TEXT AND CONTEXT IN THE WORK OF JULIAN BARNES: BEYOND  POSTMODERNISM 

Doctoral Supervisor: Prof. Dumitru Ciocoi­Pop, Ph.D, Dr.h.c.  Doctoral Candidate: Aura­Daniela Sibisan 

The aim of this dissertation is to discuss aspects of Julian Barnes’s work in a number of  contexts: the theoretical framework of contemporary literature and culture known with a  generic term postmodernism, theories of the concept of history, contemporary British  fiction. 

The thesis of my dissertation is that Julian Barnes is a postmodern writer in the sense of  the variety and complexity of the narrative techniques employed in his work, in the  versatility with which he uses literary forms and ironically reflects on them. At the same  time, Julian Barnes is a humanist writer, concerned with the problems of truth and  representation, the subjectivity of perception, the capturing of human passions, thus  reaching beyond postmodernism. 

After placing Julian Barnes in the context of contemporary British fiction, the first  chapter attempts to chart the complex phenomenon of postmodernism. The aim is not to  treat the subject exhaustively, that would not be possible, given the immense amount of  research produced on this topic. The term ‘postmodernism’ has been used and abused  over the decades, to the extent that now it signifies almost nothing. The sub­chapter  entitled “Preliminaries” begins with the distinction between postmodernism and

  followed by the essay “The Literature of Replenishment”. Another fundamental contribution to the definition of  the concept ‘postmodernism’ comes from the philosopher Jean­Francois Lyotard. The two types of  postmodernism discussed by Gerald Graff: the ‘apocalyptic’ postmodernism and the  ‘visionary’ postmodernism are very relevant for my discussion of postmodernism and the  positioning of Julian Barnes’s work in this context.  An important moment in the introduction and implementation of the term was done by  John Barth in the controversial and seminal essay “The Literature of Exhaustion”. that designates the identity of a  certain stage of development  of the post­industrial society. postmodernity  labels the economic. as well as  highlights of the contributions of Brian McHale and Linda Hutcheon. postmodern  cultural and literary phenomena are not only the product of a post­industrial society. who  argues that these features define “The Postmodern Condition”.  The contributions of philosophers in the field of ideas are indispensable for a discussion  of this broad concept.  The features of the Present Age were sketched in the first sub­chapter. This aspect is discussed in the fourth Chapter of this dissertation. Marcel Cornis­Pope. the Egyptian critic Ihab Hassan identifies a pattern of contemporary tendencies  which seem to go beyond and refuse the dominant paradigm of modernist movements in  music. The postmodern theory  which valorizes the local over the global originates in Lyotard’s famous discussion of the  fragmentation of grand narratives into little narratives. 2  .  Postmodernism was defined by different critics and thinkers in different ways: in the late  1970s. and the terms brought to the field by Derrida – differance. the visual arts and literature.postmodernity: if postmodernism denotes cultural and artistic phenomena. In my opinion. as  a  number of researchers believe as well: Magda Carneci. social characteristics of an époque.  dissemination – to give only two examples – had a great impact on the field of  humanities. two theorists that  had a great impact on my research of the field of postmodernism. Virgil  Podoaba.

 The image of a network of texts. written by the second generation of postmodern American writers. An  Introduction to Visual Culture. is symptomatic for the features of postmodern writing. connected by internal  references.  I started from the definition of  representation given by Marita Sturken and Lisa Cartwright in Practices of Looking.The following sub­chapter deals with a definitory feature of postmodern writings:  intertextuality. based on Bakhtin’s terms polyphony. with intertextuality.  In “Facets of Postmodernism” I illustrated the main features of this trend with the  example: The Floating Opera by John Barth. introducing the  work of Julian Barnes with. Surfiction. as we could call  it. but “with  irony. The problem of representation comes up as an issue worth discussing in this  context.  dialogism and heteroglossia.  which shows the anti­representational  mood of the metafictional postmodern novel. and is the topic of the next sub­chapter. and the interest in exploring the very  forms of literature. defined first by Julia Kristeva. expresses the postmodern preoccupation with the revisiting of the past. Another important  aspect­ historiographic metafiction – is the subject of the following sub­chapter.  his most famous novel.  “Flaubert’s Parrot” is the title of the last sub­chapter of the first chapter. 3  . to quote Umberto Eco. this genre.  being characterized by self­referentiality and intertextuality. the blurring of boundaries between life and art as  its features. taking into consideration Carmen Musat’s  contribution.  starting from Gerald Graff’s distinction. without candour”. the collage of discourses. The brief discussion of the novel The  Twofold Vibration by Raymond Federman highlights the features of the new postmodern  novel.  This novel is discussed  from the perpective of being an example of a postmodern novel. was an inspiration for the  Romanian postmodern writers. probably.  The following sub­chapter tentatively explores the different types of postmodernism.  metafiction.  Explained by Linda Hutcheon in A Poetics of Postmodernism. as is shown in Chapter IV.

 seen outside any context. There are analyses of fragments from Julian  Barnes’s work. drawing substantially from linguistics and stylistics. with its roots in the Russian  formalism. Booth’s The Rhetoric of Fiction offers a detailed typology of narrators and  clearly states the difference between the author – the implied author.The second chapter. Tz. Mark Currie presents the major  contributions in his famous Postmodern Narrative Theory.  G. The poststructuralists  radicalize the structuralist project. Roland Barthes. and structuralist theorists concerned with describing the mechanisms  of literary texts. on the other hand.  who uses postmodern narrative devices in order to question. issues external to the structure of the text itself. in a novel. and  author­narrator. Cleanth Brooks’s  method of ‘close reading’ is typical for the structuralist project. Genette. offering an overview of its main  representatives and development in time. Roland Barthes’s  famous essay “Death of the Author” crystallized the belief shared by all structuralists: the  text and the texture of the text are enough for the critic’s investigation. Power. Todorov.  Booth.  The overview of aspects of narratology begins with a brief presentation of the  structuralist project. implied a descriptive  and analytical approach to the literary work. Narratology is used to cast a light on issues such  as Identity. Different types of narrators are identified by Wayne C.  discusses the  subject of narratology. “Narrative Techniques in the Work of Julian Barnes”. The poststructuralist moment in the evolution of narratology can  be considered associative. The elements of the equation are. subsequently. Basically the structuralist project. as a branch of literary theory. functional.  Wayne C. Greimas. starting from Derrida’s views on writing. meaning. narrator – actor – narration.  from the narratological point of view.  As far as postmodern narratology is concerned. and  identity. Truth. on the one hand. The crucial distinction  was made between Author and Narrator. in order to prove that the author of Metroland is a postmodern writer. to mention only specialists on the French front. discuss major themes of  history and literature. 4  . Types of relations  between these terms determined the schemes done by famous narratologists: J.

  The third chapter of the dissertation.I discussed the novel Flaubert’s Parrot again. and narrative  being the subordinate one. creates doubt in the reader’s mind on the reliability of his character. Collingwood notices the importance of the critical faculty  of the historian. as. The relation between history and  narrative seems to be one of subordination. the limits of representation are also captured in the novel.  Barnes’s novel A History of the World in 10 and ½ Chapters is a very good example of  the effects of the fragmentation of the ‘grand narratives’ – to use Lyotard’s term­ on the  texture of the novel. starts with aspects of history as a discipline. his artistic self. Barnes also displays the virtuosity of a craftsman. history being the ‘strong’ term. a consciousness of time. As Mark Schorer said many decades ago. Barnes manages to question the objectivity of history. while narrative is a  way of representation. The relation  between biography and life. and presents interesting aspects  from this point of view: R. In his book The Idea of History the importance of the  interpretation of the facts is stated.  As if continuing this idea. with a lot of self­reflection and self­definition. to blur the convenient  distinctions between fiction and non­fiction. then. his or her ability to find evidence for the facts. history is a  kind of explanation of human actions and it has an epistemic status. and Flaubert’s biography as a  writer. which leads to the conclusion that the construction of  history as a text depends on the abilities of the historian. views the relation between history and narrative.  technique is everything. this time from a narratological perspective.  the personal biography concerning Flaubert’s private life. Hayden White discusses the recent influence of narrative theory on  historical theory in different areas of humanities.  The novel incorporates three types of histories of Flaubert’s life: the ‘official’ biography. Hayden White. G. from other perspectives.  for instance. in the fourth chapter – “The Survivor. in “The Question of Narrative in Contemporary  Historical Theory”. 5  . the  reconstruction of the past can be discussed. to use his/her imagination  in  order to re­create the past. The writing of history. In Hayden White’s view. plays with  narrative devices. seen as a mode of  representation.” By fragmenting the form of the  novel. entitled “Julian Barnes on the Status and Meaning of  History”.

 while subjectivity – 6  . from the novelist’s point of view.  The question ‘How can we know that past today – and what can we know of it?’ is  central for Julian Barnes work.Linda Hutcheon too discusses the relevance of the historical context for postmodern  literature. as in A History of the World in 10 and ½ Chapters. England. they are systems  of signification that make sense of the past. The cynicism  of contemporary society is vividly illustrated in this novel.  Barnes breaks down the grand myth of adolescence into the fractions that are significant  for his character.  The sub­chapter “Foucault and the “Postmodern History” deals with a few aspects of  Foucault’s views on history. understood  both as personal past. meditate on it. The theorist points out that the postmodern writing of both history and  literature taught us that both history and literature are human constructs. the basic concern of Foucaultian thinking had been truth  and subjectivity throughout all his work.  The intersection of these types of past is one of the themes of Barnes’s first novel. the ways in which the past.  Metroland. interpret and re­interpret it. and the relevance of this complex topic for the dissertation. our traces when reconstructing it.  Flaubert’s Parrot is constructed around the theme of the past. England is a novel that triggers  meditation on the ways in which we deal with the past. In the typically postmodern way of unsettling attested ways of representation. This question seems to me at the chore of the novelist’s  work. Truth and subjectivity represent the concern for  Julian Barnes as well. its reconstruction. in the component that deals with the problem of history. The novel A  History of the World in 10 and ½ Chapters is a representation of the idea that the  objectivity of history is a human construct. although this is apparent only in the later works  of the French historian and philosopher. our  limited access to the ‘truth’ of the past. for him representative are the objects that surrounded him.  history can be commodified. and as History. that defined  him only partially.  According to Thomas Flynn. turned into a good for the consumer’s needs. of the past. the scene of great events. Historical truth and personal  truth intersect.

 short  account of the trial of an Eastern European dictator. the theme of justice and its  mechanisms. the  prosecutor. I discussed the spiritual affinities  between Julian Barnes and the French geographical and spiritual space. The novel exposes the  difficulty of proving the truth in a judicial system.  A History of the World in 10 and ½ Chapters illustrates the Foucaultian vision of history  as a series of disconnected events. a tight.  The next sub­chapter of Chapter III is dedicated to the novel The Porcupine. published in 2002. so it is obvious what country was the source of inspiration for  the British writer. in an article published in 1992. but a necessary one.who looks for the truth. the ex­communist leader and Peter Solinsky. linked by the  “consciousness of the age”. The  relation between fabulation and history is represented in the novel as well. The novel was first published in  Bulgaria.  In the Appendix. Matthew Pateman makes the pertinent observation that there is a  consistency between the narrative structure and the narratives in Julian Barnes’s novels.  Julian Barnes himself refered to “the recurrent problems with the demarcation line  between history and fiction”.  is a battle of ideas and forms an arena for political argumentation. History is a series of disconnected events.  accounted for by Vanessa Guignery in her book The Fiction of Julian Barnes. ex­member of the Communist party. a loose concept. The  dialogue between Stoyo Petkanov. now an official of the new government. In the collection  of essays Something to Declare. and Todor Zhivkov was the only communist leader put under  judicial trial by  the postcommunist society.  According to Foucault. and makes the subject of the next sub­chapter. who seeks justice – as in The Porcupine – is  the result of many conflicting forces. Barnes explains in detail his passion 7  . The chapter “Shipwreck” is analysed. entitled “The French Connection”. An example of ekphrasis. The novel generated debates and various commentaries in Britain. with focus on Barnes’s  commentary on Gericault’s canvas The Raft of the Medusa.  this fragment from Barnes’s novel is telling for the bricolage of discourses offered by this  postmodern novel. who suffers history. to quote the  critic Matthew Pateman.

 or cultural monolithism. I chose  the one given by Magda Carneci. From  the diverse definitions of postmodernism. from  concrete details to French language and literature. in this  region the artistic innovation.  political maximalism. as there is a certain  type of attitude that is present in postmodern works: detached. that can indeed cover for the development of  literature and the arts in this region. the rejection of commonplace and the opening towards the  exploration of new artistic ways of expression had a social component.  Magda Carneci refers to the meanings of postmodernism in the context of Central and  Eastern Europe. That is why. playful.  challenging well­established norms and regulations. ironical. inspite of the absence of a postindustrial economic 8  . underlying that postmodernism is a cultural concept. as inherited under various forms from the  period of Enlightenment up to the present days.  Magda Carneci reveals the specificity of postmodernism in Eastern Europe. Texts on Postmodernism: “…postmodernism would  represent a state of mind and a cultural attitude in which the most important points  consist in challenging and eventually surpassing any kind of ideological fanaticism. culture and the arts in general were the only alternative to the  depersonalizing and crushing pressure of the communist apparatus. and gives account for a lot that has been written and can  be labeled as ‘postmodern’. giving  account of the debates that were on this topic in the Romanian intellectual arena.  typological and axiological meaning. with a historical.”  For the present discussion. it discusses the existence of the Romanian postmodernism. the syntagm “cultural attitude” is relevant.  Chapter IV of this dissertation is entitled “Perspectives on the Romanian  Postmodernism”. Self­awareness is a feature of the  majority of postmodern writers. that is its role  of socio­political resistance to the dominant and oppressive communist propaganda and  economic system. The researcher points out that for Romania and the other states in  Eastern Europe. The entire volume is dedicated to Barnes’s encounter with France.for France. in  Art of the 1980s in Eastern Europe.

 Magda Carneci  enumerates the characteristics of the Romanian postmodern prose:  “… the refusal of the “high”. there is another trend in the Romanian contemporary letters.  On the other hand. an experience that comes from his/her subconscious. uprooted and disruptive. pure. For Virgil  Podoaba practicing postmodern literature reminds of the activity of homo ludens. which would go beyond  the economic contexts.) of  human existence”. the literary work is the result of the writer’s “revealing  experience”. that has  taken a different position in the matter of using the term ‘postmodernism’ for a  significant part of contemporary Romanian literature. he/she is ex­centric.  Brasov. The 9  . the argument being that. as we do not live in a postindustrial society. by Ronald Sukenick and Raymond Federman. biographical. a certain cultural attitude. refuse to acknowledge the existence of a Romanian  postmodernism.structure that gave account for the flourishing of postmodernism in the United States and  Eastern Europe. who speaks about a ‘new anthropocentrism’.  represented. we  cannot claim to say that we have a proper ‘postmodern literature’. who refers to the existence of a certain type of experience in postmodern  literature. even with the American ‘surfiction’ movement. sexual. poet and professor of Romanian literature at the  Faculty of Letters. The researcher’s thesis. among others. actually of revelation. being the result of a  deep personal experience of knowledge.  Close to this viewpoint is Virgil Podoaba. towards the “authenticity” of the real person; the strive to regain and  express all the levels (biological.  some of them writers themselves. social. with which I agree. is that postmodernism  springs from a certain “state of mind”. abstract modernist forms;  a new opening towards the  surrounding reality. For Virgil Podoaba. Brasov. spiritual etc.  has also a bookish fantasy. also an academic at the Faculty of Letters. cultural. For Virgil Podoaba the  postmodern writer has the vision of an ironist. “who lays stress on the pure contingency”.  The Romanian postmodern literary works display very similar features with the – let us  call it ­ Western postmodernism. This group of young theorists. This point of view is  expressed mainly by Alexandru Musina.

  and practiced a creative. The real postmodern experience is the awareness of the de­  centering of th world. The 10  . according to Virgil Podoaba.  Marcel Cornis­Pope refers to the “political nature of Romanian postmodernism”. Teposu.  Given the self­awareness of the writers and the Romanian literary criticism. to imagine new ways of articulating fiction. causing despair for the poet. the innovative Romanian writers Gabriela Adamesteanu and Mircea  Nedelciu are in the same line with Peter Esterhazy. the poet tries to  present the “unpresentable”. connecting political thinking.  As Marcel Cornis­Pope points out. anxiety. Cristian Moraru etc.  Radu G. This is relevant because it demonstrates that there is  an experimental vein in Romanian literature. Alexandr  Zinoviev. in exposing Eastern Europe’s “paternalistic  immobility”. that was  well­tuned to the concepts and the new. the concept of “postmodernism”  was used and circulated in the Romanian letters at the beginning of the eighties. Mircea Mihaies.  Referring to the subchapter “The Unfinished Battles of Romanian Postmodernism”. the writers’ social and artistic  consciousness responding to the alienating realities of Romania before 1989 and the  disturbing and turbulent times after 1989.). literary devices. poststructuralist criticism performed in the West. the loss of the metaphysical  centre. Danilo Kis. to find  a new  poetic language.postmodern experience is a negative one.  Marcel Cornis­Pope shows that the experimental literature of  the last two decades of  Ceausescu’s regime was inspired by “interwar models of the avant­garde and by the  postmodern theories of textuality”.  In his book The Unfinished Battles: Romanian Postmodernism Before and After 1989  Marcel Cornis­Pope makes a pertinent analysis of the postmodern phase of Romanian  literature. a will of the Romanian writer to break the  frontiers of conventionality. Peter Nadas. stating  clearly that the writers exposed the absurdity of the ideologization of Romanian life. poststructuralist criticism (see the work of Monica Spiridon.

 self­ironical. For me the concept makes sense defined in aesthetic.  Professor Gheorghe Manolache makes a cartography of the eighty­ist phenomenon.  A brief presentation of Mircea Horia Simionescu’s work is followed by reference to  Mircea Nedelciu’s major contributions both as essayist and prose writer. Bedros Horasangian. This is why having a chapter on  the Romanian postmodernism makes sense.  detached. to literature.  mentality  parameters. Costache Olareanu. a certain way of  relating to the world. to the artistic self. Mircea Nedelciu. artistic and literary movement that flourished in different parts of the world  inspite of the economic system. The postmodern experience that Virgil Podoaba wrote about.  As a partial conclusion I would say that. a type of experience.  Mircea Horia Simionescu. simplistic correlation with the type of society. Romulus Bucur in poetry are a few of the Romanian  postmodern writers. loss because of the de­centering of the world is what unites. from my point of view. from my point of view.Romanian postmodern writers kept awake the Romanian critical spirit. The postmodern artist lives with the  consciousness of the past of his/her medium and recombines the elements from the past  in order to express a comment towards what has already been created. not in direct. 11  . Alexandru Musina. Alexandru Vlad. in my opinion. I think  that postmodernism is first of all an attitude. the typical attitude of the postmodern persona is ironical. Gheorghe Craciun. theoretician and novelist coming from Tohani­  Brasov is considered very relevant for a charting of Romanian postmodernism. partial as  it is. of  despair. postmodernism was a  cultural. in  prose. The  authenticity and self­referentiality of our contemporary literature are highly emphasized. continuing the  tradition of Romanian literature in this respect. in his  study Regula lui doi (registre duale in developarea postmodernismului romanesc)/The  Rule of Two (Dual Registers in Developing the Romanian Postmodernism).  From my reading experience. Reference to the  complex work of Gheorghe Craciun.  writers that come from backgrounds that are so different.

 essays. It seems to me that Julian Barnes reflects in his novels on  issues regarding identity.  the term reception meaning here the way in which Barnes’s  novels and books of essays were commented. and  two of them reprinted. the myths belonging to the  cultural establishment. in essence. I think he does this in  his respect for truth. “Highlights of the Reception of Julian Barnes’s Work  in Romania”. detached and witty  manner.  In ten years – 1997­2007 – 13 books by Julian Barnes were translated into Romanian. the commentaries of his work by distinguished. the  reviews. 12  . in my opinion. critics and the reading public for the British writer’s work. truth understood as an interpretation of reality that attempts to  answer ontological questions. analysed and discussed by the Romanian  academics and translators in afterwords. intends to present a few important aspects of the reception of Julian  Barnes’s wok in our country. the clichés used in the approach of history.The last chapter of the dissertation.  One of the conclusive remarks refers to the importance of such a writer as Julian Barnes. As a proof.  As Julian Barnes’s concerns are humanistic. the many translations of his novels and books of essays. truth and myth. As he promotes  cross­cultural dialogue and a humanistic view on life. history. his work is an  illustration of the recent tendency in fiction and the humanities of focusing on issues such  as truth and trust. but in an ironical. Julian Barnes would be pleased for  this interest. An entire issue of the “Observator  Cultural” review was dedicated to Julian Barnes’s work.  who has the courage to question the taken­for­granted ‘truths’.  academics. I think this clearly shows the genuine concern of the translators. articles and studies. in March 2007. It is fascinating to  see the degree to which the work of Julian Barnes has been welcomed by the Romanian  cultural context. well­established Romanian  academics and by young researchers side by side.

13 .

Sign up to vote on this title
UsefulNot useful