You are on page 1of 5

THE SILENCE LESSON Inspired by Dr. Maria Montessori Before passing on to the intellectual part of school life, we must ponder deeply  over the phenomenon revealed by the silence lesson.

The first realization of the child's natural response to the silence lesson came  when Maria Montessori one day happened to visit a school carrying in her arms a  very young infant still swaddled in shawls.  She was impressed by how still the child  lay in her arms.  A few children stood around interested, and she showed them how  quietly the little thing lay, how it did not stir one little finger, how even its breathing  could not be heard.  In their wonder the watching children became naturally quiet,  and she asked them whether they could also be as silent, as still, without movement,  without breathing hardly, as the little child in her arms.  The children responded  beautifully, gloriously; by that time others had gathered around and all work was  arrested by the pervading silence.  Madame was so impressed, so struck by their  achievement, that she could not help but feel humble in her gratitude.  She wished to  thank them, to show her appreciation of the feat they had accomplished so  gracefully.  As it happened, she had brought some chocolates with her and offered  those to the children as a prize. But here was brought to light the second wonder of the silence lesson, its spiritual  value.  The chocolates were not appreciated; to the contrary, the chocolates, token of  earthly pleasure, held up usually as a bait or appropriate consolation in a child's life,  were not the appropriate gift at such a moment.  In fact, no gift was necessary; when  a being has reached bliss or happiness, that in itself is a gift to the individual which  any profane gift would tend to desecrate.  Consequently, the chocolates were  refused. It was form that moment that the Silence Lesson was introduced into the life of the  school.  There seemed to be no more effective way of calling the child's spiritual self  to action than by these few minutes of silence. Silence and depth of thought go together.  All great minds prefer to think in  solitude, all great saints seek out a hermitage where they may dwell in realms of  silence.  The soul is sensitive to silence, specially if it is understood to mean also the  complete stillness of the body as well, for then the body lies in subjection to the soul, 

it is then that the voice of silence may be heard. The child's natural response to silence, and his enjoyment of it, is the result of an  individual conquest, of being completely still.  It is this achievement which puts the  child in touch with his soul.  It is the stillness of the body which helps the intelligence  to detach itself from the impact of the senses, from idle movements, and from  unconscious distractions.

THE SILENCE LESSON Whenever the Silence Lesson is to be undertaken, we must keep in mind the  atmosphere of the church, its subdued light, broken by colors from the stained­glass  windows, and the silent flames of the candles.  The children's souls will burn silently  like the candles at the shrine.  The brightness of the room therefore must be  subdued by lowering the blinds or by drawing the curtains to while the lights are  turned off. Silence achieved in such a manner becomes a spiritual conquest.  Although it is  achieved through the most complete control of movement, which is enforced by the  will, it produces no material gain.  Yet, it yields a mental gain, and also benefits the  body.  After such a period of silence, the eyes of the children will shine with a calm  look, a sweetness will enter their faces.  The child steps forth a self­collected child. If there exists on this earth a pure soul, it is the soul of the child.  At birth he  springs from nature herself and in childhood, if calculated in years, he stands closer  to the heart of nature than the adult.  The child's characteristic of unaffected  innocence will understand the message of silence.  The child is born with a spiritual  dimension, it is with him from the very beginning, and the silence lesson helps to call  it into being and to strengthen it, so that it will not be so easily dulled by hard knocks  in the years to come. Through the secret that silence holds, the child will seek out his spirit, and, as he  stands closer to God or nature by virtue of his lesser years, he will know it as part of  himself and recognize it.

In the Silence Lesson we behold the unfolding of the laws of nature.  Those who  feel privileged to be placed in such close relationship with the gift of God, those who  feel the call to aid the child in his conquest over life, must surely realize the  importance of this lesson. The distracted mind, the disorderly mind, the rebellious mind, the wounded mind,  all those deviated children whose minds have been separated from their bodily  activities, who wander aimlessly from one thing to another, who roam in wild fancy,  all these will derive benefits from the silence lesson.  Because it is in this moment of  silence, when the mind directs the body to be still, that the mind becomes the  conscious master of the body.  It is by this conscious achievement that the deviations  will be healed. The Silence Lesson is a group exercise.  Therefore, in order to create the silence  that is required by this particular lesson, it is necessary for all who participate to  maintain complete silence.  Here, silence means the cessation of all physical  movement, so that the spirit, which transcends material life, will be able to use the  silence as its means of expression.

THE SILENCE LESSON We know, however, that there is never complete silence.  The wind in the trees,  the waves of the sea, the hum of traffic, the song of a bird, a pencil which drops,  these are all voices of movement.  Movement produces sound.  Therefore, to  achieve silence in ourselves, all movement must be eliminated.  Even our breathing  must be controlled, so that it becomes quiet. The psychology of silence is well known in the concert halls of the world.  There,  people who have come to listen to the voices of music, understand that they can do  so better when there is utter silence in the auditorium. One essential element of the silence lesson is to invite the child to assume a  comfortable position by sitting on a chair, or by lying, completely relaxed upon the  floor.  As there must be no movement, the child will become conscious of any 

movement which he makes.  The complete conquest of movement will therefore  demand the individual's conscious control.  It is the best means of bringing the will  into conscious supremacy. The child cannot be expected to have such control when s/he first comes to  school.  First he must be introduced to the Exercises of Practical Life and to walking  on the line.  These experiences will lead to a more harmonious relationship between  the child's body and his mind.   Only when there is already the beginning of control should the Silence Lesson be  attempted.  It must be clearly understood that this silence must not be an imposition,  which could be suffocating.  In such a case there would be an inevitable reaction  resulting in acting out disruptive movement.   The true result should be a feeling of refreshment.  This silence is not merely  refraining from speaking, or an attempt to intimidate the body.  There must be the  bodily consent and good will towards the mastery of the mind.  The body and its  many component parts, the senses, the reflexes, the nerves, must be like sheep,  shepherded by the mind who will be the master of his flock.  He will speak to them to  be still, he will tell them to forget their strength, for he is their true master. It is important therefore to appeal to each individual child for his consent,  otherwise the imposition of silence will be like a violence thrust upon him.  The first  time the exercise is started, ask each child individually whether he would like to do  the Silence Lesson as if it were a personal favor he grants you. There is yet another and even greater blessing which the Silence Lesson gives,  the collective and social goodwill evoked in each child.  The group silence builds a  spiritual bond, it is the greatest collaborative work on the part of all, for it requires the  renunciation of each individual's movement for the benefit of all. That is why the consent of each is so necessary.  The children's love for the  lesson will only be achieved when their permission is first obtained. The lesson will achieve the cultivation of the powers of the soul.  As the body is  subjugated by the mind, the opportunity for spiritual activity is enhanced. Silence thus becomes a stethoscope for the slightest sound.  All the smallest 

noises, that are ordinarily not heard, become magnified.  Hitherto unheard sounds  come to life like a fairy tale.  A fly buzzing at a window­pane can be heard, the  different voices of the birds are distinguished, the tic­tock of the clock all of a sudden  pounds away like a smithy, a far away church bell is heard which was never heard  before.   Distance is breached by the silence, the senses of the child are introduced to a  new field of sounds.  The silence acts like a sensorial magnifier.  Life opens out to  him, first the more ordinary noises impress him, then he learns to distinguish  between the soft and the very soft noises, and under cover of those he hears the  softest of all, the sound of his own heart.  By piercing through all of these sounds,  the child finds himself beyond.  The exploration of the previously unheard sounds  brings him to refine his senses and leads him to detachment form the world. The making of any sound on their part will be the children's control of error, which  in the stillness will speak for itself.  After two minutes the teacher, who has placed  herself either behind them, or in another room, calls each child softly by the name, in  a whisper which does not disturb the reigning stillness.  The children will listen  motionless, but expectantly, for the voice out of the dark that will single them out of  the crowd.   When the child hears his name, he will rise silently, as he has learned to do in  previous exercises, and go noiselessly to the teacher, sit quietly near her and wait for  the others to join them.  Each one must be called, no one must be left.  The  enchantment does not end until the last one has been called and resumed his place  beside all the others.  Only then is the silence broken gradually.   The teacher will ask the children softly what they heard.  Children will take turns  responding, and all will listen as each child recites his litany of sounds.  When all  who wish to have spoken, the curtains may then be opened, the lights turned up, and  the work can resume.   The silence lesson should not be given at the beginning or at the end of  school, but rather some time during the day.

Related Interests