kirguizistan China Kirguizistan Rusia Georgia Armenia Azerbaiyan Iran Zardeh Rusia Kazajstan Mongolia China Kuen-lun Hindu Kush Pamir Tian-shan Caucaso Kongur (7.575 m. Ademas se incluye aqui el desierto de Gobi.

Si en general los veranos estan caracterizados en las zonas secas por calores abrasadores.000km Kizilkum Desierto sirio Irak Iordania Arabia Saudi Kavir y Lut Estepa Desierto de piedra 260. kizil. El calor que proporciona la piel del zorro ya no basta y muy tina resulta la cubierta de brocado. es amarilla. gris 0 marr6n TaldaMakan Karakum 340. que se alimentan del deshielo de las regiones montafiosas de alrededor. y que a menudo se inician ya en septiernbre. adernas. y kum. En el Karakum y en el Kizilkum. describe las inclernencias del tiempo que con frecuencia pueden traer consigo olas de frio. circunstancia a la que hay que atribuir la denominaci6n de ambos desiertos (en turco kara. su punto mas bajo 10 alcanza la Ruta de la Seda en la fosa de Turfan.000km 330.000 km 300. PAISAJES Y RUTAS 17 sos nos. reproducidas en el siguiente resumen. «negro».000 km segun la regi6n. Iran Desierto salado Desierto de arena Desierto de piedra 235. que (con 154 m por debajo del nivel del mar) es la segunda depresi6n de la Tierra por su profundidad. y en el Karakum hasta 40. en cambio. los inviernos se distinguen por las rigurosas heladas. Zonas secas en el dominio de la Ruta de la Seda (selecci6n).) 2. Localizaci6n Gobi China Mongolia China Turkmenistan Kazajstan Uzbekistan Turkmenistan Siria Tipo (primario) Desierto de piedra Desierto salado Estepa Desierto de arena Desierto de arena Desierto de arena Superf (aprox. Sobre todo entre mayo yagosto aparecen las temidas tormentas de arena y de polvo. «rojo». presenta un tono negro 0 rojo. de preferencia por la tarde. los indices de evaporaci6n y escorrentia son sencillamente demasiado altos. que. La Canaon de la nieve. hasta a 81 m bajo el nivel del mar. pueden alcanzar una velocidad de mas de 20 metros/segundo y amenazan la vida de hombres yanimales.000km (en conjunto) Cuadro 2.000. escrita por Cen Can en el siglo VIII. Las temperaturas alcanzan hasta 35 grados bajo cero en el Gobi. En cuanto irrumpe el otofio.16 LA RUTA DE tA SEDA 1. que tuvo durante su servicio en las plazas militares del limite norte de la cuenca de Tarim: Cuando el viento del norte hace surcos en el suelo se humillan las hierbas de la estepa. Muy expresivamente describe el funcionario chino las irnpresiones. avanza la nieve por la tierra de los barbaros.000 km La arena. El Karakum llega a estar. se secan en general relativamente pronto. que el viento transporta en el Takla Makan a gran des distancias. . una vez que han alcanzado la llanura. Con temperaturas que en verano estan a menudo por encima de los 60 grados. «arena»).

PAiSAjES Y RUTAS 19 18 LA RlITA DE lA SEDA tienen consecuencias muy graves los movimientos sismicos desencadenados regularmente por temblores producidos en los bordes de las pIacas tect6nicas. Hitos del camino formados por huesos de animal en el Gobi (foto del afio 1934). con epicentro en la antigua ciudad comercial de Bam). a las avalanchas y a las tormentas de arena y barro. En el crepusculo se arremolinan espesos los copos.L. siempre ha llegado a decenas de miles la cantidad de victimas causadas por catastrofes semejantes en Turkmenistan. los bulevares terminaban en general a pocos kilometros de la ciudad y relativamente pronto se convertian en caminos dificiles. Medios de transporte Figura 1. algunos tramos de los cuales habian sido excavados como ga- . rigidos por el hielo. Asi. en los anos veinte del siglo pasado. A 10 largo de la historia.000 muertos. En amplios tram os. Precisamente en las montaiias habia caminos hechos con considerable esfuerzo. la topografia y la logistica en todo caso tampoco permitian la construcci6n de vias de transite adecuadas para uso de transportes pesados. dos terremotos en las provincias de Qinghai y Gansu. las nubes forman poderosas barreras. En el noroeste del imperio. alcanzaron una intensidad de 8. Profundo en el abismo se hiela el desierto.6 en la escala de Richter y causaron en total mas de 400. la Ruta de la Seda atraviesa aquellas partes de Asia en las que Los caminos magnificamente construidos constituyeron factores determinantes de la ciudad en la China imperial-y como origen ya antes-. Junto a las nevadas. Esto no significa que se arredraran ante grandes proyectos de construcci6n. la nieve se agita junto a las puertas. Igualmente penoso era abrirse paso con carros y carretas. los terremotos representan un gran peligro para la vida. Iran (recientemente en el2003. Siria y Turquia. Por otra parte. A la sacudida de la tormenta resist en los rojos estandartes.3 y de 8. en el noroeste de China.

Los caballos pueden usarse s610 de forma limitada en regiones en las que las condiciones dimaticas . son especialmente apropiadas para la alta montana las mulas. igualmente sobrias (cruce de semental de caballo y asno). Con una carga de unos doscientos cincuenta kilos y una jornada diaria de unos treinta kilometres. Pero al mismo tiempo es extraordinario tambien para su empleo en el desierto: sus pies de plantas callosas con alrnohadillas entre los dedos impiden que se hundan en las dunas. Los viajeros con menor conocimiento se orientaban en el mejor de los casos «por los huesos calcinados de los muertos como senales del camino». tambien su tolerancia al frio y la distancia diaria que recorre son similares a las del camello. los asnos pueden beber cantidades mayores aun en menos tiempo para reponer la perdida de agua. le bastan hierbas secas y ramas. de una sola joroba. en otras regiones. Ademas de 10 util que es en el desierto. y el trazado del camino 5610era reconocible para guias expertos. el golfo Persico y el mar Mediterraneo. Sobre todo por su capacidad de adaptar la temperatura corporal a las condiciones exteriores. y las gibas son depositos de energia considerables. que en otro tiempo estaban integradas en la ejemp1ar red viaria del Imperio Romano. el camello de dos.20 LA RUTA DE LA SEDA I. solo se pueden volver a encontrar las de aquellas regiones entre el mar Caspio. necesita relativamente poca agua. y en cambio en el este. En relacion con su peso corporal. En cambio. En cuanto a su alimentacion. incluso durante los periodos de calor. En la parte occidental se empleaba el dromedario. muchas veces se renunciaba a la pavimentacion. aparecian innumerables lugares angostos. Hasta avanzado el siglo xx fue el camelIo el animal de carga dominante en la Ruta de la Seda. En general. mientras que las largas cejas y las ventanas de la nariz que se pueden cerrar les protegen de las inclemencias de las tormentas de arena. especialrnente en la estepa y en el desierto. S610 este ultimo se adapta a las temperaturas extremadamente bajas que durante muchos meses registran las regiones alpinas del otro lado del Syr-daria. su paciencia y su falta de miedo. por usar una frase del monje Faxian. Pero vias empedradas. el camello logra pasar hasta dos semanas sin bebida. Pero por ella no hay que subestimar en modo alguno la importancia que tuvo el asno para el transporte de mercancias en la Ruta de la Seda. Asimismo el empleo del yak resulta practice muchas veces en estas zonas. que a principios del siglo v atraveso el Takla Makan. y los mulos (cruce de garafi6n y yegua). pero puede beber en pocos minutos mas de den litros para reponer la perdida despues de una larga abstinencia. es alrededor de la mitad 1a carga que transporta en etapas mas largas. Sin embargo. imposibles de atravesar por transportes grandes y yuntas de tiro. Por su caracterlstica seguridad en la marcha. no s610 de importancia local. el imponente animal es frugal. PAlSAJES Y RUTAS 21 1erias en 1a roca 0 se habian fijado con ayuda de construcciones de troncos y de cadenas. En todo caso.

Los animales vivos que han dado el nombre a este vehiculo. armazones y cestos de transporte. a veces representados como animales de carga en pinturas murales antiguas. ha sido el medio de transporte mas corriente hasta bien entrado el siglo xx. al menos en China. al contrario de 10 que sucede con los correos. Oxus y Yaxartes)._~~ tada al recorrido de la Ruta de la Seda. no tienen ninguna oportunidad en terrenos sin caminos. AI menos en Europa fue muy consider ada en este aspecto la Croisiere laune (emarcha amarilla»). mayoria de las regiones. sin embargo. que en 1931 comenz6 en Beirut y al afio siguiente alcanz6 Pekin.~U Abastecimiento en lejanos paises Los centros culturales y politicos de Asia oriental. Aunque algunas fuentes transmiten otra impresion. que durante mucho tiempo se altemaron como sede de la corte imperial china. por ejemplo.22 LA KUlA DE LA5WA 1. donde se imponen rotundamente las ventajas de estacas. Hasta cierto punto se muestran ademas utiles para la montana incluso los «bueyes de madera» (muniu): carretillas en las que esta fijado el plano de soporte sobre la rueda y junto a ella. el ge6grafo aleman Martin Hartmann habia redamado (que se consi. en . -. (2) el Amu-daria y el Syrdaria (antigua denominaci6n. no se debe pasar por alto que en largas etapas la mayoria de los animales de las caravanas se conducen pero no se usan como montura. la resistencia y la sobriedad son mas importantes en general que una mayor velocidad en poco tiempo. Ya en 1908. central y occidental estaban a menudo junto a corrientes fluviales 0 cerca de ellas. el autom6vil fue sustituyendo poco a poco a los animales de carga y arrastre en la Figura 2. Tampoco se puede perder de vista otro factor: el ser humano puede tambien cargar considerable peso y. Su empleo regular en el transporte de mercancias es improbable en la mayoria de las regiones. Mayores aun son las restricciones para los elefantes. Naturalmente es muy eficaz en sendas estrechas y pendientes escarpadas. Durante el siglo xx. PAISAjES Y RUTAS 23 y las barreras naturales dificultan la marcha.~ derara la introducci6n de tractores automoviles» para impulsar la apertura del «Turkestan chino». EscaIade madera en una pared de roea (dibujo segun una pintura mural de Dunhuang). En el comercio de larga distancia. Tres ejernplos destacados bastaran aqui como prueba: (1) el Wei y el Huanghe con las metropolis de Chang'an y Luoyang. muy orien. 5610 en vias amplias y bien pavimentadas puede sustituirse con ventaja por la gran fuerza de tracci6n que caracteriza a la yunta de bueyes. mucho antes de que los todoterreno de Citroen compitieran publicamente por el desierto.

Por mas que pueda parecer muy violento y salvaje. Las graves consecuencias que puede traer consigo una extracci6n de agua desmedida y carente de planificaci6n se muestran muy daramente en la situaci6n de la llanura del mar Caspio. Kazajstan y Uzbekistan.S Y RUTAS 25 otro tiempo fronteras de Sogdiana. en general transmite una impresi6n de relativa lentitud. Iran. y s610 tramos relativamente cortos transcurrian a orillas del Wei. que proceden del persa (kariz) y del arabe (qanat). es hoy el segundo rio de la Tierra en longitud. y (3) el Eufrates y el Tigris. dominada por Bagdad desde el siglo VIII. no hubo algo analogo a la densa red de rios. Consiste en canales excavados bajo tierra. Azerbaiyan. que se usaba para desviarse hacia el sur de Asia. Trabajos agricolas en un oasis en el borde del Takla Makan (dibujo segun una pintura mural de Dunhuang). lagos y canales de la que se disponfa en el sur de China para el transporte de pesadas cargas. a las superficies de cu1tivo. Turkmenistan. SEDA I.179 km. en los territorios de Rusia. los que dieron nombre a Mesopotamia. sin embargo. Sin embargo. no basta para la continua irrigaci6n de oasis majores. Figura 3. Junto al valle del Indo. PAISA'I'.24 v\ RUTA DE U. el de Aral esta especialmente afectado por un nivel de Uuvias en descenso y que origina asi su reduc- . el Syr-daria y el Eufrates. usandc la corriente de pie de monte. a causa de las elevadas ternperaturas del verano. sin afluentes. Para un abastecimiento previsible se sirven de un sistema que se ha conservado desde la Antiguedad en extensas partes de Asia occidental y central. Ademas del mar Caspio. cuando en primavera se funden el hielo y las nieves del Tianshan. La ruta principal seguia rara vez las grandes corrientes fluviales. y que tambien es conocido en los oasis de la cuenca de Tarim chino con dos denominaciones. era mucho mas importante la orientaci6n al Tarim. que trasladan el agua. Con 2. que abarcaba el Takla Makan al norte y este.Turanio. sin que llegue a ser muy elevada la perdida por la evaporaci6n y las filtraciones. En el dominio de la Ruta de la Seda.

en los que las casas se agrupaban en general en torno a un patio en cuyo centro se encontraba la fuente. asi como una posibilidad de pernoctar de forma medianamente confortable. 10 mismo puede decirse de las posadas que bordeaban aquellos caminos que atravesaban el Imperio del Centro. asi como para realizar las mas diversas transacciones. proporcionaban un foro para el intercambio de experiencias y novedades. En las inmediaciones de las posadas de uso oficial surgieron con frecuencia albergues administrados privadamente. sino para toda la poblaci6n del entomo. que solian ofrecer escasas comodidades. llegado el caso. 80bre todo cuando el convoy abarcaba varios cientos de personas y varias clases de anima1es de carga. resultaba bastante modesta. en tanto que integrada en el conjunto. y pequenos mercados en los que se vendian mercandas necesarias para el viaje. en Chang'an y Luoyang. utilizados al mismo tiempo por correos. Por ella. en consecuencia. basicamente servian para proporcionar alojamiento y alimentos a funcionarios en viaje oficial. Pero en cualquier caso. PAISAjES Y RUTAS 27 ci6n y su salinidad: una catastrofe ecologica no s610 para los peces. En las zonas secas. Desde el punto de vista de la logfstica. esto constituia tambien un gran desaflo. de ahi que a menudo dispusieran induso de celdas para encerrar. aspecto importante. solian disponer tambien de esplendidos comedo res. ademas de dormitorios. los caravasares eran los primeros en proporcionar un alojamiento adecuado: albergues asegurados por fumes muros y pesadas puertas. a presos conducidos en el convoy. y no s610 los peregrinos podlan acudir a albergues 0 monasterios que se encontraban en la ruta.26 lA RUTA DE lA SEDA 1. A veces resultaba verdaderamente monumentalla arquitectura del edificio en el que estaban colocadas las cuadras y en cambio la decoraci6n de la mezquita. ciudades que funcionaron altemativamente como capital y punto de partida de la Ruta de . era muy frecuente alojarse en casa de socios. se veia a los viajeros de tierras lejanas con cierto recelo. S610 los controles por parte de la autoridad parecen haber sido aqui algo mas estrictos. y de amplios almacenes y lonjas. era condici6n esencial para la supervivencia una distancia no demasiado grande entre los oasis. Los compleios. En las zonas de cultura islamica. como entregar las mercandas traidas al socio comercial 0 venderlas. Aun en tiempos en los que China estuvo caracterizada por una mayor apertura. reparar arreos y materiales. cambiar animales de carga y monturas. Si bien eran accesibles tambien para otros viajeros con la correspondiente licencia. En los caravasares no s610 se ofreda la posibilidad de descansar y reponer las provisiones. era grato planear estancias en lugares que permitfan esperar unos suministros satisfactorios para hombres yanimales. muchas veces de varios pisos. sino que ha- bia ocasi6n para reclutar guias e interpretes. Por otra parte. El abastecimiento regular de agua potable y alimentos debi6 de considerarse con seguridad una de las necesidades mas importantes de los viajeros. Y.

(c) el Gobi y el Takla Makan. situada junto al Huanghe. De este a oeste son: (a) el valle del Wei. Entre ambos. Khotan y Yarcand). donde los rios alimentados por el hielo y la nieve de las montanas 10gran que dominen condiciones de vida favorables a pesar del escaso volumen de precipitaciones. entre el Tian-shan y el extrema norte del Takla Makan (par Hami. Y ni siquiera un apasionado entusiasmo por las mercancias y costumbres ex6ticas impedia que las condiciones de vida de los extranjeros estuvieran dificultadas por todo tipo de restricciones. Despues de dejar el valle. En Kashgar se unen otra vez las dos rutas que evitan el desierto. bien en un lugar cercado fuera de las puertas de la ciudad. Zhangye y Iiayuguan) perrnite el paso hacia el noroeste. (f) el altiplano iranio. en cambio. La meta es la cuenca del Fergana (b). Turfan. acompafiado en gran medida par la Gran Muralla china. la ruta se orienta primero al curso superior del Syr-daria. transcurre. s6lo es recomendable en los meses de verano para tener las minimas perdidas de hombres y animales. cubierto de grandes glaciares. de las concentraciones de poder militar y las divisiones culturales. Kucha y Aksu).el borde sur del Takla Makan (por Dunhuang. la via mas importante de la Ruta de la Seda puede dividirse en varios sectores sucesivos. bien restringidos a un determinado barrio. hoy en su mayor parte perteneciente a Kirguizistan. que primero hace un pliegue hacia el norte. el fertil corredor del Hexe (con las ciudades de Wuwei. (b) el corredor del Hexe. desde disposiciones respecto ala vestimenta hasta prohibici6n de rnatrimonios. el pie del Nan-shan en el este y el limite occidental de la meseta de Alashan determinan la orientaci6n. PAISAJES Y RUTAS 29 la Seda entre las dinastias Han y Tang. la administraci6n competente les asignaba alojamientos. (c) Despues de llegar al Gobi. (g) Mesopotamia. partiendo del curso del Wei (con los lugares de Baoji y Tianshui). el camino se bifurca en Anxi en una ruta meridional y otra septentrional: la primera sigue en general=paralela al Kuen-Iun. la segunda. y de los bordes occidentales del Tian-shan. (a) Punto de partida de esta ruta es la antigua ciudad imperial de Chang'an (hoy Xi'an) . (e) la depresi6n turania. (d) La travesia del Pamir. pero a continuaci6n directamente hacia el oeste hasta encontrar las ciudades uzbecas de . desde donde sigue rio arriba hacia el oeste. (d) las montafias que concurren en el nudo de Pamir. (b) Desde aqui. (e) Desde aqui.28 lA RU1:II. DE lA SEDA l. hay que ascender todavia algunas estribaciones montaiiosas antes de alcanzar la ciudad de Lanzhou. despues de atravesar el Gobi. y (h) el desierto sirio con accesos al mar Mediterraneo. definidos con ayuda de criterios geograficos. Las principales rutas Con independencia de la organizacion politica del territorio segun las epocas.

Sechuan y Yunnan. cuya mayor cuenca es la del Kavir. qanat). En direcci6n este puede observarse de modo analogo una prolongaci6n de la Rnta de la Seda hacia Corea y]ap6n. . Armenia y Georgia entre el mar Caspio y el mar Negro. PAlSAI£. entre las montafias limitrofes del norte y el cintur6n desertico. hasta los desiertos y estepas de Mongolia. Es evidente que ellitoral mediterraneo no constituye el final abrupto de la ruta este-oeste aqui descritao Antes bien. Esta situada al pie del Zagros. asi como con los distintos paises del sur de Europa. al atravesar la seca tierra de Tafel. Despues de cruzar el Amu-daria. . que a su vez se relacionan con las regiones del norte de los Alpes.del extremo meridional del corredor de Hexe en direcci6n oeste. Y RlJTAS 31 30 LA RUTA DE LA SEDA Samarcanda y Bujara en la depresi6n turania. (g) El Eufrates y el Tigris riegan la fertil llanura de Irak. en el borde meridional del desierto de Karakum. Ademas se desgajan regularmente de la ruta principal ramales que unen comarcas situadas muy lejos. Para citar s610 algunos ejemplos. (b) bacia el sur. Afganistan e India.de la cuenca del Tarim. al norte 0 al sur. cuyo centro politico es Bagdad. Al oeste de Hamadan ha de atravesar finalmente la cadena montafiosa de Zagros. . (h) El paso hacia el desierto sirio tiene lugar casi imperceptiblemente. a las ciudades portuarias del golfo Persico. a traves de los pasos del Pamir y el Karakorum y a traves de los valles de Hunza y el Indo hacia Pakistan (con acceso al mar de Arabia). .'. y siguiendo desde alli hacia las tierras altas tibetanas. hay que atravesar las cadenas montafiosas que corren paralelas a la costa. en la parte occidental. situada al oeste de los canales de irrigaci6n. La ruta continua el valle del Eutrates. el eje comercial en la ruta maritima permite la uni6n con la mayoria de las zonas del mundo mediterraneo: con las ciudades portuarias del norte de Africa. abastecidos de agua por rios de montafia y galerias subterraneas (kariz. Cada escala se halla en una cadena de oasis. De alli parten diversos caminos (durante la dominaci6n romana con Palmira como nudo principal) hacia Damasco y Alepo. al menos a trechos algunos caminos Uevaban: .I. (f) En las tierras altas iranias transcurre la Ruta de la Seda al principio en un extremo.desde 'luran (a) bordeando el norte del mar Caspio hasta el mar Negro. . que al menos indirectamente es- tan en contacto con los centros comerciales al sur del Sahara.del valle del Wei hasta Myanmar y el golfo de Bengala a traves de las provincias del suroeste de la China. bacia Qinghai. Antes de alcanzar el Mediterraneo en Antioquia (la actual Antakya en el extremo meridional de Turquia) 0 Tiro (Libano). (b) paralelamente al extremo septentrional del Tian-shan.de las tierras altas iranias (a) hacia el noroeste a la regi6n que pertenece a Azerbaiyan. alcanza la Merv (Mary) turkmena.

que se inicia en eLBaltico. cada barco 0 flota dominaba en general nada mas que una parte de la enorme red de vias con cuya ayuda se salvaban las distancias del oceano Indico. a la que la literatura llam6 Ruta de la Seda. Es de suponer que no s610 las dificiles condiciones de los viajes movertan a los mercaderes arabes y persas para estabLecerse por bastante tiempo en el pais anfitri6n. prometia ganancias incomparablemente mayo res. Los barcos que fletaban. Los primeros de los que hay constancia de que atravesaron todo el oceano lndico fueron los persas y los arabes. la cubierta del barco. particu- --- _--- --~ . no s610 en los tiempos en que las conexiones terrestres estaban interrumpidas.LA RUTA DE LA SEDA L. hoy reunidos bajo la denominaci6n suahili de dhou. de tablones cuyas partes mas largas se imbricaban directamente sin solaparse. cuando en algunas ciudades portuarias. y la ruta del ambar. el transporte por mar representa una autentica altemativa. que tiene su origen en el sur de Arabia. En un principio eran comerciantes en su mayoria los que afrontaron los peligros que traia consigo una travesia del mar.JES Y Rlfl'AS 33 Pero adernas tambien pueden conectarse con esta gigantesca red comercial. muchas otras rutas en las que se ha impuesto la denominaci6n segiin Las distintas mercandas. la rota del incienso. Esto requeria muchas paradas intermedias con un constante transbordo de carga y pasajeros. El ritmo de los viajes estaba determinado esencialmente por las condiciones e6licas. de las corrientes y de Ia profundidad de las aguas. las rodas y los estraves constaban de un madero. En los puertos por los que pasaban generalmente se embarcaban nuevos marineros. a favor del monz6n nororiental. sino tambien de insidiosas asechanzas y epidemias mortales. Entre ellas esta la ruta de la piel. Pero la capacidad de transporte. A semejanza de las cadenas que cada caravan a formaba. que parte de Siberia hacia el sur. La ruta maritima Desde la Antigiiedad. conocedores de las aguas de la regi6n. En verano se avanzaba hacia el norte y el este con el monz6n del suroeste a la espalda. navegaban hacia el sur y el oeste. En los meses de invierno. corrientes peligrosas y profundidades traicioneras. Ademas de la observaci6n del cielo estrellado. enorme en comparaci6n con la de bestias de carga y arrastre. PAlSA. El punto culminante de su presencia en el Imperio del Centro se alcanz6 durante los siglos VIII y IX. No se trataba s610 de tormentas mortiferas. que junto con tablas astron6micas trataban tambien de la situaci6n local de los vientos. para la orientaci6n correcta procuraban sobre todo el estudio profundo de los libros de viajes. en cambio. llevaban hasta tres mastiles con velas de forma trapezoidal 0 triangular. La quilla. perfeccionada en la tecnica de los rodillos. que asurnian la responsabilidad de Ia continuaci6n del viaje.

. podian dedararse como tributo. Hasta hoy no estan muyelaras las causas de este empefio. no se lleg6 a mayores actividades a escala nacional hasta comienzos del siglo xv. cuando enormes sociedades navieras alcanzaron muchas veces las costas de Asia occidental y de Africa oriental partiendo del Imperio del Centro.'4 l. con cuya ayuda debia fortalecerse la legitirnacion del emperador. surgieron autenticas «colonias». El primer lugar de escala en e1 extranjero era por 10 general en eI Imperio de Champa. y asl como confirmaci6n del mandato divino. Para la planificacion de las primeras etapas y a causa de la sucesion de los monzones. Figura 4. PAlSAJES Y RUTAS LA RUTA DE U. traidas de lejanas tierras. se continuaba el viaje hacia Palembang. Esto no exduia en modo alguno el interes por el comercio. en la peninsula Malaya. hacia la costa china oriental. los tres viajes siguientes en- . en la que hacia varias escalas antes de llegar a alta mar. SEDA 35 ". se daba un plaza relativamente fijo de salida: la epoca en torno al comienzo del afio. Nave arabe (dibujo segun una miniatura iraqui del siglo xm). en la rona centro de Vietnam. En Java. la flota seguia el Yangzi (Yang-tse) corriente abajo. Despues ponian rumbo a Surabaya. tarnbien algunos mercaderes chinos se establecieron en el extranjero.~~ I \ /1 • \. llegado al trono en circunstancias irregulares. Fina1mente. que cred6 subitamente pero que pocos decenios despues desapa- reci6 otra vez con igual rapidez. Desde alii se podia poner rumba. en Sumatra. Si estas empresas se restringieron aun al mundo 00nocido en la corte china. sobre todo cuando lograban tejer una red apoyada en relaciones de parentesco y lealtad personal. asf como Bengala. Sin embargo. El punta final de las primeras cuatro expediciones fueron las metropolis cornerciales de Cochin y Calicut en la costa suroeste de la India. sobre todo en los mas importantes lugares de transbordo del sudeste asiatico: una parte 10 hizo con mucho exito. bien directamente hacia Ceilan (Sri Lanka) 0 bien dando un rodeo por Nicobar y Andaman. la espera del monz6n obligaba con frecuencia a una estancia bastante larga. en Java. y bacia Malaca. Y viceversa. desviandose posiblemente a Siam (Tailandia). Es evidente que el envio de expediciones no dejo de considerarse como una ofens iva diplomatica. Desde Nanking. donde los musulmanes alll asentados llevaban a cabo sus negocios. sino que las mercandas de lujo de la corte. larmente en Cant6n.

desde donde los musulmanes se dirigian a La Meca. Por otra parte. Por el mar de Arabia se seguia viaje hacia Ormuz.36 LA Rl. La determinaci6n de la posicion se realizaba en primera linea con ayuda de las estrellas y. a la entrada del golfo Persico. sobre todo con mala visibilidad nocturna. sino una profesi6n conocida por su evidente brutalidad: un oficio que por 10 demas vuelve a gozar hoy en algunas zonas del oceano ~ndico de un enorme potencial y del correspondiente :1 . situ ada en el interior. como el ambito de las islas indonesias. cuyo ~adio de acci6n iba mucho mas alla de su region de ongen. desarrollado por los chinos y empleado en el mar desde el siglo XII. Sin embargo. pero la rapina y el rapto de personas no eran a veces s610 meras imputaciones. mientras que la expansion europea en Asia oriental no se realiz6 hasta pa~ sados unos siglos. despues. en comparaci6n con el pequefio grupo de carabelas con las que en 1517 los portugueses aparecieron por primera vez en la costa meridional de China. la zona costera del sur de la India 0 la peninsula de Arabia. Y una parte no despreciable del negocio del transporte permanecio en manos de mercaderes del pais. en la actual Kenia. se entraba en el mar Rojo y se fondeaba en Yedda. Algunos grupos fueron empujados a la ilegalidad.. con la del compas magnetico. «piraterta» era s610 un terrnino topico con el que se desprestigiaba ala cornpetencia. de nueve mastiles con una longitud de cien metros aproximadarnente y una tripulacion de quinientos hombres cada uno. Para la orientaci6n en las regiones conocidas se podia emplear abundante material cartografico. PAlSAIES Y RUTAS 37 contraron horizontes amplios y nuevos. En general. Una buena tlota. La vuelta se realizaba JX>rla misma ruta aprovechando los vientos en direcci6n inversa. Tras establecimiento de las grandes compafifas comeraales nunca fue posible a los extranjeros ejercer un control cornpleto del flujo de mercancias de Asia. a 10largo de la costa oriental de la peninsula de Arabia hasta Aden. Segun las fuentes. ~el Centro s610 era un mito. el dominio maritimo del Imperio incremento. hasta Malindi. era natural que se recurriera siempre a pilotos locales cuando 10 exigian las circunstancias naturales dificiles 0 un conocimiento insuficiente de la zona. para la primera expedici6n en el afio 1405 se fletaron mas de trescientos barcos: entre ellos sesenta y dos nada mas que destinados para el transporte de mercancias. Y finalmente se ponia rumbo a la peninsula de Somalia y se navegaba hacia el sur.'TA DE l-'I SEDA l.