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ADAPTACIONES DE LA CASCABEL DE CUERNITOS (Crotalus cerastes) A LA VIDA EN EL DESIERTO Por M.

C Luisa Alondra Rascón Valenzuela Introducción El desierto representa un ambiente hostil y desafiante para los animales que en el habitan; en este tipo de ecosistemas se presentan dos problemas principales, la falta de agua y las altas temperaturas. De esta forma, los animales del desierto exhiben muchas adaptaciones fisiológicas y anatómicas para superar dichas adversidades. Las presiones selectivas que se presentan son lo suficientemente rigurosas como para provocar una convergencia en la morfología y comportamiento de organismos no relacionados en desiertos diferentes (Willmer, et al., 2005). Dentro de los animales que habitan en el desierto se encuentra la cascabel de cuernitos (Crotalus cerastes); esta especie se encuentra única y perfectamente adaptada para la vida en el desierto. A continuación se describen las características que le han permitido residir en un entorno tan extremo. Descripción de Crotalus cerastes Crotalus cerastes, conocida comúnmente como cascabel de cuernitos, es una serpiente pequeña de 42-82 cm de largo, de coloraciones cremas, rosadas o ligeramente grises con manchas cafés en su dorso. La coloración general a menudo coincide con la arena en la que vive la serpiente. Una raya oscura se extiende desde el ojo hasta la comisura de la boca. Anillos negros marcan la punta de la cola. Una delgada línea horizontal atraviesa el centro del ojo. Las escamas sobre sus ojos son grandes y en forma de cuernos. El cuello es delgado y la cabeza es ancha y triangular. Al final de la cola tienen un cascabel compuesto de secciones de queratina; una nueva sección es adicionada cada vez que la serpiente muda su piel (Bellaris et al., 1978; Stebbins, 1985). Distribución La cascabel de cuernitos se extiende a lo largo de los desiertos de arena del sureste de Nevada, al noreste de Baja California y norte de Sonora, México; al este en la zona central de Arizona, y al oeste en la base del desierto al lado de las montañas de California (Stebbins, 1985). Alimentación Se alimenta de lagartos, roedores, aves y otras serpientes. Ésta mata a sus presas a través de la inyección de su veneno por medio de sus largos colmillos huecos (San Diego Natural History Museum).

lo cual le indica que la presa se encuentra cerca (Goodall. Tanto el color como las degradaciones de sus escamas se encuentran estrechamente ligadas a las sombras y texturas de las arenas del desierto. dando cierta impermeabilidad (Pinney. sobre la superficie interna. Una de las adaptaciones que ha convertido al cascabel de cuernitos en una de las serpientes mejor adaptadas a la vida del desierto es su capacidad para mezclarse perfectamente bien con las arenas sobre las que se mueve. a través del tiempo. cafés. 1981). escamas modificadas en forma de cuernos. usualmente. sin duda esto le permite ser más eficiente en su entorno (Stebbins. comparado con la piel de mamíferos y aves. sobre la superficie externa. Adaptaciones Morfológicas Crotalus cerastes ha desarrollado. Al respecto. Para minimizar la pérdida de agua. la cascabel de cuernitos de Sonora (Crotalus cerastes cercobombus) y la cascabel de cuernitos del Desierto del Colorado (Crotalus cerastes laterorepens) (San Diego Natural History Museum). Esta característica reduce significativamente la pérdida de agua por evaporación. . et al. con base a sus características morfológicas y fisiológicas. ya sea para sorprender a sus presas o para esconderse de los depredadores (Figura 1). las cuales son capaces de doblarse protegiendo los ojos de la serpiente del viento. cambios en su estructura externa que le han permitido adaptarse a la vida en el desierto.1979). Esta especie posee. Subespecies Tres subspecies han sido reconocidas: La cascabel de cuernitos de desierto de Mojave (Crotalus cerastes cerastes). o bien de la tierra suelta de las madrigueras en las que se esconde para capturar a sus presas. y . 1985). el cuerpo de la cascabel de cuernitos posee una piel de escamas gruesas compuestas de -queratina. la cual es flexible. capacitándola para detectar cambios muy pequeños en la temperatura. la cual es rígida.Reproducción El apareamiento tiene lugar en primavera y una camada de hasta 20 crías nacen en los meses de julio y agosto (San Diego Natural History Museum). El clima del desierto puede ocasionar una rápida deshidratación de los animales. lo cual le ayuda a mimetizarse. Los colores de su cuerpo son. Adaptaciones Conductuales Las adaptaciones conductuales se crean también como efecto de una presión del ambiente. de la arena sobre la cual se desplaza. que se localiza entre el ojo y la boca de la serpiente la cual funciona como un termo receptor. sobre sus ojos. la cascabel de cuernitos ha adoptado diversas conductas las cuales le han permitido. Una característica morfológica que ha permitido que la cascabel de cuernitos lleve una vida nocturna es que posee una fosa.. 1985) (Figura 1). habitar en el desierto.queratina. cremas o grises con parches oscuros (Stebbins.

La termorregulación en ella es posible debido a complejas relaciones entre la temperatura del cuerpo. 1985) (Figura 2). Los lazos de su cuerpo son orientados oblicuamente para permitir que solo dos puntos de su estructura se encuentren en contacto con el suelo en todo momento (Stebbins. enroscan su cuerpo para controlar la cantidad de piel expuesta a la luz solar. esto lo logra mediante su destacado método de locomoción de lado. 1978) . Las hembras estivan durante las secas. el agregado asume propiedades de temperatura estable (Reiserer et al. Las hembras preñadas seleccionan las madrigueras de pequeños roedores que tienen vista al este. Los juveniles de cascabel de cuernitos presentan un comportamiento para atraer a sus presas. 2008). las crías forman una masa dinámica de individuos que toman ventaja del ambiente exterior caliente y del frio dentro de la madriguera para mantener el agregado a una temperatura de 32°C (temperatura óptima). ahí es cuando se refugian. usualmente. procesos fisiológicos y el comportamiento. Ellas realizan movimientos rápidos de su cola lo que asemeja el aleteo de mariposas.. Las primeras semanas de vida. ambos movimientos atraen a los lagartos. se oculta durante el día en las madrigueras de los animales o se enfría en hoyos poco profundos en la base de los arbustos (Stebbins. Una vez que las temperaturas aumentan y logran los 33°C o más. el cual deja un rastro característico en forma de J. Debido a los constantes movimientos de los neonatos. en tanto que los movimientos lentos hacen que su cola parezca un gusano.. esto último a través de varias vías. al igual que el resto. demostró que existe una mayor pérdida de agua en el cuerpo de las serpientes cuando estas se encuentran desenroscadas que cuando se enroscan. Así. 1985). 2008).. Durante el otoño se les puede ver todo el día (Bellaris et al. Otra estrategia utilizada para disminuir el efecto de las altas temperaturas es el ajuste del contacto de la serpiente con la superficie caliente. Este comportamiento es perdido cuando se empiezan a alimentar de roedores(Reiserer et al. La actividad de la cascabel de cuernitos es principalmente nocturna. especialmente lagartos. Los neonatos de Crotalus cerastes participan en un notable tipo de comportamiento homeotérmico. En general las serpientes. en tanto en la noche cuando la temperatura disminuye reanudan su actividad. es muy peligroso para ellas salir fuera. es de sangre fría o poiquiloterma lo que significa que no puede regular su temperatura corporal metabólicamente. ellas emergen en Marzo cuando las temperaturas son moderadas. . regulando así la transferencia de calor.Esta serpiente. La primera de ellas es la sincronización de sus actividades diarias. el cual no ha sido observado en otros tipos de serpientes. en un estudio Cohen (1974).

. Esta habilidad para sobrevivir a sequías prolongadas es una ventaja distintiva de esta especie (Chris Smith Anza-Borrego Desert State Park).. et al. 2005). La mayoría de los desiertos son muy poco fiables en la provisión de un suministro constante de alimentos para los carnívoros. La mayoría de los animales excretan tales compuestos en forma soluble a través de la urea. la cascabel de cuernitos aprovecha que en la noche la temperatura del desierto desciende y que su cuerpo es frio para condensar el vapor de agua contenido en el aire sobre su cuerpo. esto se traduce en que requiere un séptimo de la cantidad de alimentos que necesita un mamífero para sobrevivir durante los periodos activos. incluyendo las reacciones y mecanismos que este realiza (Willmer. La principal ventaja fisiológica de esta serpiente es el uso eficiente de sus alimentos. el cual es un mecanismo para la eliminación de sustancias tóxicas. 2005). et al. la cascabel de cuernitos cuenta con sistemas funcionales que le permiten aprovechar al máximo los recursos con los que ella cuenta.. incluyendo modificaciones en la morfología de los pasajes nasales y la capacidad de reabsorber agua a lo largo del tracto respiratorio (Wilmer. conservando el agua que de otra manera podría perderse (Chris Smith Anza-Borrego Desert State Park). 2005). para posteriormente lamer el líquido condensado (Willmer. De esta manera. sobreviviendo de la grasa almacenada y disminuyendo aún más su tasa metabólica. así la cascabel de cuernitos posee adaptaciones fisiológicas y adaptaciones morfológicas para reducir la pérdida de agua debido a la respiración. Típicamente. minimizando considerablemente la excreción del vital líquido (Willmer. es muy importante considerar. principalmente compuestos nitrogenados provenientes del catabolismo de las proteínas. ésta tiene una tasa metabólica siete veces menor a la de un mamífero de tamaño similar. entendiendo por esta las funciones del animal. También significa que la serpiente respira una menor cantidad de veces. sin embargo la cascabel de cuernitos y otros organismos que ingresan agua en poca cantidad lo hacen en forma de ácido úrico. 2005). La respiración produce como resultado CO2 y agua los cuales son expirados. además de implicar aspectos de la morfología. et al. el cual forma una pasta blanca o sólido..Adaptaciones Fisiológicas En el tema de la adaptación de un organismo. et al. Debido a que las serpientes son poiquiloterrmas. La cascabel de cuernitos entra fácilmente en una fase de letargo durante los meses cálidos o en hibernación en el invierno. Las pérdidas de agua en los organismos pueden darse a través de la excreción. también la fisiología del mismo.

Reiserer. Ejemplar de Crotalus cerastes. Segunda ed. J. Attridge. Crotalus cerastes (Serpentes: Viperidae): Stimulus Control and Visual Perception of Prey Luring. Blackwell. http://www.html Pinney. CONCLUSIONES Los organismos que habitan en el desierto requieren desarrollar una serie de adaptaciones que les permitan aprovechar al máximo los recursos con que cuentan para desarrollarse eficientemente en el entorno y seguir preservando la especie.Figura 1. Journal of Zoology. Doubleday and Co. 2005. 2008.. Ed. Como se vio en el caso de Crotalus cerastes las adaptaciones morfológicas... Los Reptiles. fisiológicas y de conducta se encuentran estrechamente ligadas. Gran Bretaña. G.. Schuett . Volume 1. 1985. Estados Unidos. The Snake book. Reiserer.. G. R. R. R. Movimiento lateral de Crotalus cerastes.. Biological Journal of the Linnean Society 95:81-91.. New York. . 1979. Ed. R. D. Arid-land Ecosystems: Structure. 1981. Bellaris. Figura 2.. San Diego Natural History Museum: Crotalus cerastes²Sidewinder: http://www.2008. A. Stebbins. Houghton Mifflin Commpany. Schuett. generalmente la morfología del organismo dicta su función y con base a los recursos con que cuentan los animales modifican sus comportamientos para vivir en su medio. Early. Dynamic aggregations of newborn sibling rattlesnakes exhibit stable thermoregulatory properties..desertusa.. Cambridge. R. P. Perry. Ed.org/fieldguide/herps/crot-cer. Ed. se puede observar su morfología. I. H. España. Ed. Goodall. 1978. Johnston.sdnhm. BIBLIOGRAFÍA y y y y y y y y Willmer.. Enviromental Physiology of Animals. A Field Guide to Western Reptiles and Amphibians. R. Functioning and Management. Gran Bretaña. Blume. 274:277-283.com/reptiles/reptiles_ab1.html y . Aggressive Mimicry in Neonates of the Sidewinder Rattlesnake. Chris Smith Anza-Borrego Desert State Park. Reptiles. G. Stone.