You are on page 1of 3

Fifteen Dollars Changed My Life 1

By Simon Marshall2
Fi#een  dollars  probably  doesn’t  sound  all  that  much  to  you,  does  it?  What  is  it?  A  burger  and  chips   for  you  and  a  couple  of  friends?  Something  you  would  spend  quite  happily  without  really  thinking   about  it? It  may  not  be  much  for  you,  but  fi#een  dollars  changed  my  life  –  for  ever. Let  me  tell  you  a  liFle  about  myself. My  family  is  poor.  They  live  in  a  village  in  Vietnam,  growing  rice  in  a  small  paddy  field.  It’s  hard  work   –  it’s  backbreaking  work  –  and  there’s  never  enough  food  for  us  all. Soon  a#er  my  tenth  birthday,  my  father  walked  out  and  le#  us.  I  was  pleased.  I  know,  it  sounds   horrible,  but  he  was  an  alcoholic.  He  and  his  friends  used  to  sit  all  day  and  late  into  the  night   drinking  and  gambling.  When  he  came  home,  he  used  to  beat  my  mother  and  me.  I  used  to  go  to   sleep  crying  from  the  pain  –  angry  at  the  humiliaKon.   When  he  le#  us,  I  also  cried  –  but  this  Kme  it  wasn’t  because  I  was  hungry,  or  in  pain,  or  sad.  This   Kme  it  was  because  I  was  happy. But  then  my  step-­‐father  moved  in  and  he  was  just  as  bad.  Almost  every  day  he  would  beat  one  of  us. When  I  was  sixteen,  I’d  had  enough.  I  had  to  get  out.  But  where  should  I  go? I  took  what  liFle  money  I  had  and  caught  a  bus  into  the  city.  It  was  nearly  a  day’s  journey  away.  I’d   never  been  anywhere  so  thrilling  before.  For  a  while,  I  wandered  around  just  staring  at  the  huge   buildings  and  amazed  at  the  cars  and  crowds  of  people.   I  found  my  way  to  a  café  where  you  could  use  computers  to  get  on  the  internet.  That  was  something   I’d  never  done  before  either.  I  was  so  excited.  A  whole  world  out  there  I  had  hardly  even  heard  of,  or   imagined  could  exist,  suddenly  lay  in  front  of  me. I  sat  in  the  café  for  nearly  a  whole  day,  when  the  owner  came  over  to  me  and  said  I  had  to  pay.  I  had   no  idea  it  cost  money.  And  then  he  said  how  much  it  was  –  fi#een  dollars.  That  was  a  fortune.  It  was   what  my  step-­‐father  might  earn  in  two  weeks.  I  didn’t  have  fi"een  cents  let  alone  fi#een  dollars. I  didn’t  know  what  to  do. I  sat  there  and  cried  as  the  owner  began  to  clean  the  shop. A#er  a  few  minutes  he  came  over  and  said  he  knew  someone  who  might  be  able  to  help.  I  was  so   happy.  He  gave  me  a  telephone  number  and  allowed  me  to  use  the  phone  in  the  café.   I  spoke  to  a  really  nice  lady  called  Giang3,  who  told  me  not  to  worry.  Ten  minutes  later,  she  was  in   the  café  and  paid  my  bill.  You  can’t  imagine  how  happy  I  felt;  how  grateful  I  was  to  her  for  helping   me.  She  just  smiled  and  said,  “That’s  what  I  do…”

We  le#  the  café  and  Giang  said  that  she  could  find  me  a  job  in  a  souvenir  shop,  and  a  room  to  live  in.   I  thought  all  my  dreams  were  coming  true.  She  took  me  to  a  small  shop  and  bought  me  some  new   clothes,  I  then  went  to  a  hairdresser’s  and  had  a  haircut.  I’d  never  been  to  a  hairdresser’s  before  –   my  mum  had  always  cut  my  hair  with  some  blunt  scissors. I  looked  at  myself  in  the  mirror  –  I  was  a  different  person.  New  clothes,  new  hair,  new  friend,  new   job…  all  I  had  ever  wanted. We  got  into  Giang’s  car  and  she  started  to  drive.  I  expected  the  journey  to  be  only  a  few  minutes  but   we  drove  all  night.  Out  of  the  city,  into  the  country.  Through  town  a#er  town;  village  a#er  village.  I   fell  asleep  and  woke  up  as  the  car  stopped  outside  a  large  building. “Get  out!”  Giang  said. “Where  are  we?  What  is  this  place?” “Just  follow  me.” And  so  I  did.  Into  the  building  and  then  into  a  small,  window-­‐less  room  with  no  table  or  chairs  just  a   rough  mat  on  the  floor  and  a  bare  light  bulb  hanging  from  the  ceiling. “Wait  here.”  Giang  said  as  she  le#  the  room.  The  key  turned  in  the  lock  and  Giang  disappeared.   I  never  saw  her  again. Then  the  light  went  out.  I  screamed  and  banged  on  the  door  desperate  for  someone  to  come  and   open  it  and  rescue  me.  But  no-­‐one  came. So,  I  waited.  And  waited.  I  sat  on  the  floor  and,  exhausted,  dri#ed  off  to  sleep  again. Suddenly,  the  light  went  on  and  the  door  opened.  A  man  was  standing  there.  He  looked  at  me  for  a   long  Kme  without  saying  anything. Then  he  came  in,  grabbed  me  by  the  arm  and  started  to  push  me  towards  the  door. I  shouted  at  him  to  stop.  Asked  him  where  Giang  was.   He  looked  at  me,  and  with  a  small  smile  playing  around  his  lips,  he  said  –  very  quietly,  “You  are   mine!  You  belong  to  me!  I’ve  bought  you,  paid  for  you.  You’re  mine.  Now  come  with  me  quietly  or   you’ll  pay  for  it!” I  didn’t  know  what  to  think  or  do. I  pleaded  with  him  to  let  me    phone  my  mother. Screamed  I  wanted  to  go  home. Begged  to  speak  to  Giang. Anything  but  go  with  this  man.  I  was  so  confused. He  dragged  me  out  of  the  building  and  pushed  me  into  the  back  of  a  van.  There  were  five  other  girls   there.  All  of  them  crying.

We  drove  all  day  and  most  of  the  next  night. But  when  we  stopped,  things  only  got  worse. We  were  taken  from  the  van  and  pushed  and  shoved  by  a  group  of  men  into  a  house.  But  not  a   normal  house.  We  were  locked  in  a  room  –  five  of  us  in  a  room  no  bigger  than  a  prison  cell  -­‐  and  we   waited  for  hours.  Cold,  hungry,  afraid.  Then,  finally,  the  man  returned. We  were  his  property  he  said.  He  had  bought  us  and  now  we  had  to  pay  our  way  –  we  had  to  earn   him  money.  “Nothing  personal”  he  said.  “It’s  just  business.”  It  was  simple.  We  would  work  as   prosKtutes,  serving  the  customers  in  the  brothel,  and  hand  over  the  money  to  him.  He  would  give  us   a  room  to  stay  in  and  some  food.   I  did  this  for  two  years.  Crying  myself  to  sleep  every  night.  Never  allowed  out  of  the  house  for  fear  I   might  escape.  Sharing  the  same  small  room  with  the  four  other  girls.  Always  cold,  always  hungry  and   always  scared  of  catching  some  disease. Then,  one  spring  morning,  when  we  would  normally  be  asleep,  one  of  the  girls  heard  some   Vietnamese  being  spoken  in  the  street.  We  looked  out  and  there  were  some  Vietnamese  men  and   women  outside.  We  hurriedly  wrote  a  note  and  dropped  it  out  the  window,  hoping  one  of  them   would  pick  it  up.  They  did.  She  looked  up  and  smiled.   We  waited.  And  nothing  happened.  A  day  went  by.  And  another.  We  began  to  lose  hope.  Then,  a   week  later,  a  group  of  people  arrived  at  the  brothel,  it  was  the  police.  We  were  rescued  and  taken  to   Hanoi. Now,  my  life  is  different.  I  sKll  haven’t  gone  back  to  my  home  village  –  I  couldn’t.  The  shame  would   be  too  much. But  I  am  studying  to  be  a  secretary  and  I  live  in  a  refuge  for  trafficked  women.  My  future  looks  very   different  from  what  it  did  just  a  short  few  months  ago. But  I  sKll  wake  in  the  night  crying.  I  sKll  jump  at  the  sound  of  a  door  banging  shut.  I  sKll  can’t  look  a   man  in  the  eyes  or  bear  to  be  with  one  alone.  But  things  are  different.  They  are  geang  beFer. But  the  past  cannot  be  altered  –  those  fi#een  dollars  changed  my  life  for  ever.

Hagar pursues the highest degree of care and protection for each of its clients. To protect the identity of Hagar clients, names have been changed. © 2012 Simon Marshall 1  Adapted  from  hFp://hagarusa.org/stories/lucky-­‐to-­‐escape/
2  For  more  informaKon,  please  visit  Simon’s  blog:  svedek.wordpress.com 3  Pronounced  /yaang/