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FEATURE ARTICLE Costa Rican Birds are Lousy! ARTÍCULO DE FONDO
of birds. Most birders and even ornithologists have little knowledge or awareness of the lice that infest birds. Sibley’s classification of birds is primarily based on DNA, though he also made reference to the Bob Dalgleish lice when their related host specificity supported his classification. The frequency of infestation varies with each family of birds. Almost all individual shore birds have lice, whereas less than one third of songbirds are found to be infested. Most banders or others who handle birds encounter lice as some will readily come off the bird on to the handler. [Note to banders: not to worry— bird lice won’t harm or infest you!] by Robert C. Dalgleish, Ph.D., F.R.E.S.
Research Associate, Department of Entomology Smithsonian, National Museum Natural History and San Diego Natural History Museum

August 2009 Volume 4 Issue 1

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he birds of Costa Rica are lousy! No offence intended, simply a statement reflecting our knowledge of the piojos that have been recorded from the birds of Costa Rica. There is no reason to assume that birds in Costa Rica have any more lice than those of other countries of Central America. Shipley, 1916, in discussing the diversity of parasites known from birds, referred to birds as “flying zoos”. The chart on the next page highlights the major groups of parasites and where they are found on a generalized passerine. Lice are found on the skin, feathers, inside the quill and in the pouches of pelicans.

All lice are obligate parasites and complete Accurate identification of lice requires that their entire life cycle they be prepared for on the host. The lice microscopic examinaon birds are chewing tion, There are no lice as opposed to the guidebooks, only pubsucking lice, which are lished papers in obscure found only on mammals. journals. Lice are initially It is assumed that all preserved in alcohol. bird species are host to To prepare the louse for chewing lice though identification, it is placed only a small percentage in a lye solution for 24 have been thoroughly hours during which examined. Most bird the internal tissues species have many are dissolved, leaving species of lice, some of only the chitinous which are found only exoskeleton. Immersing on that bird. Lice rarely it in increasing levels of leave their host and most alcohol then desiccates have a narrow range of this “shell”. The hosts on which they can exoskeleton is placed in survive. Most feed on an essential oil, which feathers, skin, or blood, penetrates the chitin, though some also prey making it translucent, on other ectoparasites. just as oil will do to The bird’s preening and paper. The specimen, scratching appears to thus prepared, is placed keep louse populations in a drop of Canada Example of classic “head louse” of passerines, under control, however male. Phthiraptera: Ischonocera: Philopteridae. balsam resin on a glass large populations of Total length: 2.0 mm; max. width abdomen 0.77 microscope slide and a mm. Photo: Courtesy of the Museum of New lice can overwhelm Zealand Te Papa Tongarewa. cover slip applied. The injured or sickly birds resin dries with time and by damaging feathers or the specimen can then causing debilitating irritation. Some lice are be viewed through the microscope. vectors or intermediate hosts of other parasites

Female louse generally found on contour feathers of the body. Phthiraptera: Amblycera: Menoponidae. Total length: 2.0 mm; max. width abdomen 0.75 mm. Photo: Vincent Smith, The Natural History Museum, London.

Historically, much of what is known about lice on birds was the result of collecting by birders. As a bander, I know the demands on record keeping; however, if sufficient personnel are available, the collecting of lice during banding can be an important contribution towards advancing the knowledge of the biology of birds and their ectoparasites. There is also the high probability that the lice collected will represent new species.
[Suggested reading].

Lice probably infested the dinosaurs and evolved with them as they gave rise to birds. My colleagues and I recently described a fossil louse that was 44 million years old yet closely resembled some lice infesting birds today.

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¡Las Aves de Costa Rica son Piojudas!
por Robert C. Dalgleish, Ph.D., F.R.E.S.
Investigador asociado en el Departamento de Entomología del Museo Nacional de Historia Natural y del Museo de Historia Natural de San Diego.

August 2009 Volume 4 Issue 1

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¡Las aves de Costa Rica son piojudas! Sin ánimo de ofender, simplemente una aseveración que refleja nuestro conocimiento de los piojos que han sido colectados de las aves de Costa Rica. No hay razón para asumir que las aves de Costa Rica tienen más piojos que las de otros países en América Central. Discutiendo la diversidad de parásitos conocidos en las aves, Shipley, 1916, se refiere a las aves como “zoológicos voladores”. La siguiente figura muestra los mayores grupos de parásitos y dónde se encuentran en un ave cantora generalizada. Los piojos se encuentran en la piel, las plumas, dentro del cañón y en las bolsas de los pelícanos. Todos los piojos son parásitos obligados y completan su ciclo de vida en el hospedero. Los piojos en las aves son masticadores, contrastando con los chupadores encontrados sólo en los mamíferos. Se asume que todas las especies de aves son hospederas de piojos masticadores aunque sólo un pequeño porcentaje han sido examinados exhaustivamente. La mayoría de las especies de aves tienen muchas especies de piojos, algunas de las cuales son halladas únicamente en una

determinada ave. Los piojos nunca dejan sus hospederos y la mayoría tienen un ámbito de hospederos pequeño en los cuales sobrevive. La mayoría se alimentan de las plumas, piel o sangre, aunque algunos depredan otros ectoparásitos. La acción de acicalarse y rascarse parece que mantiene las poblaciones de piojos bajo control, aunque grandes poblaciones de piojos pueden devastar aves heridas o enfermizas al dañar las plumas o causando irritaciones que las debilitan. Algunos piojos son vectores u hospederos intermedios de otros parásitos de aves. La mayoría de los observadores de aves y hasta los ornitólogos tienen poco conocimiento o se percatan de los piojos que infestan las aves. La clasificación de aves de Sibley se basa en ADN, pero también hace referencia a los piojos cuando su relación específica con su hospedero apoya su clasificación. La frecuencia de la infestación varía con cada familia de aves. Casi todos los individuos de aves costeras tienen piojos, mientras que menos de un tercio de las aves cantoras se encuentran infestadas. La mayoría de los anilladores u otras personas que manipulan aves encuentran piojos pues algunos salen del ave y se suben al manipulador. [Nota para los anilladores: no se preocupen – ¡los piojos de las aves no le afectaran ni le infestarán!] La identificación precisa de los piojos requiere que sean preparados para un examen microscópico. No hay guías, sólo artículos

publicados en revistas oscuras. Los piojos primero se preservan en alcohol. Para preparar el piojo para identificación, se coloca en una solución de lejía por 24 horas para que sus tejidos internos se disuelvan, dejando sólo el exoesqueleto quitinoso. Esta “concha” es secada al sumergirla en baños de alcohol de grado mayor cada vez. El exoesqueleto se pone en un aceite esencial, el cual penetra la quitina y la vuelve traslúcida, igual que el papel en aceite. El espécimen preparado se coloca en una gota de resina de bálsamo de Canadá en un portaobjetos con cubreobjetos para llevarlo al microscopio. La resina se seca con el tiempo y el espécimen puede ser visto al microscopio. Históricamente, mucho de lo que se sabe sobre los piojos fue el resultado de colectas hechas por pajareros. Como anillador, conozco las demandas de mantener registros, si hay suficiente personal disponible, la colecta de piojos en las sesiones de anillamiento será una contribución importante al avance del conocimiento de la biología de las aves y sus ectoparásitos. También, cabe la alta probabilidad de que el piojo colectado sea una especie nueva. [Lecturas segeridas.] Probablemente los piojos infestaron a los dinosaurios y evolucionaron con ellos cuando dieron paso a las aves. Recientemente, mis colegas y yo describimos un piojo fósil de unos 44 millones de años de edad que es muy similar a algunos piojos que infestan las aves.
Site of infection=Sítio de infección Inside quills of feathers=Dentro del cañón de las plumas Rectum=Recto Surface of feathers=Superficie de las plumas Intestine= Intestino Kidney=Riñón Surface of body=Superficie del cuerpo Lungs=Pulmones Bone marrow=Médula espinal Air passages=Pasajes aéreos Feathers on head=Plumas en la cabeza Eye=Ojo Respiratory tract & air sacs= Tracto respiratorio y sacos aéreos Frontal sinus=Seno frontal Buccal cavity=Cavidad bucal Nares=Orificios nasales Neck near beak=Cuello cerca del pico Trachea=Tráquea Crop=Buche Red blood corpuscles=Glóbulos rojos Blood=Sangre Lymph=Linfa Veins=Venas Proventriculus=Proventrículo Beneath skin=Bajo la piel Liver=Hígado Mesentery= Mesenterio Muscles=Músculos Gizzard=Molleja Body: external=Cuerpo: externo Feathers=Plumas Oviduct=Oviducto Fungus=Hongos Amoeba=Amebas Flagellate=Flagelados Malaria=Malaria Spirochaete= Espiroquetas Trypanosome=Tripanosomas Encapsuled Tongue-worm=Gusano lengua encapsulado Fluke= Tremátodos Round-worm=Gusanos redondos Spiny-headed worm=Gusanos de cabeza espinosa Tapeworm=Tenias Tongue-worm=Gusano lengua Leech=Sanguijuela Bug=Microbio Flea=Pulga Featherlouse=Piojo de las plumas Fly lava=Larvas de moscas Louse-fly=Mosca piojo Mite=Acaro Tick=Garrapata

Diagram of passerine bird illustrating the main groups of parasites with their site of infection. Diagrama de un ave paserina illustrando los grupos principales de parásitos con su sitio de infección. From Fleas, Flukes & Cuckoos: A Study of Bird Ectoparasites by Miriam Rothschild and Theresa Clay. See Appendix.