Culture in the Classroom 1

Culture in the Classroom A Review of the Literature Kevin Kaiser ETEC 500 Dr. Clifford Falk April 12, 2007

Culture in the Classroom 2

Culture in the Classroom In the year 2007, First Nations students have a higher dropout rate than any other  segment of the North American population. If education can set a person free, then First  Nations students are not yet free. There is not a magic bullet that can beseech freedom,  but there are aspects of the education system that need to be addressed and fixed. As a  First Nations person who has entered what many researchers have stated to be  insurmountable odds ­ a masters course ­ I understand the need for good research to find  out what is working. Unfortunately, many researchers have conducted research to find out  what is not working. In researching this review, there have been many articles that have  made bold statements about how and what can be done to increase the First Nations  graduation rate. The following articles have been selected to reflect a growing cultural  need within the school system. The purpose of this proposed research is to investigate the  effectiveness of understanding First Nations culture within the school system and the  impact of this understanding on First Nations student’s attendance rates.

Culture in the Classroom 3

The Reality Perry cites Fixico in her research, “American Indian Victims of Campus  Ethnoviolence.” More than one out of five American Indian men had less than five years of  schooling.  The average educational level for all American Indians under Federal  supervision was five school years.  Dropout rates for Indians were approximately  48 percent ­ twice the national average.  Only 18 percent of the students in Federal  Indian schools went to college ­ whereas the national average was 50 percent.  Of  those American Indians who enrolled in college, only three percent graduated ­  against a national average of 32 percent.  Of those few Indians who graduated  from college, only one out of 100 obtained a masters degree or the equivalent.  (cited in Fixico, 2000, p. 155)  Many First Nations communities across North America have low graduation rates.  Moose River in Northern Alberta is one of those typical remote communities where the  graduation rate is at an all time low. Goddard and Foster (2000) interviewed teachers,  parents and students, and they found that the parents tend to allow the youth to do nothing  instead of doing homework. Goddard et al interviewed and observed educators, parents,  students and the community members in two remote areas in Northern Alberta. Many of  the parents in these communities have not graduated, and they do not push their children 

Culture in the Classroom 4

to graduate. Their study came up with many questions pertaining to the dominant cultures  push of education and actual culturally sensitive delivery of formal instruction. Although  there is mandated First Nations control over Indian education, the study found that actual  delivery and curriculum reflect a southern approach to education. Through understanding First Nations culture, a school can cater to the  community’s greater needs and increase their graduations rates. Greater understanding  leads to greater communication between the school and the community. This  communication can affect the retention rate of generations of students. Goddard and  Foster’s (2002) study in Northern Alberta found the lack of communication led to lack of  trust and respect between the school and the community. The parents of the First Nations  students failed to take ownership of their children’s failure in school because they did not  trust the school system. This lack of trust is traced back to the residential school days and  church run schools where there was an immense amount of physical and mental damage  done to the First Nations community. In many places, this damage continues, but in  different ways. Goddard et al found many areas of cultural relevance within the system, but the  graduation rate was still low. The study was on one community, but it made reference to  the greater issues faced by many First Nations communities. Stronger reference to the  community’s history could have given the study more strength. The qualitative study of 

Culture in the Classroom 5

any community in need can lead to a greater understanding of the whole community, but  the study itself needs to remain local. By doing so, other communities can gain greater  understanding of one another. The Need for Tolerance Ethnoviolence, or hate crime, pushes students away from academia. Dr. Barbara  Perry sates, “This is a dramatically under­examined population, in that few if any of the  extant surveys of campus ethnoviolence make note of the particular experiences of  American Indian students.” (Perry, 2002, p. 3). Perry studied the amount and frequency  of ethnoviolence on results from twenty different campuses across the United States. Her  research led her to the connection of hate crimes and the power that they have to  marginalize Native American people. The evidence presented in Perry’s research is  derived from official government documents, and first hand accounts from victims of  hate crime in the past and present. Lack of action by academic institutions on the topic of racism justifies the racist  attitudes and this affects all students. Perry (2002) sent out 200 surveys to Native  American college students containing open and closed questions dealing with hate crimes  on campus. Only 92 surveys were completed. Forty percent of the respondents stated that  they were victims of hate crimes because of their race. The conclusions from this small  unique study revealed that there is a need for campus wide understanding regarding 

Culture in the Classroom 6

Native American culture and their contributions to society.  Perry’s study reveals a deeper understanding of campus life. The lack of  respondents may have many reasons, but the approach to gain the information in the study  is effective. The questionnaire is universal, and lends itself to further research. Racism and its effects on students is an area that deserves further research. The  basis of all racism is lack of understanding. Denis and Hampton’s (2002) literature review  on racism and First Nations people highlights the fact that racism is a major barrier in the  education of Canada’s first people. This review covers thirty­two articles on the issue of  racism and First Nations people at all levels of education. All of the articles in this study  were found in ERIC ProCite, PsyInfo, Wilson Web and First Nations Periodical Index.  Racism is the number one issue keeping First Nations from completing high  school. To combat the stereotypes and inherent racism, Denis and Hampton (2002) found  that understanding First Nations culture has a direct effect on the retention of First  Nations students. Implementing anti­racism policies and acknowledging the problem are  two ways that racism can be eliminated. By acknowledging the problem, the schools gain  understanding of First Nations people. Their review has an in depth understanding of how  racism is used, both explicitly and implicitly, in the educational system. Denis et al found  that prejudices, racism and discrimination by the institutions were prevalent in hindering  First Nations students from staying in school. They state, “It appears that it will be a 

Culture in the Classroom 7

radical step in the right direction, if racism is acknowledged as a problem that limits the  educational and economic opportunities of Aboriginal people, in spite of the resistance.”  (Denis et al, 2002, p. 34). Their review directly reflects and attempts to understand the  reality of the low graduation rate.  Denis et al focus on the denial of racism within educational institutions at all  levels. This approach can pose a problem in their research because they attempt to cover  elementary, secondary and post secondary schools and address a politically charged  theme across the board. Adding success stories to evenly distribute their research would  have given the review more credibility. Beyond High School Buckley (1997) found that First Nations university students felt alienated at major  West Coast University. These First Nations students were not alienated because of the  colour of their skin. Rather, they were alienated for their worldviews. The researcher  conducted the study on eight individuals from diverse First Nations cultures and various  socio economic backgrounds. The study finds that while 17% of First Nations people  enter college level courses, only 4% graduate. This is from an already diminished pool of  people because a majority of the students do not make it to college. These numbers are  reflective of many other studies carried out across North America. “Academic isolation” according to Buckley (1997) is the lonely feeling First 

Culture in the Classroom 8

Nations feel while they are taking part in Western schooling systems. Often, there are  only one or two First Nations people in a graduate course, and the dominant culture does  not acknowledge the First Nations ways of knowing. Further, the University does not  understand the history of First Nations culture, or the contemporary issues that many  reserves are facing.  This leads to the faculty to an understanding that hinders the  relationship between the students and teachers. Further Research By studying and researching First Nations people, including understanding  graduation rates, the researcher must be aware of protocol and follow all ethical  guidelines. Swisher and Tippeconnic (1999) attempted to connect First Nations  researchers to First Nations research. Their study, “Research to Support Improved Practice  in Indian Education” surveyed the data on graduation rates, and questioned how First  Nations researchers can communicate with the First Nations community to address the  issues further. Both of the authors are leaders in the Indian education system at the  University level. The research Swisher et al highlight in this article are mainly positive  case studies from across the United States. From these case studies, they attempt to bring  forth a new and more focused direction for First Nations educational research. Swisher et al believe that top down approach within the school system is needed  where principals and teachers are supportive and caring and understanding of First 

Culture in the Classroom 9

Nations culture. They found that programs that teach the native language have a higher  retention rate and an improved graduating rate. Many of the recommendations put forth  by Swisher et al do not come with thorough research to back their recommendations.  Although, this is one chapter in a book, based on the recommendations, there is still a  need for First Nations involvement and accountability on the native and non­native sides  of the educational issue. Swisher et al have understood a unique aspect of the education  system by acknowledging that there is lack of representation of First Nations involvement  at the university level. There are more First Nations students entering postsecondary institutions now  than ever before. Cole and Denzine in “Comparing the Academic Engagement of  American Indian and White College Students” found that while enrollment is up,  retention of the students is still hampered by frequent dropouts. Cole et al conducted their  study at a public university located in the southwestern United States, which was  surrounded by several large reservations. The sample size included five hundred forty  four undergraduate students and of this number, seventy­four identified as American  Indian. The College students completed Experiences Questionnaire, which has been used  by five hundred colleges, which entails eight pages and 109 items. Cole et al found that contrary to previous studies, the American Indians were on  par with the non­native students in any practices of study and generally adjusted well to 

Culture in the Classroom 10

the culture of the school. They do state that results may be positive because of the  universities efforts to include First Nations culture in the culture of the school. Cultural Relevance Implementing a culturally relevant curriculum does not come without challenges.  Rick Hesch (1999) studied how implementing a teacher education program, using  Ladison­Billings’ definition of a culturally relevant program, that offers culturally  relevant material can aid in building a better culture within academia. Cultural relevance  means, academic success, cultural competence and critical consciousness are needed to  truly implement a culturally sensitive education program. The challenge, according to  Hesch, is the history shared between First Nations people and the non­native settlers in  Canada – the residential schools. Hesch studied the densest urban First Nations area in Canada – Winnipeg,  Manitoba. Specifically, the study’s focus was on the Winnipeg Education Centre (WEC)  and their intentions on building a program to reflect a more just society. Hesch  constructed a timeline of the WEC in his research and provides a thorough overview of  what the WEC does to promote culturally relevant educators. The author uses primary  resources and private conversations to strengthen his point on cultural relevance. In what  is largely describing the WEC and the success of a culturally relevant program, Hesch  highlights how cultural programs can help ease minority students into the university 

Culture in the Classroom 11

setting. Hesch concludes by asserting that the WEC is needed to provide academic  incentives for minority education. Assimilation remains an issue when First Nations enter into the education system.  In, “Native American Student Retention in U.S. Postsecondary Education” Larimore and  McClellan (2005) survey literature on higher education and First Nations student  retention in the secondary and postsecondary system. The article is well laid out, and it  highlights the major issues by citing many scholars who have studied Native American  student retention. Larimore et al accessed early literature (1960s) that found First Nations students  had to choose between assimilating into the “white” culture and their own culture in order  to attend school. They contrast the early literature to contemporary issues surrounding  First Nations schooling and found that students had to maintain cultural ties while  resisting the pull of assimilation for academic success. This short, but detailed study  references over eighty articles that help the authors come to recommendations for further  research. Two important recommendations reveal the need for further qualitative studies  on Native American experiences in postsecondary institutions, and the development of  culturally based identity models for Native American people.  Conclusions Research is needed within the First Nations community. Researching cultural 

Culture in the Classroom 12

relevance to increase graduation rates relates to many issues First Nations people face on  an ongoing basis. All issues: isolation, mistrust, respect, ethnoviolence, racism and  assimilation can be addressed by properly understanding culture within a community.  Places of learning are where the community starts, and greater understanding can lead to  better places for all community members. The First Nations people represent a small percentage of the population of North  America. Further, the tribal differences are as vast as the land that First Nations people  occupy. This makes qualitative data difficult to be entirely useful for understanding First  Nations issues across this vast land. Although, the number of First Nations leaving high  school and postsecondary school are higher than the rest of the population, this trend has  existed for many decades. The literature that is available, makes good use of the data, but fails to recommend  anything that is viable to retaining First Nations people in the education system. While  the results from postsecondary schools attempt to explain cultural relevance in a positive  light, the institutions tend to recognize the culture on the surface. The value of First  Nations culture must be entrenched in the system of education in order for cultural  relevance to take hold on the institution as a whole. Beyond racism, the institutions need to address the academic isolation felt by  many First Nations students. Researchers, such as Buckley have long fought for greater 

Culture in the Classroom 13

understanding of First Nations culture in order for all levels of academia to retain First  Nations students. Their research offers researchers the opportunity to conduct further  qualitative data on the current state of First Nations education. Qualitative studies  regarding a culturally sensitive curriculum are needed. To truly understand how cultural  curriculums can affect student retention rates, these studies must take into account the  many ways of knowing in the many First Nations communities across North America.

Culture in the Classroom 14

References Buckley, Apanakhi (1997). Threads of Nations: American Indian Graduate and  Professional Students. Heritage College. Cole, James S., Denzine, Gypsy M. (2002). “Comparing the Academic Engagement of  American Indian and White College Students.” Journal of American Indian  Education 41, no. 1 (2002) Denis, Dr. Verna, Hampton, Dr. Eber. (2002). Literature Review on Racism and the  Effects on Aboriginal Education. Prepared for: Minister’s National Working  Group on Education Indian and Northern Affairs Canada. Ottawa, Ontario Goddard, Tim. Foster, Rosemary (2002) “Adapting to Diversity: Where Cultures Collide  Educational Issues in Northern Alberta.” Canadian Journal of Education 27  (2002): 1­20 Hesch, Rick. (1999). “Culturally Relevant Teacher Education: A Canadian Inner­City  Case.” Canadian Journal of Education 24, 4 (1999) 369­382 Larimore, James A., McClellan. (2005). Native American Student Retention in U.S. 

Culture in the Classroom 15

Postsecondary Education. New Direction for Student Services, no. 109, spring  2005. Wiley Periodicals. Perry, Dr. Barbara. (2002). “American Indian Victims of Campus Ethnoviolence”  Journal of American Indian Education 41, no. 1 (2002) Swisher, K.G., and Tippeconnic, J.W., III. (1999). Research to Support Improved  Practice in Indian Education. In K. G. Swisher and J. W. Tippeconnic III (eds.),  Next Steps: Research and Practice to Advance Indian Education.  Charleston,  W.V.: ERIC Clearinghouse on Rural Education and Small Schools, 1999.

Sign up to vote on this title
UsefulNot useful

Master Your Semester with Scribd & The New York Times

Special offer: Get 4 months of Scribd and The New York Times for just $1.87 per week!

Master Your Semester with a Special Offer from Scribd & The New York Times