Blockbusting 101

:
Writing Prompts, Tips, and Suggestions for the Creatively Perplexed
by Geoffrey B. Cain

 

Geoffrey B. Cain, 2008 http://creativecommons.org/licenses/by‐nc‐sa/3.0/ You are free to share and remix this work as long as you attribute it, keep it non-commercial, and re-distribute your work using a similar license.

 

Can't think of what to write about? Before you reach for that bottle of absinthe, check out these tips and writing prompts. These suggestions are meant to break writer's block and to give your journal writings shape. Be prepared to embrace randomness and to let go of what you think writing should be. Understand that some of your best writing is created by living and doing things. Sometimes expressing ideas in a new media will help you reconnect with your ideas in new ways. Allow yourself the freedom to write in new and inventive ways. If you are having trouble writing in your journal, try one or two of these per entry or use them as a catalyst for your own writing prompts. If you come up with a new one, e-mail it to me or put it in the discussion and we will give it a try too.

1. Read. Read a lot. Read the kind of writers you would like to become. Read the kind  of publications they got published in.     2. Open the dictionary at random. Put your finger down at random. Look this word up  in different dictionaries, writing down the definitions. Find a copy of the Oxford  English Dictionary at your library and find the history of the usage of this word.   Now, free write starting with this word. Create new definitions and new words.    3. Go out for Chinese food. Order tea. Enjoy the food. When you are given the fortune  cookie, save the fortune. Imagine a character with this fortune who becomes angry  when reading it, why is he or she so angry? What coincidence did the fortune play  on? What action will he or she take when the realization of this anger becomes  apparent to them?    4. Randomly take a story from the front section of your newspaper. Now randomly  choose a story from a second section of the newspaper. Combine the stories so that  both events revolve around one person.    5. Take a short story from a famous author of a previous century; change the names,  update all of the problems, rewrite the ending to so it ends how you think it should  have ended in the first place.    6. Overthrow the tyranny of the mundane.    7. Write a very short story about someone who needs to write a short‐story but can't.  What obstacles are confronting the author? What will the author do about them? 

 

  8. Open a drawer at random in your desk or in your house. List the contents of the  drawer in detail. Write sentences that combine the items. Where are the items from?  How long have they been in the drawer? How often is each item used?    9. Save junk mail for one week. Create your own  junk mail collage or write your own ad copy  by taking a sentence from each piece.    10.  Choose a novel, any novel that you like, and  get to know it, literally, backwards and  forewords. Break it up into its components.  Change the characters around. Find holes in  the plot and fill them. Rewrite a scene with  you in it.    11.  Find a short story that you like. Rewrite it  from a different character’s perspective.  Create a new character and put him or her in  the story.    12.  Think about the most humiliating thing that happened to you in your teen years,  now write about it in the third person.    13. Leave messages for yourself on your own answering machine or service, let the  messages be notes to yourself on how you are feeling that day and what problems  you are facing. Transcribe these tapes when you get home.    14. Try to remember someone who disliked you in the past. Write about an incident  between the two of you from their perspective.    15. Describe a character in your story getting dressed. Describe everything they do in  their morning ritual. What do they put in their pockets? What is in their wallet or  purse? 

 

  16.  Embrace the chaos. Set an alarm or timer for 5 minutes and free write as fast as you  can try to fill as many pages as you can with whatever comes to mind.    17.  Describe a moment in as much detail as you can. It can be a description of a moment  you remember, this very moment, or the moment that just went by. Describe it in  terms of what you see, feel, hear, and smell.    18.  Describe your fondest memory of childhood, the best day. Include every detail you  can possibly remember about it; what were you wearing, who were you with, etc.    19.  Find two sets of instructions with illustrations (magic tricks, fileting fish, how to  assemble a chair, etc.) use the text from one with the illustrations from the other.    20.  Take a short story you have written in the present tense and put everything in the  past tense or vice‐versa.    21.  Follow an insect as far as you can.    22. Enter the Kingdom as a Child. On a breezy day, go to a toy store and buy a kite. Ask  for a spool of kite string because, if you recall, they never give you enough.  Go to a  park, football field, or beach and (following the instructions) assemble the kite and  fly it. Write about this experience.     23. Think of one word that describes how you feel. Now look that word up in the  thesaurus.     

24. Write encyclopedia entries for characters or things in your story.     25.  Make a list of all the things you can't remember.    26.  Write on pages with no lines with your eyes  closed.    27.  Write a story using nothing but dialog.    28.  Write a story that uses only e‐mail messages,  text messages or one‐sided phone calls.    29.  Change. If you write on lined paper, write on graph paper. If you use a pen, use a  pencil. If you write in a tiny notebook, write on a piece of large newsprint drawing  paper or butcher paper.     30.  Tear out a page of a magazine. Tear this page in half. Take all the readable words  along the tear and list them. Utilize each word in a sentence in exactly the same  order that they were found.    31.  Write about a dream that you had as if it happened in "real life" just yesterday. Or  write about today as if it were a dream.    32.  Write one of your character's journal entries.    33.  Write a letter to one of your characters. Have one of your character's write a letter  back.    34.  Take a stand on an issue. Write about a character that disagrees with you and won't  change their mind no matter what you say. Why is he or she like that?     

35.  If you do not have a favorite painting, go to a  museum and find one. Write a prose description  of your favorite painting.    36.  Write a prose description of your favorite song,  elaborating on all of the details that the  songwriter could not provide due to the  limitations of the song writing structure and  format.        37.  Dare to be random.    38.  Go to a rummage sale or a thrift store and buy a piece of costume jewelry. Take it  home. Write the history of the jewelry from its manufacture to your purchase.    39.  Where do you never go? Roller‐skating? Indian bingo? The bowling alley? Tour of a  factory? Non‐stop cross‐country road trip? Go, and write about it.    40.  Read a genre novel that you never have read before. If you have never read a  romance novel, read one. (Or a mystery, science fiction, etc.). Now, write about a  character who reads that genre.    41.  Write a short story that takes place in a single room.    42.  Who is your least favorite author? What kind of stories do they write? What would  you do differently? Can you do it? Repair their work.    43.  Find a myth that you like. Rewrite it as a modern story in such a way that it tells  someone why it is a favorite myth.    44.  Write a dream that one of your characters' had. Include this in the story.   

 

45.  Take your longest short story and rewrite it to half its current page count. Then  rewrite it to one page while still maintaining the essential details.    46.  Write about something you have never told anyone before focusing on why you  never told anyone.    47.  Stay up all night writing with no coffee, later, stay up all night writing while  drinking coffee. Combine the two efforts.    48.  Write a story about an important decision that you had to make. What where the  consequences of making another choice?    49.  Write a paragraph that describes the contents of a room in such a way as to reveal  the age, occupation, gender, etc. of the room's owner.    50.  Write a list of six favorite short stories. What  were the most memorable components of each  one? Make a chart.    51.  Take a photograph everyday that illustrates some aspect of your story (no matter  how mundane).    52.  Today is the birthday for one of your characters. Now read their horoscope. Given  their circumstances, how are they celebrating their birthday today?    53.  Read other lists of writing experiments, prompts, and tips.    54.  Do an internet search (or look in your library catalog) for "fluxus," "dada," and  "surrealism."   

  55.  Listen to a piece of music that you have never listened to  in music that you do not usually listen to. Write about  this experience. One of your character's listens to this  music.    56.  One of your characters’ needs something but only has enough money to send a 20  word telegram (or only enough time to write a 20 word note, e‐mail message, phone  message, etc.). Use your superior writing skills to help him or her write the most  effective and persuasive message.    57.  Time is another color in your palette. What is your character remembering about  his or her childhood while waiting for the coffee to be served?    58.  Do a tarot reading or I Ching reading on your character's question, "what do I need  to know?"    59.  Go to no specific place in particular. Write a detailed description of the early  morning sky, then the afternoon, sunset, and night.    60.  Go to a cafe, restaurant, donut shop or where ever you go, write a quick sketch of  someone in as much detail as you can. Learn to quickly draw with words.    61.  Write snatches of overheard conversations between people you do not know.    62.  Ride the bus for an hour. Bring your journal.    63.  While in a public place, write only what you hear for ten minutes. Do not look up  from the page.     64.  Describe the school history of one of your characters. What did they do well in? 

 

  65.  Read the creation story from a religion you are  not familiar with. Compare it with your own  beliefs. What could change from having a different  creation story? Could it change how you relate to  others and your world?    66.  Think about one of your characters, their age,  class, sex, etc. Now go and read a magazine that  they would read. What are their concerns  according to the advertisers? According to the  editors?    67.  Write the confessional scene where the secret is finally revealed.    68.  Go for a walk in your neighborhood. Write down every blue thing.    69.  Write the first thing that comes into your mind, now the second. Repeat as  necessary.    70.  Free write while listening to different kinds of music. Keep a note in your journal of  what you were listening to while you were writing.    71.  Go to any exhibition of art and take notes on the exhibit ‐ this can be a university art  gallery, a public museum, a gallery, or anywhere art is presented to the public. What  are people saying in their media and how would you say it with words?    72.  Xerox ten pages from a children's mystery and ten pages from an adult horror novel  and combine the two at random.    73.  Write a short story based on a newspaper article and then go to the library and find  a similar article on the same topic from 30 years ago. How have the perspectives  changed? Include a character with that perspective.   

74.  Make photographs. Learn about light and how it works through photography.    75.  Go to the graveyard and find the oldest graves in the cemetery, read the epitaphs.  How old were they when they died? Any ideas given about common causes of death?    76.  What was the greatest day of your life?    77.  Who is the most beautiful person that you know?    78.  Describe the longest trip you ever took.    79.  What is the strangest thing that ever happened to you, or that you thought  happened?    80.  Paint a still life with words.    81.  Experiment with Haibun, a Japanese form that  uses a descriptive paragraph with a haiku  summary at the end.    82.  Choose six favorite short stories or novels and  write their first lines on one page. On the  opposite page write yours and then combine the  others.    83.  When in doubt: "there was a knock at the door."    84.  Write precise instructions for something non‐technical and abstract like falling in  love. Use flowcharting, bullet points, and graphs to describe emotions.     

85.  Volunteer to work in the soup kitchen.    86.  Who is the person that ever made you the angriest? Did they have any relation to  the person in #77?    87.  Draw a picture. Illustrate a previously written story.    88. Go to a church (Catholic Church most likely to be open) in the middle of the week,  walk once around the inside of the church slowly. If there is anyone there, try to  imagine why.    89.  Find an illustration from a hundred year old magazine or book. Write a new story  around the illustration.    

90. Paint a landscape with words. Describe the scene in such a way that the reader will  find the emotional connection with the scene that you or your character does.    91.  Invent a slang term and feature it in a very short story. Be obnoxious and introduce  in conversation in the workplace or at home.    92.  Take a section of dialog from one of your stories and write the physical actions the  characters are doing while they are talking.    93.  If you were in doubt and there was a knock at the door ‐ don't answer it. What are  the consequences? 

 

  94.  Go eat at a restaurant like the one your character ate at last.    95.  "A story must have a beginning, a middle, and an end but not necessarily in that  order." – Jean Luc Goddard.    96.  Research the writing habits of other writers.    97.  Take a poem and expand it into prose that is just as concise as the poem.    98.  Write the genealogy of one of your characters.    99.  Describe a single object in exactly 250 words.    100. Take three unrelated photographs and write a story that joins them together.    101. Enjoy writer's block as a mark (stigmata) of being a true writer. How could you have  writer's block if you weren't a real writer?         

   

 

Sign up to vote on this title
UsefulNot useful