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Johanna Lindsey

Anjo de Glria

Srie Oeste -1

Johanna Lindsey
Anjo de Glria
Srie Oeste I Livro 1

Disponibilizao/Traduo/ Reviso: Ftima Reviso Final e Formatao: Lvia Projeto Revisoras Tradues

ELE JUROU QUE JAMAIS SE SEPARARIA DELA, MAS UM TERRVEL SEGREDO colocaria prova SUA PROMESSA... Angela, uma formosa e audaz moa, s sonhava em ser amada por Bradford, o rico herdeiro. O pai de Bradford a tinha enviado para estudar no norte do pas, transformando rstica camponesa em uma jovem dama. Tanto ela tinha mudado que da ltima vez que a viu Bradford, que quando o azar os voltou a reunir nos aposentos de um bordel elegante- ele no a reconheceu. Desde a primeira vez que ela se entregou a ele, Bradford jurou que jamais se separaria de seu anjo... at que cruis circunstncias se cruzaram em seu destino e sobreveio a inevitvel e dolorosa separao...

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CAPITULO 1

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Angela Sherrington atirou outra lenha para a fogueira. - Maldio! Exclamou, enquanto olhava, furiosa, as fascas que saam lanadas para o cho. Se no tivesse sido to tonta ao desperdiar os fsforos! Agora via-se obrigada a manter o fogo aceso dia e noite. Desde que se tinham acabado os fsforos na semana anterior, a barraca que Angela chamava de lar tinha-se transformado num inferno. A moa deu outro olhar de raiva para a fogueira e saiu para o estreito alpendre localizado frente da barraca que consistia apenas de uma sala. Ansiava por um pouco de brisa, mas fazia mais de quarenta graus de temperatura. Voltou a amaldioar-se. Neste duro ano de 1862 os fsforos escasseavam. Devido guerra, todos os artigos de primeira necessidade eram raros, de maneira que teria que ser mais cuidadosa. O rancho Sherrington, se que se podia considerar assim, era a cerca de quatrocentos metros do rio Mobile e a meio dia a cavalo a partir de Mobile, ficava a maior cidade do Alabama. Os campos que rodeavam o rancho estavam nus, como tambm o armazm, com as paredes apodrecidas e o teto arqueado. Uma vez, tinham pintado a casa, mas agora era preciso esforar-se para ver os restos da pintura. No alpendre havia duas cadeiras de vime e um ba de madeira que servia de mesa. De m vontade, Angela regressou ao interior da casa e comeou a amassar sobre a mesa da cozinha. O calor estava desgastando suas foras, pois o fogo que ardia atrs dela somava-se ao sol que entrava pelas janelas, frente dela. Mas tambm era esgotante a preocupao por seu pai. Tinha ido a Mobile no dia anterior para vender a ultima remessa da sua colheita de milho. Ele devia ter voltado na parte da tarde mas, pela quarta vez na sua vida, Angela tinha passado a noite sozinha. Era triste que as quatro vezes tivessem tido lugar desde o comeo da guerra. Com um profundo suspiro, Angela olhou pela janela partida para os campos avermelhados. Deviam t-lo arado essa manh para prepar-los para o cultivo de feijo e de favas. Se tivessem mais do que uma mula, ela prpria teria comeado a tarefa, mas no era assim, e o seu pai tinha levado a velha Sarah agarrada carroa. Maldito o seu velho pai! Onde que estaria? A moa tinha-se levantado muito antes do amanhecer. A essa hora gostava de limpar a casa, pois era o nico momento do dia que no fazia calor. O seu lar no era grande coisa, mas ningum podia dizer que no estava limpo. Angela enxugou o suor do rosto. Tentou deixar de se preocupar, mas no conseguiu. As outras vezes que o seu pai no tinha regressado durante a noite, devia-se a estar bbado demais para chegar carroa. Agora esperava que apenas estivesse bbado e que no se tivesse metido em alguma rixa. Ela sabia cuidar-se sozinha; isso no a preocupava. Mesmo quando o pai estava em casa, frequentemente estava brio e estendido na cama. A moa odiava isso, mas no podia fazer nada para que deixasse de beber. William Sherrington era um bbado. Por necessidade, Angela havia aprendido a caar. De outra maneira, poderia ter morrido de fome enquanto esperava que o pai recuperasse a lucidez. Podia matar um coelho em movimento com um s tiro. Sim, sabia cuidar dela. Mas isso no evitava que se preocupasse sempre que o seu pai se afastava. Um momento depois, o som de uma carroa que se aproximava animou-a. J era hora! Agora que a sua inquietao havia passado, a sua fria veio superfcie. Desta vez, o seu pai teria que a ouvir.

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No entanto, no era a velha Sarah quem dobrava a curva junto aos altos cedros. Duas guas cinzentas puxavam uma carruagem empoeirada e salpicada de lodo, e conduzia-a a pessoa a quem menos queria ver.

CAPITULO 2 Billy Anderson deteve as guas. Tinha viajado como se um exrcito lhe pisasse os calcanhares. A oportunidade que tinha estado espera havia chegado inesperadamente esta manh, ao saber que William Sherrington dormia, brio, na rua e que havia deixado sozinha a sua filha. Billy sorriu ao recordar o dia. A manh tinha comeado como qualquer outra; o trrido sol de vero tinha apagado rapidamente toda a frescura da noite. Seria outro dia de calor feroz, um dia que irritaria os nervos de todos, um dia que excitaria os temperamentos. Billy espreguiou-se e esfregou os olhos. Antes de abrir a loja do seu pai, deu uma vista de olhos rua, onde os feirantes apregoavam a sua mercadoria, os criados se dirigiam apressadamente para o mercado e as crianas brincavam enquanto podiam, antes que o calor fizesse com que todos corressem para as suas casas. As coisas no tinham mudado muito, pensou Billy. Pelo menos, Alabama no era como os outros estados sulistas, onde se travavam batalhas. Tinham mantido o exrcito da Unio fora de Alabama. Para muitas pessoas da cidade, no era totalmente verdade. Billy soltou uma gargalhada. Os ianques eram covardes; qualquer pessoa que tivesse o seu juzo perfeito sabia disso. Era apenas uma questo de tempo at que a Confederao ganhasse a guerra. As coisas voltariam normalidade e o seu pai saldaria as suas dvidas. Billy emitiu um longo suspiro e voltou a espreguiar-se numa inteno de sacudir o sono do seu corpo magricela. Dirigiu-se grande mesa coberta de rolos de tecido e passou os dedos pelos algodes baos que descansavam protectoramente sobre os tecidos mais caros. H muito tempo que j ningum comprava os tecidos mais baratos. Eram tempos duros para todos. Mas isso no duraria muito no podia durar muito. Algum dia aquela loja seria de Billy. Contudo, ele no gostava dos negcios. No gostava de quase nada, excepto andar com prostitutas. Billy sorriu e os seus olhos castanhos entre cerraram-se. Dirigiu-se para o comprido balco onde guardava a caixa com o dinheiro e sentou-se atrs dele, sobre um banco de trs pernas. Passou as mos pelo cabelo ruivo, inclinou o banco at apoiar as costas contra as estantes que estavam atrs e apoiou os ps sobre o balco. Sam Anderson teria um ataque se encontrasse assim o seu filho, mas demoraria mais uma hora a descer, pois tinha passado a noite com os amigos. O pai de Billy gostava de jogar cartas, dados e qualquer outra coisa que pudesse apostar, e o rapaz conseguia ficar em silncio cada vez que lhe dizia: com apenas uma grande aposta que ganhe, saldaremos todas as dvidas. Mas a sorte no acompanhava Sam Anderson, no da maneira que havia feito antes da guerra. Continuava a perder e a pedir emprestado, cada vez mais. As minsculas campainhas da porta chamaram a ateno de Billy. Os olhos abriram-se de surpresa

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ao ver entrar duas mulheres com os seus chapus-de-sol pendurados nos pulsos. Reconheceu Crystal Lonsdale, que aos dezanove anos era a arrogante princesa do rancho The Shadows, e a sua amiga Candise Taylor. Billy observou-as minuciosamente. Crystal era muito bonita com grandes olhos azuis e de brilhante cabelo ruivo. Magra demais para o seu gosto mas era, sem dvida, uma beleza e uma das jovens mais assediadas do condado de Mobile. Candise Taylor era alguns anos mais velha do que a sua amiga, de cabelo negro preso por baixo do seu chapu azul e belssimos olhos azuis como as primeiras luzes do amanhecer. Era a filha do melhor amigo de Jacob Maitland e tinha chegado de visita de Inglaterra. Era to encantadora como Crystal, embora tivesse um rosto mais suave e modos mais delicados. Billy rodeou o balco e aproximou-se das duas jovens elegantes, uma vestida de rosa e a outra de azul. Desejou ter vestido roupas menos humildes. - Posso servi-las em algo, senhoras? Perguntou, com a voz mais sofisticada e um sorriso sedutor nos seus lbios finos. Crystal olhou para ele e virou-lhe as costas. - Duvido. No consigo imaginar porque que Candise quis vir aqui. - sempre agradvel comprar com prudncia, Crystal respondeu Candise com timidez. A moa estava bastante envergonhada, embora no tanto como Billy ao v-las afastar-se dele e ouvir a voz irritada de Crystal. - Mas, Candise! O teu pai to rico como o meu. Quando o senhor Maitland me pediu que te acompanhasse para fazer compras, jamais imaginei que querias vir a um lugar como este! Billy enervou-se. Que galdria presunosa! Teria gostado de encontrar na rua Crystal Lonsdale, mas sabia que o seu pai o aoitaria se ele chegasse a olhar para ela de modo estranho. A jovem tinha uma relao muito estreita com a famlia Maitland. Jacob Maitland era um homem muito rico, e o sei pai tinha muitas dvidas com ele. Billy voltou para o balco e deixou-se cair sobre o banco. Observou furtivamente as duas moas e as suas sardas tornaram-se visveis, pois o seu rosto empalideceu de raiva. Daria qualquer coisa para ser to rico como Jacob Maitland. Sempre tinha invejado os Maitland. Ainda se lembrava do dia em que tinham chegado a Mobile, quinze anos antes. Tinha ido com o pai ao cais para receber um carregamento de mercadorias para a loja. Um grande barco acabara de atracar, e os seus nicos passageiros eram Jacob, a sua esposa e os dois filhos. Billy admirou aquela roupa fina, a magnfica carruagem que os esperava e a grande quantidade de bas que continham os seus pertences. Na atualidade, existia o rumor que Jacob Maitland tinha tantos negcios que era um dos homens mais ricos do mundo. Tinha propriedades, minas, caminhos-de-ferro e inumerveis investimentos por todo o mundo. Billy no sabia, mas Maitland era um dos homens mais ricos do Alabama. Era um homem que no tinha necessidade de ficar no Sul enquanto durasse a guerra, visto que podia viver em qualquer parte do mundo. No entanto, j se tinha transformado num cavalheiro Sulista e tinha escolhido ficar e apoiar o Sul. E assim o fez, com dinheiro e com o filho mais novo, Zachary, que se juntou ao exrcito; o filho mais velho, Bradford, passou a tratar dos interesses familiares. Aquele que era um sujeito que Billy invejava: Bradford Maitland. Tinha todo aquele dinheiro, vivia como queria e viajava pelo mundo inteiro. Que sorte era ser um Maitland! Como gostava de ser um dos filhos de Jacob Maitland! Frequentemente tinha sonhado fazer parte daquela famlia! J no tinha aqueles sonhos, mas ainda os

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invejava.

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De repente, algo atraiu a sua ateno. - Olha, at o lixo dos Sherrington vm aqui. Disse Crystal, com desprezo. - Referes-te quele pobre homem que me assinalaste? O que estava estendido no beco? - Aquele asqueroso infeliz que vimos a dormir podre de bbado no beco. Sim, William Sherrington. Sabias que vivem a pouco mais de um quilmetro de Golden Oaks? Perguntou sua amiga, com desprezo. No consigo imaginar porque que Jacob Maitland deixa que um homem como ele trabalhe a sua terra. - A mim faz-me pena - disse Candise. - Cus, Candise! Tu tens pena de qualquer pessoa. Mas vamos embora antes que algum nos veja. Um sorriso irnico formou-se nos l{bios de Billy ao ver as duas moas sarem da loja. Sim, corre princesinha, antes que algum dos teus ricos amigos te encontre nos bairros mais pobres. Galdria! O seu pulso acelerou-se ao ouvi-las falar do pai de Angela Sherrington. Aquela diabinha selvagem e de temperamento feroz, era a sua obsesso h muito tempo. Embora tivesse acabado de cumprir catorze anos, as suas formas tinham-se arredondado bastante nos ltimos tempos. Era a pea mais bonita que alguma vez tinha visto. Reconheceu-a apenas quando, uns meses antes, entrou na sua loja. J no era a mida magricela de compridos caracis castanhos. Comeava a ter curvas e o rosto tinha mudado. Angela Sherrington era extremamente bonita. Os seus olhos eram profundos tanques de cor violeta escondidos por espessas pestanas negras. Billy nunca tinha visto olhos daquela cor. Podiam prender e manter a ateno como se fosse um feitio. Depois daquele dia, Billy tinha comeado a ir s terras dos Sherrington e escondia-se entre os cedros que formavam uma grassa muralha em frente da barraca. Observava-a a trabalhar no campo com o pai. Usava calas justas e uma camisa remendada. No conseguia afastar os olhos dela. Billy esperou com impacincia at que o pai desceu e ele conseguiu sair da loja. Ao abandonar a loja, verificou se William Sherrington estava exatamente onde Crystal Lonsdale tinha dito que estava. Essa era a sua oportunidade. S de pensar Angela estava sozinha naquela barraca provocava-lhe uma dor no meio das pernas. Agora iria t-la. J conseguia senti-la contorcendo-se debaixo dele. Seria o primeiro e isso era muito bom. Deus! No conseguia esperar! Billy deteve as guas e desceu com um salto da carroa do seu pai. - Alto a, Billy Anderson! Billy sorriu. A jovem iria lutar, e isso seria ainda mais divertido. - Mas que tipo de saudao essa, Angela? Perguntou indignado. Olhou para a carabina que a moa lhe apontava, mas logo depois os seus olhos viraram-se para a sua cintura delgada, ajustada pelas calas e pela camisa. Os seus seios pressionavam contra o tecido spero. Era obvio que no tinha nada vestido. - O que est fazendo aqui, Billy? O jovem olhou para o rosto dela, manchado de p e de farinha mas mesmo assim bonito, e depois para os seus olhos. O que viu neles surpreendeu-o. Seria diverso? Por acaso ria dele? - S vim te visitar. Respondeu, passando uma mo pelo cabelo. O que isso tem de mal? - Desde quando vens me visitar? Pensei que eras daqueles que se escondem atrs das rvores porque tm medo demais de se mostrar. Respondeu

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- Ento, sabias, no ? Disse ele calmamente, mas o rubor atraioou-o. - Sim, sei. Vi-te muitas vezes escondido por ali respondeu Angela, apontando com a cabea para os cedros. Porque que me espiavas? - No sabes? Os olhos da moa dilataram-se e pareceram escurecer alguns tons, at ficarem de uma linda cor azul-violeta. J no havia neles nenhum trao de diverso. - Vai embora, Billy! Fora daqui! - No ests a te portar como uma boa vizinha, Angela disse, com cautela, com os olhos fixos na arma que as mos da jovem seguravam com firmeza. - No s meu vizinho, e no tenho que me portar bem com as pessoas que so como voc. - S vim te visitar para nos sentarmos e conversar um pouco. Porque no abaixa essa arma e? - J admitiste porque vieste, Billy, portanto no minta replicou friamente. E no vou baixar a arma. Porque no leva o teu traseiro de volta para a cidade, que era onde devia estar? - uma galdria mal-educada, no ? Ironizou Billy. A moa sorriu mostrando os dentes brancos e brilhantes. - Obrigado, Billy Anderson. Esse deve ser o melhor elogio que me deram. Billy decidiu adotar outra estratgia. _ Est bem. Sabe porque vim; ento porque to antiptica? No vim apenas procurar diverso. Vou cuidar de ti. Monto uma casa na cidade para voc. Pode deixar esta pequena quinta e viver comodamente. - E o que teria que fazer em troca dessa vida comoda? Perguntou. - Tu sabes a resposta. - Sim, sei. E a minha resposta no. - Para quem que est te reservando? Perguntou Billy, e o seu rosto refletiu irritao e perplexidade. - No para tipos como tu, isso tenho certeza. - A nica coisa que pode esperar, casar com outro rancheiro sujo e continuar a viver assim o resto da tua vida. isso que quer? - No posso me queixar respondeu, em tom defensivo. - Mentirosa! Exclamou, e avanou para ela. - No se aproxime nem mais um passo, Billy! A voz da moa elevou-se um pouco mais. Olhou para ele diretamente nos olhos. Garanto que te mato sem pestanejar nem por um segundo. J estou farta que vocs todos pensem que me podem ter apenas por me pedir. Que raio! A maioria de vocs nem sequer me pedem agarram, mas no mais. J estou cansada, ouviu? J no tenho foras para continuar a lutar, mas esta arma, tem. Tem fora para fazer voar a tua presunosa cabea. melhor que v embora antes que isso acontea! Billy retrocedeu, pois a raiva que refletia na voz da moa avisou-o que falava srio. Maldio! - Hei de arranjar maneira de possu-la, Angela, lembra disso! Gritou, enquanto voltava a subir carroa. - Agora est a falar com um homem, no com um garoto! A jovem riu. - Nunca matei nenhum homem, mas suponho que h sempre uma primeira vez para tudo. No volte aqui, Billy, ou tu ser o primeiro.

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Sherrington, juro.

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- Voltarei prometeu. E serei o primeiro, mas no como tu dizes. Vou t-la, Angela Billy Anderson afastou-se precipitadamente, descarregando a sua raiva nas infelizes guas cinzentas. CAPITULO 3 Angela fechou a porta com fora e passou o ferrolho. Depois deixou-se encostar contra ela, com o corao a bater com fora no peito. Uma raiva gelada apoderou-se dela, como todas as vezes que se confrontava com rapazes como Billy. O que achavam que era? Uma prostituta? Claro que sim. Seno, porque a perseguiam tanto? Angela suspirou com impacincia. Sabia que no podia culpar mais ningum seno a ela prpria. Antes, apreciava bater nos rapazes que se atreviam a provoc-la, pois era tudo o que faziam. Mas agora, era cada vez mais difcil ganhar essas provocaes. Os mesmos rapazes a quem antes repelia com narizes ensanguentados agora eram quase homens. Angela sempre tinha se sentido mal em companhia das moas, pois tinha crescido sem a presena de uma mulher. Em vez disso, tinha brincado com os rapazes at que as suas constantes provocaes ficaram insuportveis. Muito cedo, as moas da sua idade j no tinham nada a ver com ela. E as jovens de cor evitavam-na porque era branca. A sua nica amiga era Hannah, a bondosa Hannah. Assustou-se ao ouvir bater porta e agarrou a arma com fora. Teria Billy regressado? - Sou eu moa. Aquele rapaz j foi embora. Ao ouvir a voz de Hannah, Angela abriu a porta, ansiosa, e saiu para o alpendre. - Aquele desgraado filho de uma cadela teve o descaramento - Eu sei, moa, eu sei tranquilizou-a Hannah, alarmada pela raiva da jovem. Cruzei com ele no caminho e vi que vinha para c, ento me encondi entre as rvores e depois atrs da casa para ver se precisavas de ajuda. Meu Deus, o patro Maitland no vai gostar disto, no senh. Disse para si prpria. - O qu? - Nada, moa, nada apressou-se a responder. Rodeou Angela com o brao e indicou que se sentasse nos degraus do alpendre. Acho que tu est a crescer, sim, senh. A moa perguntou-se por um momento porque Hannah tinha mencionado Jacob Mailtland mas, como no tinha certeza de ter ouvido corretamente, ignorou. Tinha conhecido Hannah h cinco anos atrs, um dia em que a mulher mais velha tinha emergido do bosque de cedros que se encontrava entre Golden Oaks e a pequena quinta dos Sherrington, dizendo que tinha se perdido e que estava quase a desmaiar por causa do calor. Angela insistira para que entrasse na cabana para que descansasse. Mais tarde, tinha-lhe ensinado o caminho de regresso para Golden Oaks. A moa no conseguia compreender como era possvel que um criado de Golden Oaks tivesse se perdido. Tudo o que tinha que fazer era chegar junto ao rio e seguir o seu curso. A plantao ficava perto do rio Mobile e era visvel a partir das suas margens. Seno, podia seguir o caminho para o rio at chegar longa vereda de carvalhos gigantes que conduziam manso onde viviam os Maitland. Angela surpreendeu-se quando, uma semana mais tarde, Hannah regressou com um pouco de

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farinha e uma cesta de ovos. Disse que com aquilo queria pagar-lhe por lhe ter salvo a vida. Apesar dos protestos da moa, insistiu que tinha que saldar a dvida. Para William Sherrington tudo aquilo era engraado e no viu razo para recusar a mercadoria. Comida era comida, e eles no tinham muita. - A moa pensa que tem uma divida para pagar, sendo assim, quem somos ns para dizer que no? Dissera rindo. Isto no nenhuma esmola. Depois disso, Hannah comeou a ir uma vez por ms, e levava sempre alguma coisa com ela. Ao princpio era comida, mas depois do incio da guerra, trazia alfinetes, sal, fsforos e tecidos. A maioria dos pobres no tinham aquelas coisas. Hannah roubava tudo quanto trazia de casa dos Maitland e jurava pelo bom Jesus, que os patres nunca iriam perceber. Todos os meses, Angela a fazia prometer que no roubaria mais, mas a mulher quebrava sempre a promessa. A jovem sentia um afeto especial por Hannah, a nica mulher que conhecia. No importava que a cor da sua pele fosse diferente. No eram mais do que duas mulheres; uma mocinha e uma mulher rechonchuda trs vezes mais velha, que se sentavam para conversar. Charissa Sherrington tinha fugido um ano depois do nascimento de Angela. Tinha tentado lev-la consigo, mas o seu marido as tinha encontrado e tinha levado a criana de volta para casa, talvez com a esperana de que isso obrigasse Charissa a voltar. Mas no foi assim. Por vezes, Angela perguntava-se como teria sido a sua vida se o seu pai no as tivesse encontrado. E frequentemente perguntava-se onde estaria a me agora. O pai tinha criado-a sozinho, o que explicava os seus hbitos pouco femininos. Por isso, confiava a Hannah todas as coisas que poderia ter dito sua me, coisas que jamais sonharia dizer ao seu pai. Uma dessas coisas, era que imaginava estar apaixonada por Bradford Maitland. Mas, claro, isso havia sido no ano anterior, antes de Hannah ter dito a terrvel verdade sobre o filho mais velho de Jacob Maitland. - Aquele rapaz, o nico que te incomoda? Perguntou-lhe Hannah. - Billy o nico que veio aqui, mas no o nico que me insulta. Os olhos da mulher ficaram mais redondos. - O que ests a dizer, pequena? Angela sempre se envergonhara de dizer a Hannah as lutas que tinha com os rapazes mas, depois do que tinha acontecido naquele dia, aquilo j no importava. - H muito tempo que estou a me defender daqueles imbecis que me perseguem o tempo todo. - Meu Deus, menina Angela! Exclamou. Porque no me disse antes? - S acontece quando vou cidade e, at agora, consegui tratar de mim sozinha. Mas no penso lutar mais. Vou usar isto! Disse com veemncia, levantando a arma do seu pai. - Quem so os rapazes que a esto a incomodando? - Rapazes que conheo desde que me lembro. - Mas como se chamam? Insistiu Hannah. Angela franziu a testa pensativa. - Judd Holt e Sammy Sumpter disse, e depois acrescentou: - e tambm os irmos Wilcox e Bobo Deleron. Houve vezes que me vi obrigada a bater-lhes. Hannah sacudiu a cabea. - E o que veio c hoje? Como se chama, pequena?

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comeava a desaparecer.

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- Billy Anderson. Mas porque pergunta-me tudo isto? Perguntou Angela, cuja raiva - S por curiosidade respondeu, evasivamente. - Onde est seu pai? Porque que no estava aqui fora, para enfrentar Billy Anderson? - Ficou na cidade durante a noite e no veio para casa. - Ests dizendo que te deixou sozinha? - Sim, mas... - Oh, Meu Deus! Exclamou Hannah e ps-se de p. Tenho que ir embora! - Espera, Hannah! Por acaso no trouxeste fsforos? - Sim, pequena; esto na cesta, no alpendre respondeu, e encaminhou-se rapidamente para Golden Oaks. Angela abanou a cabea. O que se teria acontecido com Hannah? Parecia mais preocupada do que ela prpria pela chegada de Billy. Billy Anderson fustigava as guas cinzentas com o curto chicote, descarregando sobre elas a fria durante todo o caminho de regresso a Mobile. Jamais perdoaria Angela por t-lo ignorado. No recordava ter sentido tanta raiva antes, exceto, talvez, o ano anterior, quando o seu pai o havia encerrado no seu quarto para evitar que se oferecesse como voluntrio. Ele tinha dezessete anos e o que mais queria era lutar e transformar-se em heri. Mas isto ainda era pior. Angela tinha-o feito parecer um covarde. Se ela voltasse sequer a murmurar que apontaria uma arma, iria mat-la. Devia ter tirado a arma e dado uma boa surra. Ento, poderia t-la derrubado e conseguido o que tinha ido fazer. Na corrida precipitada que o afastava da cena da sua humilhao, Billy quase bateu numa carruagem que ia passando. Amaldioou em voz alta e depois corou ao ver quem ocupava o outro veculo. Crystal Lonsdale e Candise Taylor olharam para ele ao passar. Ao v-las lembrou-se com clareza da manh. Talvez agora Angela estivesse rindo dele, assim como Crystal. Mas no seria por muito tempo. Iria consegui-la. Jamais voltaria a escapar dele. CAPITULO 4 Hannah percorreu o quilmetro e meio at Golden Oaks quase correndo. No se incomodou em entrar pela porta de trs. Atravessou diretamente a entrada principal e dirigiu-se ao escritrio do seu patro. Deus, o patro Jacob iria gritar aos cus! Ouviu as vozes Candise Taylor e Crystal Lonsdale, que estavam jogando gamo no salo. H duas semanas que Candise e o pai eram convidados de honra em Golden Oaks, mas depressa regressariam a Inglaterra. Crystal Lonsdale havia visitado com regularidade a plantao durante muitos anos, embora menos que o seu irmo Robert. Este tinha se associado s tropas de Alabama junto com Zachary, o filho mais novo de Jacob, no incio da guerra. Debaixo das ordens de Braxton Bragg, defenderam a costa entre Pensacola e Mobile. Robert tinha ficado para proteger a Bahia de Mobile, mas Zachary tinha continuado com Bragg quando este se encarregou do exrcito do Tennessee. Senh, protege-os pensou Hannah, como muitas outras vezes.

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Bateu suavemente porta e entrou quando Jacob Maitland ordenou. Parou diante da mesa onde Jacob examinava o livro de contas, como todas as tardes. Como ainda no tinha levantado o olhar, Hannah esperou com pacincia. Sabia que Jacob se aborreceria, e isso era mau. Alguns anos atrs havia sofrido um leve ataque de apoplexia e no devia se alterar. Agora, deixava a maior parte dos seus negcios nas mos de outros. Hannah morreria se algo acontecesse a Jacob Maitland. Recordava muito bem como tinha sido a sua vida antes de ele ter chegado a Golden Oaks. Ele tinha comprado as terras e os escravos. Tinham sido dias de pnico constante, pnico de que vendessem membros da famlia, pnico do chicote. Agora os escravos j no sentiam assim, e tudo graas a Jacob Maitland. Hannah sabia que no havia nada que no fosse capaz de fazer por ele. Tinha dado a ela uma nova vida e devolvido a dignidade. Mas o mais importante era que lhe tinha devolvido o seu primognito, o filho que lhe tinha sido roubado e a quem tinham vendido dezoito anos antes, quando contava apenas quatro anos. Jacob tinha encontrado o rapaz e tinha-o trazido de volta. Hannah sabia quais eram as convices de Jacob e que ele teria libertado toda a sua gente se no tivesse sido necessrio dar a impresso de acatar as leis sulistas para viver ali. No entanto, na guerra, apoiava o Norte. Jacob, claro ignorava que Hannah sabia todas essas coisas. S ela e a sua famlia o sabiam, pois o seu marido, Luke, era o criado pessoal do patro e tinha-o ouvido falar em sonhos. Mas a sua famlia guardava aqueles segredos. Uma vez, Hannah tinha revelado a Angela, sem querer, um fato que ningum devia saber. Mas Angela era uma boa menina; sabia as trgicas consequncias que causaria a revelao do segredo. Tinha a certeza que a garota no o diria. Jacob ainda no tinha levantado o olhar dos seus papeis, mas Hannah esperou com pacincia, olhando para ele com afeio. Era um homem de quarenta e oito anos, de bom aspecto, apenas com uma sombra prateada nas tmporas. O resto do seu cabelo era to negro que s vezes parecia azulado. Mas os olhos! Deus, os olhos assustavam. Se alguma vez lhe aparecesse o prprio diabo, Hannah tinha a certeza que teria os olhos iguais aos de Jacob Maitland. Eram de cor castanho dourado, exceto quando se zangava. E apesar de toda a sua bondade, aquele homem tinha um temperamento terrvel. Quando este aflorava, aqueles olhos transformavam-se em chamas douradas prontas para incendiar quem olhasse para ele. Dos filhos de Jacob Maitland, s Bradford era idntico ao seu pai. Zachary tinha a mesma estatura que eles, cerca de um metro e oitenta, mas tinha herdado os olhos e o temperamento da me. Porem, no era to aventureiro como o irmo. Jacob Maitland levantou o olhar e franziu ligeiramente as sobrancelhas. - O que fazes aqui to cedo? Ela estava em casa, no estava? Hannah gostava de ouvir falar aquele homem. Tinha uma maneira de falar muito sincera e precisa. Anos antes, ela havia tentado copi-la, mas a sua famlia brincou com ela que se deu por vencida - Sim, patro. est em casa. - Bom, ento como que est? Ainda te faz prometer que no me vais roubar mais? perguntou, rindo para si prprio. - No lhe dei a oportunidade de fazer; vim antes respondeu nervosa. - aconteceu alguma coisa, Hannah? perguntou Jacob, com um olhar desconfiado. Diga-me. - Talvez devssemos ir para o estbulo, patro Jacob, porque tenho o pressentimento que voc vai

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- Diga-me!

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levantar a voz, e as moas j voltaram da cidade e esto na sala. Vo ouvi-lo, senh. Hannah respirou profundamente e estremeceu ao ver aqueles olhos castanho dourados comearem a lanar chamas. - Quase violentaram a menina Angela esta manh disse com olhos muito abertos, esperando que a tempestade comeasse. - Quase o qu? Exclamou Jacob e ps-se em p de um salto. - como que isso aconteceu com o pai em casa. - Ele no estava l. - Ela... est magoada? - Oh, no, senh. Manteve longe aquele jovem com a carabina. Mas ele provocou-a. Ameaou-a e disse que iria conseguir o que queria. Mas ela no se assustou, estava apenas mais furiosa do que uma galinha molhada. - Que tipo de rapaz tentaria violar uma criana? perguntou Jacob enquanto se voltava a sentar com um gesto cansado. No entendo. - J lhe disse que a menina est crescendo recordou-o Hannah reprovadoramente. - No tem mais que catorze anos. Diabo, ainda um beb. Hannah no recordou que os bebs da idade de Angela se casavam e tinham os seus prprios bebs. - O patro no a v desde que teve aquela discusso com o pai dela. Est ficando muito bonita. Jacob no parecia ouvi-la. - Como que se chama esse rapaz? Por deus, vai desejar estar morto! - Billy Anderson. - Falas do filho de Sam Anderson? Perguntou espantado. - Sim, senh. - Algum mais tentou incomodar a Angela? - Sim, senh. E isso me deixa muito preocupada, porque a pobre pequena tem passado muitas noites sozinha. - Porqu? Hannah baixou o olhar e disse num sussurro. - O pai a deixa sozinha e passa as noites em Mobile. Pelo menos, foi o que fez ontem noite. - Aquele filho de uma cadela? Jacob voltou a pr-se de p e desta vez derrubou a cadeira. Havia um fogo a arder nas profundezas dos seus olhos. - Diz a Zeke que pegue no meu cavalo e que v cidade. Que v buscar Sam Anderson e William Sherrington. E diz-lhe que v como se o diabo o perseguisse! Percebeste, Hannah? - Sim, senh disse, a sorrir pela primeira vez. - Bom, mos obra! E depois volta aqui e conta-me o resto. Comeava a escurecer quando William Sherrington entrou no escritrio de Jacob sem se fazer anunciar. Tinha a roupa enrugada, e havia alguns remendos nas suas calas. O cabelo avermelhado estava penteado ao meio e colado cabea com brilhantina de mau odor. O branco dos seus olhos tinha

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apontava para Jacob.

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veios de uma cor to brilhante como o cabelo. Com uma mo apertava um velho chapu e - Porque raio mandou o seu negro ir me buscar? rugiu. H cinco anos avisei-o que - Cale-se, Sherrington, e sente-se! gritou Jacob . H cinco anos voc chantageou-me, ameaou contar aos meus filhos acerca de Charissa e de mim se no lhe permitisse criar a Angela ao seu critrio. Na altura, fiz-lhe a vontade como um tonto, mas naquele tempo, Angela no estava em perigo. - Em perigo de qu? Jacob levantou-se da cadeira. O seu rosto era uma mascara terrvel. - Por acaso acha que pode deix-la sozinha e sair para a farra sem que nada lhe acontea? Deveria ter enviado os guardas sua procura, no Zeke! William Sherrington empalideceu por baixo da sua pele bronzeada. - O que aconteceu? - Nada... desta vez, e no graas a si. Mas o jovem Billy Anderson esteve prestes a violent-la. Violent-la, por Deus! o cmulo, Sherrington. Antes, voc ameaou-me. Agora sou que lhe prometo: se voltar a deixar sozinha aquela garota, apodrecer numa priso da Unio. E acredito que o posso fazer. - Mas, escute... Jacob levantou uma sobrancelha e William calou-se. - vai dizer que estou enganado? Que no deixou a Angela para se defender sozinha? William Sherrington cravou o olhar nos seus ps. - Bom, talvez no tenha sido muito correto, mas ela sabe defender-se sozinha. - Por Deus, tem apenas catorze anos! No devia ser obrigada a defender-se sozinha! Voc incapaz de cri-la, e sabe disso to bem como eu! - No me vai tirar a garota. Preciso dela... quero que fique comigo. tudo o que tenho desde que a me foi embora disse William em tom pattico. - Ofereci envi-la para a escola. A oferta continua de p. Seria o melhor lugar para ela. disse Jacob, embora soubesse que o homem no aceitaria. - No aceitamos esmolas, Maitland. J lhe disse mais de uma vez. Angela no precisa de educao. Apenas ficar insatisfeita com o que tem. - Voc um irresponsvel! Exclamou Jacob, furioso. - Um tonto inflexvel! - Pode ser, mas Angie ficar comigo, e armarei um escndalo se tentar tir-la de mim. Jacob suspirou. - J o avisei, Sherrington. Se acontecer alguma coisa a Angela, eu trato de ti. William Sherrington saiu do escritrio dando grandes passadas. O temperamento de Jacob voltou a inflamar-se uns minutos mais tarde, quando Hannah anunciou Sam Anderson. CAPITULO 5 O sol j tinha desaparecido quando Angela chegou cidade. Tinha caminhado toda a tarde, mantendo-se perto do rio para no encontrar com ningum. Amava o rio. O ano anterior tinha-os levado, a ela e ao seu pai, at Montgomery para ver o juramento de Jefferson Davis como primeiro presidente confederado. Angela nunca tinha estado to longe de casa. Foi tudo muito emocionante. Mas essa viagem marcou o comeo da infelicidade de seu pai.

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William Sherrington era um sulista genuno, nascido e criado ali, e queria mais do que nunca lutar pela sua terra natal. Mas era velho demais. E era bbado. O exrcito no o aceitou. Depois disso comeou a beber cada vez mais e a ameaar com vingana os iaques. Nunca tinha simpatizado com os do Norte, mas agora odiava-os com toda a sua alma. Angela sentia que ela tambm tinha que os odiar, mesmo no compreendesse porqu. No conseguia entender como os que tinham sido amigos podiam matar-se entre si. No fazia sentido. Angela detestava a guerra. No importava a razo porque tinha comeado e porque ainda continuava. Sabia apenas que por causa da guerra j no amava Bradford Maitland. Agora odiava-o. O que podia fazer seno odi-lo? Hannah tinha deixado escapar a verdade: que Bradford no estava na Europa, como todos acreditavam. Na realidade lutava pela Unio. Como Hannah se tinha preocupado at que a moa lhe jurou guardar o segredo! Apesar de tudo isso, se o dissesse a algum, Bradford no sofreria nenhum mal, visto que no estava ali. Jacob sim, sofreria, e ela no podia permitir. Mas agora odiava Bradford, e odiava ainda mais o fato de ter que o odiar Ao chegar cidade, Angela percebeu que o pai j podia estar em casa. Mas, por outro lado, talvez no fosse assim. Depois do que tinha acontecido nesse dia, no queria passar a noite sozinha. No se importava de regressar pelo rio noite, desde que tivesse a carabina. O cu tinha adquirido uma cor prpura escura e as luzes da rua j estavam acesas. Angela sabia muito bem onde podia encontrar o pai. Havia certas tabernas onde conseguia ir e um bordel que visitava sempre que ia cidade. Encaminhou-se para a zona porturia. Levava o seu vestido mais novo, de algodo amarelo, pois Hannah dissera-lhe que as jovens no deviam mostrar em publico de calas. O vestido j ficava pequeno, demasiado curto e apertado no peito, mas no se importava. Angela comeou a percorrer as ruas procura da carroa do pai e da velha Sarah. Escondeu-se nas ruas escuras, mantendo-se longe dos bbados e da gentalha. Passou uma hora, lentamente, e depois outra. Estava exausta quando chegou a uma parte deserta do cais, a sua ultima esperana. Nessa zona havia um bordel que sabia que o seu pai j tinha ido antes. Numa rua, viu algo que lhe pareceu a sua carroa, mas no tinha a certeza. Comeou a correr para l, esperanada, mas deteve-se abruptamente quando uma mo agarrou o seu brao. A carabina caiu-lhe das mos e a moa comeou a gritar. Fechou a boca ao ver Bobo Deleron. No o via desde o inverno anterior. Tinha crescido muito: j era muito mais alto do que ela. Havia um indcio de barba no seu queixo quadrado e nos olhos cinzentos-escuros que a observavam, divertidos, por baixo das espessas sobrancelhas. - Onde vais com tanta pressa, Angie? Por acaso mataste algum com essa carabina? Bobo no estava sozinho e a pequena gemeu quando um rapaz mais velho e mais corpulento se inclinou e apoderou-se da sua arma. - Esta carabina no foi disparada, Bobo disse. - mas uma pea muito bonita. Levantou o olhar e sorriu enquanto os olhos percorriam o corpo de Angela. - E ela tambm. - Sim, acho que sim admitiu Bobo, quase de m vontade. - Ela Angie Sherrington. Ao mencionar o nome, cravou os dedos no brao da jovem, que fez uma careta de dor. Angie uma daquelas pessoas como tu ou eu, mas acha-se melhor do que ns, no verdade Angie?

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- Nunca disse isso, Bobo Deleron, e sabe disso. - No, mas diz na maneira que voc age. Bobo falava com um tom de voz aborrecido, o que inquietou Angela. O seu flego cheirava a lcool, e lembrava-se a ultima vez que tinha tido um encontro com ele. Teve que acertar-lhe entre as pernas para se livrar dele, e ele tinha jurado vingar-se. Agora percebia que estava cada vez mais escuro, e no havia ningum nas proximidades. - Eu... vou encontrar-me com o meu pai, Bobo disse Angela com uma voz que parecia um murmrio. melhor que me solte. - Onde que est o teu pai? - Por ali. Com o brao livre, apontou para a carroa que tinha visto, mas agora que estava mais perto viu que no era a do pai. - Parece-me que o teu pai est em casa da Nina, e o mais provvel que esteja ocupado por um bom tempo disse o rapaz mais velho, rindo entre os dentes. - Porque que no fica para nos fazer companhia, eh? - Se no se importam, vou buscar o meu pai e voltar para casa. Angela tentou falar com calma, mas sabia que a sua voz denunciava o medo que sentia. Bobo tinha crescido muito. Devia ter pelo menos dezassete anos. Estava furioso e no estava sozinho. tinha de fugir dali. - Podes devolver a minha arma? Tenho mesmo que me ir embora. Estendeu o brao para a arma, mas Bobo segurou-a. - O que te parece Seth? O seu amigo sorriu. - Creio respondeu Seth que uma arma to boa como esta deveria estar a servir a Causa, e eu vou associar-me rapidamente. Sim senhor, precisamente o que me faltava. Angela abriu os olhos com medo. - No podem fazer isso! O meu pai e eu morreramos de fome sem ela! Seth riu entre dentes. - No achas que ests exagerando um pouco, pequena? Se o teu pai pode dar-se ao luxo de estar com Nina, ento no morrero de fome. Angela voltou-se para Bobo com uma prece no seu olhar. - Bobo, por favor! Diga-lhe que no podemos viver sem aquela carabina. No temos dinheiro para comprar outra. No entanto, Bobo tinha bebido demais. - Cale-se, Angie. Ele pode ficar com a tua maldita carabina e tambm pode t-la, quando eu acabar contigo. Mas nem tudo estava perdido. Bobo segurava-a, e estava bbado. Angela esperou at que comeou a mexer-se e ento, com um rpido movimento, libertou o seu brao e desatou a correr. Mas Bobo era veloz. Os seus dedos apanharam o cabelo da moa e puxaram-na para trs. - Solta-me! gritou, e o seu gnio finalmente veio superfcie. Solta-me, maldito covarde! A gargalhada de Bobo interrompeu-a. - Esta a teimosa a que estamos acostumados. No reconheci aquela moa que me suplicava h

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minutos.

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- Maldito filho de uma cadela! Solta-me o cabelo! gritou Angela e, ao ver que no dava resultado, dirigi-lhe um soco cara. Bobo apanhou a sua mo e torceu-lhe o brao atrs das costas. - No volta a fazer-me sangue no nariz, Angie. Puxou para trs o cabelo dela e obrigou-a a olhar para ele. No vais fazer nada excepto deixar-nos fazer. Isto devia ter acontecido no inverno passado, mas conseguiste fugir de mim, lembra? Angela comeou a gritar, mas Bobo soltou-lhe o cabelo e tapou-lhe a boca com a mo. Ento, Seth aproximou-se por trs, levantou-lhe a saias e passou uma mo suada entre os msculos. - Vamos ficar aqui a falar ou vamos pr mos obra? perguntou Seth. - Afaste-se, Seth Disse-lhe Bobo friamente. Tenho que ajustar contas com ela primeiro. Tu ficas com o que sobrar. Seth retrocedeu. - Ouve, Bobo, tens a certeza que vai sobrar alguma coisa que valha a pena? - Pode ficar um pouco maltratada, mas vai continuar a resistir. Angie tem coragem. Bobo riu entre dentes e apertou-a contra si. No se encostar nem abrir as pernas para ns. Lutar at ao fim. Mas no meio da luta, vai ter o que merece. - No sei, Bobo disse Seth, abanando a cabea. - No gosto de bater numa moa que no fez nada de mal. Bobo fez virar Angela nos seus braos para enfrentar Seth, mas manteve a mo a tapar-lhe a boca. Com a outra mo apoderou-se de um dos pequenos seios e apertou-o, fazendo com o que a moa se retorcesse de dor. - Olha para ela. ordenou Bobo. Tu tambm a queres, no ? E no vais ser tu que a vai magoar, vou ser eu. Voc no a conhece o suficiente para saber a galdria que . H muitos rapazes por aqui que vo ficar contentes por saber que finalmente perdeu uma luta. Arrastou-a at um beco estreito que havia apenas a uns metros dali e Angela tentou libertar-se pela ltima vez. Abriu a boca e cravou os dentes na parte mole da mo de Bobo. O jovem lanou um grito de dor e soltou-a. A moa correu novamente para a rua e deparou-se com os braos de Seth. Lutou selvagemmente para fugir dos fortes braos que a seguravam. - Acalme-se, pequena. No te vou magoar. No era a voz de Seth. Com os olhos cheios de lgrimas, Angela viu que o homem que a segurava vestia roupas muito finas em vez das velhas calas de trabalho de Seth. Afinal, algum a tinha ido socorrer! Uma vez mais desatou a chorar e fundiu o rosto no peito daquele homem. - Ah, senhor. Quero agradecer-lhe por ter detido esta mocinha, mas agora eu me encarrego dela disse Bobo. - Porque que est to assustada? perguntou o homem com calma. Com um brao segurava Angela protetoramente; a outra mo acariciava-lhe o cabelo para a tranquilizar, pois a jovem tinha comeado a tremer ao ouvir a voz de Bobo. - Ah, demnios. S estvamos a nos divertir um bocado e ela mordeu-me. - Porqu? Angela deu um passo atrs e levantou o olhar para o rosto do seu salvador, pronta para lhe explicar. Contudo, as palavras ficaram presas na sua garganta ao ver os brilhantes olhos castanho

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dourados que a contemplavam com curiosidade. Apesar da escurido, reconheceu-os. - Pareces morta de medo, pequenita. Agora est a salvo. Ningum vai te fazer mal. Angela no conseguia falar. Nunca tinha estado to perto de Bradford Maitland. O homem sorriu. - O que que aconteceu aqui? verdade que mordeste neste rapaz? - Tive que fazer conseguiu dizer. - Era a nica forma de fugir. - No minta avisou-a Bobo, em tom ameaador. Angela deu meia volta e enfrentou-o. Os seus olhos lanavam fascas de raiva. - Fecha a boca, Bobo Deleron! J no me tens sua merc, e eu no minto como voc. Voltou a olhar para Bradford, cuja expresso preocupada dissipou a sua fria. Desatou a chorar novamente. Ele ia violentar-me. Os dois. E o outro vai ficar com a carabina do meu pai. Sem ela, morreremos de fome. Bradford voltou a atrai-la para si, mas ao mesmo tempo meteu uma mo no interior do seu casaco e extraiu uma pistola. Apontou para Seth, que abriu os olhos assustado. - Larga a arma disse Bradford em tom suave mas implacvel. - E depois afasta-se dele. Seth fez o que lhe ordenavam, mas Bobo estava mais furioso do que intimidado. - No devia se intrometer, senhor. A rapariga no mais do que lixo branco e voc no se importa. Alem disso est mentindo. No amos fazer nada com ela. - Talvez devamos deixar que os guardas o decidam sugeriu Bradford com serenidade. - Bom, no necessrio. disse Bobo em seguida. - No fizemos nada de mal. - Creio que a jovem no est de acordo replicou Bradford. O que diz, querida? Falamos com o guarda? Angela sussurrou contra o seu peito: - No quero causar mais problemas para voc. depois acrescentou com veemncia: - mas pode dizer a Bobo que se voltar a aproximar-se de mim, fao-lhe voar a cabea! Bradford desatou a rir, para desespero de Bobo e de Seth. - J a ouviram, rapazes disse rindo entre dentes. Sugiro que vo embora antes que ela perceba que a carabina est ao seu alcance e comece a arrepender-se de os deixar ir to facilmente pelo que vocs - fez uma pausa antes de continuar no fizeram. Bobo no precisou de um segundo para desaparecer, e Seth segui-o de perto. Angela no pensava na vingana. Uma vez que Bobo e Seth desapareceram, a rua parecia muito tranquila. A nica coisa que conseguia ouvir eram as batidas do seu corao. Ou era o dele? Sentia-se to comoda que desejava ficar ali, apoiada contra o corpo alto de Bradford Maitland durante toda a noite. Mas sabia que no podia fazer isso. Deu um passo atrs, pronta a expressar a sua gratido, mas Bradford olhava para ela com uma mistura de diverso e curiosidade, o que a fez emudecer uma vez mais. - No costumo resgatar donzelas em perigo comentou, pensativo. Geralmente, tm que ser resgatadas de mim. Porque no me agradece que tenha salvo de um destino pior que a morte? virgem, no ? perguntou com franqueza. A pergunta surpreendeu a moa, o que rompeu o seu silncio. - Sim... e eu... agradeo-lhe muito. - Assim est melhor. Como se chama? - Angela respondeu lentamente, pois ainda era difcil falar.

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- Bem, Angela, no sabe que no deves sair sozinha, especialmente nesta zona da cidade? -Eu... tinha que encontrar o meu pai. - E o encontraste? - No. Suponho que j deve ter ido para casa respondeu, com mais facilidade. - Bom, creio que devia fazer o mesmo, no te parece? disse, e apanhou a carabina. Foi um prazer, Angela. No havia nada que a moa pudesse fazer exceto dar meia volta e encaminhar-se para o rio. No entanto, um momento depois, Bradford alcanou-a. - Vou acompanh-la at em casa ofereceu em tom bastante irritado, como se sentisse que tinha que fazer mas no quisesse. - Posso ir sozinha, senhor Maitland respondeu, levantando o queixo orgulhosamente. Bradford sorriu. - Disso tenho a certeza, Angel disse, num tom mais alegre. Mas sinto-me responsvel por ti - O meu nome Angela afirmou com a voz estranhamente baixa. - Sim, eu sei. Diga-me onde vive? perguntou com pacincia e com calidez no olhar. A moa no cabia em si de alegria. Tinha-lhe chamado Angel de propsito! - Vivo do outro lado de Golden Oaks. - Deus santo! Porque no me disse antes? Vamos. agarrou-a pelo brao e conduziu-a para a sua carruagem. ia para Golden Oaks quando tu... tropeaste comigo. Bradford Maitland no voltou a falar at que abandonaram a cidade e tomaram o caminho do rio a passo moderado. O caminho estava deserto. A lua estava escondida atrs das nuvens cinzentas escuras que ameaavam chuva. A escurido rodeava-os. - Ias andar tanto? inquiriu Bradford, incrdulo. - No to longe assim. - Sei como est longe, Angela. Eu prprio j percorri o caminho a p antes, e demora quase um dia. Talvez no tivesses chegado a casa antes da manh. - Teria me arranjado. Bradford deu uma gargalhada ao ouvir a resposta to segura e perguntou: - Como sabia o meu nome? - Pois.. voc deve ter-se apresentado respondeu Angela, nervosa. - No. Voc me conhece, no verdade? - Sim. respondeu num sussurro, e acrescentou descuidadamente: - Como que est aqui, no Alabama? No estava trabalhando como espio para o Norte, pois no? A moa ia caindo do seu banco quando Bradford parou a carruagem abruptamente. Depois, agarrou-a em ambos os braos e obrigou-a a enfrent-lo. - Espio? De onde tiraste essa ideia, pequena? Parecia to zangado que Angela emudeceu de susto. Podia ter cortado a lngua ali mesmo por t-lo aborrecido. - Explique-se! exigiu. Porque duvidas de minha lealdade. - No duvido da sua lealdade, senhor Maitland disse, com uma voz dbil. Sei que no ano passado ingressou no exrcito da Unio. sentiu que Bradford ficava tenso e acrescentou rapidamente: Quando soube, pareceu-me muito mau, mas j no me importo.

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- Quem te disse?

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- Hannah. No quis faz-lo, mas escapou. - Hannah? - De Golden Oaks. Hannah a minha melhor amiga. No vai zangar com ela porque ela me disse, pois no? Eu no disse a ningum, e nunca o farei. Quero dizer, no tenho porque o fazer. Se me perguntar, acho que esta guerra uma loucura. Voc a lutar de um lado, e o seu irmo do outro uma loucura. Mas voc ajudou-me esta noite e no o magoaria por nada deste mundo. No direi a ningum que voc um soldado ianque juro. - Quando comeas a falar, costumas faz-lo a 100 por hora, no Angela? Falava num tom mais despreocupado, e soltou-lhe os braos. - S quero que saiba que o seu segredo est seguro comigo. Acredita em mim, no acredita? perguntou. Bradford sacudiu as rdeas e recomearam o caminho. - Suponho que terei que fazer. Acha que sou um traidor, no ? - No percebo porque teve que ir para os Casacos Azuis disse em tom severo, e o seu rosto adquiriu um tom rosado. Por sorte, estava demasiado escuro para que ele visse a sua perturbao. mas acho que isso no me diz respeito. Bradford voltou a parecer divertido. - Na realidade, muito sensato. No sou sulista. H apenas quinze anos que a minha famlia vive no Sul. Antes disso, vivi no Norte e, por algum tempo no Oeste. Mesmo depois de meu pai nos surpreender ao comprar Golden Oaks e da famlia se transferir para aqui, eu passei a maior parte destes anos no Norte, na escola e pelos negcios. No acredito na escravatura. O que mais importante, no acredito numa nao dividida. Se permitirmos que os estados se separem e formem novas naes, o que evitar que todos os outros o faam? Iramos converter-nos noutra Europa. No, a minha lealdade est com o Norte e com a Unio. - Mas o seu irmo juntou-se Confederao. recordou Angela. - Zachary um hipcrita replicou Bradford, num tom repentinamente frio. S Deus sabe porque se uniu Confederao, mas no tem nada a ver com lealdade. - H quanto tempo que voc regressou? Quer dizer... Bradford riu entre dentes. - Ests decidida a averiguar porque estou aqui, no ? disse em tom mais agradvel. Bom, no nenhum segredo militar. Vim hoje numa das foras de bloqueio; mas sem ordens. Neste momento, j no estou no exrcito. Feriram-me durante a Batalha dos Sete Dias na Virgnia e por isso deram-me baixa. - Mas j est bem? perguntou, inquieta. - Sim, tinha uma ferida no peito e disseram-me que no me recuperaria. Mas, como vs, enganei aqueles mdicos do exrcito. Angela riu. -Agrada-me ouvir isso. - No entanto acrescentou Bradford - voltarei a incorporar-me quando transferirem o meu antigo comandante. Nunca nos demos bem. Na realidade, causava-me mais frustrao do que o inimigo. Por enquanto, pode-se dizer que estou de licena. Raios, estou a falar mais do que devia. Sabes sacar-me

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informaes, Angel.

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Estava novamente apaixonada por Bradford Maitland. Aquele era o dia mais feliz da sua vida. - J te falei bastante de mim - disse Bradford. conte-me sobre a tua famlia. - A minha famlia? Somos s eu e o meu pai. - Quem ? - William Sherrington. Angela no viu como Bradford franzia a testa. - Ento a tua me foi Charissa Stewart, no verdade? - Era assim que se chamava antes de se casar com o meu pai respondeu, surpreendida. Mas como que sabe? - Ento s filha de Charissa Stewart observou friamente, ignorando a pergunta. - Conheceu a minha me? - No, por sorte nunca conheci essa mulher respondeu, e calou-se. Angela tinha o olhar fixo naquela alta silhueta que se debruava junto a ela na escurido. Porque teria dito por sorte? Estava mesmo aborrecido? No, devia ser apenas a sua imaginao. A moa fechou os olhos, balanando-se com o movimento da carruagem, e lembrou-se da primeira vez que tinha visto Bradford Maitland. Tinha sido h trs anos atrs. Ela tinha apenas onze anos; ele tinha vinte e estaria em casa durante todo o vero pelas ferias escolares. Tinha ido cidade com o pai vender a colheita de milho, mas cansou-se de esperar no mercado e decidiu voltar para casa. Na noite anterior tinha chovido muito e, enquanto corria pelo caminho do rio, entretinha-se a esquivar-se dos charcos de lodo. Ento, ele passou montando num veloz cavalo negro, galopando rumo cidade. Parecia um anjo vingador, todo vestido de branco, sobre aquela besta negra. Ao passar junto da menina, o cavalo salpicou de lodo vermelho toda aparte dianteira do seu vestido amarelo. Bradford parou o animal e regressou junto dela a trote. Atirou-lhe uma moeda de ouro,, desculpou-se e disse-lhe para comprar um vestido novo. Depois, afastou-se a galope. A partir do momento em que Angela olhou para aquele rosto bonito, apaixonou-se por ele. Muitas vezes disse para si prpria que era uma palerma em pensar que estava apaixonada, pois no percebia nada disso. Talvez apenas o idolatrasse. Mas, fosse como fosse, era mais fcil chamar amor. Ainda conservava aquela moeda de ouro. Fizera uma pequena perfurao nela e pedira ao seu pai para lhe comprar uma corrente larga para a poder usar. Agora usava-a ao redor do seu pescoo, como o tinha feito h trs anos atrs, pendurado entre as duas pequenas colinas do seu seio. Decidira continuar a us-la mesmo depois de comear a odiar Bradford Maitland por se ter incorporado Unio. Mas j no o odiava. Jamais podia voltar a odi-lo. Chegaram a casa de Angela demasiado cedo. Depois de ver Bradford afastar-se, a moa permaneceu durante um longo tempo de p no alpendre, recordando as suas palavras de despedida. - Cuida bem de ti, Angel. Est crescendo depressa demais para andar por a sozinha. Agitou as rdeas e foi-se embora. - voc, filha? Angela franziu a testa quando William Sherrington abriu a porta da frente. - Sou eu, papai. - Onde que estiveste? - tua procura! - respondeu, furiosa, embora estivesse mais aliviada por o encontrar em casa . E

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se tivesses vindo ontem noite, no teria tido que o fazer. - Desculpe-me, Angie disse o pai com uma voz que denunciava um certo temor. - No voltar a acontecer. Aquele que te trouxe para casa era Billy Anderson? - Meu Deus, no! exclamou. - Era Bradford Maitland. - Bom, foi muito amvel da parte dele. Prometo-te, Angie, que nunca mais voltarei a te deixar sozinha. Se for cidade, ento tu vais comigo. Sei que ultimamente no tenho sido um bom pai para ti, mas de agora em diante vou ser. Prometo. Estava beira das lgrimas, e aquilo dissipou toda a fria de Angela. - Vamos, papai. Voc sabes que no queria outro papai que no fosses tu. aproximou-se dele e abraou-o com fora. Agora vai dormir. Temos que arar o campo amanh cedo. CAPITULO 6 Em vez de se dirigir para Golden Oaks, Bradford continuou pelo caminho do rio at plantao The Shadows para ver a sua noiva, Crystal Lonsdale. Crystal ignorava quais tinham sido as suas atividades durante o ultimo ano e meio, ou pelo menos, era isso que ele acreditava. Depois da sua conversa com Angela Sherrington, j no tinha a certeza do seu segredo. De todas as maneiras, se Crystal no sabia, iria saber rapidamente. Alm de ver o seu pai, a razo para voltar para casa era de pr as cartas na mesa com a jovem. Era melhor faz-lo agora e no depois da guerra. Ela teria mais tempo para se acostumar sua opinio. Depois, quando regressasse ao finalizar a guerra, nada poderia impedir o seu imediato casamento. Bradford tomou o caminho que levava a The Shadows. No era uma hora apropriada para fazer visitas, mas tinha-a escolhido com a esperana de evitar o pai de Crystal e Robert. Uma coisa era dizer a Crystal onde estava a sua lealdade: ela era a mulher que o amava e nunca o atraioaria. Mas enfrentar o resto da famlia poderia significar um suicdio. At poderiam chegar a fuzil-lo como espio, como tinha sugerido a mida Sherrington. Ele no era um espio, nem podia ser jamais. Era honesto demais para isso. As luzes ainda estavam acesas na metade inferior da casa e, ao aproximar-se da entrada, Bradford ouviu as suaves notas de um piano. Franziu as sobrancelhas ligeiramente perguntando-se se Crystal teria convidados. O velho Rueben, o mordomo negro dos Lonsdale, abriu-lhe a porta e retrocedeu, surpreendido. - mesmo voc, senh Brad? Que feliz vai ficar a menina Crystal! - Espero que sim, Rueben. - Bradford sorriu. Est na sala? - Sim, senh. E pode entrar diretamente. No acredito que voc queria um acompanhante para este encontro. - Rueben sorriu. E ela tambm no. - Ento, est sozinha? - Est sim. Bradford atravessou o vestbulo central e parou apenas um momento antes de abrir a porta dupla da sala. Crystal estava sentada ao piano, vestida de seda rosa e branca. Estava a tocar uma pea encantadora que ele no reconheceu. A diviso transportou-o para o passado, incluindo Crystal. Ela no tinha mudado nada: continuava a ser a mulher mais bonita que tinha conhecido.

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A moa estava to absorta na sua msica que no percebeu a sua presena. Quando terminou, lanou um profundo suspiro. - Espero que esse suspiro seja para mim. disse Bradford suavemente. Crystal ps-se de p. Num momento, exclamou o seu nome e correu para os seus braos. Bradford beijou-a longamente. A jovem correspondeu ao beijo, mas no por tanto tempo como ele tinha desejado. Nunca permitia a ele abra-la por muito tempo. No entanto, era muito contraditria, pois t-lo-ia levado para a sua cama se ele tivesse insinuado. Tinha sido ele quem a tinha impedido. Antes da guerra, comportara-se como um perfeito cavalheiro, do que se arrependia muito agora. Se a tivesse tomado antes, ela seria mais dcil e compreenderia melhor o seu ponto de vista. - Oh, Brad. Afastou-se e olhou para ele com reprovao. porque no respondeste a nenhuma das minhas cartas? Escrevi-te tantas que j h muito tempo que perdi a conta. - No recebi nenhuma. - O teu pai disse que isso talvez acontecesse, com o bloqueio, mas ainda tinha a esperana de que as recebesses. disse ela. Depois, olhou para ele desconfiada e levou as mos sua cintura para perguntar em tom severo - Ento, onde estavas, Bradford Maitland, quando fui a Inglaterra de frias? Esperei e esperei que aparecesse, mas no o fizeste. Dois anos, Brad... no te vi durante dois anos! - Os negcios levam-me a todo o tempo, Crystal. E no esquea-se que estamos em guerra. recordou ele. - Acha que no sei? Robby incorporou-se com todos os outros jovens daqui. Ficou a proteger o forte Morgan, mas ultimamente quase no o vejo. E o teu irmo tambm se incorporou. E tu? No, os teus negcios so mais importantes para ti. - Bradford disps-se a falar, mas ela continuou. Foi uma vergonha to grande no poder dizer s minhas amigas que o meu noivo est a lutar pela nossa causa junto com os nossos valentes Bradford agarrou-a pelos ombros e afastou-a dele. - assim to importante para ti, Crystal, o que pensam as tuas amigas? - Pois claro que importante. No posso permitir que o meu esposo seja considerado um covarde, pois no? Bradford sentiu que o seu gnio comeava a exaltar-se. - E o que me dizes de um marido que apoia a Unio? Isso parece-te pior do que um covarde? - Um ianque! - exclamou Crystal, horrorizada. - No sejas tonto, Brad. Tu s sulista como eu. Essas brincadeiras no tm graa. - E se no estiver brincando? - Basta, Bradford. Ests me assustando. Segurou-a pelo brao para evitar que se afastasse dele. Tinha tudo to bem planeado, o que ia dizer, algo acerca da uma nao dividida, algo sensato que Lincoln tinha dito, mas j no se lembrava de nada. - Eu no sou sulista, Crystal. Nunca fui e voc sabe disso. - No! - exclamou, cobrindo os ouvidos com as mos. no vou ouvir! No o farei! - Sim, vai ouvir-me, maldio! Obrigou-a a baixar as mos e depois encerrou-a entre os seus braos para que no pudesse se mover. - Realmente esperava que lutasse por algo em que no acredito, para defender algo a que me

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oponho terminantemente? Se as minhas crenas me levaram a tomar uma deciso, Crystal, no escolheria o Sul. E voc deveria respeitar isso. Bradford suspirou. J no havia maneira de dizer toda a verdade: que tinha lutado pela Unio e que voltaria a faz-lo. A moa poderia dar voz de alarme e ele jamais poderia abandonar Mobile com vida. Queria mais do que tudo faze-la compreender. - Crystal, se no agisse de acordo com as minhas convices, seria medos do que um homem. No consegues entender isso? - No! replicou, tentando afastar-se dele. tudo o que compreendo que desperdicei os melhores anos da minha vida com um simpatizante dos ianques! Solte-me imediatamente, ou gritarei! Soltou-a no mesmo instante e a moa retrocedeu, a gaguejar. Depois, olhou para ele, furiosa. - O nosso compromisso fica cancelado. Jamais me casaria com um homem to to oh! Talvez no esteja lutando pelo Norte, mas continua a ser um ianque. E eu desprezo todos os ianques! - Crystal, ests perturbada, mas quando tiveres tempo para pensar... - Saia daqui! interrompeu-o, levantando a voz beira da histeria. Te odeio, Bradford! No quero voltar a te ver nunca mais! Nunca mais! Bradford deu meia volta para sair, mas deteve-se na porta. - O nosso compromisso no terminou, Crystal. Vai ser minha esposa, e regressarei depois da guerra para provar. Saiu antes que a moa pudesse responder. Por estranho que lhe parecesse, pensava na mida Sherrington. Ela tinha-o compreendido; condenava-o, mas no entanto, a mulher que tinha afirmado am-lo no o compreendia. Mas ainda no tinha terminado com Crystal Lonsdale. Algum dia regressaria e f-la-ia entender. CAPITULO 7 Angela Sherrington estava sentada numa das duas velhas cadeiras de vime do alpendre, olhando pensativa, o campo em frente da casa. Na sua imaginao, podia v-lo cheio de milho, tal como tinha estado h uma semana atrs. Voltaria a v-lo assim mais alguma vez? Ser que tudo voltaria a ser como antes? Com uma mo, acariciava a moeda de ouro de Bradford Maitland. Por alguma razo, proporcionava-lhe consolo quando mais precisava dele. E agora precisava mais do que nunca. Ainda vestia o vestido de algodo castanho que havia usado no funeral, durante a manh. Desejou vestir um vestido preto, mas no tinha nenhum. A ultima semana tinha chegado e acabado como um pesadelo. Tiveram sorte ao ter uma boa colheita de milho neste ano, e obrigou-os a ir cidade por trs vezes, para vender tudo. A cada viagem, Angela tinha ido com o seu pai, pois este tinha cumprido a promessa que lhe fizera trs anos antes e nunca a deixava sozinha. Trs longos anos antes. O tempo tinha passado com muita rapidez; tragicamente para a maioria, mas sem novidades para ela. Os rapazes que costumavam incomod-la j no o faziam. Bobo tinha levado a srio o seu aviso e j no se aproximava. O seu pai voltou a deix-la sair sozinha como antes em vez de permanecer constantemente com ele. Sim, os anos tinham passado sem novidade, at este ano de 1865. Um ano antes, a Unio tinha obtido uma vitria importante na Batalha de Mobile Bay. Finalmente,

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a luta tinha chegado a Alabama. Fort Gaines rendeu-se uns dias depois da desastrosa batalha. Em Mobile Point, Fort Morgan rendeu-se depois de suportar um stio de dezoito dias. Os ianques tinham conseguido uma posio firme em Alabama. Seis meses depois, foram sitiados Fort Blakely e Spanish Fort. E em Abril desse ano, oito meses depois da batalha de Mobile Bay, o exrcito da Unio, ao comando do General E. R. S. Camby, tinha derrotado as foras terrestres confederadas e ocupado Mobile. A pequena quinta dos Sherrington tinha se salvado como por milagre. Durante esse tempo aterrador, o seu pai entaipou a sua casa e esperaram, perguntando-se se o lugar seria incendiado. Perderiam a colheita? Ou a vida? Mas o perigo passou e comeou a Reconstruo. Para Angela, o fato de ter perdido a guerra no lhe trazia consequncias pessoais de grande importncia. Nunca tinha possudo um escravo. No tinha terras, de modo que no tinha impostos para pagar. A terra que cultivavam no seria vendida, pois o seu proprietrio gozava de estabilidade econmica. Alem disso, a pobreza no a horrorizava como a muitas moas do Sul, pois era tudo o que tinha conhecido. Ela e o pai sempre tinham se arranjado. Foi Frank Colman, um velho amigo e companheiro de bebida do seu pai, quem a encontrou aquele dia enquanto esperava pala carroa. Percebeu imediatamente que tinha acontecido algo terrvel, pois Frank resistia a olhar para ela nos olhos. Falou-lhe acerca da luta em que o seu pai tinha se implicado. Uma rixa de taberna com um ianque, por causa da guerra, segundo disse Frank. Produziu-se um alvoroo se uniram mais homens todos lutaram o seu pai caiu bateu com a cabea contra uma mesa morreu de imediato. Angela correu at taberna e encontrou William Sherrington estendido no cho de serradura, sujo e ensanguentado pela luta, j morto. Ao cair junto a ele, incrdula, passaram pela sua mente todas as vezes que tinham discutido e refilado pelo seu hbito de beber, todas as palavras que tinha dito a ele por esse motivo. Desatou a chorar no cho e os homens que a rodeavam afastaram-se, envergonhados, enquanto ela desafogava a sua dor e a sua fria. Enterraram o seu pai essa manh. Agora estava sozinha no mundo, completamente s. O que ia fazer? Havia formulado essa pergunta muitas vezes, mas no conseguia encontrar a nenhuma resposta. Podia casar-se com Clinton Pratt. Ele tinha-a pedido muitas vezes nesse ano e tinha a certeza que iria faz-lo outra vez. Clinton era um jovem agradvel que tinha una pequena quinta, mais acima do rio. De vez em quando ia visit-la e falar com ela. A moa apreciava a companhia dele, mas no queria casarse com ele. No o amava. Comeou uma nova torrente de lgrimas. Oh, pap, porque tiveste que me deixar? No quero estar sozinha., pap! No gosto de estar sozinha! Na verdade, queria ficar ali mesmo. Aquele era o seu lar. Tinha a velha Sarah. Podia trabalhar na quinta sozinha, tinha certeza disso. Mas, est claro, isso no dependia dela, mas de Jacob Maitland. Talvez ele no permitisse que ela ficasse na quinta, pensando que ela no podia trabalhar sozinha. Era provvel que soubesse naquele mesmo dia, visto que Jacob Maitland tinha ido ao funeral para apresentar os seus psames e tinha-lhe dito que iria v-la mais tarde. Teria que o convencer de que podia trabalhar na quinta sozinha. Tinha que fazer! Jacob Maitland chegou na carruagem mais bonita que ela jamais vira. Era nova, com bancos de veludo verde e estava pintada de um negro brilhante.

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Diziam que aquele homem era to rico que a guerra no tinha tocado na sua fortuna. Nunca dependera da plantao para se manter. De fato, suas terras quase no foram trabalhadas durante a guerra. Isso fazia com que as pessoas perguntassem, em primeiro lugar, porque tinha ido apara o Sul e, por outro lado, porque tinha ficado em Golden Oaks durante a guerra em vs de ir para a Europa, onde tinha a maioria dos seus negcios. quando ela era uma menina, Maitland ia de vez em quando quinta; levava sempre alguns doces e, s vezes, um brinquedo. Angela imaginava que fazia para tratar dos seus interesses. No entanto, oito anos antes, o seu pai e Jacob tinham tido uma discusso. Angela tinha a certeza de que, depois disso, seriam desalojados, mas no foi assim. Em vez disso, Jacob deixou de ir quinta. Ela nunca descobriu porque tinham discutido. E estranhava a sua falta. No podia negar que era um bom senhorio. Mesmo quando a colheita no era boa, jamais se queixava. Durante a guerra, insistiu em cobrar menos dinheiro. Isso fez com que a moa se sentisse mais culpada ao aceitar a comida que Hannah lhe roubava. Agora, no entanto, no podia evitar sentir medo. - Angela, querida, aceita as minhas mais profundas condolncias pela perda do teu pai - disse Jacob Maitland. - Deves sentir um grande vazio agora. - Sim - respondeu num dbil sussurro, com os olhos no cho. - Conhecia o teu pai quase h dezoito anos - prosseguiu Jacob suavemente. Ele tinha esta quinta antes de eu vir para o Alabama. - Ento, tambm conhece a minha me? - perguntou Angela, com curiosidade. - Sim, verdade - disse Jacob, com uma expresso distante nos olhos. - Nunca devia ter ido para o Oeste sozinha, h uns anos atrs. Ela... - Para o Oeste? interrompeu-o Angela, exaltada. Foi para o Oeste? O Pap nunca me disse. - Sim, foi para o Oeste - respondeu, com tristeza. - Sabes que s a imagem exata de tua me? - Pap sempre dizia que tenho os olhos e o cabelo iguais aos dela. - disse Angela, j mais tranquila. - muito mais que isso, querida. A tua me era a mulher mais encantadora que j conheci. Tinha graa, fragilidade, e uma beleza rara. Tu s igual a ela. - Est brincando comigo, senhor Maitland. Eu no sou bonita e muito menos sou frgil. - Poderias ser, com a instruo apropriada - replicou Jacob, com um sorriso meigo. - Instruo? Oh, algo como educao? - perguntou. nunca tive tempo para isso. O pai precisava de mim aqui para trabalhar na quinta. - Sim. Com respeito a esta quinta, Angela, agora que o teu pai j... no est connosco, quero... - Por favor, senhor Maitland - interrompeu-o a moa, com medo do que ia ouvir. Eu posso trabalhar esta quinta sozinha. Ajudei o pai desde que me lembro. Sou mais forte do que pareo. A srio. - Em que diabos est pensando, criatura? No posso permitir que fique aqui sozinha, nesta quinta. - exclamou Jacob, surpreendido, e abanou a cabea. - mas eu Jacob levantou a mo para que se calasse. - No ouvirei mais uma palavra a esse respeito. E no me olhes com tanta tristeza, querida. O que ia dizer, antes de me interrompesse, que quero que venha viver em Golden Oaks. O rosto de Angela adquiriu uma expresso de absoluta incredulidade. - Porqu?

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Jacob Maitland riu.

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- Digamos que me sinto responsvel por ti. Apesar de tudo, conheo-a desde criana, Angela. Esperei junto de William Sherrington enquanto a tua me dava luz a voc. E quero ajudar-te. - Mas , e a sua famlia? Alm disso, voc j tem muitos criados que vivem na sua casa. - Palermices replicou. Os criados no vivem em casa, querida. E a minha famlia ir receb-la com agrado. No tenhas medo por isso. - Voc o melhor homem que j conheci! - disse a moa, e as lgrimas voltaram a descer dos seus olhos. - Ento, est combinado, querida. Deixarei que recolha os teus pertences e num par de horas envio a carruagem para vir te buscar. CAPITULO 8 Angela tinha a certeza de que o seu encontro com Jacob Maitland tinha sido um sonho. No entanto, duas horas mais tarde, a carruagem negra veio busc-la e soube que tinha sido verdade. Ia viver em Golden Oaks. A nica coisa que conseguiu pensar durante a curta viagem para o seu novo lar era que estaria mais perto de Bradford Maitland. O seu amor de infncia no tinha passado com os anos. Em todo o caso, aos dezassete anos, Angela amava-o mais do que aos catorze. Hannah tinha-lhe dito que Bradford j no estava no exrcito, mas que estava no Norte, administrando as empresas Maitland em Nova York. Zachary estava em casa, pois tinha regressado da guerra em 62 com uma ferida na perna. De seguida tinha-se casado com menina Crystal LonsdaIe e ambos viviam em Golden Oaks. Angela recordava a primeira vez que tinha visto Golden Oaks. Fora h dez anos atrs, quando faleceu a esposa de Jacob Maitland. O seu pai fora apresentar as condolncias e ela o tinha acompanhado. Depois disso, o pai levava com frequncia uma parte da sua colheita ao depsito dos Maitland e, nos ltimos anos, ela sempre o acompanhara. Mas nunca tinha estado no interior da enorme manso. E agora trabalharia ali! Angela no se sentia menosprezada por trabalhar como criada. Naquela linda casa, o trabalho seria muito mais fcil do que numa quinta. Ao ser criada dos Maitland, veria Bradford com frequncia quando este viesse em casa. Mesmo sabendo que ele jamais corresponderia ao seu amor, estaria perto dele, isso era o importante. A carruagem parou em frente da casa, e Angela contemplou as oito enormes colunas que delineavam a ampla galeria da frente. Depois, o seu olhar foi atrado por algum que a observava de uma janela do primeiro andar. As cortinas fecharam-se rapidamente, e sentiu-se incomodada. Quem estaria observando sua chegada? - Bem, Angela, bem-vinda a Golden Oaks disse Jacob Maitland enquanto se aproximava para a cumprimentar. - Obrigado, senhor - respondeu a moa com um sorriso tmido, mas os seus olhos iluminaram-se e sentiu-se mais tranquila ao ver aparecer Hannah na galeria, por trs de Jacob. - Menina Angela, estou muito contente por ter aceitado vir viver aqui! - exclamou Hannah, com a afetividade de sempre. Tive muita pena do seu pai, mas fico contente por saber que no vai ficar

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sozinha.

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- O senhor Maitland foi muito amvel. - Angela, por favor, quero que me chame de Jacob, apesar de tudo somos velhos amigos. - Est bem, senhor... quer dizer, Jacob. - Assim est muito melhor. - Jacob sorriu. A Hannah vai te levar ao teu quarto. Hannah, no a canses com a tua conversa, a Angela teve uma manh esgotante e quero que descanse o resto da tarde. Voltou-se para Angela. Ns j almoamos, querida, mas Hannah far com que te levem comida ao teu quarto; e algum te vai chamar quando for hora de jantar. O meu filho Zachary adquiriu o hbito sulista de dormir uma sesta depois do almoo, assim como a sua esposa, devido ao calor. Mas vais conhece-los esta noite. - Venha, menina. - disse Hannah, enquanto mantinha a porta aberta. Preparei para voc um quarto do lado fresco da casa. Do lado do rio, e entra uma brisa muito agradvel. Angela seguiu a mulher pelo vestbulo, apressando-se para no ficar para trs enquanto se dirigiam grande escadaria curva que havia num extremo. A moa no teve tempo de parar para observar os bonitos quadros que cobriam as paredes brancas nem para deitar um olhar atravs das portas abertas junto das divises pelas quais passavam. Ao chegar ao primeiro andar, havia um comprido corredor que abrangia toda a longitude da casa. Em cada extremo do mesmo havia uma janela aberta que deixava entrar a luz do dia e a pouca brisa que soprava. No corredor viam-se oito portas, quatro de cada lado. Hannah virou esquerda e parou espera em frente da ltima porta da parte traseira da casa. Angela apressou-se, observando ao passar os retratos familiares que estavam alinhados no corredor. Parou de repente ao ver que um par de olhos castanhos dourados a observava desde a parede. O retrato guardava uma notvel semelhana; o artista havia refletido o queixo orgulhoso, as bochechas redondas altos e o nariz reto e estreito, os lbios firmes e sorridentes, a testa alta e as espessas sobrancelhas negras e ligeiramente curvadas que concordavam com o cabelo ondulado. Era um excelente retrato de Bradford Maitland. - Esse um retrato muito bom do patro Jacob. Sempre pensei que devia estar no escritrio. - disse Hannah, ao aproximar-se. - Mas eu pensei que era Bradford. - No, menina. Esse o patro Jacob quando era jovem. O retrato do patro Bradford est do outro lado do corredor. Se os virmos juntos, como se algum tivesse pintado dois retratos do mesmo homem, exceto pelos olhos; Bradford tem um pouco mais de fogo no olhar, porque no queria que pintassem o seu retrato, e isso nota-se. Quis que o pusessem longe do seu quarto, que est deste lado da casa. - Deste lado? - Sim - respondeu Hannah, rindo para si. Pensei que gostaria de ter o quarto que est em frente do dele.... se esse rapaz alguma vez decidir vir para casa. Angela surpreendeu-se ao saber que viveria dentro da casa e no com o resto dos criados. No compreendia. Talvez Jacob Maitland fosse muito afvel, visto que ela seria a nica criada branca. Admirou-se mais uma vez ao ver o quarto que ia ocupar. Era maior do que a casa em que tinha passado toda a sua vida. Estava pintado em tons de lavanda claro e em azuis e prpuras mais escuros, at cheirava a lavanda. Nunca tinha visto algo to bonito. E este seria o seu quarto! O cho estava to encerado que reflectia os mveis finos e caros. A cama macia tinha quatro

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postes e tinha a cabeceira ornamentada, e estava coberta por uma colcha de tafet azul e lavanda. As cortinas eram de veludo azul e estavam fechadas para impedir que entrasse o calor da tarde. Num canto, havia um comodo cadeiro, alm de um grande sof, algumas mesas e um imenso espelho pendurado. Poderia alguma vez acostumar-se a viver com tudo isso? - Tens a certeza que este quarto me pertence? Sussurrou Angela, cuja incredulidade se refletia no seu rosto. Hannah riu. - O patro Jacob disse que podia escolher qualquer um dos quartos vazios para voc, e eu escolhi este. Para todos os efeitos, so todos parecidos. Eu sei que no est habituada a isto, menina, mas agora que est aqui ter que se acostumar. J no tem que se preocupar com nada, e eu estou feliz por isso. Agora descanse, como disse o patro. Disse Hannah e deixou-a sozinha. Descansar? No meio da tarde? Como que podia faz-lo? Uma repentina brisa moveu as pesadas cortinas. Angela dirigiu-se janela e afastou-as. O rio estava a pouca distancia dali, e a jovem imaginou como seria sentar-se a observar os majestosos barcos a vapor. Atrs da casa havia um belssimo jardim, e a fragrncia de jasmim e magnlias chegou at ela. Havia, daquele lado, uma linda extenso de relva e atrs, no caminho para o rio, grandes carvalhos e espessos chores. As cabanas dos criados e o estbulo encontravam-se direita da casa, numa floresta de cedros. Era uma imagem de beleza incrvel. Bateram porta e entrou uma moa negra que aparentava ter a sua idade. Trazia uma bandeja de comida, que depositou numa mesa sem dizer uma palavra. Angela sorriu-lhe humildemente enquanto a jovem saa. No sabia como devia comportar com os outros criados, mas queria fazer amigos. Esperava que no estivessem ressentidos pela sua presena ali. CAPITULO 9 Angela passou a tarde a passear, inquieta, pelo amplo quarto. Tinha tentado deitar na enorme cama e descansar, mas isso parecia impossvel para uma moa que no conhecia o cio. Ao no ter o que fazer, os minutos pareciam interminveis. Porque no lhe dariam algo para fazer? Perguntou-se quais seriam as suas obrigaes, pois o senhor Maitland no tinha dito nada. Serviria uma s pessoa? Esperava ter trabalho suficiente para se manter ocupada. Mas principalmente, queria que Jacob Maitland no se arrependesse de a ter levado para ali. Pareceu-lhe uma ridcula perda de tempo. Devia haver alguma coisa que pudesse fazer. Abriu a porta e saiu para o corredor. Reinava um silncio espectral numa casa que, supostamente, estava cheia de membros de famlia e de criados. Caminhou um pouco e sorriu ao ver o retrato de Jacob Maitland. A curiosidade levou-a ao outro extremo do corredor at chegar ao retrato de Bradford. Ao vlo, ficou boquiaberta. Aquele no era o Bradford Mailtland que se lembrava. Este, com o rosto bronzeado, o rebelde cabelo negro e os olhos furiosos, parecia um bandido, ou mesmo um ndio selvagem, algum que podia matar sem piedade. Aquele Bradford era um homem perigoso. Angela estremeceu. Nunca o tinha visto assim. Ou vira? Por acaso tinha ficado assim na noite que a resgatara de Bobo? Abanou a cabea. No sabia. Voltou-se com um calafrio e desceu as escadas. O primeiro lugar que encontrou foi o salo. Era

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imponente: havia uma comprida mesa que abrigaria dez pessoas e cadeiras de costas altas e assentos acolchoados. Havia duas portas. Uma delas estava aberta e deixava ver uma imensa sala vazia que abarcava quase toda a longitude da casa. Angela abriu a outra porta e encontrou-se numa cozinha que tinha sido agregada recentemente ao resto da casa. Uma mulher de propores muito grandes trabalhava uma fina massa em cima de uma grande mesa. Junto a ela, uma mocinha descascava pssegos. Ao seu lado havia um menino, pedindo-lhe um pouco. - Voc deve ser a moa de quem Hannah me falou. disse a mulher, sorrindo, ao perceber a sua presena. Em que a posso servir, menina? - H algum pano que eu possa usar? - perguntou Angela. A mulher olhou para ela com curiosidade e depois assinalou a outra porta com um dedo enfarinhado. - H montes de panos naquele armrio, dos vestidos velhos da menina Crystal. - Obrigado. Respondeu Angela, e abriu o armrio. Era um quarto pequeno que servia para guardar os produtos de limpeza. No cho, havia uma caixa com panos, e Angela admirou-se ao ver os retalhos que encontrou ali. A caixa estava cheia de sedas, veludos, tafets e outros tecidos delicados. Como era possvel que tecidos to caros chegassem a uma caixa de panos? Apanhou um retalho de algodo branco e dirigiu-se ao salo. Descobriu que no havia sequer uma ndoa de p, de modo que passou sala contgua. Tratava-se da sala do pequenoalmoo, segundo percebeu mais tarde. No era muito grande e continha os mveis necessrios para abrigar a famlia. As paredes, as cortinas e os mveis estavam decorados em tons suaves de branco e azul. O cho estava impecvel, assim como as mesas, mas encontrou p numa grande vitrina que continha centenas de estatuetas, de modo que comeou a trabalhar nela. Estava encantada com as figurinhas de cristal, e manejava-as com estremo cuidado ao move-las. Depois de alguns momentos, comeou a cantarolar, feliz por ter encontrado algo para fazer. - Vs, Robby? Eu disse-te que ouvi algum aqui. Angela deu meia volta e encontrou o olhar depreciativo de Crystal Maitland. O seu irmo Robert olhava para Angela com uma mistura de surpresa e prazer. A moa conhecia Crystal apenas pelas descries de Hannah, mas tinha visto Robert na cidade. Era um homem magro, de uns vinte e cinco anos, estatura mdia, e tinha cabelos ruivos muito claros como a sua irm, alm de traos fortes e aristocrticos. O irmo de Crystal era tambm o melhor amigo de Zachary Maitland e passava tanto tempo em Golden Oaks como na sua prpria plantao. - Bom, pelo menos serve para alguma coisa - prosseguiu Crystal, como se Angela no estivesse na sala. - Oh, tenho a certeza que o seu estimado sogro tem alguma coisa mais til em mente para esta orfzinha. disse Robert friamente. - Vamos, Robby, j te disse que no te quero ouvir falar assim. O pap Maitland no se atreveria a traze-la para aqui como sua amante - replicou Crystal em voz spera. - Ah, no? -perguntou Robert, com uma sobrancelha levantada. Olhe para ela. No podes negar que bonita, e Deus sabe que nesta casa no fazem falta mais criados. Talvez o velho tenha ficado suficientemente tonto para pensar que no adivinharamos os seus verdadeiros motivos para traz-la para c.

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-Oh, basta! - exigiu Crystal. Se me inclinasse a acreditar em voc, estaria doida. Mas no acredito nas tuas ideias parvas. E assegurarei para que tenha bastante trabalho para ganhar a vida. Alm disso, ser agradvel ter uma criada branca em casa, desde que aprenda a ser educada. Costumava ser bastante selvagem, sabia? -Pois a mim parece muito mansa -disse Robert, com um sorriso nos lbios, enquanto observava Angela com descaramento. Angela enrijeceu. Por acaso no se importavam que ela estivesse ali? - Teu nome Angela, no verdade, pequena? - perguntou Crystal, dirigindo contra ela o seu aborrecido irmo. - Sim. - Bom, Angela, vai buscar um copo de limonada e traga sala. E vai depressa. Angela passou junto a eles sem dizer palavra e dirigiu-se depressa para a cozinha, com as faces vermelhas. Hannah estava l e sorriu-lhe quando a jovem entrou na diviso. - A Tilda disse que estiveste aqui antes, mas no foram apresentadas como deve ser disse cuidadosamente. - Esta a Tilda, a melhor cozinheira da regio. - Encantada por a conhecer, Tilda - disse Angela, com sinceridade. - Eu tambm, menina. Vai ser muito agradvel t-la connosco. Angela queria ficar a conversar, mas temia fazer esperar Crystal Maitland. - Queria um copo de limonada, por favor disse de seguida. - Pode servir-se do que quiser, menina - respondeu Tilda em tom jovial. H um jarro sobre a mesa. Deixe-me limpar as mos e dou-lhe um copo. Tilda dirigiu-se mesa e serviu um grande copo de limonada, o que fez com que Angela sentisse sede. A moa agarrou no copo, agradeceu mulher e saiu da diviso. Encaminhou-se depressa para a sala da frente, direita do vestbulo, que era a nica diviso que tinha a porta aberta, e encontrou Crystal e Robert comodamente instalados num grande sof verde e branco. Crystal agarrou no copo de limonada, provou-a, e fez uma careta. - Falta acar, pequena! Leva e assegure para que fique bastante doce antes de regressar. Angela agarrou no copo e saiu da sala, mas parou ao ouvir que Robert Lonsdale lanava uma gargalhada. - Desde quando gostas de coisas doces? perguntou Robert, rindo entre dentes. - No gosto. Mas eu disse que a faria ganhar a vida aqui. - respondeu Crystal, e depois riu-se. V l, apesar de tudo, vai ser divertido ter esta pequena aqui. - Sim. Acho que posso prolongar a minha visita - disse Robert, pensativo, e acrescentou - Para ver o jogo, claro. Nunca percebi que tinhas uma veia to cruel, maninha. Se o velho souber... - Oh, cala a boca, Robert! - interrompeu-o a irm, e sorriu maliciosamente. O pap Maitland no vai saber. Angela estava beira das lgrimas ao regressar cozinha. Ser to cruel apenas para se divertir! - Podia pr mais acar? - perguntou, tentando dissimular a sua perturbao. - Tilda pe montes de acar na limonada - respondeu Hannah, surpreendida. Se puser mais, vai engordar, menina. - oh, no para mim - disse Angela de seguida. para a menina Crystal. - E porque a leva voc? perguntou Hannah, com a testa franzida.

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- Foi ela que me ordenou.

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- E depois disse que faltava acar? -Sim. - Senh, o que que essa moa pensa que est fazendo? - exclamou a mulher. - Espere aqui, menina. No faa nada; veja apenas como Tilda faz a sua torta de pssego. Eu vou levar a limonada menina Crystal. Voc espere uns vinte minutos e depois venha ao escritrio do patro. Ele vai falar consigo. Dez minutos mais tarde, Hannah abriu a porta do escritrio e Angela entrou com medo. A sala era ampla. Estendia-se at parte traseira da casa, e os raios vermelhos do sol poente entravam pelas janelas. Uma das paredes estava coberta por completo de livros; noutra, havia uma grande vitrine de armas de fogo. Havia cabeas de animais dissecadas e engastadas sobre placas de madeira, alm de vrios quadros que representavam cavalos selvagens nas plancies. As cortinas, que chegavam at ao cho, eram de cor castanho-escuro e os mveis estavam estofados em couro preto. Era, sem dvida nenhuma, o escritrio de um homem. - Hannah, diz aos outros que esperem no salo. Eu vou me atrasar uns minutos. disse Jacob. - Sim, senh - respondeu a mulher, e fechou a porta com um sorriso cmplice nos lbios. Jacob rodeou a sua mesa e conduziu Angela at um grande sof. - Querida, aconteceu algo que no percebo, e acho que voc pode me ajudar. - Ficaria encantada por ajudar, senhor - respondeu a moa, entusiasmada. - Hannah disse-me que foste cozinha buscar um copo de limonada e que regressaste uns minutos depois para acrescentar acar. verdade? - Sim, senhor. - E essa limonada era para a minha nora? - Sim, senhor. - Ela pediu que levasses a limonada ou ordenou? - Na realidade, isso no importa muito, senhor disse a moa. - Diz-me, Angela. - Bom, segundo me recordo, ordenou-me - respondeu, submissa. O que teria feito de errado? - E porque o fizeste? - Porque o fiz? Oh, voc me disse para descansar, e eu no quis desobedecer aos seus desejos, mas que eu no estou habituada a descansar, senhor. Tinha que fazer alguma coisa e por isso vim para ver se podia ajudar. Comecei a limpar o p dos mveis, e foi ento que a menina Crystal me mandou. Eu sei que o senhor no me disse quais so as minhas tarefas, mas no vi nada de errado em comear a trabalhar. Desculpe t-lo aborrecido, senhor Maitland. - Oh, Angela, o que que eu vou fazer contigo? disse ele rindo. Uma pergunta mais, querida. Por acaso a minha nora referiu-se a voc como a uma criada? - Mencionou-o quando falava de mim com o irmo. Mas essa uma pergunta tonta, senhor Maitland. Voc j deve ter dito sua famlia porque me trouxe para c. - Sim, verdade. respondeu, com um suspiro. mas, aparentemente, no expliquei bem a situao. Vem, vamos jantar. - Quer que sirva mesa? - No, tu vais jantar com a famlia. Disse Jacob com pacincia.

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- Mas no posso fazer isso! - Angela comeava a ficar alarmada. Eles no vo gostar! - Eu sou o chefe desta famlia, Angela. Eles podem ser doidos e malcriados, mas a minha palavra lei. E acho que te disse para me chamar de Jacob recordou-lhe com um sorriso. Quando chegaram porta do salo, todos os olhos se voltaram para eles. Angela sentiu que as palmas das suas mos comeavam a suar. No percebia o que estava a acontecer. Porque que Jacob havia insistido para que jantasse com eles? Sabia que haveria ressentimento. Ela j o via, apenas porque Jacob se tinha atrevido a lev-la com ele para o salo. - Temos outra convidada para o jantar, pai? Foi Zachary Maitland quem formulou a pergunta. Angela jamais o havia visto antes, mas no a surpreendeu que se parecesse com o pai. Lembrava-lhe Bradford, exceto pelos olhos verdes. - Porque pergunta? - H um prato a mais na mesa. - disse Crystal. - Esse prato para a Angela - respondeu Jacob, e olhou para cada um deles para observar a sua reao. - No vai permitir que jante connosco s porque branca! - exclamou Crystal, indignada. - Jamais ouvi nada to extravagante! - Isso absurdo, pai acrescentou Zachary. O que vo pensar os outros criados? - Basta! ordenou Jacob em tom to exigente que se fez silncio de imediato. - Pretendo explicar prosseguiu, com mais calma. Mas antes, Robert, serias amvel a ponto de ceder o teu lugar para Angela? Quero que se sente junto de mim. Robert considerava Jacob Maitland um segundo pai. Fizera-o desde que ele e Zachary tinham ficado bons amigos, doze anos antes. No entanto, fez o que tinha ordenado sem dizer uma palavra. - Est indo longe demais, pap Maitland. Quanto mais espera que toleremos? - Toleraro quanto eu queira, querida. Creio que os meus desejos ainda so lei nesta casa. Jacob conduziu Angela at cadeira e ajudou-a a acomodar-se. Depois, sentou-se na cabeceira. A moa manteve o olhar baixo, com medo. - Agora tenho bastante para vos dizer comeou Jacob, em tom sereno. Ontem, informei-vos que um dos meus arrendatrios tinha falecido e que tinha deixado uma rf. Disse que me sentia responsvel por Angela Sherrington, pois h muito anos que conhecia o seu pai, e que a traria para viver em Golden Oaks. Mas, como raio que todos, incluindo Angela, chegaram concluso de que a traria para c como criada? - Queres dizer que no est aqui por isso? - perguntou Zachary incrdulo. - claro que no! - Oh, Deus! Ento o Robby tinha razo! exclamou Crystal. Como se atreve a trazer para aqui a sua amante e gabar-se dela nossa frente? - Por Deus! - rugiu Jacob, com o olhar repentinamente furioso. - De onde tiraram essa ideias absurdas? Se fosse assim to grosseiro, para trazer a minha amante para minha casa, ento tambm o seria para o dizer a vocs. E j que comearam este tema to vulgar, dir-vos-ei que sim, tenho uma amante, que vive comodamente na cidade. uma encantadora viva que se aproxima dos quarenta anos e no quer voltar a casar, embora eu o tivesse pedido. Mas acreditarem que sou to lascivo a ponto de seduzir uma criatura com a idade de Angela, imperdovel! - Ento, porque a trouxe para c? perguntou Crystal em tom desafiante.

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Jacob suspirou.

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- Angela ser um membro desta famlia, e devero trat-la como tal. - No est falando srio! - exclamou Zachary, rindo. - Nunca falei to serio na minha vida. Conheo a Angela desde o seu nascimento e sempre me preocupei com o seu bem-estar. Sinto-me como um pai para ela, e, e se ela o permitir, gostaria de ser: um pai que substitua o que perdeu. A essa altura, as lgrimas corriam pelas faces de Angela. Crystal e Zachary tinham feito todas as perguntas que ela prpria tinha pensado, e todas tinham sido respondidas. Aquilo tudo era real? Como era possvel que a sorte a iluminasse tanto? - Perdoe-me, Angela, por no te ter dito no escritrio, mas queria diz-lo de uma s vez. disse Jacob com ternura. Depois continuou. E lamento no ter sido mais explcito quando falei contigo depois do funeral. Mas agora que sabes que me quero responsabilizar por voc, vai aceitar? - Seria uma tonta se recusasse a sua amvel oferta, senhor Maitland... quer dizer, Jacob - conseguiu responder. - Esplndido! - Jacob olhou para as outras pessoas que estavam sentadas na mesa, desafiando-as a dizer alguma coisa. Depois sorriu e disse com uma voz que ressoou na sala: - Tilda, j pode trazer a comida. CAPITULO 10 A noite foi comprida para Angela, teve dificuldade para adormecer. Passou horas inteiras a recordar cada palavra dita mesa do salo. No havia dvida que Crystal a odiava. Contudo, Robert Lonsdale era totalmente diferente. Tinha ficado surpreendido ao princpio, mas depois pareceu divertido. Observou-a durante toda a noite, como se ela fosse uma gua que pensava comprar. Tinha a certeza que teria de ter cuidado com ele. medida que a noite decorria, Angela comeou a ficar preocupada com Bradford. Como reagiria ele? De repente ocorreu-lhe que podia odi-la tanto como Zachary. Adormeceu a pensar no seu pai. Tinha sido rude e bebia demais, mas ela o tinha amado. Havia tido uma infncia muito dura, mas nesse momento teria dado qualquer coisa para voltar a estar em casa com William Sherrington. Chorou at adormecer. - Bom dia, menina. Hannah entrou alegremente no quarto. - H um tempo que nasceu o sol. Voc no dorme sempre at to tarde, pois no? Angela abriu os olhos e viu que a luz do dia inundava o seu quarto. - Que horas so? - Passam apenas uns minutos das oito. - Das oito? A moa saltou da cama e correu para o armrio. - Qual a pressa, querida? Angela parou ao perceber que no tinha que se preocupar. J no tinha tarefas para fazer. - Acho que me esqueci. Hannah riu com ar jovial.

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- depressa se habituar a esta vida fcil. S tem que pensar se quer tomar o pequeno-almoo l em baixo, ou se quer que traga uma bandeja para aqui. - Os outros desceram para comer? - perguntou, com receio. - S o senhor Lonsdale. O patro Jacob comeu h um tempo, e a menina Crystal f-lo no quarto dela. - E o Zachary ? - Foi cidade esta manh - respondeu Hannah. Conseguiu um escritrio para trabalhar como advogado, que est a arrumar agora que a guerra terminou. - Ento acho que vou descer, Hannah afirmou. Desde que no tivesse que enfrentar Crystal ou Zachary e ao bvio desagrado que sentiam por ela, no via nenhuma razo para ficar no seu quarto. No posso ficar preguiosa. - uma boa menina. Vai precisar de todo o exerccio possvel, agora que no tem tanto que fazer. E depois o patro Jacob quer v-la no escritrio. - Fiz alguma coisa errada outra vez? - No, menina. S quer falar contigo. Respondeu Hannah prontamente, tranquilizando a moa. Bom, vou dizer Eullia para que arrume o seu cabelo e a ajude a vestir-se. Ela ser a sua criada pessoal, a menos que voc no goste dela. - Mas eu no - Agora fique calada. Interrompeu-a a mulher enquanto se dirigia porta, pois j sabia quais eram as suas objees. A partir de agora ser uma dama, e as damas no fazem nada sozinhas. Tem que se habituar a muitas coisas, menina. Momentos depois, Angela tinha vestido um rgido vestido de algodo verde e, por baixo dele, uma camisa ntima igualmente rgida. Preferia vestir as suas velhas calas e a camisa de algodo, mas Hannah tinha-se encarregado de desfazer-se deles. Angela tinha protestado, mas foi em vo. Tambm havia passado trinta minutos discutindo com a moa que seria a sua criada. Eullia recebera ordens de Hannah para pentear o cabelo de Angela num penteado que a favorecesse. O cabelo chegava-lhe uns centmetros abaixo dos ombros e estava habituada a amarr-lo com elsticos fortes ou a segur-lo com uma fita. Tinha ganho essa batalha, e o seu cabelo castanho estava cuidadosamente preso com uma fita verde. Ao entrar, nervosa, no salo, encontrou Robert a beber caf. - Comeava a pensar que no desceria. disse Robert, com um sorriso. Fico contente por ter esperado. - Desculpe ter demorado tanto. Voc j comeu? - perguntou, inquieta. Queria que ele no a observasse tanto. - Sim, e foi uma boa refeio. H muitos anos que a arte de Tilda me atrai aqui. Pode-se dizer que Golden Oaks o meu segundo lar. Mas agora tenho que admitir que Golden Oaks tem uma atrao muito maior. Acrescentou num tom significativo. Angela corou. - Na verdade no sei o que dizer. Disse. Mas se j terminou de comer, no quero atras-lo. Tem com certeza alguma coisa para fazer, alm de me fazer companhia. Robert deu uma gargalhada. - Mas, querida. No tenho mais do que tempo nas minhas mos, e no me ocorre melhor maneira de

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passar do que contigo.

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Angela enrijeceu. Sentou-se e comeou a se servir de comida. Percebeu que seria fcil de ter Robert como aliado, mas temia que o sacrifcio que este esperaria dela fosse grande demais. - Voc no tem uma plantao para administrar, senhor Lonsdale? - perguntou, com obvia ateno. - No enquanto o meu pai for vivo. Ele no quer a minha ajuda e, francamente, eu no quero a quero dar. Apesar da guerra ter diminudo muito a sua riqueza, o velho pode pagar os impostos atrasados por The Shadows e arranja-se muito bem sozinho. como se a guerra nunca tivesse existido. E eu encontro sempre alguma coisa para passar bem o tempo. Tanta indiferena exasperou Angela. - Bebendo e jogando, sem dvida. Os filhos dos fazendeiros so todos iguais. - Nem todos Replicou Robert, com um sorriso. Alguns no tm tanta sorte como eu. A moa olhou para ele, estupefata. Tinha levado a sua frase como um elogio, no com o sarcasmo que havia sido o seu propsito. Era realmente insuportvel. Ela acreditara que a raa de homens que viviam cada dia apenas por prazer e deixavam o trabalho para os outros, tinham acabado com a guerra. Aparentemente, enganara-se. Robert Lonsdale era um deles. - Quer sair para cavalgar esta manh? prossegui Robert sem se acovardar. Podamos ir ver The Shadows. O meu pai fez algumas reparaes considerveis e ficou muito bonita de novo. Estragou-se nos ltimos anos da guerra e a maioria dos escravos fugiram quando as coisas comearam a ficar mal. Mas regressaram depressa, quando souberam que a idia que os ianques tinham da liberdade era muito pior do que a que tinham desejado aqui. Angela acalmou-se. Robert no podia evitar ser assim, e ela precisava dele como amigo, no como inimigo. Conteve as palavras mordazes e dirigiu-lhe um sorriso radiante, agradecida por ter uma desculpa para recusar a oferta. - Gostava muito de ir ver The Shadows consigo, senhor Lonsdale, mas Jacob quer falar comigo depois do caf da manh. Podemos deixar para uma outra vez, se no se ope. Robert franziu a testa apenas um instante e depois voltou a sorrir. - Claro que haver uma outra vez. E no me chame senhor Lonsdale, Angela. Deve chamar-me por Robert. CAPITULO 11 Um pouco mais tarde, Jacob Maitland levou-a a Mobile. Viajaram numa comoda carruagem fechada que impedia a passagem do sol ardente. A moa ainda no tinha percebido onde chegava a generosidade de Jacob Maitland. Quando ele disse que queria ser como um pai para ela, Angela nunca sonhou que na realidade queria dar-lhe o que o resto da famlia dava por certo. - Angela tinha dito nesta manh. Sei que ontem me disse que nunca tiveste tempo para te educar. Agora que j no tens que trabalhar, gostaria de ir escola? A jovem suspirou com pena. - J no tenho idade para ir escola. - Que disparate. Replicou Jacob com um sorriso. nunca se tem idade demais para aprender. E no estou falando de uma escola pblica para crianas, querida, mas de uma privada para meninas.

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- Mas eu nem sequer sei escrever o meu nome - Eu vou me encarregar para que tenha uma professora particular que te ensine todos os fundamentos. Depois, podias ir para as aulas junto com as outras jovens. Claro que, a deciso ser apenas sua; no te estou ordenando que v. - Mas eu gostaria muito. disse Angela prontamente. - Sempre me perguntei o que que as pessoas encontram de to interessante nos livros. - Pois agora pode averiguar por si mesma. E quando voltar para casa, talvez queira me ajudar com os meus papis. - Oh, gostava muito de ajudar no que puder, senhor Jacob. - Bom. Agora temos que escolher a escola. H muitas aqui no Norte. H uma boa escola em Massachusetts. Uma das professoras de l, Naomi Barkley, era muito amiga da tua me. De fato, a tua me andou nessa escola quando tinha a tua idade. - A minha me andou numa escola no Norte? - Sim. Massachusetts foi o seu lar at vir para o Alabama e se casar com o teu pai. Angela estava atnita. - No sabia... quer dizer, o meu pai nunca me disse. Sempre achei que ela tinha nascido aqui. Como que voc sabe? Jacob tossiu antes de responder com cautela. - Eu tambm vivia em Massachusetts. Ainda tenho negcios l. O meu pai conhecia os pais de Charissa. Estavam em boa posio econmica antes da depresso de 1837. Depois disso morreram e a tua me ficou sem um centavo. Durante algum tempo trabalhou como instrutora, e depois veio para c. - Porque que veio para c? - Bom, eu no quando for maior, talvez possa compreender. Ele conhecia as razoes, mas no queria explicar a Angela. E ela no podia insistir para tirar mais respostas, simplesmente no podia fazer. Mas queria saber mais. - Bem, quanto escola continuou Jacob na minha opinio, as do Norte so melhores. Os meus dois filhos aprenderam l. No entanto, a deciso tua. Posso enviar-te para a Europa, mas pensei que gostaria de conhecer o lar da tua me. - Claro que sim! - Exclamou Angela, entusiasmada. Escolho a escola de Massachusetts. - Ento, no tem antipatia pelo Norte? - No. Bradford... quero dizer, o seu filho mais velho, lutou pelo Norte. No tenho nada contra os Nortenhos. Jacob franziu a testa. - Como sabias que Bradford lutou pela Unio? Angela empalideceu. Como podia ter deixado escapado aquilo? - Eu eu No conseguia encontrar uma explicao. Jacob percebeu a sua perturbao e sorriu para tranquiliz-la. - Est bem, Angela. S me admirei que o soubesses. J no importa quem saiba, agora que o Norte ganhou. Mudando de assunto - prosseguiu. ter que partir em dez dias, Angela, e isso no nos d muito tempo. Hoje vamos cidade para que prove alguma roupa. Disseram-me que desessete vestidos bastaro para o ano escolar. No h tempo para que faam todos aqui e, de todas as maneiras, no Norte

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h modelos mais abrigados. A menina Barkley, a mulher de quem te falei antes, vai ajudar completar o seu guarda-roupa uma vez que chegar l. A moa estava assombrada. - Mas eu no preciso Mas Jacob interrompeu a sua objeo. - Pedi para que me permita que considere uma filha, Angela - disse, suavemente. - No faria menos pela esposa de Zachary. Por favor, deixe-me fazer o mesmo por ti. Se isto te faz sentir incmoda, pensa que ajudar uma pobre costureira que precisa de trabalho. Encaminharam-se para escolher modelos e tecidos apropriados para uma moa de desessete anos. Mais tarde, compraram todos os acessrios que Jacob insistiu que Angela precisava, nas mesmas lojas cujas prateleiras ela tinha contemplado antes com mais desejo que esperana. Adquiriram bas, chapus, e sapatos, artigos de beleza e casacos quentes para o clima frio que encontraria. Era tanto o dinheiro que mudava de mos que a jovem estava assombrada. Tudo aquilo era verdade, e estava acontecendo com Angela Sherrington! CAPITULO 12 Depois de passar trs invernos em South Hadley, Massachusetts, Angela deveria estar acostumada ao clima frio, mas no estava. Achava que nunca se ia acostumar. No entanto, as outras moas no pareciam ficar afetadas, visto que a maioria delas provinha dos estados do Norte. Angela no tinha amigas na escola, exceto Naomi Barkley, que a tratava mais como uma filha do que uma aluna. H muito tempo que a jovem perdera as esperanas de encontrar uma amiga. Mas a culpa no era dela. Tinha-se esforado muito para ser amigvel. Contudo, as outras alunas tinham tido uma imediata antipatia devido ao seu acento Sulista, j que a maioria delas tinham perdido irmos e pais na guerra. Da mesma maneira que culpavam o Sul pela guerra, culpavam a ela. Embora a situao a incomodasse, Angela conseguiu viver com essa hostilidade durante o primeiro ano, graas a Naomi, e dedicou-se a aprender com afinco. No entanto, como faziam dela alvo de brincadeiras pesadas, no podia evitar perder a cabea de vez em quando. As outras jovens admiravam-se pelo seu conhecimento de palavras feias. Angela lanava-lhes eptetos que as fazia ruborizar. Gostava quando elas se escandalizavam: era o seu nico alvio. O melhor era que, atravs de Naomi, a chegou a saber mais acerca da sua me. Averiguou ainda as coisas que Jacob se tinha mostrado reticente a explicar: o motivo pelo qual a sua me tinha abandonado Springfield, Massachusetts. Charissa tinha treze anos quando o mundo dos seus pais foi derrubado na Depresso de 1837. No entanto, continuaram a envi-la para a escola e mantiveram-na na ignorncia a respeito da sua pobreza e das suas dvidas crescentes. A moa no soube de nada at que eles morreram em 1845. Como a sua famlia e os Maitland tinham sido bons amigos, Charissa converteu-se em dama de companhia da me de Jacob. Quando esta faleceu, em 1847, a jovem comeou a trabalhar como professora para uma famlia de banqueiros. Nessa poca, Naomi a via com certa frequncia, Charissa lhe confessou que estava apaixonada por

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um homem casado, a quem parecia impossvel abandonar a sua esposa e os seus filhos. No quis revelar a identidade do homem mas Naomi suspeitou que se tratava do banqueiro. Devido impossibilidade de tal romance, Charissa abandonou Springfield com rumo ao Alabama. Angela perguntava-se porque Jacob tinha mostrado to reticente para dizer a verdade; ela tinha idade suficiente para compreender. Numa das frequentes excurses a Springfield que as moas realizavam, Angela estava junto entrada de uma loja, esperando que as outras jovens terminassem com as suas compras. Na realidade no devia ter ido esse dia, pois tinha muito que estudar. Mas precisava de mais fio azul para terminar um casaco que estava fazendo para Naomi. Enrolou-se na sua capa e sentiu a pela fria do capuz contra o seu rosto. Desejou que as moas se apressassem. De repente, uma alterao chamou-lhe a ateno. Do lado oposto da rua, dois rapazes discutiam. Angela observou, alarmada, como um deles empurrava o outro e comeava uma luta. Nesse momento, um homem alto aproximou-se deles e disse-lhes algo. De imediato deixaram de lutar e afastaram-se correndo em direes opostas. O homem pareceu-lhe vagamente conhecido e observou-o com ateno. Angela lanou uma exclamao abafada que atraiu Jane e Sybil que tinham sado da loja. - Conheces aquele homem, Angela? perguntou Jane. Angela empalideceu e voltou-se para olhar para elas. Tinham passado quase cinco anos e meio desde a ltima vez que vira Bradford Maitland. Por alguma misteriosa razo a famlia se recusava a explicar, no tinha regressado a Golden Oaks desde o vero de 1862. o que fazia em Springfield? Sybil riu e sussurrou algo a Jane, que abriu os olhos. No entanto, Angela no prestava ateno; tinha o olhar fixo num edifcio castanho, do outro lado da rua. Estava perdida no passado. Em todos aqueles anos, no tinha passado um dia sequer sem que pensasse em Bradford, e agora tinha voltado a v-lo. Jane agarrou-lhe o brao. - Porque no entras ali e vais v-lo? Sabes que isso que queres. - Eu no posso titubeou. - Claro que podes disse Jane, com um brilho nos olhos. Ns dizemos que te encontraste com uma amiga que se ofereceu para te levar de volta escola. - Mas isso mentira. - Guardaremos o teu segredo, Angela - afirmou Sybil, para a tentar. - Depois podias alugar uma carruagem para regressar escola se o teu amigo no te levar. cedo, no te esperam at ao jantar. Vai, entra no edifcio. Angela entregou a Jane o seu pequeno pacote e cruzou rua lentamente. No entanto, ao chegar as escadas do edifcio castanho. De repente, sentiu-se indecisa. Ir visitar um homem era uma coisa muito insensata. O que pensaria Bradford dela? Deu meia volta, pronta para regressar a correr loja. Mas as moas j no estavam. Porque no seguir em frente. Parecia-lhe um disparate no falar com Bradford. Subiu as escadas e bateu com fora. Um pouco depois, abriu a porta um homem alto que usava uma camisa arregaada, casaco e um cigarro entre os dentes e esperou que ela falasse. Ao ver que no o fazia, agarrou-a pelo brao, puxou-a para o interior e fechou a porta.

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- No preciso deixar entrar o frio, querida disse o homem com voz spera mas amistosa. Passaram alguns segundos at que os olhos de Angela se habituaram penumbra do vestbulo. No entanto, no conseguia ver com clareza a diviso contgua, que estava bem iluminada e ocupada por homens e mulheres de roupas caras. Todos estavam sentados em grandes mesas. Aquilo era um bordel! Havia fumo a flutuar no ar para l da porta dupla, e ouvia-se o som confuso de risos, gemidos, gritos e insultos. Angela percebeu que tanto o vestbulo como aquela diviso tinha paredes de um vermelho escuro, cobertas com quadros lascivos. Angela sobressaltou-se quando o homem que estava atrs dela comeou a tirar-lhe a capa. - Como no vens acompanhada, tu deves ser a nova rapariga que Henry prometeu enviar. Eh, Peter! chamou. - Vai dizer Maudie que chegou a nova rapariga. melhor que me ds tambm o teu casaco, querida. Aqui dentro est-se bem e no preciso esconder a mercadoria. Vestes muito bem, mas no falas muito. Vem, a Maudie est tua espera. Angela ficou sem fala. A que nova rapariga se referia? Tinha que explicar a sua presena ali, mas o homem arrastava-a consigo. Entraram numa diviso em frente da sala onde os jogadores ganhavam e perdiam fortunas e deixou-a ali sem dizer uma palavra. A diviso era grande e estava cheia de mulheres vestidas de brilhantes sedas e cetim, comodamente instaladas em sofs de veludo. At as paredes estavam cobertas de veludo. Ao fundo, havia uma luxuosa escadaria. Bradford estava a subi-la com uma bonita ruiva no brao. Ele tambm viu Angela e parou de repente. O corao da moa pareceu parar e as suas mos comearam a suar. T-la-ia reconhecido depois de tanto tempo? - Eh, Maudie, mudei de idia. Disse Bradford. - Prefiro aquela rapariga nova. Maudie olhou para Angela e respondeu a sorrir. - Est bem, querido. Esta vai ser mais cara. - Demnios! grunhiu Bradford. J perdi uma fortuna nas tuas mesas, tem um pouco de piedade. - Desculpa, querido, mas ela vai ser muito solicitada. cara. - Est bem, quanto? - O dobro - respondeu Maudie. A ruiva afastou-se de Bradford e desceu as escadas com expresso contrariada no seu rosto bem maquilhado. Ento Angela percebeu que todas aquelas mulheres eram prostitutas. Seria muito difcil sair dali. Mas talvez Bradford a tivesse reconhecido e tentava tir-la de l. Dirigiu-se a ele depressa e Bradford rodeou-lhe a cintura com um brao. Enquanto subiam as escadas a moa sentiu um bafo de lcool nele. - O meu nome Bradford, querida e melhor que valha o que paguei por ti. - Disse enquanto os seus olhos castanhos dourados percorriam o corpo da jovem. Angela sentiu medo de dizer algo naquele momento e permitiu que a conduzisse at uma diviso do primeiro andar. Bradford fechou a porta e as suas palavras seguintes deixaram-na boquiaberta. - Podes tirar a roupa enquanto preparo umas bebidas. J vi que Maudie tem champanhe disponvel. Talvez a tivesse entendido mal. -J ests bbado, Bradford. No achas que j bebeste bastante? - Comea a tirar essa roupa bonita. No sei porque tenho que te dizer como fazer o seu trabalho.

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era uma prostituta! O que ia fazer?

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Angela estava estupefata. No a reconhecia! No tinha ideia de quem era ela! Pensava que - Bradford, voc no entendeu. eu... A moa tinha comeado a recobrar a sensatez quando ele se aproximou dela a passos largos e a fez levantar o rosto para olhar para ele. Angela afastou-se ao ver as chamas nos seus olhos. Aquele era o Bradford do retrato. Sentiu um medo irracional quando a agarrou pelos ombros - Que diabo acontece, pequena? Se achas que fingir medo excita os teus clientes, podes terminar com isso agora mesmo. No vai resultar comigo. Agora te despe. - Eu no posso balbuciou Angela. A sua mente comeava a enevoar-se novamente. De repente, Bradford desatou a rir e os seus olhos de mbar iluminaram-se. - Porque diabos no me disseste? F-la dar meia volta e comeou a desapertar os fios do vestido. Angela percebeu que tinha percebido mal as suas palavras: tinha suposto que no podia tirar o vestido sem ajuda. A moa permaneceu imvel enquanto os dedos de Bradford trabalhavam no seu vestido. Tinha medo de se mexer. Agora que tinha permitido que as coisas fossem to longe, poderia det-lo? E ento sobressaltouse ao se dar conta de que no queria que se detivesse. Tinha sonhado com um momento como esse centenas de vezes com ele, os dois sozinhos, fazendo amor. Aquele era o homem a quem tinha amado todos esses anos e, nesse momento, ele tambm a desejava. Angela queria sentir as suas mos sobre ela, saborear os seus beijos, embora fosse s por essa vez. Oh, Deus, porque no? Guardaria esse momento com ela, para recordar para sempre. Podia darlhe o seu amor, como sempre tinha desejado. Podia entregar-se a ele e imaginar por um momento que ele tambm a amava. Bradford inclinou-se e beijou a suave pele do seu pescoo. A proximidade dele a fez tremer. - Desculpa ter gritado antes, querida, mas preocupava-me que no quisesses fazer isto. - Queres dizer que no me forarias se eu no quisesse? - Claro que no! grunhiu Bradford, indignado. Surpreendeu-a ao agarr-la nos seus braos. A fora do seu beijo fez com que a cabea de Angela desse voltas. Era o seu primeiro beijo, e dado por um homem a quem sempre tinha amado! Sentia-se dbil e, ao mesmo tempo, alvoraada, uma estranha comicho percorria o seu corpo. De repente, Bradford soltou-a. - Porque me sinto como se estivesse noutro lugar e noutro tempo? disse. Despiu-a suavemente. A imagem da moa que estava ali, nua, sem mais do que uma moeda de ouro pendurada entre as generosas colinas dos seus seios comoveu-o profundamente. Tirou-lhe os ganchos do cabelo, deixando que os suaves caracis castanhos cassem sobre os ombros. Beijou os seus olhos, o rosto e os lbios antes de a levantar nos braos e lev-la para a cama. Angela temia no saber o que fazer, mas Bradford ensinou-lhe o caminho. Com suavidade, fez com que o seu corpo conhecesse a sensao das suas mos e dos seus lbios. A moa no sentiu vergonha alguma enquanto ele a explorava. Depressa pode responder s suas carcias e ainda estreitar a sua virilidade e sentir jubilo perante o gemido de prazer que isso produziu em Bradford. Quando finalmente a tomou, Angela estava preparada para experimentar o mximo do prazer, mas no para o que aconteceu. A dor rebentou como um fogo no seu interior. Apertou os dentes e

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- Magoei-te? - No - respondeu rapidamente.

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deixou apenas escapar um leve gemido. Bradford olhou para ela, confuso.

- Ento, porque me cravaste as unhas nas costas? - Desculpa. No percebi - No peas desculpa. raro encontrar uma mulher apaixonada. De fato, sempre encontrei as mulheres mais frias deste mundo at agora. Voltou a beij-la e comeou a mover-se uma vez mais dentro dela. A dor tinha desaparecido. Angela sentia-se muito bem ao t-lo dentro de si e ao sentir o seu corpo com cada impulso. De repente, Bradford deteve-se e a moa lamentou que tudo tivesse acabado. Sups que se afastaria, mas no foi assim. Apenas permaneceu sobre ela, respirando com agitao, e depois comeou a mover-se uma vez mais. Angela alegrou-se por ainda no ter terminado, por ainda estar no seu interior, amando-a. Ento, uma nova sensao comeou a crescer nela, uma sensao deliciosa e diferente. Intensificou-se, tornou-se mais forte at que explodiu num imenso prazer. Tinha entrado num mundo completamente novo. Bradford beijou-a com suavidade e sussurrou: - Se no estivesse to cansado, podia fazer amor contigo durante toda a tarde e a noite. Ser da prxima vez. Afastou-se com um profundo suspiro e estendeu-se junto a ela na cama. Tinha os olhos fechados e depressa adormeceu. Angela contemplou o seu corpo musculado, magro e perfeito, e depois o seu rosto relaxado pelo sono. Tudo havia terminado, e a moa soube que devia abandonar aquele lugar rapidamente, antes que Maudie encontrasse outro cliente para ela. Levantou-se, tentando no perturbar Bradford. Ento viu a mancha de sangue no lenol. Alarmou-se ao ver a prova da sua inocncia e apressou-se a cobri-la com o lenol. Depois dirigiu-se bacia de gua que havia num canto e lavou-se. Voltou a apanhar o cabelo e deixou algumas madeixas soltas, pois devia ficar exatamente igual como saiu da escola. Ao vestir-se, percebeu que no podia fechar o vestido sozinha. Tinha que pr alguma coisa para cobrir as suas costas, mas no quarto no havia nada exceto o casaco bordado de Bradford, a sua camisa branca ou o seu sobretudo. Vestiu o casaco sobre o vestido. Ento lembrou-se que teria que deixar ali a sua prpria capa e o casaco. No podia regressar ao andar de baixo para ir busclos. Rezou para que aquele edifcio tivesse outra sada alm da diviso onda estava Maudie. Dirigiu-se para a cama para dar um ultimo olhar ao homem que dormia nela. - Amo-te Bradford Maitland, e sempre te amarei sussurrou. - O qu? Refilou ele, sem abrir os olhos castanho dourados. Angela assustou-se. - Nada, Bradford. Volta a dormir. Com um profundo suspiro, abandonou o quarto e fechou a porta em silncio. Depois encaminhouse para o fundo do edifcio, rezando com desespero para encontrar uma sada segura. CAPITULO 13 Angela regressou escola ao cair da tarde. Foi para o seu quarto sem que ningum a visse e

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permaneceu l at ao jantar. At ento, ningum tinha detectado a sua tarde fora da escola. noite, ao jantar, Angela sabia que as moas aguardavam a sua reao encolerizada pela brincadeira que tinham feito. No entanto, surpreendeu-as com sorrisos e elegantes saudaes. Sabia que estavam a morrer de curiosidade. Magnifico! Mais tarde, enquanto a moa adormecia pouco a pouco, a quilmetros dali, Bradford Maitland despertava bruscamente do seu sono. - Que bonito! gritou Maudie ao irromper pelo quarto. Saio para fazer umas compras e para jantar, e ao voltar vejo que passaste todo o dia com aquela rapariga. Deteve-se e olhou ao seu redor. Onde que ela est? Bradford encolheu os ombros. - Pedi-lhe para que ficasse, mas suponho que se cansou de me ver dormir. No est l em baixo? - Achas que perguntaria se ela estivesse? Agora, diz-me: o que fizeste quela rapariga para que fugisse? - Cala-te mulher, e deixa-me despertar. - resmungou Bradford. - No saio daqui at chegarmos ao fundo da questo. respondeu Maudie, sem se afastar dos ps da cama. - Bom, desaparece enquanto eu me visto. - No o momento para sentires pudor, querido disse a rir. J vi centenas de homens nus, e tu no s diferente. Bradford amaldioou baixinho. No estava disposto a mostrar-se perante aquela velha rameira. Agarrou o lenol superior e envolveu-se nele e dirigiu-se cadeira onde tinha deixado a sua roupa. - Que raio isto? gritou Maudie de repente. Aposto que nem sequer me ias dizer, ou ias? Ias escapulir-te sem pagar o excesso? - Excesso de qu? - Era virgem... como se tu no o soubesses! E a prova est aqui na cama. Bradford observou a mancha e olhou para a mulher desconfiado. - O que tenta fazer, Maudie? A mida era uma prostituta sabia o que fazia! Queres explicar-me como possvel que uma rapariga seja prostituta e virgem ao mesmo tempo? Maudie retrocedeu uns passos ao ver o fogo nos olhos de Bradford, mas no ia permitir que a enganasse. - Por acaso ela sangrava antes de a tomares? perguntou de repente. - No. - Ento como explicas esta mancha de sangue no meio da cama, a menos que a rapariga fosse virgem. Bradford voltou a olhar para a mancha e franziu a testa pensativo. Seria possvel? Ento lembrouse que o corpo da moa tinha ficado rgido de repente e como tinha cravado as unhas nas suas costas. Alm disso tinha estado nervosa e assustada. - Meu Deus! exclamou. Que raios fazia rejeitando assim a sua virgindade? E nem sequer recebeu dinheiro por ela... foste tu que o recebeste! - Pois fui, querido. Mas no foi o suficiente, no para uma virgem. - Eu no pedi uma virgem. recordou em tom spero. E no penso dar mais dinheiro s porque a rapariga o era.

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Afirmou Maudie, indignada.

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- Ser melhor que o faas, querido ou no voltars a ser bem recebido no meu clube. - De qualquer maneira, o que fazia a moa em tua casa, se tu no sabias que era virgem? - Esperava uma nova moa e pensei que era ela. Veio sem acompanhante e no disse nada quando a entreguei. Ela queria faz-lo, s Deus sabe porqu. Muitos homens teriam pago uma fortuna para o fazer. - Nem sequer era uma das tuas raparigas e, contudo, tu pretende tirar-me mais dinheiro. - Ser uma das minhas raparigas quando a encontrar. Aquela mida uma mina de ouro. Talvez viesse aqui porque queria iniciar-se na profisso. Mas a questo disse Maudie, agitando um dedo gordo no ar que veio aqui para ter o seu primeiro homem, e a mim pagam-me por tudo o que acontea neste lugar. Bradford abanou a cabea, mas agarrou a sua carteira e extraiu cinco notas de cem dlares e deixou-as sobre a cadeira. - Isto suficiente? Maudie aproximou-se e agarrou o dinheiro enquanto Bradford vestia a camisa. - Suponho que terei que me conformar com isto. disse ela, e meteu as notas entre os seus enormes seios. Apesar de tudo, no sei porque resmunga tanto. - J perdi mais de dez mil nas tuas mesas. A moa devia ter sido por conta da casa. - Demnios, isto no significa nada para ti. Ouvi dizer que os Maitland podem se dar ao luxo de perder esta quantia todos os dias. - Essa no a questo, Maudie disse Bradford, e estendeu a mo para apanhar o casaco. - Diabos! Olhou ao seu redor para ver se estava enganado. A moa roubou o meu casaco! Maudie lanou uma gargalhada. - Hoje no o teu dia de sorte, pois no, querido? - Porque levou o meu casaco e no a minha carteira? Tenho mais de cinco mil aqui dentro. - Talvez ganhasses o corao da pobre rapariga e quis levar uma recordao tua. Ou, o que o mais provvel, no conseguiu encontrar a tua carteira, ou era estpida demais para saber onde a encontrar. A prxima vez que vier cidade, querido, vem visitar-me. Essa moa ser muito solicitada por aqui e se acha que vale o preo, pode t-la novamente. - Oh, sim, ela vale, Maudie. E sim, voltarei a t-la. respondeu com um sorriso, enquanto apanhava o seu sobretudo e se encaminhava para a porta. mas no te pagarei por ela. Vou encontr-la antes de ti, Maudie. Juro-te. - Bastardo! gritou a mulher, mas Bradford j descia as escadas e as suas gargalhadas apagaram as maldies. Bradford foi diretamente falar com David Welk, o seu advogado em Springfield. Despertou-o e deu-lhe a descrio de Angela. Concordaram investigar em toda a cidade e at pagar a um homem do clube de Maudie, em caso de a moa regressar l. Era imperativo que Bradford voltasse a Nova York no dia seguinte para tratar dos seus negcios: se no fosse preciso ir, ficaria para colaborar na sua busca. Queria resultados rpidos. Bradford odiava mistrios. Porque que aquela moa tinha feito aquilo? Deixou que acreditasse que era uma prostituta quando, na verdade, jamais tinha estado com um homem. E porque tinha levado o seu casaco e no a sua carteira com o dinheiro? Tinha que a encontrar. Queria respostas. Mas, acima de

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tudo, desejava-a. O simples fato de pensar nela comovia-o profundamente. No tinha terminado com ela. De uma ou de outra maneira, voltaria a t-la. CAPITULO 14 Quando Bradford regressou ao seu lar em Nova York, encontrou um telegrama de David Welk e uma mensagem da sua noiva, Candise Taylor. Ignorou a mensagem e abriu rapidamente o telegrama de David. ENCONTRMOS A MOA. NOME: ANGELA. TENHO RAZOES PARA ACREDITAR QUE DEIXOU RAPIDAMENTE O ESTADO. ESPERO INSTRUES. - Maldio! - exclamou. No podia regressar, pelo menos durante uns dias. Mas, e se a moa j tivesse partido? Era imperativo que no a perdesse. Rapidamente escreveu instrues para David e enviou-as com o seu criado. Esperava poder confiar em que David levasse a cabo as suas ordens. Enquanto escrevia, felicitava-se em silncio: Angela... chama-se Angela! David Welk desceu da sua carruagem na estao ferroviria, e procurou no meio da multido o homem que o tinha mandado chamar com urgncia. Um pouco depois, viu-o fazer-lhe sinais freneticamente do interior da estao e encaminhou-se para l com toda a pressa. - E ento? Onde que est? perguntou David. - Ali, senhor, com aquela senhora vestida de verde - respondeu o homem. Pensei que no chegaria a tempo. O comboio sai dentro de dez minutos. - H algum guarda por aqui?? - H um na entrada. David suspirou com pesar. - Vai busc-lo. O homem que tinha contratado para seguir Angela ps-se a caminho para cumprir as suas ordens. David extraiu do seu bolso o telegrama de Bradford e leu-o uma vez mais. MANTEM A MOA DEBAIXO DE VIGILANCIA. SE TENTAR DEIXAR O ESTADO, DETENHANA. PRENDA-A SE FOR NECESSRIO. David abanou a cabea. Aquilo era lamentvel. Mas Bradford tinha-lhe falado do roubo do casaco. Alm disso, no se lembrava de outra maneira de reter a moa se no a prendesse. Angela despediu-se de Naomi Barkley com um abrao. - Obrigado por me acompanhar. - De nada, no te esqueas de me enviar um telegrama e virei busc-la quando regressar. - No preciso, Naomi - protestou Angela. - Que disparate. No tenho nada melhor para fazer. Tem certeza que no mudaste de ideias e ficas

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Angela sorriu e abanou a cabea.

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a passar as tuas ferias de Natal comigo? Gostava muito que o fizesse. - Tu me conhece. Aproveitarei cada oportunidade que tiver para escapar deste clima frio e atroz. - Ento melhor que te apresses, querida. O carregador est espera para subir as tuas malas ao comboio. - Angela. A moa virou-se. No conhecia o homem que estava atrs dela. - Sim? - Voc se chama Angela? Observou o homem com curiosidade. Haviam mais dois homens atrs dele. Um deles era um agente da lei. - Quem o senhor? perguntou com cautela. - Sou advogado, menina. Angela abriu mais os olhos. Oh, Deus, tinha acontecido alguma coisa a Jacob. Sabia-o. - Traz ms notcias? - Voc se chama Angela? insistiu o homem. - Sim, sim - respondeu preocupada. O advogado voltou-se para o guarda e chamou-o. - Tem o mesmo nome e concorda com a descrio. Prenda-a. Angela ficou boquiaberta. Nesse momento, Naomi adiantou-se e olhou para o polcia furiosa. - No se atreva a tocar nesta jovem! uma estudante que viaja para sua casa nas frias de Natal. bvio que o cavalheiro cometeu um grave erro. - Temo que no, senhora - disse David, incmodo. A jovem roubou um casaco de um cliente meu. O meu cliente no est no estado neste momento mas, quando regressar, decidir se retira a queixa ou no. - Isto um absurdo! - Concordo, minha senhora, muito desagradvel para mim. Mas se cometeu erro nenhum. Naomi virou-se para Angela, que tinha empalidecido. - Angela? A moa tinha a certeza que ia desmaiar. Bradford ia encarcer-la por ter roubado o seu casaco! - Eu... apanhei algo que no me pertencia... Tive que o fazer disse assustada. Mas t-lo-ia devolvido se soubesse onde encontrar o cavalheiro. Voc pode entreg-lo. - Temo que seja tarde demais para isso, menina disse David Welk. Cometeu um delito. - Mas eu no sou uma ladra! protestou Angela, cada vez mais assustada. No apanhei esse maldito casaco porque o quis fazer. Naquele dia precisava dele para para Interrompeu-se. Como podia explicar? O advogado devia conhecer a srdida historia. Mas Naomi no a conhecia, e no a podia contar. O polcia agarrou no brao com firmeza e levou-a com ele. Naomi seguiu-os, gritando: - Angela, vou telegrafar a Jacob e ele encarregar-se- de solucionar isto. - No! - exclamou Angela, voltando-se. O polcia esperou que Naomi os alcanasse. no, Jacob no pode saber disto.

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- No!

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- Mas ele pode ajudar-te, querida. - Jacob um homem compreensivo. - Desta vez no o ser. No posso explicar mas, por favor, no lhe diga. Naomi abanou a cabea. - Tenho que fazer, Angela. o seu tutor. Angela respirou profundamente. Teria que dizer a Naomi. - Naomi, o casaco que apanhei pertence a Bradford Maitland o filho de Jacob. - Ele o responsvel por isto? - Sim. E Jacob ficaria furioso se soubesse. Mas, principalmente, exigiria uma explicao, e isso algo que no posso dar. - Mas como pde Bradford fazer-te isto? s um membro da sua famlia! Alm disso, cus, desde que te conheo no fizeste mais do que falar dele comigo. Tinha a clara impresso de que estavas loucamente apaixonada por ele. - No importa o que sinto. Bradford no me reconheceu no dia em que nos encontramos em Springfield. E mesmo que tivesse me reconhecido, ele no sabe que o pai o meu tutor. No foi para casa desde que Jacob me levou para l. - Porque que no disseste quem eras? - Ele pensou... Oh, Naomi, no me pergunte por esse dia! Pensei que queria record-lo para sempre, mas agora desejaria que nunca tivesse acontecido. Mais do que isso, desejava que jamais tivesse conhecido Jacob Maitland. Deus, porque no lhe tinha dito quem era ela. Se o tivesse feito no estaria naquele aperto. - Falarei com esse advogado - sugeriu Naomi, interrompendo assim os pensamentos de Angela. - No! - Mas ele trabalha para Bradford e, talvez tambm para Jacob, de maneira que h que o informar que tu est debaixo da sua tutela. - Ento ele sentir a obrigao de dizer a Jacob, e eu preferia morrer antes que Jacob saiba o que fiz. - Angela, acho que voc esqueceu que Jacob est tua espera para o Natal. - Podes dizer-lhe que adoeci e no posso ir e que em vez disso ficarei contigo. Por favor, Naomi, faa por mim. Tenho a certeza que posso sair desta confuso antes de terminarem as frias, de maneira que a escola no ter que saber, e Jacob tambm no. Bradford no tinha motivos para fazer isto, e o farei ver quando regressar. Naomi suspirou. - Angela. No entendo nada disto, mas te defenderei perante Jacob. No me parece o melhor, mas o farei. CAPITULO 15 Bradford chegou priso com David numa carruagem de aluguel. Tinha-se atrasado em Nova York mais do que tinha suposto e esse era o terceiro dia que a moa passava encarcerada. Era uma estudante, e de uma escola para meninas muito fina. Bradford jamais teria acreditado, mas foi l que David a tinha encontrado e ela tinha admitido a sua culpabilidade. Sim, era aquela moa.

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- Esperava no ter que chegar a isto disse Bradford, pensativo, quando chegaram ao seu destino. Mas, por outro lado, talvez isto seja uma vantagem para mim. Sem duvida ela ficar agradecida quando a deixar em liberdade. Sempre encontraste uma casa no campo? - Sim. - Uma casa privada e isolada? - Sim, sim. - respondeu David, bastante aborrecido. E tenho que te dizer que no aprovo o que est planejando, Bradford. - Porqu? Terei o consentimento da moa. No quebrarei nenhuma lei, David. - imoral. Bradford riu. - Bom, j chegamos. Disse David em tom irascvel. Sabe? O que no entendo porque no vieram os pais da moa. - Notificou a algum que estava presa? - perguntou Bradford. - Supus que a senhora que a acompanhava se encarregaria disso. Bradford encolheu os ombros. - Talvez os seus pais no se importem. De qualquer maneira, se vierem, j no a encontraram aqui. E no preciso que espere por mim, David. Eu posso tratar de tudo a partir de agora. Depois acrescentou. Suponho que a casa tem bastante provisa, no verdade? - Sim. Respondeu David. E tambm h uma carruagem e um par de cavalos no estbulo. Mas ter que tratar deles voc mesmo, j que no quer criados. - Fizeste maravilhas, David, em to pouco tempo. Obrigado. - No me agradea. Para isto no precisa de um advogado. Teria bastado uma dona de um bordel. - Menina Smith. Angela olhava fixamente para o teto. Estendida numa cama estreita, contava as gretas pela centsima vez. Nunca estivera to furiosa em toda a sua vida. Tinha tido trs dias para alimentar aquela fria. - Angela Smith! Sobressaltada, sentou-se na cama. No devia esquecer que tinha utilizado o apelido Smith. Impulsivamente, tinha inventado toda a informao que tinham pedido, para no implicar a escola num escndalo. Ps-se de p quando a porta se abriu e um guarda entrou na cela. - Ande, no fique a de p, pequena disse o homem impacientemente. Venha. - Ir aonde? - Perguntou, com medo. - Vai ficar em liberdade. O homem a quem voc roubou o casaco decidiu retirar a queixa. Tudo o que quer so uns minutos do seu tempo. Est sua espera l fora. - Ah, sim? disse friamente. Agarrou na pequena maleta que tinha conservado, que continha algumas mudas de roupa. Naomi tinha levado o resto da sua bagagem. Saiu da cela e encaminhou-se para a entrada, sem esperar que ningum lhe dissesse que o podia fazer ou no. Detiveram-na, mas apenas para lhe entregar o seu casaco e a capa. Vestiu-as rapidamente e abandonou o edifcio. Ao sair, o sol matutino cegou-a. Aquilo, alm da neve que tinha cado, fez com que por um momento tudo ficasse branco e enevoado, e a moa teve que se deter para se orientar. Finalmente, protegendo os olhos com a mo, viu-o a poucos metros dali, em p junto a uma pequena carruagem.

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Encaminhou-se para ele com deliberada lentido e com os olhos fixos no seu rosto. Bradford sorria! Aquilo era o cmulo. Deteve-se perto dele; depois a sua mo sulcou o ar e foi dar contra a face do homem. Este surpreendeu-se. - Porque fizeste isso? - E te atreve a perguntar! Gritou, furiosa. Se tivesse um revlver, eu te mataria neste momento. Juro por Deus que te mataria! - Baixa a voz, maldio, ou conseguirs que a policia volte a te prender. - Sim, claro, volta a mandar-me para a priso! Pode dizer que te agredi. Bradford observou-a, com a testa franzida. - Sobe carruagem. - No o farei! Agarrou-a pelo brao e empurrou-a atravs da porta do veculo e depois mandou a maleta para dentro. Subiu apressadamente e o cocheiro ps a carruagem em andamento. Angela sentou-se no banco oposto e olhou para ele furiosa. - Pra esta carruagem imediatamente e deixa-me descer! Nego-me a ir contigo para qualquer lado! - Cala-te e deixa de agir como se tivesse te humilhado. Tu me roubou, no verdade? Podia ter feito com que apodrecesses na priso. Angela sentiu que se formava um n na garganta. Os seus lbios comearam a tremer e as lgrimas subiram aos seus olhos. - No tinha que ser to cruel. Disse com voz dbil. Ofereci-me para te devolver o teu casaco, mas o teu advogado disse que isso no era o suficiente. Apesar de tudo, foi por tua culpa que o levei. - Por minha culpa? Isso ridculo. - Ah, ? Os seus olhos voltaram a brilhar com fria. Naquele dia precisava de ti para fechar o meu vestido, mas tu adormeceste. Por isso levei o teu maldito casaco. - Ento foi por isso que o levaste? - disse Bradford, rindo. - Querida, no andar de baixo haviam muitas mulheres que poderiam ter ajudado com gosto. - No podia descer e correr o risco de me encontrar com aquela horrvel Maudie replicou, espantada. - ento fugiste e, por sorte, deixaste l o teu casaco e a tua capa. - Por sorte? - Foi por isso que te encontramos. Enviei para l um homem no caso de regressares, e pelo porteiro soube que tinhas l deixado as tuas coisas. Foi uma sorte para ti que ele as furtasse antes de Maudie as encontrar. - No me parece uma sorte, visto que me conduziu a ti. - Preferias que a Maudie tivesse te encontrado? Estava decidida faz-lo, sabes? Sorriu ao ver que a moa no respondia. Foi o que pensei. De qualquer maneira, no bolso do teu casaco havia um pedao de papel escolar com notas de matemtica. O meu homem foi escola e te reconheceram pela descrio. como a jovem continuava sem falar, Bradford suspirou. Angela, no queria te prender. Apenas queria que estivesse aqui quando eu regressasse. Angela precisou de toda a sua fora de vontade para no voltar a bater nele. - Quer dizer que no passei os ltimos trs dias na priso por ter roubado o teu casaco, mas porque querias ter a certeza que eu estaria aqui no teu regresso? Que repugnante, odioso

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- Basta! Interrompeu-a. se queres falar de algo repugnante, falemos de ti. Estudas numa escola exclusiva, obvio que provm de uma boa famlia, e no entanto, foste a um bordel para te prostituir! - No verdade! - Ento, como o chamaria voc, menina Smith? Perguntou-lhe, com sarcasmo. Por acaso vais negar que paguei por ti? Ou vais dizer que te violei? - O que fiz no desculpa o que fizeste! - Menina Smith, naquele dia roubei-lhe uma coisa que no esperava nem pedi; contudo, custou-me outros quinhentos dlares. - Do que ests a falar? - Da tua virgindade. Angela sufocou uma exclamao de espanto. - Acho que me deves uma explicao. O que fazia num lugar como aquele? - perguntou Bradford. Agora sentia-se atrapalhada. - Te vi na rua e pareceu-me reconhecer-te. No sabia que espcie de lugar era aquele. Apenas queria falar contigo. - Bom, falamos muito, no foi? disse com ironia. E eu nem sequer parecia ser o homem que tu pensavas, no verdade? - No, no s o homem que eu pensava - respondeu, com um significado que s ela entendeu. - Ento porque no te desculpaste e no saste dali ao saber que estavas errada? - Eu... No podia continuar, no sem lhe dizer a verdade. - O que est acontecendo, menina Smith? Perguntou ironicamente. Por acaso tem vergonha de admitir que s ia em busca de diverso? H muitas raparigas como tu, que querem ter o melhor de ambos os mundos, mas poucas so to ousadas como tu. Angela corou. - Est enganado! Eu no ia em busca de diverso! - Ento, explique-se. Se no queria te livrar da tua virgindade para poder desfrutar de uma vida promscua, porque te entregaste a mim? Angela ergueu-se com dignidade. - No tenho que responder sua pergunta, senhor Maitland. Bradford franziu as sobrancelhas e depois encolheu os ombros. - Suponho que, no momento, posso deixar assim. Mas te prometo que obterei as respostas que quero antes de acabar contigo. Antes de acabar com ela? O que queria dizer? Parecia uma ameaa. Por fim, Angela percebeu quanto tempo tinha passado e, ao olhar pela janela, viu que estavam em campo aberto. - Para onde est me levando? - perguntou, alarmada. - Sers minha hspede por algum tempo. - No pode ser! - Angela, acalma-te. - Bradford abanou a cabea. - Realmente no se pode adivinhar o comportamento de uma mulher. - Do que est falando?

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- De voc, querida. Tinha a certeza que estaria agradecida por ter retirado a queixa, que te agradaria a minha sugesto de passar o resto das tuas frias comigo. At cheguei a conseguir uma casa no campo para ns. para l que vamos agora. - Tu podes ir para l, ou cair morto, no me importa. Eu irei para South Hadley e espero poder esquecer que alguma vez te conheci. disse friamente. - O que aconteceu moa que tanto se preocupava em me dar prazer? Angela corou e olhou pela janela, incapaz de olhar para ele. - Essa moa passou trs dias horrveis na priso e percebeu que um hipcrita. - Deixa-me recompensar-te, Angela disse em voz baixa. Angela voltou os seus olhos violeta escuros para ele. - No consegue entender que te desprezo? No tens o direito de me raptar, nem de me enviar para a priso. Te odeio! - Angela, no me conhece o suficiente para me odiar. - Conheo, sim. - replicou friamente. Bradford inclinou-se para rapidamente. - Olha, lamento ter feito as coisas desta maneira. No quero discutir contigo. Te desejo: por isso estou aqui. Foi por isso que me dei a tanto incomodo. Angela no respondeu. Lentamente, Bradford encostou-se contra o banco e observou-a. Permaneceram em silncio durante o resto da viagem. CAPITULO 16 Angela demonstrou pouco interesse no ambiente em que se encontrava. O enorme quarto era quente e acolhedor. Havia uma fogueira acesa na lareira e grossas alcatifas para caminhar descala. Era um quarto luxuoso, mas pelo que lhe dizia respeito, era outra priso. Parecia-lhe inconcebvel estar ali, mas assim era. A porta estava fechada por fora e as janelas eram altssimas. Alm disso, Bradford iria ter com ela rapidamente. - Sers minha por um tempo, quer queira ou no. Tinha-lhe dito depois de a arrastar para o interior da grande casa campestre e de lev-la para o primeiro andar. Te darei a tarde para que penses e perceba que no h nada que possa fazer a esse respeito. Para teu prprio bem, espero que esta noite, quando me reunir contigo, esteja mais socivel. A tarde passou lentamente enquanto passeava furiosa pelo quarto e gritava exigindo ser libertada. O que piorava a situao e a tornava to frustrante era que apenas uns dias antes, a moa teria se sentido cheia de felicidade por estar com Bradford. Apanhou todos os objetos que pudessem ser usados como armas (livros, jarras, um relgio, duas esttuas de ferro) e ps sobre a cama disposta a atir-los quando ele abrisse a porta. Se isso no impedisse que aquele homem entrasse, ao menos o atiador de ferro da lareira iria mant-lo afastado dela. Bradford tinha passado a maior parte do dia no andar de baixo, a meditar. Sabia que no tinha o direito de manter ali a moa contra a sua vontade e que, ao faz-lo podia acabar na priso. Mas isso no frente no seu banco e agarrou a mo da moa, que a retirou

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lhe importava. Estava disposto a pagar esse preo. Passou a ultima parte da tarde preparando o jantar. E depois fez uma careta ao ver o desastre em que tinha transformado a cozinha. Rapidamente, colocou uma bandeja com comida sobre uma mesa perto do quarto de Angela e se disps a abrir a porta. O fato de tranc-la perturbava a sua conscincia, mas no tinha lembrado de outra coisa. Tudo o que ela precisava era de tempo para se acalmar. Apesar de tudo, antes tinha-o recebido de braos abertos. No ouvia nenhum som do interior do quarto. Bradford girou a chave na fechadura e abriu a porta. Surpreendeu-se e esquivou-se para um lado enquanto um objeto voava perto da sua cabea e se fazia em pedaos no corredor. Ao ver Angela do outro lado da cama, pronta para lhe atirar um livro, saiu do quarto rapidamente e voltou a fechar a porta. Franziu a testa. Aquilo ia ser difcil. - Angela, isto no dar resultado Disse-lhe. De qualquer maneira vou entrar. - Pode fazer e pela manh estar dolorido. - Trouxe comida. Tens de comer. - Passei muitas vezes sem comida. No quero nada de ti. Bradford abanou a cabea. Muita gente no tinha tido o que comer durante a guerra. Isso fez com que se perguntasse onde teria Angela passado esses duros anos. Havia muitas coisas que queria saber sobre ela, e estava decidido a averiguar tudo. Faria isso nos prximos dias. Procurou no corredor algo que pudesse utilizar como escudo. Viu a bandeja de comida e tirou rapidamente tudo o que havia nela. Segurando sua frente, abriu a porta e entrou no quarto. Um jarro bateu na bandeja e um livro acertou-lhe na perna antes que pudesse chegar cama. Angela estava de p, muito rgida, com um atiador de ferro na mo. Bradford riu ao v-la. - No te dar por vencida, pois no, ngel? - No me chame assim! gritou antes de lhe dirigir um golpe. Bradford tinha os reflexos bem treinados. Saltou para um lado e agarrou-lhe o pulso antes de ela voltar a levantar o atiador. - e agora, com que que vai lutar? - perguntou, depois de lhe tirar a arma. - Com isto! A moa levantou a outra mo para lhe bater, mas Bradford tambm a agarrou. - E agora, com o qu? Atraiu-a para si e caiu com ela sobre a cama. Olhando para ela e sorrindo pela fria que brilhava nos olhos da moa. - No te aborrea mais, Angel. No lute contra mim. - No me pode me trancar aqui! Ele ignorou as palavras dela. Inclinou-se sobre ela e fundiu o rosto no seu pescoo. Os seus lbios fizeram com que Angela ficasse com a pele arrepiada . Estremeceu ao sentir a presso das pernas de Bradford sobre as suas. Tentou libertar as suas mos, mas ele segurou-a com fora e continuou a atacar a sua pele sensvel. - Basta protestou. Mas percebeu a debilidade na sua prpria voz. - Por favor! A resposta de Bradford foi reclamar os seus lbios. A moa sentiu a sua ansiedade, sentiu-se subjugada por ela, e depois cresceu o seu prprio desejo. Tentou com desespero lembrar que o odiava. Pensou com fria que aquele contato devia repugn-la. Em vez disso, arqueou as costas para se aproximar mais dele e amaldioou a roupa que os separava.

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- Ama-me, Angel - sussurrou Bradford, enquanto os seus lbios percorriam o pescoo da jovem. Seja minha, como o foste antes. Nunca desejei nada como desejo a ti. - No gemeu, com os ltimos vestgios de resistncia. - Sim - murmurou Bradford. - Sim - suspirou. CAPITULO 17 Depois daquela primeira vez, Angela apreciou a semana que passaram juntos na bonita casa de campo. Bradford no conseguia saciar a sua sede dela, e a moa tambm no. Depressa percebeu que estava apaixonada. Apenas por ele a tocar, despertava o seu desejo. Bradford descobriu que ela no queria falar do passado. A nica vez que a tinha interrogado a respeito, tinha-se aborrecido e assustado. Nunca lhe diria quem era na realidade. J era tarde demais para isso. Ele ficaria furioso se soubesse, e ento iria perd-lo. Portanto, no voltou a fazer-lhe perguntas. No entanto, falavam muito. Ele falou acerca da guerra e das batalhas que tinha ganho e perdido. - o exrcito de Potomac era o melhor - disse Bradford, enquanto bebiam vinho junto lareira. Voltei a incorporar-me no vero de 63, quando o exrcito estava ao comando do General George Meade. Foi uma honra lutar junto com o velho George, Angel. Havia de respeitar a coragem daquele homem. Encontramos o Lee perto de Gettysburg e obrigmos os rebeldes a retroceder para a Virgnia. Aquele foi um dia para celebrar. Mas nem todas foram vitrias gloriosas; algumas podiam dar nuseas a qualquer um. Houve uma matana total em Cemetery Ridge, quando abatemos quase toda uma diviso de rebeldes que atacavam nessa maldita colina. A expresso de Bradford endureceu-se ao recordar o episdio. Nessa tarde no voltou a falar da guerra, mas concluiu a histria no dia seguinte. - Depois de Cemetery Ride, estive na cavalaria ao comando do Pequeno Phil at o fim da guerra. - ele tambm era general? - Major General Sheridan. Era um bom homem. Houve muitas batalhas decisivas, e no ano de 65 voltamos a encontrar o exrcito de Lee. Diabos, ns sabamos que o Sul estava derrotado, mas eles eram demasiado parvos para admitir. Em Abril conseguimos que Lee se rendesse, quando bloqueamos a sua linha de retirada. - Tomara que a guerra tivesse terminado na altura comentou Angela, ao recordar que, depois da rendio de Lee, Candy tinha ocupado Mobile e Wilson tinha atacado o Alabama. - Depois da vitria de Appomattox, foi fcil dominar o resto dos exrcitos sulistas. Mas porque que disseste isso, Angel? Tu estavas a salvo aqui no Norte, no estavas? - Sim, claro mentiu rapidamente. Angela estava agradecida a Naomi por ter ajudado a perder o seu acento sulista. Alegrou-se por Bradford pensasse que ela era do Norte, embora no gostasse de mentir para ele. Omitir a verdade era uma coisa, mas uma mentira era algo muito diferente. Naquele dia, Bradford explicou como a guerra o tinha mudado. Tambm explicou porque a tinha tratado de maneira to arbitrria. - Toda aquela matana, ver como morriam os meus amigos, ver morrer tantos jovens, fez com que eu percebesse de que a vida muito curta e incerta. A meio da guerra decidi que, se sasse dela com

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vida, aproveitaria ao mximo o resto da minha vida. Nada de compromissos, nada de segundas partes. E isso foi exatamente o que fiz. Procurei e consegui tudo o que quis. No h razo para se conformar com menos quando se pode obter o melhor. No consegui a ti? Acrescentou a sorrir. Sim, tinha-a conseguido, e ela estava disposta a segui-lo at aos confins da terra. S que ele no lhe pedia. Esperava que regressasse escola e, quando terminaram as frias, ele mesmo a levou l. Angela sentia-se infeliz nesse dia, at que Bradford lhe explicou que voltaria por ela quando as aulas terminasse, no vero. Quando chegaram escola as primeiras flores para Angela Smith, a moa ficou encantada. No podia reclamar as flores, de maneira que foram devolvidas, mas ao menos sabia que Bradford as tinha enviado, que no a tinha esquecido. Enviou flores por mais trs vezes, e tambm foram recusadas. Depois, j no vieram mais. No entanto, a moa no se incomodou por isso; no esperava que ele continuasse a mand-las. Apesar de tudo, as flores eram caras demais no inverno. Mas chegou o vero, e Bradford no. CAPITULO 18 Zachary Maitland bateu porta do escritrio e depois abriu-a sem esperar pela resposta. - Pai, queria falar contigo, se tiveres um minuto. - Um minuto tudo o que te posso dedicar - respondeu Jacob por trs da mesa. - Quero terminar estas contas antes de ir receber a Angela. - Bom, justamente o motivo porque quero falar contigo, pai. hora de perceberes o que fazes disse Zachary enquanto se sentava na cadeira de couro que estava junto da mesa. - O que percebi que um dos meus filhos se transformou num presunoso, igual sua esposa respondeu Jacob com certa irritao. Achava que te tinha criado melhor, Zachary. - No gosto das tuas palavras. - Eu acredito, mas parece-me que presunoso a palavra adequada. Descreve-te a ti e a Crystal na perfeio. uma pena que no possas parecer-te mais ao teu cunhado embora tema que ele mude de ideias com respeito a Angela s porque est apaixonado por ela. - um tonto, mas isso passa - replicou Zachary. - Acreditas nisso? - perguntou Jacob, fechando os seus livros por aquele dia. A mim parece que o tonto foste tu em relao ao amor. Deixaste de lado as tuas convices para poder ganhar a Crystal. - Creio que vivi aqui o tempo suficiente para oferecer a minha lealdade ao Sul. replicou, indignado. Lutei por uma boa causa. No mudei a minha lealdade pela Crystal. - A quem tentas convencer, Zachary? A mim ou a ti mesmo? Crystal e Robert foram leais ao Sul porque tudo quanto conheciam. Mas tu no acreditava na causa do Sul mais do que Bradford ou eu. Pelo menos o meu filho mais velho teve a coragem de lutar pelas suas ideias, embora tenha lhe custado caro. - Por acaso culpa minha que a Crystal rompesse o seu compromisso e dissesse que nunca mais queria ver o Bradford ao descobrir que ele simpatizava com o Norte? Eu podia ter-lhe dito, mas no o fiz! gritou Zackary para disfarar o profundo temor que sentia pelo seu irmo mais velho. Sempre se sentia incomodado quando o pai mencionava aquele assunto. O Bradford perdeu-a por culpa dele, no pela minha!

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- Crystal tomou uma deciso apressada, mas tu no deu tempo a ela para pensar. Essa pequena te interessou desde que soubeste que o Bradford estava com a Unio. Incorporaste-te na Confederao e esperaste a tua oportunidade, pois sabias o que aconteceria quando ela descobrisse de que lado estava Bradford. Nunca pensaste que ela pode ter casado contigo apenas por despeito? - Ela me ama, pai e eu a amo. - Podia acreditar nisso se tivesse algum neto como prova. J est casado h seis anos com essa mulher! A nica coisa que vejo, que esse amor que tu diz que h entre ti e Crystal, impede que Bradford volte para casa. - Eu no impedi que ele volte para casa, e Crystal tambm no. Bradford ficou no Norte porque assim o quis. Disse Zachary com teimosia, mas no conseguia segurar o olhar do seu pai. -No verdade, Zachary replicou Jacob com um suspiro. porque tem medo que, se se enfrentasse contigo, pode matar-te. Amava Crystal o suficiente para a converter em sua esposa. Tiveram uma discusso e ela cancelou o compromisso. Mas o tempo teria solucionado. Ele continuava decidido a casar-se com ela quando regressasse, e tu sabia disso. Achas que te perdoar algum dia? No, pensou Zachary para si, no o faria. E graas a Deus, preferiu manter-se longe. Vivia com um medo constante, que algum dia Bradford regressasse. Aterrorizava-o o temperamento explosivo do seu irmo. - Vim aqui para falar da tua preciosa Angela, no de Bradford disse com amargura. - Ah, sim. Ento queres voltar mesma discusso de sempre. Trazes novos argumentos? Zachary, o que tens contra ela? - Pessoalmente, nada. uma pequena muito agradvel e quero-lhe bem. Apenas a quero noutro lugar. Cada vez que aqui vem nas frias, os rumores e os falatrios continuam durante meses, muito depois de ela regressar escola. - Como te atreves a voltar a falar desses rumores quando foi voc quem os iniciou? Se no te tivesses mudado para a cidade com a tua esposa no primeiro vero que Angela veio para casa, nenhum desses rumores teria comeado! O teu pequeno ato de desafio, Zachary, ao ficar na cidade at que Angela regressasse escola, foi o que levou as pessoas a acreditar que protegia a tua esposa da imoralidade desta casa. Preferiste enfrentar a febre na cidade e no os pecados que tinham lugar em tua casa; isso foi o que fizeste acreditar s pessoas. - Vou falar com a Crystal, pai, mas continua de p a questo dos falatrios. J bastante mau que os nossos amigos falem de ti e da Angela nas nossas costas, mas o ultimo vero, quando ela se encerrou nesta casa contigo e no queria ir para parte nenhuma, as coisas pioraram. Ainda nem sequer chegou, e j comearam a falar. - No me importa o que dizem as pessoas! J te disse antes disse Jacob, levantando o tom de voz e comeou a perder a cabea. - Pois a ns importa, sim. Como acha que nos sentimos quando vamos cidade e as pessoas olham para ns? Nem sequer se incomodam em sussurrar. Sabes o que dizem? Que te apaixonaste por uma cadela branca e trouxeste-a para tua casa para no ter frio h noite. Que a enviaste para se educar numa boa escola para no ter vergonha dela. Que a cobre de presentes para que no te abandone por um homem mais novo. E agora as pessoas tm pena do Robert porque teve a infelicidade de se apaixonar pela amante de um homem rico. Disse com desprezo. Ser que isso no te incomoda minimamente? - No, - respondeu Jacob, aborrecido, e decidiu pr Zachary no seu lugar. Mas se te incomoda tanto,

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comigo a esse respeito.

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talvez devas dar autorizao a Robert para pedir a Angela em casamento. Robert j veio falar - No podes estar falando srio! - exclamou Zachary, consternado. - No permitirei que o meu melhor amigo se case com a moa com quem tens dormido todos estes anos! - Maldio, Zachary! - rugiu Jacob, e ps-se em p num ataque de fria. Ento tu tambm acreditas em todas essas mentiras sujas! Achava que j h muito tempo vos tinha explicado que... que... Jacob levou as mos ao corao, incapaz de falar devido a dor forte que sentia no peito. Voltou a cair sobre a cadeira. O seu rosto empalideceu rapidamente e no conseguia respirar. - Pai! - exclamou Zachary, fora de si pelo susto. - Pai! Vou buscar o doutor Scarron... vou voando, pai. Aguenta um pouco! CAPITULO 19

Angela esperava com ansiedade naquele molhe, sentada sobre um dos grandes bas cheios de roupa de inverno. H uma hora que tinha abandonado o barco a vapor, e Jacob teria de estar ali para receb-la. O que poderia t-lo demorado tanto? O seu estmago protestava, furioso, mas a moa no queria arruinar o seu apetite para o jantar que Jacob lhe presentearia. Todas as outras vezes em que tinha regressado da escola, tinha-a levado a um bom caf antes de partir para Golden Oaks. No ano anterior, como se sentia infeliz por Bradford, no o tinha apreciado o suficiente, mas este ano seria diferente. A sua prolongada tristeza tinha chegado ao fim. Uma pequena brisa impulsionou uma madeixa solta sobre o seu rosto, e Angela segurou-a por baixo do chapu branco. Estava vestida de branco, at os sapatos e as meias de seda. Estava feliz que assim fosse, pois era uma tarde muito quente. O cais fervia de pessoas e a moa tentava concentrar-se nelas, mas no conseguia. Continuava a perguntar-se que tipo de recepo teria desta vez em Golden Oaks. Nos ltimos trs anos, Zachary e Crystal tinham-se mantido longe de l a maior parte das suas visitas, mas desta vez voltava para ficar. O ltimo vero, Hannah tinha dito que Zachary jamais se mudaria de Golden Oaks para sempre, de maneira que tinha que lutar com Crystal. A Angela no lhe agradava a ideia. Porqu, depois de tanto tempo, Crystal no podia aceit-la como o tinha feito o seu irmo Robert? Angela falava to bem como Crystal e estava muito melhor educada do que ela, visto que tinha abandonado a escola aos catorze anos. Agora, podia desempenhar-se bem numa reunio social. Estava ao seu nvel em todos os aspecto externos. Porque que Crystal no podia aceit-la? Ser que reprovaria a sua infncia de pobreza para sempre? - Ol, olhem quem est aqui: a bela dama. Vejo que voltaste da escola. Angela assustou-se, voltou-se rapidamente e viu Billy Anderson. Os seus olhos abriram-se mais ao v-lo vestido com um imaculado terno de tweed acinzentado. Haviam passado sete anos desde a ultima vez que o vira, no dia em tinha apontado a carabina para ele. Com frequncia se tinha perguntado, o que teria sido feito dele. Nas suas frequentes viagens cidade, acompanhada por Robert Lonsdale ou por Jacob algumas vezes, tinha visto o seu pai, Sam Anderson, mas nunca Billy. Era como se tivesse desaparecido de Mobile.

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- Os ratos comeram a tua lngua, Angela? - perguntou, com um sorriso de desprezo. - No, eu... que estou surpresa por te ver - respondeu, nervosa. Billy riu da expresso atemorizada que a moa no conseguia disfarar. - Por acaso assusto-te, Angela? Vejo que j no trazes contigo a carabina. Angela retrocedeu. - O que procuras, Billy? - S uma conversa amigvel. disse , em tom sarcstico. Embora voc nunca foste amigvel, no verdade? Os seus olhos castanhos ficaram sombrios de repente. Foi muito astuto da tua parte correr a contar ao velho Maitland e fazer com que ele ameaasse o meu pai com uma hipoteca se no te deixasse em paz. O meu pai enviou-me para o Norte para viver com o meu tio entre todos aqueles malditos ianques. Ainda enquanto a guerra continuava! E tudo por tua culpa, Angela Sherrington! Havia nos olhos dele um dio amargo que assustou a moa. Apenas conseguiu recobrar o flego. - Eu no tive nada a ver com isso, Billy. Eu nunca falei com ele desse dia. Naquele tempo apenas conhecia Jacob Maitland de vista. - Agora o conhece muito bem, no ? - O que queres dizer com isso? Billy ignorou a pergunta e observou-a. - Ficaste ainda mais bonita do que eras. Tambm s mais esperta do que eu pensava. Fixaste alto os teus objetivos e os conseguiu. - Sorriu. Mas no posso te culpar. Viver naquela bonita manso, como um membro a mais da famlia, deve ser muito melhor do que uma casinha na cidade que eu te ofereci. E suponho que no te importe que Jacob Maitland tenha idade suficiente para ser teu pai, desde que te d tantos luxos. - Acho que a conversa j durou demais! - disse Angela em tom cortante. Deu meia volta para se afastar, mas Billy agarrou-a pelo brao e reteve-a. - Solta-me, Billy! - O meu pai saldou as suas dvidas com Jacob Maitland, de maneira que desta vez no haver ameaas. disse irnico. De qualquer maneira, j no dependo do meu pai. Consegui uma posio em Nova York, graas morte do meu tio, que nos seus ltimos anos agradeceu a minha companhia. Sim, estou muito bem. Agarrou o outro brao de Angela e obrigou-a a olhar para ele. - Agora podia te oferecer algo muito melhor, Angela. Agora que s uma dama educada, at podia casar contigo. Angela enfureceu-se. Libertou os seus braos e olhou para Billy com raiva. - At podias casar comigo? Pois tenho notcias para voc, Billy Anderson! A minha resposta a mesma de antes! E me deixe esclarecer de uma vez por todas: voc me causa nojo! Nunca, nunca pensaria sequer em ser tua amante. E quanto ao casamento, preferia casar-me com um msero vagabundo em vez de voc! Agora bom, j que no te atreves a fazer-me frente diante de tantas testemunhas, sugiro-te que te vs embora. Jacob chegar a qualquer momento. Billy riu com ironia, como se nem sequer a tivesse ouvido. - Achas que tenho medo desse velho? S ests certa numa coisa, Angela. Agora ests a salvo, mas haver outra oportunidade. Durante todos estes anos, pensei em voc constantemente. Ao princpio te odiava, e acho que agora te odeio ainda mais. Mas isso apenas me dar mais satisfao quando finalmente te fazer minha. E farei, Angela. No importa quanto tempo leve, algum dia se entregar a mim. Ou morrers antes.

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Deu-lhe um ltimo olhar penetrante, depois tirou o chapu em jeito de saudao e afastouse. Angela estava profundamente perturbada. Depois de tantos anos, teria que viver atemorizada? No! J no estava sozinha no mundo. Tinha os Maitland. Jacob iria proteg-la. Nesse momento, a brilhante carruagem que to bem conhecia parou frente dela e a fez esquecer o seu encontro com Billy Anderson. Mas no foi Jacob quem desceu para a saudar, mas Robert Lonsdale e a sua irm. Os seus rostos solenes anunciavam que alguma coisa tinha acontecido. Angela recordou o dia da morte do seu pai. - Onde est Jacob? - perguntou, aterrorizada. - Sofreu um ataque grave, Angela o seu corao. Robert deu-lhe a notcia da maneira mais suave possvel. Mas diz o doutor que vai ficar bem, desde que leve as coisas com calma. Vai ter que ficar na cama at restabelecer as foras. O alvio fez com que as lgrimas subissem aos seus olhos. Podia ter sido pior. Mas aos cinquenta e cinco anos no se tinha muitas possibilidades de sobreviver aos ataques cardacos. Meu Deus, no deixes que ele morra! rezou em silncio. - No fique assim. disse Crystal secamente. - Talvez fique bem, de maneira que no tem que te preocupar por perder a tua posio em Golden Oaks. Pelo menos, agora no. Angela ficou boquiaberta. Robert replicou furioso. - No tem que dizer isso, Crystal! - Suponho que no, mas no consegui resistir tentao. - Disse rindo. apesar de tudo, se algo acontecesse ao pap{ Maitland Deixou a frase incompleta, voltou-se e subiu carruagem. Angela seguiu-a com o olhar. As suas lgrimas eram agora de raiva. CAPITULO 20

O escritrio de David Welk estava decorado com bom gosto. Tinha uma mesa de mogno, cadeiras de cor creme e um sof. As paredes estavam adornadas por retratos de presidentes, e num canto havia um discreto bar bem equipado. Por trs da grande mesa, havia uma imensa janela panormica que dava para um jardim em flor. Avizinhava-se uma tempestade de vero, e o vento forte fazia estragos nas flores delicadas, fazendo voar folhas e ptalas coloridas. Bradford Maitland olhava com impacincia para a tormenta que se cerrava sobre o lugar, com a esperana se poder regressar ao seu hotel antes que comeasse. Depois de vrios meses sem resultados, um dos detectives de Welk tinha encontrado Angela. Bradford tinha viajado de Nova York, apenas para receber a notcia de que David no estava na cidade e que no regressaria at essa tarde. Tinham combinado encontrar-se no escritrio s seis horas. Eram quase sete quando acabou o seu terceiro copo de whisky com gua. Inconscientemente, os seus dedos davam golpes nas pernas. Houve um relmpago que assinalou o incio da tempestade. Esteve quase para saltar da cadeira quando a porta se abriu e David, ainda com a roupa da viagem, entrou lentamente no escritrio. - Maldito seja, David! - disse Bradford, irritado. Acha que no tenho mais nada para fazer do que estar sentado no teu escritrio e embebedar-me enquanto fico tua espera?

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David Welk sorriu-lhe fatigado; aparentava mais do que os quarenta anos. Tirou o chapu e o casaco, antes de se sentar atrs da sua mesa. - Pensava discutir, mas tu me ganha sempre. Disse David com um suspiro, sacudindo a cabea. Inclinou-se para a frente, com a testa franzida. Acho que o vou fazer de qualquer maneira. Maldito sejas, Bradford! Porque tens sempre que falar comigo depois do horrio do escritrio? Chego a casa mesmo hora do jantar e sei que tenho que me encontrar contigo aqui. Se no me afasta da minha famlia, chama-me a meio da noite! - Pago-te para que esteja disponvel, por isso no espere nenhuma desculpa. Replicou Bradford. David levantou os braos num gesto desesperado. - Deus no me permita esperar que Bradford Maitland acate os horrios normais! Ou qualquer outra coisa, na realidade. Finalmente, Bradford acalmou-se e sorriu. - Alguns dos meus melhores negcios terminaram depois da meia-noite, e em ambientes mais divertidos do que um escritrio. E agora que j terminamos com bons modos, - acrescentou e sorriu ao ouvir o bah de David, - onde que ela est? - Voc vai direto ao ponto da questo, no ? - Sabe quanto tempo esperei por esta informao. disse Bradford, sem deixar de sorrir. Digame. - As notcias... no so o que voc espera, Bradford - disse David, incomodado. - Temo que te avisei um pouco prematuramente. Bradford levantou-se. - Mas a encontraste? No me diga que a perdeu! - Bom, sim e no. O que quero dizer que encontramos uma moa que se parecia com a descrio. Agora est casada e vive no Maine. Viveu aqui durante o perodo em questo e chama-se Angela, assim como a tua pequena. At tem a mesma idade. - Ento, qual o problema? - que no ela. uma boa pequena. - A minha tambm, maldio! resmungou Bradford. - s porque ela - Tu no entendes, Bradford - interrompeu-o David. - A moa que encontrmos filha de um clrigo; teve uma educao austera. - Que diferena h? Eu disse-te que a minha Angela no era uma rameira nem uma ladra. O assunto do casaco foi um erro. - Eu sei. Mas esta moa tem uma filha de trs anos. Investigamos para ter a certeza de que a criatura era realmente sua. Alm disso, tu disseste que a tua moa era virgem quando a conheceste. - Est bem. - disse Bradford, com um suspiro. Ento fiz esta viagem para nada. - Sinto muito, Bradford. Te enviei um telegrama quando soube que tnhamos seguido uma pista errada. Aparentemente, no chegou a tempo. - Infelizmente, no. - disse desanimado. No tens nada estimulante para me dizer? - Temo que no, Bradford. - Nenhuma pista nova? - insistiu esperanado. - Algo... qualquer coisa? David moveu-se intranquilo. Respeitava Bradford Maitland, pois era um gnio para os negcios. Mas parecia-lhe que tinha perdido a cabea pela esquiva Angela.

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- David, tenho que a encontrar. - Desiste, Bradford. No creio que a moa merea tanto esforo, tempo... e dinheiro. - Vale, sim disse Bradford. Os seus olhos estavam distantes ao recordar as suaves curvas, os hipnticos olhos violeta, a delicada beleza, o brilhante sorriso. - Vale mais do que isso. Desejando poder oferecer-lhe mais alento, David disse: - Havia uma pequena na escola que era parecida com a descrio, mas era do Sul e me disse que no me incomodasse em seguir essa pista porque a tua Angela no podia ser Sulista. Alm disso, a senhora Barkley explicou que este ano no havia nenhuma Smith na escola. hora de nos dar por vencidos. - No. - Muito bem, Bradford - suspirou David. Se queres continuar a pagar aos detetives que contratei bom, isso teu problema. Te dei um conselho e isso tudo quanto posso fazer. Mas te digo uma coisa mais: no tenhas iluses. J passou tempo demais. J no h pistas para seguir. - H uma que ignoramos. Se tudo o que tens, ento comea a procurar no Sul. - Como queiras - respondeu David e ps-se de p, pondo fim reunio. Ao regressar ao hotel, Bradford encontrou o gerente sua espera. - Acaba de chegar este telegrama para o senhor disse o homem a sorrir. - Obrigado. - respondeu Bradford. Olhou para o pedao de papel aborrecido, pensando que se tratava do telegrama de David Welk. Mas a mensagem no era o que supunha. O SEU PAI TEVE UM ATAQUE CADIACO. GRAVE. VENHA DEPRESSA. DR. SCARRON. CAPITULO 21 Trs semanas depois do ataque de Jacob Maitland. Hannah encontrou Angela no corredor diante do quarto dele. - O patro est dormindo, pequena? - sussurrou enquanto a moa fechava a porta do quarto de Jacob. - Sim, mas acho que devamos chamar outra vez o doutor Scarron - disse Angela muito preocupada. - O que aconteceu? - perguntou Hannah, com os olhos muito abertos. Est pior? - No sei - respondeu, com os olhos violeta cheio de preocupao. - Esta noite comeu bem e depois adormeceu, mas aps uns minutos comeou a falar como se delirasse. - Oh, menina - riu Hannah, aliviada. - No se preocupe com isso. O patro Jacob fala quando dorme. Sempre o fez. - Tens certeza? - Sim. No se lembra que foi assim que o meu Luke soube que o patro Bradford lutava pelo Norte? Eu prpria o ouvi muitas vezes, enquanto ele dormia no sof do escritrio. A caminho da cozinha, Angela pensava no que Jacob tinha dito a dormir. Havia mencionado trs vezes o nome da sua me; nada mais. Apenas Charissa. A moa pensou que a tinha confundido com a sua me, mas depois do que Hannah disse, j no tinha a certeza disso. Jacob estava a sonhar com

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Charissa Sherrington, mas porqu? Nesse momento, Crystal entrou na cozinha. - Ento est aqui, Angela. Te procurei por todo o lado. A curiosidade de Angela despertou em seguida, visto que Crystal sempre tentava evit-la. - possvel que procure a minha companhia? perguntou. Crystal deu-lhe um falso sorriso. - Pois, de fato, verdade. Queria falar contigo. sentou-se frente de Angela e disse sem hesitao: - Acho que no devia passar tanto tempo com o meu irmo. As pessoas comeam a falar. - E quais so os rumores agora, se que se pode saber? - Bom isso no importa - respondeu Crystal, irritada, e o seu sorriso desapareceu do seu rosto. s porque Robert no poder{ encontrar uma esposa adequada se perder se passar tanto tempo contigo. - No tem que dizer isto ao Robert? perguntou Angela, cuja pacincia comeava a findar. Crystal ps-se de p, serviu-se de um copo de chocolate quente e voltou a sentar-se. - J o fiz, acredite. Mas Robert no quer ouvir as minhas razes. J tempo de assentar a cabea e formar uma famlia. - Isso no problema meu, Crystal. - Claro que ! - exclamou Crystal. Ele quer casar contigo! Mas tenho a certeza que compreenders que isso impossvel. - Est dizendo que Robert quer casar comigo? - Diz que est apaixonado por ti. J falou com Jacob. - H quanto tempo sabe o que o Robert sente por mim? Angela no compreendia. Robert tinha-lhe feito inumerveis insinuaes amorosas e ela apreciava recus-las em tom de brincadeira. mas nunca tinha imaginado que falasse a srio. - Pois, h pelo menos trs anos. Esteve espera que terminasses os teus quatro anos de escola. respondeu Crystal. Queres dizer que realmente no sabias o que ele sentia? - No, no sabia. Tomara que me tivesses dito antes; assim podia desalent-lo. Maldio! exclamou. Esquecendo os seus modos. Crystal abriu ainda mais os olhos. - No quer casar com ele? - No o amo, Crystal, de maneira que no posso me casar com ele. Contudo, gostava de Robert e no queria mago-lo. - maravilhoso...! Quero dizer... bom, no importa. Robert vai recompor-se. O que precisamos de um baile; isso vai ajud-lo a esquecer a sua tonta teimosia. H j muito tempo que os Maitland no do um baile. - Tiveram um h apenas dois anos lembrou-lhe Angela. - Sim, mas no foi to importante como devia ter sido. Nesse momento as pessoas comeavam a recuperar-se da guerra. Claro, Jacob no o quis fazer com demasiado luxo porque isso teria lembrado as pessoas que a guerra no o afetou em absoluto. Mas agora as coisas esto melhor. O que te parece? - Referes-te ao baile ou a como esto as coisas agora ? - ironizou Angela. - Tu sabes a que me refiro. Organizar um baile nos daria muito o que fazer - respondeu Crystal, entusiasmada pela ideia de se pavonear com um esplndido vestido novo.

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- Creio que sim.

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- Ser uma excelente oportunidade para que Robert conhea outra pessoa. E, claro, tu tambm. No conhece muitos jovens, pois Robert e Jacob monopolizam o teu tempo. No te preocupes com o Robert. O que precisa de um baile. No h como um novo amor para esquecer o velho amor. Angela sorriu. Infelizmente, estava em condies de saber que isso no era verdade. Quando se ama muito profundamente, no se pode apaixonar-se por outro com facilidade. Oh sim, ela sabia muito bem. No dia seguinte, Robert lhe props matrimnio e a moa recusou da maneira mais suave possvel. Ele pareceu tomar a sua recusa com bom humor, mas nos seus olhos havia uma sombra de dor. Angela desejou que encontrasse outro amor com rapidez. Triste, ironicamente, compreendia a sua pena, mas no podia explicar-lhe porqu. CAPITULO 22 Bradford Maitland saldou a sua conta e abandonou o hotel Mobile. No pouco tempo que tinha decorrido desde a sua chegada na vspera, havia sido objeto de mais olhares atnitos do que podia que podia prever. O que acontecia com essa gente? Pensariam que nunca mais regressaria? Talvez com o seu regresso mudasse o tema dos falatrios que tinha ouvido na noite anterior. Seria realmente possvel o que diziam do seu pai e da moa que, pensava, era sua amante? No era de estranhar que o velho tivesse sofrido um ataque! No havia muita gente nas ruas a essa hora da manh e Bradford no teve dificuldade para encontrar uma carruagem que o levasse a Golden Oaks. Encostou-se no assento e permitiu que o sol ardente o envolvesse. De repente percebeu quanto odiava Nova York e a vida que levava. Trabalhava apenas tarde, bebia e jogava noite, passava de romance insignificante para outro. Estranhava sentir o sol da manh no rosto, o sol abrasador do Sul, no aquele frio do Norte. Estranhava cavalgar em campo aberto. Mas principalmente, estranhava o seu pai. Tinham passado sete anos desde que chegara ao seu lar naquela noite de 62, depois de deixar Crystal. Sete longos anos. Aos trinta anos, tinha demonstrado a sua capacidade para administrar o imprio Maitland, embora no tivesse sido essa a sua inteno antes da guerra. Na altura, queria casar com Crystal e lev-la para a fronteira com o Texas. Mas a guerra e o seu irmo tinham matado todos esses sonhos, ou a maioria deles. Ainda pensava ir para a fazenda do Texas. De fato, iria muito brevemente. Mas antes tinha que ver o pai e esperava que Zachary e Crystal se mantivessem fora do seu caminho. Tinha chegado no dia anterior e havia ido diretamente falar com o doutor Scarron para obter informaes completas. Abandonou a casa do bom mdico aliviado da sua inquietao. O seu pai iria ficar bem. Bradford franziu as sobrancelhas. Odiava Crystal ou ainda a amava? Duvidava que ainda sentisse algum amor, mas a amargura no tinha desaparecido. Aquela bela e doce sulista havia-lhe professado tanto amor que estava disposta a entregar-se a ele antes do casamento. Porque tinha se comportado como um cavalheiro? Deveria t-la feito sua. Talvez, se tivesse passado uma noite com ela, talvez fosse mais fcil esquec-la. Voltou ao presente quando a carruagem apanhou o comprido caminho privado sombreado por

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gigantescos carvalhos. Sorriu. A enorme manso branca estava na mesma: uma parte do mundo antigo, intacta. A guerra no a tinha afetado. Mas o interior seria diferente. O tempo no tinha parado para os habitantes de Golden Oaks. Quantos dos velhos criados restariam? Robert Lonsdale ainda seria um hspede constante? Zachary e Crystal teriam filhos? Quantos? Bradford desejava agora no ter pedido ao seu pai que no mencionasse nada a esse respeito nas suas cartas. Pagou ao cocheiro e deixou os seus bas no alpendre da frente. Entrou em casa sem se incomodar em bater porta e parou na ampla entrada. O nico som que ouvia era o do confuso bater das panelas na cozinha. Comeou a subir as escadas rumo ao quarto do pai. Esperava que ele no tivesse mudado muito. Talvez o ataque o tivesse afectado em grande medida. - Patro Zachary, porque regressou to cedo da cidade? Aconteceu alguma coisa? Bradford voltou-se e viu Hannah de p na entrada do salo, com uma toalha molhada nas mos. A expresso do seu rosto magoou-o. - No te surpreendas tanto, Hannah. Acho que ningum esperava que voltasse a pr um p nesta casa, incluindo tu.. - Sim, senh... eh... quero dizer, no, senh balbuciou, com os olhos castanhos dilatados. - Bom, no digas a ningum que estou aqui, Hannah, porque s vim ver o meu pai. Esta no quarto dele? A mulher assentiu lentamente. Bradford continuou a subir as escadas, enquanto Hannah o seguia com o olhar. Bateu porta do quarto do pai e esperou a resposta, depois entrou no quarto inundado de sol. Olharam-se sem falar durante um longo tempo. Bradford alegrou-se muito de encontrar o pai com to bom aspecto. "Essa pequena com quem anda deve fazer-lhe bem", pensou, divertido. - Passou muito tempo, filho. Tempo demais! - disse Jacob com voz spera. Os seus olhos marejados revelavam a sua alegria. uma pena que a minha sade seja a nica coisa que te traz para casa. Mas uma maneira de vir onde deve estar. Sei que no me resta muito tempo e, antes de morrer, quero ver paz entre os meus filhos. Isso no ser possvel se no estiver aqui. - No possvel, pai. Alem disso, s ficarei esta noite - disse Bradford de m vontade, ao ver que os olhos de Jacob perdiam algum brilho. At demasiado tempo para esperar que no haja atritos. Zachary vive aqui? - Sim. - Ento nem sequer tem sentido falar dele. S vim para te ver, no ao meu irmo nem sua esposa. Mas diz-me, o que provocou o ataque? O doutor Scarron no me disse. - S posso culpar a mim mesmo - respondeu Jacob, incomodado pelos seus prprios defeitos. Zachary e eu estvamos a discutir uma vez mais por causa de Angela e perdi a cabea. Devia controlarme. O mdico avisou-me muitas vezes que no me devo aborrecer. - Ento chama-se Angela. Eh? surpreendente a quantidade de moas que tm esse nome comentou Bradford para si. O que aconteceu a Zachary? puritano demais para aceitar que a tua amante viva nesta casa? - Por Deus, Bradford! Ento ouviste esses rumores sujos? E achas que so verdadeiros? - No vejo nada de errado em ter uma amante, desde que isso no prejudique ningum. respondeu.

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todo o mundo o faz.

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- Maldio, Bradford! Esperava mais de ti! Jacob comeava a elevar o tom de voz para um nvel perigoso. - Eh, se acalme! disse o seu filho, alarmado. S queria que soubesse que no tenho o direito de julgar o teu modo de vida. s vivo e ningum espera que mantenhas celibato. Mas se no isso o que h entre ti e essa moa, o que ? - Sinto muito ter perdido a cabea, mas... - Fazes bem em sentir! repreendeu-o Bradford. - Acabas de me dizer que no o deves fazer. - Eu sei, eu sei. Mas j h quatro anos que vivo com estes falatrios e, embora no me importe com o que as pessoas pensam de mim, no justo para com Angela. Mesmo que Zachary acredite que sim, e ele foi o imbecil que comeou tudo! - No entendi. - Como quer entender, se no me deixaste escrever sobre o que acontecia aqui? Bradford suspirou. - Touch. Desculpe-me. - Bem, primeiro deixa-me explicar acerca de Angela. H quatro anos, quando o William Sherrington morreu, Angela ficou absolutamente sozinha. Eu... - Espera um minuto! - Exclamou Bradford, surpreendido. referes-te quela mida gordinha cujo pai tinha uma quinta nas tuas terras? - Sim. Conheo a Angela desde o seu nascimento. A me dela, Charissa e eu fomos amigos de infncia. Os pais de Charissa, os Stewart, eram amigos da famlia quando vivamos em Springfield. Bom, devido s relaes familiares, senti-me responsvel por Angela. Alem disso, uma pequena muito agradvel. Consegues compreender isso? - Oh, sim, claro mentiu. Bradford sabia tudo acerca de Charissa. Recordava com dor as noites em que a sua prpria me chorava sobre o seu ombro por outra mulher que havia na vida de Jacob. Pensavam ser muito espertos, o seu pai e Charissa Stewart. Tinham a certeza que ningum sabia do seu romance. Mas Samantha Maitland sabia; soubera desde o incio. No disse a mais ningum seno a Bradford. Com ele desabafava a sua dor e a sua vergonha. Durante muito tempo, Bradford odiou o pai e, especialmente a mulher que tanta dor tinha causado sua me. Por ela, Jacob Maitland tinha-se mudado com toda a sua famlia para o Alabama, apenas para poder estar perto dela. No entanto, Charissa Stewart, depois casada com William Sherrington, finalmente desapareceu. A sua me voltou a ser feliz. Com os anos, Bradford perdoou ao pai. Agora no lhe importava que ele tivesse uma dezena de mulheres, pois Samantha Maitland estava morta. Mas no podia acreditar que o pai tivesse como amante a filha do seu antigo amor. Isso era inconcebvel. - Trouxe a Angela para minha casa h quatro anos prosseguiu Jacob, - no por acaso, mas para a transformar num membro desta famlia. Fi-la estudar e educar; ela nem sabia escrever o seu nome. uma jovem inteligente e este ano graduou-se com honras. Eu daria o que quisesse, mas ela nunca me pediu nada. Durante a maior parte da sua vida ajudou o pai dela com o trabalho da quinta. uma moa doce e amvel, ainda que s vezes um pouco temperamental. Agora tem vinte e um anos e muito bonita. Jacob sorriu. De fato s conheci uma mulher que igualasse a sua beleza, e era a me dela.

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- Alguma outra novidade? perguntou Bradford mudando de assunto. - Zachary e Crystal antipatizaram com Angela desde o princpio, e no fizeram sua vida muito fcil. Esto ressentidos porque a trouxe para viver aqui e a trato como a uma filha. Sempre desejei ter uma filha. disse pensativo antes de continuar. agora, o teu amigo Robert esta apaixonado por Angela (ou pelo menos diz que est) e quer casar com ela. - Bom, fico feliz pelo Robert. - No tenho a certeza que seja uma boa ideia. disse Jacob rapidamente. Tentei desencoraj-lo porque bom, digamos que o rapaz no demonstra demasiado sentido de responsabilidade. No, no creio que seja uma boa ideia. Zachary est indignado e tenho a certeza que se Angela aceitar casar com Robert, far tudo o que esteja ao seu alcance para o evitar. Como te disse antes, Zachary foi quem praticamente provocou os falatrios. Cada vez que Angela vinha para casa de frias, at pelo Natal, Zachary mudava-se com a esposa para a cidade, dando a impresso de estar protegendo Crystal da imoralidade do pai. Disse que apenas cumpria os desejos da esposa, porque ela no queria viver debaixo do mesmo teto que Angela, mas agora no estou to certo disso. Ele acredita mesmo que a Angela minha amante. - Que situao difcil! - observou Bradford, abanando a cabea. - No podes fazer uma espcie de anncio para esclarecer as coisas? - Diga o que disser, continuaro a falar. Voc sabe. - Bom. disse Bradford com um brilho travesso nos olhos. Eu podia levar a Angela cidade amanh, quando for embora. Um beijo apaixonado num lugar pblico, onde todos possam nos ver, mudaria o objetivo dos falatrios. Mas isso no seria bom para a minha reputao. Sabe, pai? Estou comprometido, e Candise Taylor vai ser uma esposa excelente. - Mas tu a ama? - No. H muito tempo que procuro o amor, sem resultados. No posso continuar a procurar para sempre. E se alguma vez me apaixonar, sempre podia ter essa mulher como minha amante. conteve-se de dizer: "Tal pai, tal filho". - No gosto nada disso, Bradford. Bradford levantou uma sobrancelha. - O qu? Que tenha uma amante ou que me case com a Candise Taylor? - Tinha a esperana que te casasses por amor - respondeu com tristeza. Eu no o fiz, e sempre me arrependi. Bradford sentiu que a fria do passado renascia. - Ento, porque te casaste com a me? - perguntou com amargura. - Por insistncia do meu pai. - respondeu num tom pesaroso ao recordar. - Era um homem que gostava de influenciar a vida dos outros, em especial a minha. Naquela poca, eu no estava comprometido com ningum, por isso cedi. Mas deves saber que o casamento da tua me comigo no foi o ideal. por essa razo, que nunca insisti para que te casasses. - E agora que decidi casar e pensava que a minha escolha te agradaria, no te faz feliz, no ? - Se tu estivesses feliz, eu tambm estaria, acabas de admitir que no amas Candise Taylor. Bradford suspirou. - Alm de Crystal houve outra moa a quem amei e com quem poderia ter sido feliz, mas desapareceu da minha vida sem deixar rastro. J perdi as esperanas de a encontrar, embora continue a tentar. Ps-

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se de p e comeou a passear pelo quarto. Mas no posso esperar toda a vida. - Por Deus, Bradford, tens apenas trinta anos! - Sim, mas devo continuar a procurar a moa adequada, quando o mais provvel que nunca a encontre? E a Candise uma mulher encantadora. calada, tmida vamos nos dar bem. Quem sabe. Talvez chegue a am-la. Naquele momento bateram porta. Perante a resposta de Jacob, Robert Lonsdale entrou no quarto. Estava perturbado. No prestou ateno a Bradford, que levantou uma mo rapidamente para cobrir metade do seu rosto. Robert dirigiu-se a Jacob. - Pensei que gostaria de saber, senhor, que ela me recusou. disse, passeando pelo quarto. - Do que falas, rapaz? - perguntou Jacob, embora a resposta fosse bvia. - De Angela! Recusou-me. Diz que no me ama, que ama outro. No quero parecer desrespeitoso, senhor, mas essa pessoa voc, no ? Ela est apaixonada por si porque foi muito bom com ela. - No seja ridculo, Robert - respondeu Jacob, com pacincia. A Angela como uma filha para mim. - Quem mais pode ser seno voc? - Algum que conheceu na escola, talvez. - Bom, no importa de quem diz que est apaixonada; no me darei por vencido! - Seria melhor que o fizesses, Robert, se Angela no est apaixonada por voc. - Voc vai me perdoar, senhor, mas no posso me render to facilmente. disse Robert enfaticamente. - No quero outra mulher que no seja a Angela! - Ela sabe que ests to perturbado? - perguntou Jacob, inquieto. - Claro que no! - Onde que est agora? - Deixei-a na casa da Susie Fletcher. Susie convidou-nos para passar a noite l. Eu estava demasiado aborrecido para ficar, mas a Angela aceitou. Suponho que volta amanh tarde. Mas garanto-lhe, senhor, que me casarei com Angela. E no quero ouvir mais argumentos da tua parte, Zachary. Seremos os melhores amigos, mas Robert deteve-se quando Bradford se voltou. De incio, o seu rosto iluminou-se de prazer, mas depois franziu a testa e saiu do quarto sem dizer palavra. Bradford sorriu, pois parecia que o seu velho amigo sentia orgulho mais do que antipatia. - No acho que te odeie, Bradford, nem que alguma vez o faa. Robert, como todos os teus amigos, no conseguiram compreender porque te juntaste Unio para lutar contra eles. A guerra cortou muitos laos, tanto nacionais como pessoais. As perdas pessoais so irrecuperveis, mas o pas est melhor graas a elas. Creio que o Robert est, principalmente, envergonhado. - Espero que tenhas razo, pai - disse Bradford, com um sorriso desanimado. mas parece que o nosso plano ser cancelado. Partirei de manh, de modo que no terei a oportunidade de conhecer Angela nem de a levar comigo cidade. - No podes ficar mais tempo? perguntou Jacob esperanoso. - Como esto as coisas, j h atritos suficientes nesta casa. No quero aument-los. Vou para o Texas; estou ansioso por chegar l. Sabe que a nossa velha fazenda se arruinou durante a guerra, mas vai levar muito tempo para recuper-la e a pr em ordem. Estar pronta a tempo para a minha futura esposa. Deixei Jim McLaughlin encarregado dos negcios Maitland no Norte, mas eu continuarei a

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tomar as decises se no o puder fazer. - Bem, se isso que quer, o que posso dizer? Sim, quero que continue encarregado das coisas. No quero que perca contato com os negcios, visto que depressa ser tudo teu. Ainda assim, gostaria que ficasse um pouco mais alguns dias, talvez. Bradford levantou-se lentamente e agarrou a mo do seu pai. - Gostaria de ficar contigo, de verdade, mas melhor que no me encontre com o Zachary e, definitivamente, no quero ver Crystal. A propsito, onde est? - Zachary levou a Crystal cidade para fazer umas compras. Essa mulher adora gastar o meu dinheiro. Talvez no regressem at noite. - Creio que tive sorte ao no me deparar com eles esta manh. Esta noite virei jantar contigo, pai, e tarde poderemos conversar mais. Fora isso, permanecerei no meu quarto. Desculp-me que tenha que ser assim. CAPITULO 23 Bradford despediu-se do pai, que tentou uma vez mais convence-lo para que ficasse. Contudo, no havia nada que pudesse persuadi-lo a permanecer por mais tempo em Golden Oaks, j que seria inevitvel um confronto entre ele e Zachary. Francamente, no tinha a certeza da sua prpria reao no caso de se encontrarem frente a frente. Seria melhor no averiguar. Era uma bonita manh de vero, com um brilhante cu azul. Bradford dirigiu-se aos estbulos. - Estou pronto para sair, patro Brad disse Zeke, de p junto carruagem. - Decidi ir at cidade num dos garanhes, Zeke replicou Bradford com ar animado. Tu podes seguir-me com a carruagem. - Sim, senh. Voltar a montar um cavalo f-lo sentir-se bem. Isso, alem da melhoria na sade do seu pai, deixouo animado. Ao tomar o caminho, com Zeke a segui-lo lentamente, Bradford deixou para trs Golden Oaks e os seus habitantes e comeou a pensar no Texas. Alguns quilmetros mais adiante, Bradford diminuiu a marcha ao ver que um cavaleiro se aproximava a galope. Ainda estava a grande distncia, no conseguia perceber de quem se tratava, de um rapaz ou de uma moa, pois trazia calas largas e uma camisa branca de mangas compridas. Depressa, porm, viu que tinha cabelos de mulher, com compridas madeixas a voar ao vento; o sol da manh refletia nos cabelos um tom avermelhado. Bradford decidiu que devia tratar-se de uma moa jovem. No entanto, medida que a distancia se reduzia e que podia distinguir a figura bem formada do cavaleiro, percebeu que era uma mulher adulta. Mas que raio fazia vestida de homem? A distncia que os separava reduziu-se num instante e, de repente, o rosto de Bradford iluminouse de alegria e incredulidade. A moa passou junto dele, olhou para ele e parou o cavalo to de repente que quase caiu da sela. Voltou-se para olhar por cima do ombro; estava to estupefata como ele. De seguida, cravou os calcanhares no cavalo e partiu em corrida. Bradford perseguiu-a e alcanou-a num instante. Apoderou-se das rdeas e parou ambos os cavalos. - s tu! - exclamou Bradford. Porque no paraste?

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Sem esperar resposta, saltou do cavalo, ajudou a moa a descer da gua e tomou-a nos seus braos. abraou-a, sem dizer mais nada, recordando aquela sensao, recordando as inumerveis noites em que tinha sonhado com ela. Tinha comeado a acreditar que nunca tinha existido. Mas era real, e estava ali. Depois de um momento, perguntou: - Jim McLaughlin te trouxe aqui? - Que... quem? - balbuciou. Bradford no percebia o medo da jovem. - O meu advogado. Disse-lhe que, quando te encontrasse, te enviasse diretamente para mim, onde estivesse. Demorei muito tempo para te encontrar, Angel. Angela percebeu rapidamente que Bradford no sabia quem ela era nem o que fazia ali. O alvio quase a deixou enjoada. Mas, porque estava to feliz por v-la? No vero ele no tinha ido busc-la. - Porque te incomodaste em me procurar? Deixaste bem claro que tinhas atirado para o ar e que no querias mais nada a ver comigo. disse Angela, com amargura. - Do que est falando? - perguntou Bradford, admirado. Foi voc quem desapareceu. - No verdade. Esperei por voc durante uma semana depois que comearam as frias de vero, mas no apareceu. Bradford voltou a atrai-la para si e abraou-a com fora. - Meu Deus, Angel, fizemos uma confuso das coisas. Eu achei que voc tinha fugido. Quando me devolveram as flores que te enviei, regressei a South Hadley para ver o que acontecia. Fui tua escola, mas no registo no havia nenhuma Angela Smith. - Eu... Oh, Deus, o que podia dizer? Claro que no havia nenhuma Angela Smith no registo. Angela Smith no existe. - O que acontece, Angel? Diga-me que foi o que nos fez estar tanto tempo separados. Zeke aproximou-se deles e parou a carruagem junto deles antes que a moa pudesse pensar numa resposta. - Menina Angela, o que faz vestida assim? O que aconteceu ao lindo vestido vermelho que tinha ontem? Angela retrocedeu com cautela quando Bradford olhou para Zeke e depois, muito lentamente, para ela. O seu rosto refletiu entendimento e os olhos aclararam-se mais e mais at que pareceram atravess-la com o seu fogo. A moa ficou em pnico. Virou-se para Zeke, enquanto tentava pensar em algo que detivesse a fria de Bradford. - Algum usou um par de tesouras com o meu vestido, durante a noite, enquanto dormia, Zeke. Talvez fosse um dos criados dos Fletcher, mas no quero ficar mais tempo e averiguar. Como os vestidos da Susie ficam demasiado pequenos, o irmo, Joel permitiu-me usar a sua roupa. Mas no diga nada disto, Zeke. Jacob iria aborrecer muito e - Muito bem, Angela Sherrington! interrompeu-a Bradford. - Espera aqui, Zeke. E voc! acrescentou, cravando os dedos no brao da moa. voc vem comigo! Bradford levou-a consigo para o bosque que havia junto do caminho, enquanto Zeke os seguia com o olhar cheio de consternao. Uma vez fora do alcance dos olhos e dos ouvidos de Zeke, Bradford parou e obrigou-a a olhar para ele. - Porqu? rugiu. - Porque me seguiu ao clube de Maudie aquele dia e no me disse quem era?

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- Tu... no me reconheceu. Pensou que eu... - Ao diabo com o que pensei! O que se supe que devia pensar? Tu sabia quem eu era, no verdade? - Sim. - Ento porque deixou que pagasse por ti, que fizesse amor contigo e que tirasse a tua bendita virgindade? Porqu? - Bradford, est me machucando. Angela tentou soltar-se, mas ele segurou-a com mais fora, fazendo com que a moa gritasse de dor. - Gastei milhares de dlares tua procura, quando estiveste todo o tempo na tua escola. Estava l, no verdade? No de estranhar que no houvesse nenhuma Angela Smith no registo. Porque mentiu? Porque raio no me disse quem era? - Basta, Bradford! Tu no podia entender! - gritou Angela, com lgrimas nos olhos. - Ento diga-me! - exigiu, furioso. - Sabia que te desejava. Teria dado qualquer coisa, mas agora vejo que meu pai me venceu. Afastou-a de si, atormentado. isso, no ? Divertiu-se com o pai e com o filho, no ? - No verdade! - respondeu, com a voz entrecortada. - Maldio, quero a verdade! Deixaste que fizesse amor contigo e tenho que saber porqu! - Eu... no te posso dizer. - Pois vais dizer-me! s uma rameira? Quantos homens houve depois de mim? - Nenhum oh, Deus, no houve mais ningum! - disse. - Ento, porqu eu? - Tu... agora odeias-me, Bradford. No posso dizer porqu. No posso! Conseguiu soltar-se e desatou a correr. Tropeou entre as arvores at chegar ao caminho. Sem poder controlar os soluos, montou no seu cavalo e afastou-se em direco a Golden Oaks. Deus, agora Bradford odiava-a, tal como sempre havia temido. CAPITULO 24 Angela passou o resto do dia no seu quarto, chorando a maior parte do tempo. No fazia sentido pensar no que podia ter acontecido. Ele a odiava e, ao negar-se a dar-lhe uma explicao, s tinha conseguido enfurece-lo ainda mais. Mas como lhe podia dizer que o amava, se Bradford pensava o pior dela? Como lhe podia dizer que fora por o amar que tinha deixado fazer amor? Ele jamais acreditaria. Se tivesse revelado a simples verdade, teria desatado a rir. Jacob foi v-la durante a tarde, pois ela tinha dito a Hannah que no se sentia bem. Jacob falou sobre a visita de Bradford, e que no conseguira convence-lo a ficar mais tempo. Angela perguntou-se em silncio se no era melhor assim. Tinha ficado aterrorizada ao voltar a v-lo. E agora ele ia a caminho do Texas. Para a noite, Eullia, entrou no quarto, com um monte de bisbilhotices. - Senh, que alvoroo h nesta casa pela visita do patro Brad ontem noite! Os outros esto todos furiosos porque nem sequer souberam que esteve aqui. Veio e foi, assim sem mais nem menos. Eulalia riu enquanto estendia um vestido verde de tafet, com uma renda dourada no decote e na

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bainha.

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- No preciso desse vestido. Esta noite no vou jantar. - Vai sim. a primeira noite que o patro Jacob volta cabeceira, e voc sabe muito bem que tem que estar l. - Sim, claro. No pensei nisso. Angela suspirou e deixou que Eulalia se encarregasse de tudo. Ela e Eulalia davam-se muito bem, tendo em conta que discutiam sem cessar. Eulalia tinha a certeza de que sabia o que mais convinha a Angela. A maioria das vezes tinha razo, mas a moa no podia deixar que o soubesse. Isso arruinaria as suas pequenas lutas, que ambas apreciavam tanto. Momentos depois, desceu as escadas e dirigiu-se para o salo, onde j se encontravam Crystal e Zachary. Robert chegou em seguida, mas ainda faltava Jacob. - Como demorou a descer, Angela! - disse Crystal, impaciente. - Basta, Crystal Avisou-a Zachary. O pai ainda no chegou, de modo que a Angela no atrasou a refeio. E, por favor, lembra-te do que falmos, est bem? - Por acaso esqueceste-te do que te disse, Zachary Maitland? - perguntou Crystal, insolentemente. No penso ser hipcrita apenas pelas ameaas do teu pai. - O pai no me ameaa porque lhe apetece, Cristal. - respondeu Zachary. - Ser melhor que sigas o meu conselho e cuidado com a tua lngua, se sabes o que te convm. - No me ameace! - exclamou Crystal. - Direi o que me apetecer e quando me apetecer, ainda que seja sobre ele! Robert deu um murro na mesa. - Porque no se calam os dois? E deixa de falar na Angela como se ela nem sequer estivesse aqui! gritou. - Por favor, baixa a voz, Robert - pediu Zachary. - Isto no teu assunto. - No quis ser a causa de mais luta esta noite. Disse Angela, suspirando. Olhando diretamente para Crystal, acrescentou firmemente. Todos sabemos o que pensamos, mas este o primeiro dia que Jacob passa fora da cama e no devemos aborrece-lo. - Algum mencionou o meu nome? - disse Jacob sorridente, enquanto entrava na sala. - S falvamos da sua sade, Jacob disse Angela em seguida. - Sabe? Realmente devia ter ficado na cama um dia mais, como sugeriu o medico. - Disparate, sinto-me bem replicou. - De fato, no podia estar mais feliz. - O que tem a ver a felicidade com a sua sade? - perguntou Crystal, aborrecida. - Tudo - respondeu Jacob, rindo entre dentes. - Ests feliz pela visita de Bradford? - disse Zachary com sarcasmo. - Sim, posso dizer que sim. - Ele disse algo sobre mim? - aventurou Zachary timidamente. Disse por acaso o que sente agora? - Porque no pergunta voc mesmo? Mais de uma exclamao de surpresa se ouviu quando Bradford apareceu na porta, com um sorriso tranquilo nos lbios. Agora que tinha se acalmado, os seus olhos eram de um claro tom castanho dourado. Olhou diretamente para cada pessoa na sala. O silncio ficou opressivo. Zachary tinha empalidecido por completo. Crystal estava furiosa. Robert tinha os olhos cravados na mesa, para evitar o olhar de Bradford. Jacob era o nico feliz por ver o seu

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filho mais velho.

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As criadas comearam a servir a comida. Bradford sentou-se num extremo da mesa, sem dizer uma palavra. O silncio prolongou-se at que Crystal, nervosa, tocou no assunto do baile. Jacob deu o seu consentimento e deixou todos os preparativos s mulheres. Crystal continuou a falar do assunto durante toda a refeio. Estava muito tensa e repetia as coisas varias vezes. Quando serviram a sobremesa, j no tinha o que dizer. Bradford no falou durante todo o jantar. Angela dava-lhe um ou outro olhar tmido. Geralmente, apanhava-o a olhar friamente para Zachary e para Crystal. Estes evitavam olhar para ele e no lhe dirigiam a palavra. Robert tambm estava calado, mas observava tudo com um sorriso divertido e esperava. - E ento, Robert? - disse Bradford, finalmente, dirigindo toda a sua ateno ao seu velho amigo. No tens nada para dizer? Nem sequer um simples "vai para o diabo? - Bradford! - exclamou Jacob. - S tento esclarecer as coisas, pai, e tenho que comear por algum - explicou Bradford. Tenho a certeza que as senhoras sabero desculpar a minha linguagem. - Alegra-me que tenhas voltado, Bradford - disse Robert, sorrindo. - Durante muito tempo tive um peso na conscincia por no te ter compreendido. Se me permites, queria desculpar-me por todas as coisas que disse quando nem sequer estavas aqui para te defenderes. Bradford riu entre dentes. - Posso imaginar tudo o que disseste. Mas, ao menos, eliminaste da lista a palavra "traidor? - Sim - respondeu Robert. - Tudo o que fez foi agir segundo as tuas ideias. Que outra coisa pode um homem fazer? - verdade! S que alguns no chegam to longe - murmurou Bradford, pensativo, com o olhar fixo na mesa. Depois voltou a levantar os olhos e sorriu. - No mudou nada, Robert, vejo que esta velha casa ainda te atrai mais do que a tua. Mas j s um membro da famlia, no verdade? Robert esclareceu a garganta. - Suponho que sim. Bradford riu perante a sua resposta to insegura. Depois voltou-se para Zachary e o riso desapareceu de imediato. - No tens nada para dizer, meu irmo? - Eu amo-a, Bradford - respondeu Zachary, com voz entrecortada. Que mais posso dizer? - Claro. Vale tudo na guerra e no amor, no ? disse Bradford friamente. - E tu, Crystal? Nem sequer sadas o homem com quem devia casar? - Claro, Bradford. Ol - disse Crystal, com um sorriso que se desvaneceu em seguida. - Bem, basta de saudaes. - disse Bradford. Olhou para Angela e os seus olhos perderam a frieza. V l, realmente mudaste muito desde aquela mida gordinha que conheci h sete anos atrs, Angel. - O nome dela Angela - interrompeu-o Crystal, de maus modos. - Sim, eu sei - respondeu Bradford com calma, sem olhar para Crystal. Angela sentiu desejo de fugir a correr, mas Jacob no entenderia. Estava to nervosa que comeou a suar. Tirou a sua moeda de ouro de dentro do vestido e apertou-a com fora, pedindo-lhe a coragem que uma vez lhe tinha dado. Porque que Bradford fazia aquilo? Porque que estava ali e no a caminho do Texas? E porque que, por todos os santos, ela tinha tanto medo?

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- Essa uma pea muito pouco comum. - disse Bradford, observando a reao da moa. uma vez conheci uma bela jovem que tinha uma igual. Onde conseguiste a tua, Angel? Eulalia, que estava a retirar os pratos em silncio, riu da maneira deliberada em que Bradford utilizava o nome "Angel", mas os outros estavam visivelmente incomodados, incluindo Jacob. - Ganhei de um homem que ia montado num cavalo negro quando eu tinha onze anos - respondeu Angela, com apreenso. Ele salpicou o meu vestido com lama e me deu a moeda para que eu comprasse um novo. - Deve ter sido uma imagem muito bonita - comentou Crystal. - E tu conservaste a moeda em vez de comprar outro vestido. Porqu? - disse Bradford ignorando o comentrio. - Isso importante? - perguntou Angela, defesa. Nessa idade no me interessavam os vestidos. - Mas nunca gastou a moeda em outra coisa - insistiu Bradford. Porque no? Angela sentia que as paredes se fechavam sobre ela. Ps-se de p, incapaz de suportar mais. - Posso retirar-me, Jacob? Realmente no me sinto muito bem esta noite. - Claro, querida. Queres que envie algum para ir buscar o doutor Scarron? - perguntou, inquieto. - No... no, estarei bem amanh. Saiu da sala rapidamente, sem se despedir de ningum, e correu para o seu quarto. Atirou-se sobre a cama e deu rdeas soltas s lgrimas que tinha contido toda a noite. Porque que Bradford tinha regressado? Com ele ali, tudo era pior. CAPITULO 25 Durante muito tempo Angela tinha-se perguntado porque Bradford nunca ia a casa. Agora sabia: estava apaixonado por Crystal. Tinha estado antes da guerra e ainda estava. Amava a esposa do prprio irmo! Levantou-se e comeou a passear pelo quarto enquanto esperava que Eulalia terminasse o servio na cozinha e a fosse ajudar a tirar o vestido. No tinha pressa. Nessa noite no podia descansar. Bradford dormiria no quarto em frente ao seu? Teria contado tudo a Jacob? Depois, a raiva comeou a apoderar-se dela. Ele no tinha o direito de a tratar com tanta crueldade. Quando Eulalia chegou, a moa continuava a passear pelo quarto. - Desculpe chegar to tarde, menina. Est h espera h muito tempo? - Sim! - respondeu Angela, irritada, mas Eulalia no lhe deu ateno. - Estava ajudando Tilda a limpar a cozinha. No sabia que toda a gente ia para a cama to cedo esta noite. prosseguiu, enquanto comeava a desapertar o vestido de Angela. - Toda a gente? - Menos o patro Jacob e o patro Brad. Esto no escritrio a beber e a falar de negcios. "Oh, Deus", pensou Angela para si. Ia contar a Jacob. Sabia-o! Esforou-se por acalmar os seus nervos. - Podes trazer-me um pouco de gua para outro banho, Eulalia? Foi uma noite muito quente. Eulalia riu para si prpria. - Tilda j ps a gua a ferver. No foi a nica que teve que suar esta noite, menina - respondeu, e saiu do quarto.

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Uma hora mais tarde, Angela entrou na grande banheira cheia de gua com aroma a rosas e tentou relaxar. Tentou manter a mente em branco e escutar apenas a alegre melodia que Eulalia cantarolava enquanto estendia sobre a cama a camisa da moa. Ento, a porta abriu-se e ambas se assustaram. - Enganou-se de quarto, patro Brad! - gritou Eulalia, surpreendida. Depois, colocou-se diante da banheira para esconder Angela. - Como te chamas, pequena? - perguntou Bradford da porta. - Eulalia. - Bem, Eulalia, porque que no sai daqui? - No pode entrar! O patro Jacob ter um ataque! - Ele no vai saber, Eulalia - insistiu Bradford com pacincia.. o meu pai ia ficar aborrecido, e eu no quero que isso acontea. Eulalia virou-se para olhar para Angela. - Porque no grita ou algo parecido, menina, para que se v embora? - Oh, pelo amor de Deus! - exclamou Bradford, e entrou no quarto. agarrou Eulalia pelo brao e acompanhou-a ate porta firmemente. - Est bem, Eulalia. No te preocupes. S quer falar comigo. - disse Angela, antes de Bradford fechar a porta e desse a volta chave. A moa entrou mais na gua. O medo fazia sentir na boca do seu estmago. Mas tambm estava furiosa. Como que se atrevia a compromet-la entrando no seu quarto? - O que quer, Bradford? Ele aproximou-se at ficar atrs dela e respondeu: - Quero falar. Ou melhor, vai ser tu quem vai falar. - No posso. J te disse antes. Agora sai daqui antes que eu siga o conselho de Eulalia e grite! - No vai gritar, mas vai falar, Angel disse suavemente, e acariciou com um dedo a nuca da moa. - No, Bradford, por favor! - exclamou, ao recordar o que aquilo produzia nela. A sua raiva dissipou-se, e s ficou o medo. No tinha medo da raiva de Bradford, mas tinha medo do estranho poder que ele exercia sobre o seu corpo. - Porqu? Em Springfield no te incomodava que te tocasse. lembrou ele. - Isso era diferente. Tu no sabia quem eu era - respondeu, nervosa. - Que raio tem isso de diferente? - Bradford, por favor! Deixa-me acabar o banho e vestir-me; depois podemos falar. - No! E no me digas que tem vergonha do teu estado natural, porque eu no acredito. disse com crueldade. - Porque voltou? - perguntou Angela, desesperada. - Por voc - respondeu simplesmente e aproximou-se do lado da banheira. nunca tira isto? perguntou, levantando da gua a moeda de ouro. - No! - exclamou, e tirou da mo dele. - Porque a conservou, Angela? - Isso no te diz respeito, Bradford; de qualquer maneira, no importa. - Importa sim, porque fui eu quem te deu. Sorriu ao ver surpresa da moa. quando explicou como

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tinha conseguido a moeda, lembrei-me. Achou que no lembraria? - Isso foi h dez anos. disse a moa, baixando os olhos. no esperava que te lembrasse. - E o meu casaco? Ainda o tens? - perguntou Bradford, com uma sobrancelha levantada ironicamente. - Est na ltima gaveta da comoda, se quer levar. - No quero o casaco, Angel. O que quero so algumas respostas. Inclinou-se, levantou-a da banheira e levou-a para a cama.. Comeou a tirar a sua prpria roupa enquanto Angela tentava cobrir-se com a camisa. - Bradford, no! suplicou. - Por favor, no faa isso! - Porque no? No nosso pequeno refugio estavas muito disposta. Naquele tempo te desejava, e agora te desejo. - Assim no! - exclamou a moa. - No com raiva! - Uma vez dissipei a tua raiva, lembra? - perguntou bruscamente e caiu sobre ela, tirando a camisa do meio. agora tenta dissipar a minha. Angela estava atormentada pelo desejo e a infelicidade, e desatou a chorar. O corpo de Bradford aprisionava o seu. Diga-me porque o fizeste, Angela. Porque se entregou a mim naquela primeira vez? -perguntou num suave sussurro, enquanto os seus dedos traavam crculos ao redor dos tensos seios da jovem. - Porque me tortura assim? Os olhos de Angela eram trmulos tanques azuis violeta quando os abriu para o olhar. No basta voc me odiar agora? - No te odeio, Angel disse ternamente. - Admito que esta manh fiquei furioso, mas isso no significa que te odeie. Apenas quero saber porque fez aquilo. Deu-me a tua virgindade e quero saber porqu. Creio que me usaste com algum propsito que no quer revelar. - Mente, s para que te diga o que quer saber! Mas no posso, Bradford disse com voz pesarosa. No posso, porque voc nunca acreditaria. - O que que tenho que fazer? grunhiu Bradford, perdendo a pacincia. Tenho que te bater para que me digas? Angela abriu os olhos. - Est bem! soluou. Eu te amo, maldio, te amo! A suave gargalhada de Bradford cobriu-a. - Era o que suspeitava, Angel, mas tinha que ouvir ... CAPITULO 26 Angela despertou assustada, pensando que encontraria Bradford junto a ela, na cama. No entanto, estava sozinha. Teria sido tudo um sonho? Era demasiado bonito para ser real. Lembrava-se de tudo com clareza: tinha-lhe dito que o amava e tinha ouvido a sua gargalhada feliz ao faz-lo. Depois, ele tinha feito amor com ela suavemente, como da primeira vez. Conversaram depois. Ela explicara tudo. Relatou-lhe como uma criana de onze anos se tinha apaixonado e como esse amor tinha crescido com os anos. Disse o que tinha sentido naquele dia em Springfield, como tinha desejado um nico dia de felicidade, sem importar o que custasse. Bradford escutou-a com ateno e fez uma serie de perguntas.

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Depois, ele contou-lhe como a tinha procurado, as suas inmeras viagens. Disse que tinha pensado nela constantemente, que tinha sonhado com ela, que tinha esperado o dia em voltasse a encontr-la e a pudesse fazer sua. - E agora que te encontrei, nunca mais te deixo ir, Angel. Nunca mais havia dito. Aquelas palavras fizeram-na sentir a mulher mais feliz do mundo. Voltaram a fazer amor, desta vez com alegria e paixo. Falaram durante toda a noite; aprendendo um com o outro e lamentaram o tempo que tinham perdido. Depois, Angela adormeceu nos braos de Bradford. Ou tinha estado a dormir todo tempo? Era realmente possvel que tudo tivesse acontecido tal e qual como se recordava? - Cus, menina! Nunca antes dormiu at to tarde. quase uma e todo mundo j almoou. disse Hannah ao entrar no quarto s escuras. - Meu Deus! Porque que a Eulalia no veio me acordar esta manh? - perguntou Angela, com os olhos muito abertos. Hannah riu para si prpria. - O patro Bradford afugentou-a... e a mim tambm. Disse que ontem noite a manteve acordada at muito tarde a falar dos velhos tempos, e que a devamos deixar dormir at acordasse sozinha. - srio que disse isso? - Sim, senh; isso foi o que disse. - Oh, Hannah, te adoro! - exclamou a moa, e abraou a mulher mais velha. - Eu tambm a adoro, menina, e voc sabe. E vejo que est to feliz como um beb ao nascer. Isso bom, muito bom. J era hora de se cumprirem os seus desejos. - Oh, sim, Hannah, cumpriram-se! Onde que est Bradford agora? Est l em baixo? - Est no salo, bebendo caf - respondeu Hannah, enquanto abria as cortinas. - Est espera que voc desa, para poder fazer-lhe companhia enquanto come. - Porque no me disseste antes? - exclamou. Lanou-se para o armrio e escolheu rapidamente um vestido de algodo de cor creme. - Acalme-se, menina. Aquele homem no escapar. - Disse Hannah, rindo novamente. Para variar, Angela deixou a sua moeda de ouro do lado de fora do vestido e ps um par de brincos de ouro que combinavam com ela. Como no queria perder tempo arrumando o cabelo, segurou-o com uma fita de veludo e deixou que as ondas castanhas cassem em madeixas soltas sobre as suas costas. Desceu as escadas depressa e diminuiu o passo antes de entrar no salo. Deteve-se, quase sem flego, e as suas foras fraquejaram ao ver o quente sorriso de Bradford. Este ps-se de p e foi ao seu encontro; depois, tomou-a nos seus braos e beijou-a. Apertou-a contra si, tirando-lhe o flego com os seus fortes braos. finalmente, os seus lbios separaram-se e o abrao diminuiu de presso, mas no a soltou. - Consegues acreditar que tinha saudades tuas, Angel? - disse Bradford, rindo. Segurando-a com um brao, f-la levantar o rosto e voltou a beij-la, desta vez com suavidade. Quero estar contigo a cada minuto. Odiei deixar-te esta manh, mas acho que teria sido embaraoso que me encontrassem no teu quarto. - Hannah teria compreendido. Sempre soube o que sinto por ti. A moa recordou todas as vezes que tinha perguntado mulher por Bradford. Agora compreendia

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porque que ela nunca queria falar dele: sabia que Angela o amava, mas ele estava comprometido com Crystal. A doce Hannah. - Eulalia, por outro lado prosseguiu Angela, com um sorriso, - talvez tivesse ficado escandalizada. - Bom, uma vez que anuncie que vamos nos casar, possvel que essa tua criada presumida olhe para outro lado quando me encontrar no teu quarto. - Casarmos? Angela ficou boquiaberta. Casar com Bradford! - Por Deus, Angela, no te surpreenda tanto! - exclamou Bradford, a rir. O que pensaste quando te disse que nunca mais te deixaria ir? - Eu... no pensei que quisesse casar comigo. - balbuciou. - E porque no? No penso esconder-te, Angel. - Mas eu pensava que ainda amavas Crystal. Pela maneira como falaste ontem noite, ao jantar, tinha a certeza. Bradford lanou um profundo suspiro. Os seus olhos dourados acariciaram o rosto da moa. - Amei-a, mas isso foi h muito tempo, Angela. Ela matou esse amor ao casar com o meu irmo. Crystal foi parte da minha juventude, e levou-me tempo a esquece-la, mas voc o meu futuro, e quero te amar e te fazer feliz pelo resto da tua vida.Vai deixar faz-lo? Case-se comigo para que todos saibam que minha? - Oh, Bradford, sim! Sim! - exclamou, com lgrimas de felicidade, e abraou-o com fora. - Ento, vou anunciar esta noite, no jantar. E no vai haver um noivado prolongado, linda. Uma semana ou duas so suficientes. - No! - exclamou alarmada. Bradford surpreendeu-se ao ouvi-la. - Muito bem, ento casamos amanh. disse rindo. Mas o meu pai vai ficar decepcionado por no poder planejar um grande casamento. - No, no queria dizer isso, Bradford. que ainda no podemos dizer a ningum. - Cus! Porque no? - perguntou, confuso. Depois, os seus olhos adquiriram um brilho perigoso e os seus dedos fecharam-se automaticamente sobre a cintura da moa. No mentiu ontem noite, ou mentiu? - Oh, Bradford, no! garantiu em seguida, e ficou aliviada ao ver que os olhos dele voltavam normalidade. Te amo como o ar que respiro. O que tu quiser est bem para mim. - Ento, porque no queres que o diga esta noite? - A tua famlia no entenderia, Bradford. Perante os seus olhos, h apenas um dia que me conhece. - Eles sabem que nos conhecemos h sete anos. - Tu j era um homem nessa altura, mas eu no tinha mais que catorze anos. Embora esse encontro tivesse um grande significado para mim, a tua famlia nunca acreditaria que se apaixonou por mim naquela altura. Naquele tempo, ainda amava Crystal e pensava regressar para ela. A tua famlia pensa que no houve mais encontro desde ento, e no entenderia. - Ah, mas houve outro encontro, sim, Angel - murmurou Bradford, e sorriu com malcia enquanto a atraia mais para ele. - Bradford!

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- Suponho que teremos que manter em segredo aquele feliz encontro, no ? - brincou. Depois a sua voz reduziu-se a um sussurro profundo e rouco,. At eu comeava a duvidar de te ter tido s para mim naquela semana de Dezembro at ontem. Ontem, a minha vida voltou a comear. - A minha tambm, meu amor - respondeu Angela, com o corao to cheio de alegria que parecia que ia estourar. Mas entende porque que devemos esperar para anunciar? - No - disse categoricamente. Direi aos membros da minha puritana famlia que te conheci em Springfield, quando entraste na escola. Direi que, com os anos, te visitei com frequncia e que me apaixonei por ti, mas tu, com a tua sede de conhecimento, quis acabar os estudos antes de casar. Agora que o fizeste, vim reclamar-te como esposa. Embora no seja toda a verdade, quase. Aceita isso? - Mas o teu pai ficar magoado. Perguntar porque nunca contei dessas visitas nem disse que te amava. Perguntar porque nunca escrevi a esse respeito. Alm disso, se quer que a tua famlia acredite em ti, porque te mantiveste longe de Golden Oaks estes ltimos quatro anos se eu estive aqui cada vero? Todos perguntaro. A tua histria far com que Jacob se aborrea muito. - Angela, esta historia que inventei seria para Zachary e Crystal, no para o meu pai. Ele no to crdulo. Angela abriu os olhos, alarmada. - No est pensando em dizer a Jacob a verdade, est? Bradford suspirou. - Porque que tem que encontrar falha, mulher? Seria melhor que tivesse continuado a camponesa analfabeta: casarias comigo amanh de manh. - Se assim fosse, jamais teramos voltado a nos ver e eu morreria solteirona, amando-o at morte. - Nem pense, Angel disse sorrindo. - Ser minha esposa, no duvide. Esperaremos, como sugere, mas no mais de um ms. Nesse tempo, a famlia saber que me apaixonei perdidamente por ti. Mas, na realidade, s preciso de um dia: o dia em que me entregaste a tua inocncia. - verdade que j me amava naquela altura? - perguntou a moa; ao olhar para ele, os seus olhos eram lmpidos tanques violeta. - Sim; s que no soube at ontem. Pensava que apenas te desejava, mas muito mais do que isso. Vai ser a me dos meus filhos, a rainha das minhas terras, a dona do meu corao. Tu a mulher que apagou da minha mente todas as outras. Quero envelhecer ao teu lado e te amar para sempre, Angela. - Nunca houve mulher to feliz - sussurrou Angela, e aproximou os seus lbios aos dele. Bradford apanhou-a num beijo apaixonado que a fez recordar todas as maravilhas da noite anterior. - Farei o anncio no dia seguinte ao baile de Crystal e casaremos uma semana depois. Meu Deus, diga-me como suportarei esta espera. Me tentas at ao fundo da alma, Angel. No terei vontade de resistir a ti. - Ontem noite no sentiste necessidade disso brincou a jovem, com carinho. - Mas isso no correto, Angela. Agora teremos que nos conter. Como farei para suportar tantas noites, desejando t-la na minha cama junto a mim e sabendo que devo esperar? A fria da moa renasceu. - Francamente, Bradford, os homens conseguem ser muito ridculos. Fica muito bem dormir com uma mulher, mas uma vez que se lhe prope casamento, tabu. isso que quer dizer? Bradford estava envergonhado.

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- Algo assim.

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- Pois esta mulher no vai esperar, Bradford lhe disse severamente. A minha cama tua. - Falas a srio? A expresso de Angela suavizou-se. - O meu amor no se rege pelas convenes. murmurou, abraando-o. Nos meus primeiros dezassete anos ensinaram-me a no me envergonhar de desejar alguma coisa. Bradford olhou para ela com curiosidade; as espessas sobrancelhas negras quase se encontravam sobre os olhos castanhos dourados. - Ests mesmo falando srio? Me ama o suficiente para me evitar longas noites de sofrimento? - O meu amor no tem limites, mas cada palavra que disse verdade. No ia suportar estar longe de ti, s porque a sociedade tem essa regra. No meu corao, j estamos casados. E daria qualquer coisa para poder despertar nos teus braos todas as manhs, durante o resto da minha vida. - Mas e a tua criada? Talvez fosse melhor que fosse para o meu quarto. Ainda no tenho criado, e na verdade, no preciso de nenhum. - No, teria que mentir a Eulalia e isso no me agrada. melhor dizer-lhe tudo. - Angela riu. Na realidade, no se pode escandalizar tanto, visto que se encontra com o Todd, um dos pees, todas as noites. Alm disso, sente um grande amor pelo teu pai. Preferiria cortar a lngua em vez de o preocupar. - Mas leal? - Creio que sim. De qualquer maneira, se nos descobrissem, Jacob insistiria para que fizesses o apropriado e casaramos antes do previsto. Mas se prefere sofrer, meu amor, Deus no me permita acordar o teu martrio. concluiu, com um sorriso matreiro. - uma bruxa disse Bradford a rir e um anjo, tudo numa coisa s. Quando tento ser um cavalheiro, deixa-me vencer. - Porque a tua vontade a minha - murmurou. - Graas a Deus, nem todas as mulheres so criaturas tmidas e assustadias. A gargalhada de Hannah fez com que Bradford soltasse a moa. - Tinha a certeza que, a esta altura, j tinham acabado de comer estavam muito ocupados a falar do passado para dizer a Tilda que servisse a comida? - perguntou com expresso perspicaz. - Do passado no, Hannah: do futuro... E que futuro to glorioso ser! - respondeu Bradford. S havia um problema, e era Candise Taylor. Teria que romper o seu compromisso com ela. Bradford no se sentia feliz por o fazer. Tinha-a feito perder dois anos da sua vida, esperando por ele. E agora tinha que lhe dizer que estava apaixonado por outra mulher. CAPITULO 27 Golden Oaks era uma casa diferente com Bradford Maitland. Jacob estava sempre animado. At Crystal se tinha transformado numa pessoa mais agradvel. Ningum fez perguntas acerca dos seus motivos para ficar em Golden Oaks em vez de seguir viagem para o Texas. Cada membro da famlia tinha as suas razes para evitar o assunto, de modo que passavam os dias sem que ningum soubesse quando partiria. Mas Angela sabia. Depois da boda, iriam em lua-de-mel; cruzariam o oceano para uma terra que apenas ela tinha lido. Bradford tinha decidido e tinham discutido o assunto a fundo, um nos braos do

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outro. iriam para Inglaterra, para uma enorme casa que Jacob possua. Ficariam por l um ou dois meses e depois regressariam aos Estados Unidos, ao Texas. Os dias passavam rapidamente para Angela. Vivia num estado de continua felicidade. Quando estava sozinha, perguntava-se se tudo aquilo seria real, e sabia que o era quando Bradford a segurava nos seus braos e fazia amor com ela. Na primeira semana, Bradford, fez saber sua famlia que estava interessado em Angela. Prestava-lhe muita ateno, fazia-a entrar nas conversas durante as refeies, ensinava-a a jogar poker. Durante as manhs, levava-a a cavalgar pelas terras dos Maitland, terras ricas em cana-de-acar e algodo. Imprimiram-se os convites para o baile e enviaram-se na mesma semana. De imediato, comearam a chover respostas de aceitao. Na segunda semana, Bradford comeou a levar Angela a jantar cidade, e deliberadamente exclua todos os outros dos seus convites. A famlia reparou nisso, especialmente Robert. Duas semanas antes do baile, Jim McLaughlin chegou de Nova York em viagem de negcios e convidaram-no a ficar. No dia seguinte, Golden Oaks recebeu um visitante que vinha do Texas. Angela estava de p porta da sala do pequeno-almoo, observando o homem com curiosidade. Este media pelo menos mais quinze centmetros do que Bradford, que, em comparao parecia pequeno. O visitante tinha a pele bronzeada pelas longas horas debaixo do sol abrasador. Usava o cabelo dourado penteado ao meio, como Bradford, s que era mais comprido, at aos ombros. Vestia cales de couro de camura. - V l, Bradford. Eu reconhecia-te em qualquer lado, mesmo que no te lembres de mim. Mas no te posso culpar. Passaram quinze anos desde que corremos juntos pelas pradarias. Bradford franziu a testa durante um momento, e depois exclamou: - Grant Marlowe! Oh, no acredito... tinhas apenas dez anos quando voltei ao Alabama. - Sim, e tu j tinhas quinze. Mas parece que eu sou o nico que mudou muito. Comecei a crescer e parecia que nunca mais ia parar. Bradford olhou para o seu velho amigo de cima para baixo e lanou uma gargalhada. - Parece que cresceste uns centmetros desde essa altura. Mas essa estatura deve ser boa para ti, aposto que no h homem no Texas que queria meter-se contigo. - verdade, mas tambm um estorvo. No consigo encontrar nenhuma rapariga em todo o Oeste que no morra de medo que lhe esmague os ossos na cama. Bradford esclareceu a garganta e indicou a presena de Angela. Quando Grant seguiu a direo do seu olhar, o rubor subiu sua cara e foi evidente ainda que debaixo do profundo bronzeado. - Per... perdoe-me, senhora balbuciou Grant, esfregando os msculos nervosamente. Estava to contente por ver Brad que no a vi. Angela sorriu docemente ao olhar para aqueles escuros olhos verdes. - No foi nada, senhor, srio. - Angela, este Grant Marlowe, um amigo meu de h uns anos atrs. disse Bradford. - Angela est debaixo da tutela do meu pai. E o cavalheiro que est nas escadas um velho amigo da famlia e irmo da minha cunhada. Vem c, Robert. Robert adiantou-se e apertou a mo de Grant, mas este no lhe prestou ateno. Os seus olhos verde-mar voltaram para Angela. Tanto Robert como Bradford, perceberam. - O que te trs para c, Grant? - perguntou Bradford, enquanto os fazia entrar na sala. esperava o teu pai. Veio contigo?

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- No, por isso vim eu. O pai e eu samos da guerra sem um arranho. Uma semana depois de regressar ao Texas, um comboio de mercadorias, matou-o. - Lamento ouvir isso. Phil Marlowe era um dos melhores homens que j conheci. Precisava dele na fazenda. disse Bradford com um suspiro. - Foi o que imaginei! - comentou Grant. Eu estava trabalhando como capataz numa quinta, perto de Fort Worth, quando soube que procurava o meu pai. Pensei que o velho Jacob tinha decidido, finalmente, a arranjar o JB, assim despedi-me e vim ver se podia servir de alguma coisa. Prefiro trabalhar para o teu pai. - Tenho a certeza que ficar contente por saber disso, mas j se retirou dos negcios. Se aceitar o emprego, trabalhar para mim. - Isso ainda me agrada mais. Disse Grant, sorrindo. - Bem. H muito para fazer, e voc vai ficar encarregado de tudo at eu chegar. Isso ser dentro de uns quatro ou cinco meses. Achas que consegue por a fazenda em ordem at l? - Farei todo o possvel. - respondeu Grant, entusiasmado. Quando comeo? - Pode voltar ao Texas em duas semanas disse Bradford. entretanto, temos muito para falar e pode ficar para o baile que a minha cunhada vai dar. Pode at encontrar uma esposa para levar contigo. - Por isso vale a pena ficar - riu Grant, e os seus olhos voltaram para Angela. Bradford levou Grant para ver o pai, deixando Angela e Robert sozinhos na sala. - Angie, ultimamente tem me evitado, e preciso de falar contigo. Naquela mesma semana, Bradford tinha comentado a maneira como Robert andava pela casa de mau humor. Tinham decidido que ele devia ser o primeiro a saber e Angela havia insistido para que fosse ela a lhe dizer. - No tem que te preocupar com isso tinha dito Bradford. Eu me encarrego. Angela perdera a cabea. - Mas a mim que Robert quer como esposa! - E sou eu quem se casar contigo! - replicou, com tanta veemncia que a moa conteve o flego. Angela olhou para ele furiosa, e assinalou a porta. - Sai daqui, Bradford Maitland! Ainda no estamos casados, e no tenho assim tanta certeza de que alguma vez cheguemos a estar! - O qu? - Foi o que ouviu! gritou. Se pensa cuidar de mim e proteger-me de qualquer disparate durante o resto da minha vida, esquece! - Bem! Muito bem! - respondeu Bradford, e saiu do quarto com ar ofendido. Uns minutos depois, regressou com expresso de arrependimento. - No podamos falar sobre isto? - Estou absolutamente a favor de falar, Bradford - disse Angela. Mas isso no era o que estava a fazer; tentava a impor os teus pontos de vista. - Desculpe-me, Angel, mas eu estava com o meu pai quando Robert disse que o tinhas recusado. Ele disse que no se daria por vencido. - Eu disse a Robert que estava apaixonada por outro homem, mas no disse que era voc. respondeu, com mais calma. - Quando souber que me casarei contigo, ter que me esquecer. Mas devo ser eu a dizer-lhe.

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Ento, Bradford segurou-a nos braos. - Ganhaste. disse, sorrindo. - Mas no pense que Robert te vai esquecer. Nenhum homem pode te esquecer jamais. Abraou-a com fora e depois riu com alguma tristeza. - Com dois temperamentos como os nossos, creio que teremos uma boa quota de discusses. Mas, desde acabem assim, no podem fazer mal. Beijou-a, e depois demonstrou-lhe da maneira que mais lhe agradava o quanto a amava. A moa recordava essa noite secreta com um sorriso. Sim, no havia duvida que teriam outras discusses, mas tudo ficaria bem desde que terminasse daquela maneira. Finalmente, Robert tinha-a encurralado e teve que o enfrentar. - O que est acontecendo, Robert? - No me agrada que passes tanto tempo com o Bradford disse Robert asperamente, sem hesitar. E tu parece apreciar toda a ateno que ele te dedica, nunca a vi to feliz! - Pensei que queria a minha felicidade, Robert disse a moa, suavemente. - Claro que sim, mas no justo! Tu disseste-me que estava apaixonada por outro homem e por isso no podia casar comigo e agora isto! O teu corao muda com tanta rapidez? Est{s apaixonada pelo Bradford agora? Angela suspirou. Da maneira mais sensata possvel, explicou-lhe que sempre tinha amado Bradford. Robert aborreceu-se quando Angela acabou de falar, saiu de casa sem dizer uma palavra. Minutos depois, da janela, a moa viu-o afastar-se a galope junto da fileira de carvalhos, em direo ao caminho do rio. Mais tarde, chegou outro visitante a Golden Oaks para falar com Bradford. Courtney Harden era um homem astuto de trinta e poucos anos, de cabelos ruivos e penetrantes olhos azuis. Bradford no gostava daquele homem e h pouco tempo que o tinha dispensado de um dos seus negcios. Bradford havia conhecido Courtney Harden em Nova, York, onde este havia pedido ajuda num negcio relacionado com um hotel restaurante. Naquela altura, outros assuntos preocupavam Bradford em especial a procura de Angela - e tinha aceitado o acordo sem tomar as devidas precaues habituais de investigar acerca dele. Harden, que tinha encontrado a localizao para o hotel restaurante, ficaria encarregado de tudo. Contudo, meses antes de viajar para Mobile, Bradford averiguou que um tal Courtney Harden estava relacionado com prostituio e drogas. Em vez de implicar a lei, enviou uma mensagem a Harden, na qual dizia que retirava todo e qualquer apoio. Agora Harden tinha-o apanhado e exigia ser reposto no cargo de gerente do hotel. Em poucas palavras, Bradford informou-o que tinha duas alternativas: aceitar ser dispensado ou ser preso. Harden abandonou a casa gritando que Bradford se iria arrepender dos seus atos. Nessa noite, Bradford, passeava-se pelo quarto de Angela. - Nunca o devia ter contratado! Resmungou. - Ests a falar do Grant? - Sim, bolas! - Rosnou e voltou-se para a moa. Vi como olhava para ti, e voc no estava muito indiferente! Acha que ele atraente, no ? - Sim, na verdade, acho. Respondeu com um rpido sorriso. O Grant muito bonito, mas o meu

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corao j tem dono. - Ah, sim?

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- Voc est com cimes! - exclamou, rindo. - Claro que estou! - Bradford, ainda no confia em mim? Pelo amor de Deus, h dez anos que te amo. - No consigo evitar de me lembrar todas as vezes que fugiu de mim. Angela sorriu. - Se tiver boa memoria, ver que s te deixei uma vez, e fiz porque tinha que voltar para a escola. Aproximou-se dele e rodeou-lhe o pescoo com os braos. - Jamais voltarei a te deixar, Bradford sussurrou. Amo a voc e a mais ningum. - Nunca estiveste com outro homem, Angela. Como vou saber que o teu corao no vai mudar nos braos de outro? Podes encontrar algum que te d mais prazer do que eu. - Basta, Bradford Maitland. Voc fala de apetite carnal, e eu falo de amor. Disse severamente, e beijou-o. - Ah, j descobri porque ns nos damos to bem. riu Bradford, aliviado. Levantou-a nos braos e levou-a para a cama. Na grande cama de Angela, no havia lugar para os cimes nem para a fria. Apenas para a seriedade do amor. Bradford despiu-a lentamente, olhando para ela, sempre nos olhos, com tanta paixo que a moa se excitou s de olhar. Queria que se apressasse, sentia que no podia esperar para que o corpo de Bradford cobrisse o seu. Mas ele estabeleceu o seu prprio ritmo. Nessa noite, queria saborear cada matiz da sua unio. Finalmente, as roupas ficaram espalhadas sobre a cama e Bradford agarrou Angela nos seus braos. Cada ponto que tocava dava excitao, e acariciava-a por completo. Finalmente chegou aos seios. Agarrou um em cada mo, acariciou-os com ternura, sempre a olh-la nos olhos. Depois inclinou a cabea e a sua boca brincou com um e com outro dos suaves mamilos. Angela j no conseguia suportar. - Bradford! - exclamou, quase sem flego. est tentando pr-me louca? Bradford levantou a cabea e roou os lbios da moa com os seus. - Porque pergunta isso, Angel? Angela viu o brilho nos olhos dele e sentiu desejo de gritar. Em vez disso, agarrou entre as suas mos a cabea de Bradford e aproximou as bocas, para o fazer saber o que queria. Bradford sentiu o desejo da jovem e deleitou-se com ele. Saber que ela o desejava encheu-o de tanto orgulho e alegria que pensou que rebentaria. Estendeu-a sobre a cama, beijando-a possessivamente. Angela abriu as pernas para ele, e o membro duro de Bradford deslizou suavemente para o interior daquele mido refgio. Adorou-a com o seu corpo, dilatando cada medida da sua paixo. Angela era apaixonada, fogosa, no se envergonhava do seu amor, e ele amava-a ainda mais por isso. CAPITULO 28 Bradford continuava decidido a manter Angela fora da vista de Grant Marlowe. Levava-a cidade com mais frequncia, ao teatro e a jantar. Iam juntos para todo o lado, e tal como ele tinha previsto, os

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falatrios tinham mudado de objetivo. Os preparativos para o baile estavam quase terminados. Nos prximos dias estariam dedicados limpeza da cozinha. Num desses dias chegaria um novo carregamento de gelo, que guardariam na adega, por baixo da casa. Preparariam gelados e apanhariam muitas cestas de flores de toda a plantao. As moas receberiam a confirmao de que os seus vestidos estariam prontos a tempo e o alfaiate dos cavalheiros foi a Golden Oaks por uns dias. No tinham visto Robert desde o dia em que tinha abandonado a casa, depois da chegada de Grant. Crystal informou a famlia, sem muitas explicaes, que ele tinha ido em direco de The Shadows. Duvidava que o vissem muitas vezes num futuro imediato. O cu amanheceu sem nuvens, anunciando bom tempo para o baile dos Maitland. Durante toda a manh e tarde, o delicioso aroma que vinha da cozinha, inundou o piso inferior da casa. Descascaram-se montanhas de mas, que se tinham transformado em tortas que faziam gua na boca. Havia doces e bolos franceses, e estavam a decorar enormes tortas. Prepararam-se gelados e foram colocados na adega para os manter com a temperatura adequada. Sobre a grande lareira da cozinha, cozinhavam-se sopas e molhos em enormes panelas. Assavam-se pernis que se serviriam frios. O resto das carnes seriam assadas mais tarde, pois a refeio no comearia antes da meia-noite. Havia um entusiasmo no ar que afetava a todos, at aos criados. O entusiasmo de Angela no tinha tanto a ver com o baile, mas com o que aconteceria uma semana depois, quando Bradford a convertesse em sua esposa. Passou pelo salo rumo s escadas e parou junto longa mesa para inspecionar o que havia em cima dela. Aquilo seria o bar. Havia licores alinhados por trs da mesa; mais tarde trariam champanhe e os outros vinhos, rodeados de gelo. Ao ver que os copos estavam imaculados, a moa seguiu o seu caminho. No entanto, parou ao ouvir a voz de Crystal na entrada. - Tens andado a evitar-me, no verdade, Brad? - O que te faz pensar assim? - perguntou Bradford, com um pouco de humor na voz. - Porque esta a primeira vez que te encontro sozinho, sem aquela camponesa a pisar-te os calcanhares. Realmente, ests a dar demasiada ateno a essa rapariga. Ests a competir com o teu pai? - Os anos deram-te uma lngua perversa, Crystal. Embora me lembre que h sete anos era bastante cruel - respondeu. - S porque te disse algumas palavras alteradas, desapareceste da minha vida - disse Crystal, franzindo os lbios. Isso parece-te justo? - Tu desapareceste da minha vida quando te casaste com o meu irmo! recordou-lhe Bradford, asperamente. - mas foi a ti quem eu sempre quis, querido. Zachary no to homem como tu. - Tu fizeste a tua prpria cama, Crystal. Espero que goste de dormir nela. replicou amargurado. - Ento agora d-te com aquela rapariga? Por culpa dela no volta para mim! - Pelo amor de Deus, Crystal, ns acabmos h muito tempo! - respondeu bruscamente; comeava a perder a pacincia. mesmo que no tivesse conhecido a Angela, no voltaria para ti. Mas eu conhecia, e agradeo ao cu por isso. Ela como sol depois da tempestade. Se s infeliz no teu casamento, sugiro-te que procure noutro lado. Eu j estou ocupado. Angela ouviu Crystal a subir as escadas a correr. Depois, aproximou-se lentamente da porta, mesmo a tempo de ver Bradford entrar no escritrio. Esperou uns minutos e depois saiu do salo e subiu

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as escadas sem ser vista. Estava radiante, pois as duvidas que lhe restavam tinham sido dissipadas. Crystal ainda desejava Bradford, mas ele no a queria. Angela perguntou-se se alguma vez algum teria sido to feliz como ela era nesse momento. CAPITULO 29 - Angel, despacha-te disse Bradford, impaciente da parte de fora do quarto. a primeira carruagem chega a qualquer momento. - J vai, patro Brad - respondeu Hannah, e enviou-o para baixo. Depois virou-se para Eullia. Fizeste um bom trabalho, Eulalia. Quando virem a nossa amiga a menina Crystal vai querer que tu a penteies daqui para a frente. - Eu disse-te que a pentearia bem. No tinha que me vir controlar! - replicou Eulalia, insolentemente. - Apenas queria ver por mim prpria, pequena. Agora vai para a cozinha e v se a Tilda precisa da tua ajuda - disse Hannah, com voz autoritria. Hannah riu entre dentes quando Eulalia saiu do quarto, ofendida. - Esta garota est a transformar-se numa resmungona, est sim senh. Acha que sabe tudo. Muitas vezes tem razo, mas no precisa de o saber. - Vou sentir falta da Eulalia quando Bradford e eu partirmos. E, principalmente, vou sentir saudades tuas, Hannah. - No o momento de pensar nisso, menina - respondeu a mulher alegremente. Voltaro para visitar a velha Hannah. Agora d uma volta e deixe-me ver como est. Angela deu a volta e depois olhou-se ao espelho. - Parece mesmo um anjo, como diz o patro Brad. Nunca vi uma jovem to bonita como voc, menina. - apenas o vestido, Hannah. Qualquer moa ficaria bonita com ele. - Isso o que voc pensa. Era um vestido admirvel. O fino organdi vermelho sobre seda azul escura formava uma cor violeta que harmonizava em perfeio com os seus olhos. O decote era muito profundo, enfeitado com uma fina fita de seda vermelha. Tinha mangas franzidas e, na frente, varias camadas de rendas uniam-se nas ancas para formar o feitio, a ultima moda. Angela no tinha permitido que a costureira acrescentasse os numerosos laos e penachos nem os metros de rendas que a mulher queria acrescentar na parte superior como tinha feito na saia. S aceitou a bonita fita de seda para formar e delinear o feitio e dois laos da mesma cor vermelha: um no inicio do feitio e outro no fim., onde a saia se dividia em duas linhas retas. Usava longos brincos de granadas, um dos muitos presentes que Jacob lhe oferecera. Tambm tinha dado os ganchos incrustados com granadas que coroavam a sua cabea e seguravam o cabelo. Havia deixado duas madeixas curtas nas suas faces, e nove mais longas caiam sobre o seu pescoo. Devido ao profundo decote, a moa s ps a sua moeda de ouro como colar, mas agora estava engastada em granadas. Isso havia sido presente de Bradford, que havia mandado fazer dois engastes mais para a moeda. Eram molduras para colocar a moeda, e cada uma tinha uma jia maior do que a outra para disfarar o orifcio que moa tinha feito nela h dez anos atrs.

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carruagem.

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Bradford recebeu Angela junto das escadas no momento em que chegava a primeira - Ests magnfica! - exclamou, e agarrou-lhe a mo, radiante de orgulho. - Magnfica? - Bom, deves estar cansada de me ouvir dizer o quanto s bonita. H outras palavras para te descrever, Angel, e "magnfica" uma delas. A moa riu alegremente. - Enquanto continuar pensando assim, meu amor, nada mais me importa. - Oh, que quadro to encantador! - disse Crystal por trs, com desdm. ento "meu amor", no ? E eu que pensava que tinha preparado a tua armadilha para o meu pobre irmo, Angela acrescentou rindo com amargura. Mas Bradford muito melhor partido, no verdade? Apesar de tudo, ser o herdeiro de uma propriedade muito maior do que The Shadows. Angela manteve-se em silncio. Os olhos de Crystal estavam gelados enquanto continuava. - Claro, ao casar com o Bradford ters a segurana que ningum te dar quando Jacob morrer, no assim, querida? - A senhora de lngua viperina. disse Bradford com calma, mas os seus olhos pareciam ouro lquido ao olhar para Crystal. embora, talvez no seja uma senhora. Rodeou com o seu brao a cintura de Angela e conduziu-a ao amplo salo de baile. Enquanto entravam os primeiros convidados, os msicos, situados sobre uma plataforma elevada num canto, comearam a noite com uma valsa. Bradford devia de estar na fila da recepo junto com o resto da famlia mas, em vez disso, segurou Angela nos seus braos. foram os primeiros a danar sobre a pista encerada. Quando acabou a valsa, e haviam chegado oito famlias e outras atravessavam as largas portas, Angela insistiu para que Bradford se reunisse com o pai. Entretanto, ela foi cumprimentar Susie Fletcher, que estava com o irmo Joel junto das mesas cobertas de doces e bolos, e decoradas com rosas recm cortadas. - Susie, no te pude agradecer por me teres convidado a ficar em tua casa o ms passado. disse Angela, um pouco agitada pelo baile. - na verdade, no te podemos culpar, Angela depois do que aconteceu. - respondeu Joel. - Descobriram quem cortou o meu vestido? - perguntou. De fato, Angela tinha esquecido o incidente. - No. Respondeu Susie a sorrir. :Tu e o Robert j marcaram o dia do casamento? - Robert e eu no nos vamos casar - respondeu Angela, desconcertada. - Mas pareces to feliz! - exclamou Susie. - E estou. Disse a moa a rir. Mas no pelo Robert. Amo outro homem, Susie. - Mas eu pensava quero dizer Susie parecia alvoraada e, ao mesmo tempo, alarmada. Virou-se para o seu irmo. - Podes trazer-nos um pouco de champanhe, Joel? - Claro - respondeu o jovem, e encaminhou-se para o saturado bar. - Angela, lamento muito! - exclamou Susie quando ficaram sozinhas. - No tens nada que lamentar. - tenho, sim. - respondeu, com expresso arrependida. - Quando o Robert me disse que te ia

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propor casamento, pensei que o aceitarias. Eu odiei-te nesse momento. Fui eu quem cortou o vestido naquela noite. Desculpa, Angela! Estava beira das lgrimas. Foi uma ao to infantil - Ama Robert, no verdade? - Sim. Angela sorriu. - s vezes, ns, as mulheres, fazemos coisas estranhas quando estamos apaixonadas. No te preocupe pelo vestido, Susie. De qualquer maneira, j estava fora de moda. E te desejo sorte com Robert, embora, na realidade, no acredite que precises dela. s a moa mais bonita desta zona. - Acha mesmo? - perguntou Susie. Os seus olhos irradiavam alegria. - Se no achasse, no te diria garantiu-lhe Angela. No entanto, a calma transformou-se em fria quando viu que Crystal se aproximava. - mexe-te, Angela disse secamente ao reunir-se com elas. No pensei que te separaria de Brad esta noite. No tem medo de perd-lo? Angela apertou os punhos, mas conseguiu sorrir. - Ser que a sua cunhada, depois de ter falhado uma vez, pretende atra-lo para a cama dela novamente? O ntido vermelho que subiu ao rosto de Crystal deu plena satisfao a Angela, que se afastou sem esperar por uma resposta. Reuniu-se com Joel, que regressava com o champanhe. - porque no deixa esses copos a em cima da mesa, e dana comigo, Joel Fletcher? Disse Angela ousadamente, porque queria estar fora do ataque de Crystal. Sabia que a vbora estaria ansiosa para retaliar. - A srio? Perguntou Joel, esperanado. - Nunca nenhuma moa te convidou para danar? Meu Deus! brincou. Joel deixou os copos e segurou Angela nos seus braos com um certo nervosismo. Do outro lado da sala, os olhos de Bradford pareciam brasas acesas. - Parece que a Angela est se divertindo. observou Jacob. - Sim... parece - respondeu Bradford, laconicamente. - O que acontece contigo, filho? - Perguntou Jacob, preocupado. - Nada que no possa resolver. Com licena, pai? - Acho que terei que o fazer. Mas eu quero ter uma longa conversa contigo, Bradford, sobre tua noiva e outros assuntos. - conversamos amanh, pai. - Est combinado - disse Jacob, e voltou-se para atender os convidados. Quando a musica terminou, Bradford encaminhou-se para Angela e Joel. Quando chegou junto deles, pegou na mo da moa e levou-a consigo para o jardim. Joel seguiu-os com o olhar, com total perplexidade. - O que aconteceu, Bradford? - Exclamou Angela. Ele forou-a a olhar para ele e agarrou-a com fora pelos ombros. Est me machucando. A luz da lua iluminava o jardim e cobria-o com um brilho prateado. Bradford reduziu a presso das suas mos, mas no a soltou. - Aquele rapaz com quem danava, o mesmo que te emprestou as roupas no dia em que voltaste para casa?

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- Sim, o irmo da Susie.

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- No quero que volte a danar com ele outra vez! disse Bradford, quase a gritar. - E porque no, se que eu posso saber? - Esse rapaz est apaixonado por ti, isso bvio. Mas tu s minha, Angela. No penso dividir-te com ningum! - Ests outra vez com cimes. Disse Angela, tentando conter o riso. Voc impossvel, Bradford. S dancei com Joel para ficar longe de Crystal. Como por magia, o fogo desapareceu dos olhos de Bradford. - Desculpa, Angel. Vou ter de falar com a Crystal. No vou permitir que te incomode. Ningum vai te magoar. Angela falou com suavidade mas com firmeza. - Mas tu vai ter que confiar mais em mim. O fato de um outro homem me olhar no significa que eu o faa. O meu corao pertence a ti, apenas a ti. - Devia acreditar em ti - respondeu, com um sorriso de desculpas. - Ainda no acredita? - Perguntou e roou os lbios de Bradford com os seus. - Sim, meu amor, oh, sim - sussurrou, e abraou-a com fora. Havia passado mais de uma hora quando eles regressaram ao salo. - Se um outro homem me convidar para danar, eu posso aceitar? aventurou Angela. - Sim - disse ele, sorrindo, e agarrou-a nos seus braos para reclamar a pea que comeava. - Mas no duas vezes com o mesmo homem, entendido? Levarei tempo para dominar o meu temperamento ciumento. Ter que ser paciente, Angel. Perto da meia-noite, retiraram as entradas das duas longas mesas colocadas na frente do quarto e foram colocadas cadeiras para o banquete. Em seguida, trouxeram a sopa e as saladas, seguidas de grandes travessas de arroz de manteiga e montes de fritos dourados. Depois, serviram pato, carne de veado e vitela, peru e presunto quente e frio. Depois do banquete, Angela danou com vrios homens que, na sua maioria, no conhecia. Claro que, a maior parte do tempo, danou com Bradford. O champanhe que tinha bebido subiu-lhe cabea. Quando Grant Marlowe a convidou para danar, aceitou com um risinho. - No posso acreditar que finalmente a encontro sem par. Disse Grant, sorrindo. Comeava a pensar que nunca o faria. - No seja tonto. Poderia ter-me convidado em qualquer altura. Riu de novo. Porque que ele a fazia rir? - Tomara que houvesse moas como voc no Texas. Quer casar comigo, menina Angela? - Sim, voc tonto. - respondeu a moa, rindo. Grant conduziu-a para o jardim e levou-a para perto de um grande carvalho coberto de musgo. Com velocidade, atraiu-a para si e beijou-a. Foi um beijo apaixonado que aclarou a mente da jovem. Tentou resistir com todas as suas foras, mas Grant segurava-a. Quando finalmente a soltou, segundos depois, Angela retrocedeu de costas e estava beira de perder o equilbrio. - Voc no devia ter feito isso! - No consegui evitar - respondeu Grant sem muita seriedade. - Oh, Meu Deus, Bradford vai ficar furioso se me encontrar aqui fora! - Por acaso o Brad tem algum direito sobre si? - perguntou Grant, perplexo.

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- Sim, tem. Maldio! Tenho que voltar antes que se perceba que no estou no salo. - tarde demais para isso, senhora. - O qu? Angela deu meia volta e viu que Bradford corria para eles. Antes que ela pudesse dizer alguma coisa, o punho de Bradford acertou no rosto de Grant e derrubou-o ao cho. Finalmente, Angela conseguiu falar. - Basta! Pra! Ele no sabia, Bradford! Bradford olhou para ela e a moa retrocedeu uns passos. Por um instante, teve a impresso de que podia mat-la. - Como podia saber? No dissemos a ningum. Entendes? No tinha maneira de saber! Bradford escrutinou o rosto de Angela, e pouco a pouco, recuperou a calma. Virou-se para Grant e estendeu a sua mo para o ajudar a levantar. - Desculpe-me o meu temperamento. Perdoa-me? - Se tu aceitar tambm as minhas desculpas - respondeu Grant, esfregando o queixo. Se eu soubesse que tinhas direitos sobre esta senhora, isto no teria acontecido. - Desculpas aceitas - disse Bradford, sorrindo envergonhado. - Bem, j que vai embora dentro de seis horas, sugiro que v dormir. A minha esposa e eu temos algumas coisas para discutir. - muito frequente eu suportar este teu gnio, Brad. - Disse Grant com franqueza e evidente preocupao por Angela. - No a vai magoar por isto, pois no? - Claro que no - respondeu Bradford, surpreendido. - Esta mulher minha. Ela sabe que no precisa de ter medo de mim. Agora sai daqui, est bem? Grant hesitou, com o olhar fixo em Bradford. Ele tinha passado da fria para a calme em segundos; no era normal. Estaria Bradford to tranquilo como parecia? Despediu-se e afastou-se de m vontade. Bradford seguiu-o com o olhar at Grant voltar a entrar no salo. Pelas grandes janelas e portas abertas, viu que a maioria dos convidados j tinham se retirado. O seu pai ficaria furioso porque ele no tinha estado l para se despedir. - Voc, vem aqui - ordenou, embora o seu tom no fosse severo. Angela aproximou-se dele lentamente. - No est aborrecido? - sussurrou. - J no.. A moa suspirou e depois abanou a cabea. - Pois eu estou! Tem que confiar em mim, Bradford. Eu no posso viver com a preocupao de que toda vez que olhar para um homem voc o derrube com um murro. Tem de dominar este temperamento. - Eu sei, ngel, e lamento. Tudo isto novo para mim, Angel. Nunca tive um sentimento to possessivo. Mas eu nunca irei te magoar por isso. Juro. Angela entregou-se nos seus braos e sentiu que a tenso abandonava a ambos. Entre os dois, venceriam aqueles cimes. Teriam que fazer. Ela demonstraria que no havia motivos para ficar desconfiado. Bradford abraava-a com ternura e acariciava-lhe as costas. Olhou para o cu, que tinha adquirido um tom rosado com a chegada do dia. Pensou brevemente na conversa que teria com o seu pai, mais tarde. Sabia o que preocupava Jacob. Teria que lhe dizer que j no podia casar com Candise. Depois,

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faria o anncio formal.

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- Esta noite informaremos a famlia do nosso casamento. - prosseguiu Bradford. - E dentro de uma semana, casaremos. Depois disso, nenhum homem ter dvidas de que s minha. Mas confio em ti. Espero que nunca me deixe, como a Crystal. Espero que ame s a mim, meu Anjo, como eu amo s a voc. CAPITULO 30 Era quase uma hora quando Angela despertou, embora tivesse pensado que dormiria mais tempo. As cortinas grossas estavam fechadas para impedir a entrada do sol. Bradford no estava no quarto. Depois de se lavar e vestir, ficou pronta para enfrentar o dia. E que glorioso dia ia ser! Saiu do quarto e atravessou o corredor em silncio, para no despertar os hspedes. Ela e Bradford tinham que ser muito mais cuidadosos desde a chegada de Jim MacLaughlin, o advogado. Mas os seus encontros secretos acabariam dentro de uma semana. Depois, j no teriam nada para esconder. Desceu as escadas rapidamente, mas diminuiu o passo ao ouvir a voz furiosa de Bradford. Estava na sala, mas a quem gritava? - Foi para isto que fizeste com que o filho de Tilda me acordasse? Para me dizer estes disparates? Por acaso achas que sou parvo? Ouviu-se a gargalhada aguda de Crystal. - Porque custa tanto a acreditar? Estas coisas passam-se todo o tempo. - mentira, Crystal, uma imunda mentira! rugiu Bradford. E se acha que este teu truque vai impedir que me case com Angela, est louca! - Ento, pensa mesmo em casar com ela? - perguntou Crystal, incrdula. - Disse ontem noite, no baile, quando te avisei para que a deixasses em paz. No acreditou? - Francamente, no respondeu. D-me pena, Bradford. O que deseja impossvel. - No vou te escutar mais. - melhor que o faa! - insistiu Crystal. certamente no acreditaste nas desculpas que o teu pai deu para a trazer para aqui. Vamos, Bradford! Converter a moa num membro da famlia sem nenhum motivo? Apenas porque a conhece desde o nascimento? muito crdulo! - Ele e a me da Angela foram amigos de infncia. - No! Exclamou Crystal. No prova nada! - Bolas, Crystal devo falar com o meu pai para acabar com isto? - Diga-me uma coisa. Aventurou Crystal. Se ele quisesse que conhecesse a verdade, porque inventaria tantas mentiras a fim de evitar de a dizer? Voc no deve dizer nada. Ia ficar muito aborrecido, se soubesse que descobriu os seus pecados. Podia causar-lhe outro ataque, e o medico avisou que isso o mataria. - e isso conviria imensamente a voc, Crystal - disse Bradford secamente. Ento no posso falar com o meu pai sobre as tuas mentiras. Mas isso no significa que tenha acreditado nas tuas palavras. - S sensato, Bradford. Est registado que o teu pai comprou a Golden Oaks ah quase vinte e dois anos. Pouco tempo depois, uma tal Charissa deu luz a Angela. obvio seguiu essa mulher at ao Alabama. Se no, porque compraria as terras em que trabalhava o seu esposo novinho em folha? - So simples conjecturas, Crystal - respondeu Bradford fatigado. Isso no prova nada.

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- Mito bem. Escuta isto. Eu no queria admitir que revistei o escritrio do teu pai, mas tu obriga-me a te mostrar o que encontrei. uma carta escrita por Charissa Sherrington que prova tudo. Eu leio-ta, e tu vais ouvir porque sabes que tens de o fazer: Diz assim: "Amado Jacob: Sei que deve estar minha procura e lamento ter partido sem me despedir, mas pareceu-me o melhor. Sempre soube que no podia deixar a tua esposa, mas isso significaria abandonar os teus filhos, e eles precisam de ti. Mesmo sabendo que no posso evitar amar-te, Jacob. Tomara que tivesse percebido o teu amor por mim antes de te casar com ela! Mas j disse isso muitas vezes, no ? No tens que te preocupar comigo, Jacob, nem pelo filho que trago comigo. Sei que disseste que daria criana tudo o que daria aos teus filhos, mas isso no basta, meu amor. No pode admitir que o pai, e eu quero que o meu filho tenha um pai. Por essa razo, casei-me. Apenas ontem conheci o meu marido, quando ele subiu ao mesmo vago em que eu viajava. Parece um homem honrado. Sei que vai pensar que devia esperar encontrar um homem a quem pudesse amar, mas isso no importa pois nunca amarei mais ningum alem de ti. William Sherrington queria uma esposa e eu precisava de um marido o mais depressa possvel. Todos vo acreditar que o pai do meu filho. Vai ser um casamento de convenincia e William prometeu criar o meu filho como se fosse seu.. Ele tem uma pequena quinta no Alabama, e para l que ns vamos. Digo isto porque tem o direito de saber onde estar o teu filho. Vou deixar ordens a um advogado de Mobile para que entre em contato contigo no caso da criana ficar na misria. Rogo-te que no me siga, Jacob, pois isso no faria nada bem. Adeus, meu amor." - E assina Charissa Sherrington - concluiu Crystal, triunfante. Bradford estava to afetado pela carta que no observou bem o rosto de Crystal. Se o tivesse feito, teria visto que mentia. Crystal mentia sempre que lhe convinha e, se Bradford tivesse conservado o seu estado se esprito, ter-se-ia lembrado. Mas estava angustiado e ignorou aquele brilho especial nos olhos da moa. - Maldita seja, Crystal! Angela deu meia volta lentamente e voltou a subir as escadas como em transe. Tinha os olhos muito abertos, mas no via. Algo lhe oprimia o peito e no conseguia respirar. Chegou ao seu quarto sem perceber e sentou-se na beira da cama. Os olhos ardiam-lhe pelas lgrimas que no queriam sair. Meu Deus, estou apaixonada pelo meu irmo! Meu irmo! Amei-o durante dez anos metade da minha vida. Deus me perdoe, mas no consigo evitar. Ainda o amo! Sem pensar, Angela ps-se de p e comeou a meter a sua roupa nos dois bas que tinha utilizado para a escola. Guardou rapidamente tudo o que possua. No havia motivos para deixar nada, visto que nunca poderia regressar a essa casa. Uma vez que os bas ficaram cheios e fechados chave, a moa saiu do quarto. No encontrou ningum a caminho dos estbulos. Zeke estava l a dar feno aos cavalos. Levantou o olhar e sorriu-lhe. - Zeke, quero que vs ao meu quarto e tragas os dois bas que encontrar l. E faa com cuidado; o

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resto da famlia ainda est dormindo. - Vai a algum lado, menina? - perguntou, coando a cabea. - No me disseram... - S cidade, Zeke - interrompeu-o com um sorriso dbil. Ultimamente engordei um pouco e preciso reformar quase todos os meus vestidos. Est na hora de fazer. - Sim, menina - disse Zeke, e afastou-se em direo da casa. a ansiedade angustiava a moa enquanto esperava pelo criado. Por fim, este chegou com o segundo ba e partiram para a cidade. Para onde iria? Em que lugar do mundo haveria um lugar para ela? Talvez pudesse encontrar a sua me. Sim iria procurar a sua me e viveria com ela! Oh, at conhecia algum que ia para o Oeste: Grant Marlowe. Pagaria para que a levasse com ele. Angela voltou-se para deitar um ultimo olhar para Golden Oaks. A imensa manso branca resplandecia debaixo do sol do meio-dia. Ento, Zeke apanhou o caminho do rio e deixou de v-la. Negou-se a pensar em Bradford mas, enquanto se afastava da manso, soube que nunca mais voltaria a ver Jacob. Ento o seu corao comeou a destroar-se. Bradford irrompeu pelo quarto do pai mais zangado do que pensava demonstrar. No era Jacob que queria estrangular, mas sim Crystal. Tinha percebido que no podia aceitar nada do que ela lhe tinha dito. Tinha que estar mentindo. Ela prpria havia inventado aquela mentira! - Tu queria falar comigo acerca de Candise, pai e vim dizer-te que no me posso casar com ela. Jacob ficou em silncio, pois sabia que algo terrvel acontecera ao seu filho. - No pensei que o faria. - disse, finalmente. Tenho a clara impresso que o teu interesse est noutro lado. - Tens toda a razo. disse Bradford furioso. Vou casar com a Angela na prxima semana. Que dizes disto? - No podia ficar mais feliz. - O qu? Jacob sorriu. - Pensavas que me ia opor? Sempre tive a esperana de que tu e a Angela se casassem algum dia, mas, pela diferena de idades, temia que te casasses antes que ela crescesse. Opor-me. Rapaz, no podia ficar mais feliz. Bradford sentou-se lentamente e desatou a rir. De repente no podia deixar de rir. Maldita Crystal! Aquela rameira devia ter percebido que a sua mentira seria refutada rapidamente. Jacob no podia deixar que ele se casasse com Angela se ela fosse sua filha. No entanto, Jacob estava encantado com a ideia. Na semana seguinte, seriam eles que ririam de Crystal, quando ele e Angela chegassem ao altar e ela fosse sua para sempre. Estava to feliz que a sua fria se dissipou quase por completo. CAPITULO 31 Zeke parou a carruagem em frente da pequena loja de Madame Tardieu. Quando levou os bas para o interior, a moa enviou-o de volta e disse-lhe que mais tarde, alugaria uma carruagem para voltar para casa, pois no sabia quanto demoraria. Odiava ter que mentir outra vez, mas no podia fazer outra coisa. Madame Tardieu, a francesinha que criava vestidos lindssimos para as mulheres da famlia

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Maitland. Saiu de trs do balco e cumprimentou Angela alegremente. - Mademoiselle Sherrington, espero que o baile de ontem noite tenha sido um xito. - Sim, foi esplndido - respondeu a moa, inquieta. - Bem, bem. Mas o que isto? - perguntou a Madame Tardieu ao ver os bas. Comprou vestidos noutro lugar para que eu os arranje? - No, madame Garantiu Angela - Eu tinha pensado em reformar alguns dos meus vestidos, mas mudei de idia. A moda muda com muita rapidez. Acho que preferia ter um guarda-roupa novo. - Ah, sim, com a nova coleo. muito mais excitante. Quer escolher os tecidos agora. Recebi um novo carregamento de sedas de Paris. - Ainda no, madame Tardieu. Primeiro vou levar os meus velhos vestidos para a igreja, para que os dem aos pobres. Alm disso, tenho umas coisas para fazer. Voltarei dentro de uns minutos respondeu. Lamentava ter que voltar a mentir. Porque que uma mentira conduzia sempre a outra? - Deve estar entusiasmada por ter um casamento to pouco tempo depois do baile continuou a francesa, enquanto a acompanhava at porta. Angela conteve o flego. Ningum sabia que haveria um casamento. - Como soube disso? Madame Tardieu riu. - Ah, mas se a conversa do povo. As notcias desta espcie espalham-se rapidamente. Mas uma pena que a encantadora noiva no tenha podido chegar ao baile de ontem noite. Angela olhou para ela, sem perceber. - No sabia? Mademoiselle Taylor chegou esta manh com o pai. Ah, monsieur Maitland deve estar muito contente por o seu filho se casar com a filha do seu melhor amigo. Pelo que entendi, h muito tempo que esto comprometidos. Angela esperou que as palavras chegassem sua mente: Candise Taylor e o filho de Jacob? Mas Jacob s tinha um filho solteiro. Uma compreenso repentina acendeu os olhos da moa. Bradford tinhaa pedido em casamento, tinha feito amor com ela enquanto, todo o tempo, tinha estado comprometido com a filha do melhor amigo do pai. - Voc precisa de um vestido novo para a boda. - dizia a madame Tardieu. - Um verde-claro, talvez? Ficar lindo com o seu cabelo. - No! - exclamou Angela bruscamente, mas depois controlou-se. - Azul, ou quem sabe rosa. Mas agora tenho que ir. - Claro. Decidiremos mais tarde. - Sim. respondeu. - Mais tarde. entrada da loja, todo o corpo de Angela tremia de indignao. Bradford apenas tinha procurado nela uma companheira de cama enquanto esperava que a sua noiva chegasse. E ela tinha estado disposta a dar-lhe prazer. Recusou-se a continuar pensando nele, mas procurou uma carruagem rapidamente. Sabia que Grant Marlowe partiria num barco que se dirigia para o Louisiana. Encontrou o barco e depois o capito, pelo meio, averiguou que Grant j estava a bordo. No foi difcil encontr-lo, mas foi difcil convence-lo para que a acompanhasse ao Oeste. Estavam junto da grade, observando como subiam os ltimos carregamentos. Grant no sabia que os bas da moa j estavam no barco e j tinha pago a sua

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passagem.

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- Tem de entender, menina Angela, que viajo para o Texas sozinho. Seria diferente se houvesse outras pessoas, com vages ou algo parecido. No no posso faz-lo. - No lhe causaria problemas, Grant. No pedi proteco, s preciso de um guia. - E quem a protegeria, se no eu? - eu sei cuidar de mim - respondeu, com o queixo levantado. Grant olhou para ela de cima para baixo, com expresso divertida e um sorriso nos lbios. - Estamos falando do Texas, senhora. uma terra selvagem, cheia de ndios, bandidos mexicanos e foragidos que no duvidariam em matar uma mulher. E, como lhe disse, viajo sozinho. Viajar de carro, para comodidade de um senhora me atrasaria pelo menos um ms, e no posso dar-me ao luxo de perder tanto tempo. - Eu no preciso de um carro. Se voc viajar a cavalo, eu tambm - disse Angela. Grant olhou-a com curiosidade durante um instante. O sol reflectia nos seus olhos e convertia-os em brilhantes tanques verdes. - Porque se empenha tanto em ir para o Oeste? A moa previra a pergunta. - Quero encontrar a minha me. - Est no Texas? - Tenho motivos para acreditar que sim - respondeu. - Quer dizer que no tem certeza? - A nica coisa que sei, que viajou para o Oeste h vinte anos, mas penso percorrer o pas at a encontrar. - Pelo que percebi, Brad vai para o Texas dentro de quatro ou cinco meses. Porque no espera que ele a leve? - Aventurou Grant. Ou, melhor ainda, faa com que ele contrate algum para procurar a sua me. Angela esclareceu a garganta e baixou a cabea. - Eu acho que voc deve saber que decidi no me casar com Bradford. No... nos damos bem. Grant franziu as sobrancelhas. - No a magoou ontem noite, no? Quero dizer, mudou de ideia pelo que aconteceu no jardim? - No - respondeu a moa evitando olh-lo nos olhos. - No, claro que no. Os meus motivos no tm nada a ver consigo. - No percebo. Ontem noite jurou que amava Brad. - No posso negar que o amo. disse, com voz dbil. Era verdade: sempre o amaria. Mas no posso casar com ele. - Ento, na realidade, foge de Brad. - Poderia dizer que sim. - Ele vai procur-la. - No vir me procurar; disso tenho certeza. Disse Angela, tentando conter as lgrimas. Quando descobrir que parti, saber porque o fiz e admitir que foi o melhor. Ento me leva contigo? - Com uma condio. - respondeu Grant gravemente - Que seja minha esposa. - No pode estar a falando srio! - exclamou, mas percebeu de imediato que estava. - Ontem noite pedi que se casasse comigo e agora volto a pedir.

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- No posso casar consigo, Grant. J lhe disse que amo Bradford disse com pesar. - Mas disse que tambm no pode casar com ele. Isso no faz sentido, menina Angela. - Pagarei para que me leve. - J lhe disse qual a minha condio, e a nica maneira de eu aceitar lev-la comigo. Voc demasiado bonita para viajar sozinha comigo, e eu no sou de ao. - Grant, por favor... - A resposta no, ainda que me pese. Despediu-se com o chapu e afastou-se, deixando-a sozinha junto ao varandim. Mas ela faria ele mudar de idia. Tinha que fazer. CAPITULO 32 Caa a tarde quando os dois cavaleiros chegaram, fatigados, aos arredores de Nacogdoches. - Pode comprar ali o bilhete para a diligncia. Depois no quero ter mais nada a ver consigo resmungou Grant. Como havia deixado que ela o convencesse a lev-la at ali? Grant prendeu os cavalos, em frente ao nico edifcio que tinha um cartaz que dizia: "Hotel". Entraram e Grant, bateu sobre o balco at que um ancio e de bigodes saiu rapidamente de um quarto interior. - Est bem, j vou. Qual a pressa? Disse o velho, com voz quebrada. - Quando sai a prxima diligncia? perguntou Grant, impaciente. - Acaba de a perder, filho. Saiu ao meio-dia - Quando sai a prxima? - Dentro de uma semana. Mas tu e a jovem podem alojar-se aqui. Respondeu o homem, sorrindo para Angela com admirao. Tenho um quarto bonito que d para a rua; posso alug-lo muito barato. - Pode alugar esse quarto senhora e procurar outro para mim por esta noite. Disse Grant, e depois voltou-se para Angela. Parece que vai ter de esperar uma semana. Eu vou-me embora amanh. - Mas - Concordamos que a traria at aqui. J lhe disse. O tom de voz abrupto de Grant e a compreenso de que ia ficar novamente sozinha desconcertoua. - Obrigado, senhor Marlowe disse, em tom igualmente brusco. Depois deu meia volta e seguiu o velho pelas escadas, enquanto Grant, furioso, a seguia com o olhar. Por fim, Grant abandonou o hotel rumo taberna mais prxima. Muito cedo pela manh, Grant bateu porta de Angela e irrompeu pelo quarto sem esperar resposta. A moa estava sentada na cama dupla, bem acordada. - Posso saber porque tem que aparecer a esta hora? - perguntou, friamente. - Vou-me embora, senhora. - respondeu, com uma cortesia que revelava um certo sarcasmo. A atitude de Grant era uma defesa contra o desejo que sentia pela moa. Queria-a, mas ela amava Brad. - Creio que j nos despedimos ontem, no verdade? - Voc despediu-se. E agora fao-o eu. Replicou, e aproximou-se da cama em dois passos.

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Inclinou-se, agarrou-a pelos ombros e cobriu os lbios de Angela com os seus. A rudeza abandonou-o e tornou-se cada vez mais terno. Pouco a pouco, sentou-se na beira da cama e abraou-a. Angela tentou afastar-se dele. No correspondia com entusiasmo ao beijo, mas era agradvel e sentia-se protegida nos braos dele. No sentia os que provocavam os beijos de Bradford, mas era-lhe bastante aprazvel beijar Grant. Gemeu ligeiramente pelo que jamais voltaria a ter, mas Grant interpretou o seu pesar como desejo. - Angela, diga que se casars comigo - disse, enquanto beijava-lhe o pescoo. como uma flor da pradaria delicada demais para te tocar, mas bonita demais para se ignorar. As suas palavras poticas comoveram a moa. Grant era um jovem muito bonito, muito mais bonito do que Brad. Era mais alto, mais forte e talvez fosse um amante carinhoso. Seria um bom marido, de quem ela se poderia orgulhar. Mas no o amava, e ele tambm no falava de amor. - Porque quer casar comigo, Grant? - perguntou suavemente. - Quero que seja minha esposa. - Mas porqu? Ele olhou para ela nos olhos que, luz da manh, pareciam escuros tanques violetas, quase azuis. - Desejo-te. Disse em voz to baixa que foi quase um sussurro. - Mas no me ama. Nem eu a ti respondeu Angela. - O que sinto por ti est muito perto do amor - replicou. - S sincero comigo, Grant - disse, com calma. o que quer fazer amor comigo. - Pois, claro que sim! - respondeu Grant, assombrado e desconcertado pela franqueza da moa. - E se eu deixasse que fizesses amor comigo, j no havia necessidade de casarmos. Estou certa? - s a mulher mais incrvel que conheci! - exclamou, escandalizado. Ps-se de p rapidamente. Isso no se faz, Angela. A jovem riu da sua expresso. - Vamos, Grant. Achava que vocs, os texanos, brincavam com as convenes. A expresso de Grant mudou de repente. Nos escuros olhos verdes apareceu o brilho vivaz e olhou para a moa apreciativamente. Sorriu e, sem dizer mais nada, comeou a desapertar a camisa. Ento foi Angela que se assustou. - O que... que ests a fazer? - Vou aceitar a sua oferta, senhora. - Grant, no! exclamou. - No estava a oferecer-me. S tentava explicar-te uma coisa. Tu no me queres como esposa, s me quer na tua cama. - verdade. - respondeu, sem deixar de olhar para ela. Eu sempre pensei que as moas educadas queriam as duas coisas juntas, mas voc me mostrou que no assim. - Sai daqui, Grant Marlowe! - gritou Angela. A apreenso comeava a transformar-se em medo, e ela tentou sair da cama pelo outro lado. Grant agarrou-a pelo brao e obrigou-a a voltar para o meio da cama. Segurou-a com firmeza com os pulsos contra a almofada e inclinou-se sobre ela, furioso. - No tenho intenes de te violentar, Angela resmungou. Mas no futuro tem cuidado com o que diz a um homem. Se no fosses virgem, te tomaria aqui e agora! Sorriu ao ver o medo nos olhos da moa. Adeus, menina Angela. Soltou-lhe as mos e abandonou o quarto sem olhar para trs.

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Durante um longo tempo, Angela manteve o olhar na porta fechada. No percebia Grant Marlowe. O seu estado de esprito mudava com tanta rapidez como o cu num dia de vento. Mas Grant j tinha partido e ela estava sozinha. Suspirou e levantou-se para comear a vestir-se. Tinha muito para fazer nesse dia e nos seguintes, at chegada da diligncia.. queria comprar uma pequena arma que estava decidida a guardar debaixo da sua almofada e us-la presa sua perna durante o dia. No se podia permitir a continuar indefesa. Alm disso, comearia a fazer perguntas acerca da sua me. Talvez algum daquele mesmo povoado a conhecesse. Sim, tinha muito para fazer. CAPITULO 33 A primeira batida na porta de Angela foi to leve que a moa no ouviu. O segundo foi como um trovo. Sentou-se na cama de um salto, completamente desperta, e deixou para trs o seu sono perturbado. Com os olhos muito abertos, Angela olhou rapidamente ao seu redor no quarto s escuras. Houve uma serie de mais batidas que a fizeram saltar da cama; levou o lenol consigo e tentou acender a vela que estava sobre a mesa de apoio. Antes de conseguir atender, a porta abriu-se. A moa ficou paralisada, apertando o lenol. Do corredor entrava uma luz tnue. O intruso entrou no quarto, cambaleando, e de repente caiu ao cho. Angela apenas podia ver a enorme silhueta na penumbra. O homem ps-se em p desastradamente. A moa correu para a cama e procurou freneticamente debaixo da almofada at que a sua mo tocou na pequena pistola de bolso que havia comprado nessa mesma tarde. Segurando a pistola com firmeza, Angela recuperou a coragem. - Fi.. Fique onde est ou serei obrigada a disparar. As suas palavras no deram a impresso de valentia que tentou transmitir. - Qu? A voz do homem pareceu-lhe muito familiar e, ao reconhec-la Angela rebentou de fria, tanto que voltou a cair na sua antiga forma de falar. - Grant Marlowe! Quem diabos achas que s para entrar sem permisso? Devia liquidar-te apenas pelo susto que me deste! - Maldio! Eu bati... antes! disse, com certa dificuldade. Porque no respondeste? - No me deste tempo! E est bbado! - gritou, mais furiosa ainda. - Sim, senhor... estou bbado. respondeu. Com muita razo. Parecia um garoto orgulhoso. Por fim, Angela desatou a rir. Deixou a pistola com cuidado sobre a mesa de apoio, envolveu-se no lenol e inclinou-se para acender a vela. Grant cobriu os olhos perante a luz repentina e depois olhou para a moa com os olhos entre cerrados desde o meio do quarto, onde se mantinha em p hesitante. Angela dirigiu-se porta, fechou-a em silncio e depois encostou-se nela. - Agora diga-me porque entrou no meu quarto no meio da noite. - J disse... eu... bati antes. Preocupei-me ao ver que no respondia... - No importa, Grant - interrompeu-o. Diga-me apenas o que veio fazer aqui. Pensei que tinha partido para a fazenda esta manh. - J disse.

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Angela suspirou. Para Grant era difcil manter o equilbrio, de modo que o ajudou a chegar at cadeira que estava junto da cama. Ele deixou-se cair sobre ela, agradecido. A moa olhou para ele como uma me muito zangada. - Se partiu esta manh, porque que voltou? - Para... te ver. - Porqu? - Estava a beber no caminho. Pus-me a pensar que tinha que tentar outra vez disse, levantando um dedo para esclarecer o que dizia. - Tentar o que outra vez? - perguntou Angela, que comeava a ficar exasperada. Grant sorriu-lhe infantilmente. - A convencer-te para que se case comigo. No podia deix-la... aqui sozinha. - Oh, Grant! Francamente! - exclamou, sacudindo a cabea. O que vou fazer contigo? - Casa comigo. Angela sentou-se na beira da cama e olhou para ele com carinho. - Grant, a resposta continua a ser no. No penso casar contigo nem com outro homem nunca. - Mas precisa de algum. - replicou Grant, ao compreender as suas palavras. - No preciso de nenhum homem! - gritou, desafiante. - Sou capaz de cuidar de mim sozinha! Com a esperana de mudar de assunto, perguntou: - Conseguiste um quarto antes de vir aqui? - No - respondeu Grant, timidamente. Angela suspirou. - Muito bem. J que no est em condia de ir para nenhum lugar neste momento, pode ficar aqui. Eu vou descer para pedir outro quarto para mim pelo resto da noite. Grant agarrou-a pela mo. - Angela, fica aqui comigo. Eu no - No, Grant - respondeu, firmemente, e comeou a esticar o brao do jovem. - Agora vem te ajudarei a deitar. Grant deixou que o conduzisse at cama. Depois, a moa ajudou-o a tirar o grosso casaco e a camisa, e conseguiu arrancar-lhe as botas. Quando o cobriu com a manta, Grant voltou a agarrar a sua mo e olhou para ela, ansioso. Um beijo... antes de que saia - aventurou, segurando a mo de Angela contra a sua face. - Se isso que precisa para dormir... - respondeu. Angela sentando-se na beira da cama e inclinouse para o beijar. Sentiu que os braos dele a rodeavam e apertavam contra ele, mas no tentou afastar-se: o beijo era agradvel. No ouviu que a porta se abria lentamente. Tambm no percebeu a presena do homem que estava de p entrada, observando-a um longo tempo. Mas ouviu a porta a fechar. Libertou-se do abrao de Grant e olhou naquela direco. - O que aconteceu? - perguntou Grant. Angela voltou a olhar para ele e sorriu. - Nada. Pareceu-me ouvir algo, mas acho que me enganei. Cobriu-o com a manta at ao pescoo e afastou o cabelo que lhe caa sobre a testa. Agora dorme, Grant. Vejo-te pela manh. CAPITULO 34

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Bradford Maitland regressou a Mobile e recebeu a noticia que o seu pai tinha morrido. Um trabalhador nas docas deu por garantido que Bradford j estava ciente do que tinha dito por simpatia quando ele desembarcou do navio. O tormento das ltimas semanas tornou-se ainda mais amargo por no ter estado em casa pela morte do pai. enquanto ia a caminho de Golden Oaks, sentiu uma profunda dor e raiva que arderam no seu interior. A meio da manh, no entanto, reinava um silncio sepulcral na manso. Os olhos de Bradford tinham um brilho dourado ao escrutinar o trio e ver que todas as portas estavam abertas, excepto uma. Encaminhou-se diretamente para o escritrio do pai e abriu a porta com tanta fora que ela bateu numa parede e derrubou um enorme quadro. Zachary Maitland ps-se em p de um salto. Tinha estado sentado na mesa do se pai e, depressa ficou atrs da cadeira, como se esta e a mesa oferecessem proteo. O seu rosto refletia terror ao ver o irmo entrar lentamente no escritrio. - Como aconteceu? - perguntou Bradford em tom lento e calmo. - Foi o corao, Brad - respondeu Zachary, com os olhos muito abertos, tentando apaziguar o irmo. No pude fazer nada. - Como aconteceu? repetiu Bradford, levantando a voz. - Teve outro ataque! - gritou Zachary, como se defendesse a sua vida. E foi o caso. Naquele momento, Bradford sentiu uma vontade esmagadora de matar algum, e no o precupava muito quem fosse. Dirigiu-se para Zachary rapidamente e agarrou a gola do seu casaco. - Foi voc quem provocou o primeiro ataque! Disse Bradford com fria calculista. Os olhos de Zachary abriram-se de surpresa e medo. - Agora, irmo, diga-me o que causou o ataque que lhe custou a vida! - Apenas ... aconteceu! balbuciou Zachary. - Ningum pode fazer ... - Acha que eu sou idiota? - Interrompeu-o Bradford. Diga-me a verdade agora ou juro por Deus que arranco fora! - Est{ bem est{ bem, Bradford! - gritou Zachary, empalidecendo. Mas foi um acidente... Juro! Como que podamos saber que que o pai estava nas escadas e que podia ouvir a nossa discusso? - Quem? - Crystal e... e eu. Supnhamos que o pai estava a dormir a sesta, como sugeriu o doutor Scarron desde... desde... bom, tu sabes; tu estavas aqui. - Sim, lembro-me muito bem quanto se preocupou pela desaparecimento da sua pupila. observou Bradford com desagrado. Soltou Zachary e encaminhou-se lentamente at ao bar do seu pai. - Muito bem, Zachary - disse, enquanto enchia um copo de whisky. Quero ouvir tudo agora, e melhor que diga a verdade. Zachary estava gelado. Esclareceu a garganta nervosamente. - Bom, como eu te dizia, a Crystal e eu estvamos discutindo. Comeamos na sala, mas de alguma maneira acabamos na entrada eu segui-a... sim, porque ela disse que no tinha mais nada a dizer e que iria para o quarto, mas parou na entrada. No sabamos que o pai estava nas escadas que nos estava a ouvir. - A minha pacincia est acabando, Zachary! - interrompeu-o Bradford. Os casais discutem de vez em quando. O que tem isso a ver com o ataque do pai?

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- Foi pelo que discutamos, Bradford. Ou melhor, por quem discutamos - respondeu Zachary com voz dbil, evitando o olhar frio do irmo. Bradford esvaziou o copo como se fosse gua. No entanto, o liquido ardente pareceu avivar o fogo dos seus olhos, cravados em Zachary. - Suponho que te referia a Angela - disse Bradford, j o sabendo. - Sim, falvamos dela. Crystal mostrou-me a carta que encontrou... a carta de Charissa Sherrington. Disse-me que a tinha lido, mas que no teria sido necessrio pois Angela fugiu com Grant Marlowe. Disse que Angela tinha sido sua amante depois de se cansar de Robert e que por isso foste busc-la. Crystal atirou-me tudo isso | cara para me explicar que no queria que eu porque no queria conceber filhos nesta casa uma casa de incesto. - Meu Deus! - Exclamou Bradford, e o seu corpo ficou rigido. E o pai ouviu isso tudo? - Sim. Depois ouvimo-lo cair. Ele - Caiu pelas escadas? - interrompeu-o. - No, mas j estava morto quando chegamos perto dele. - Ento, os cimes e o dio de Crystal mataram o meu pai! A sua voz era apenas um sussurro, mas estava to carregada de fria que fez Zachary tremer. - Pelo amor de Deus, Bradford! Foi um acidente. Acha que eu no sinto? E a Crystal! Eu bati-lhe nessa noite. Foi algo que devia ter feito h muito tempo. Desde ento, no sai do quarto; s o fez para o funeral. - Quando foi? - H uma semana - respondeu Zachary, baixando os olhos. - No podamos esperar; no sabamos quando regressaria. Fez-se um tenso silncio entre ambos. Bradford estava de p junto licoreira, com o copo vazio ainda na mo. J no olhava para o irmo, mas para a mesa do pai. Zacahry imaginava os pensamentos assassinos que enchiam a sua mente. Finalmente, Zachary voltou a falar, incapaz de suportar o silncio opressivo. - Ainda no se leu o testamento do pai. Ao ver que Bradford no olhava para ele, prosseguiu. O Jim McLaughlin o executor. Parece que o pai redigiu um novo testamento no dia em que Jim aqui chegou. No era necessrio que estivesses presente, mas todos concordmos esperar at ao teu regresso. - Que simpticos - observou Bradford friamente, e encaminhou-se para a porta. Sem se voltar para olhar para o irmo, continuou: - Que se execute esta tarde. No ficarei nesta casa mais do que o tempo necessrio. Depois saiu. Zachary ficou aturdido pelo alivio, embora ainda tremesse. CAPITULO 35 Jim McLaughlin esclareceu a garganta e olhou lentamente ao seu redor para se assegurar de que estavam presentes todos os que tinham sido convocados. Desejava que Jacob Maitland no o tivesse nomeado seu executor. Para Bradford, em particular, no lhe agradarriam algumas das condies do testamento. Jacob havia confirmado o seu poder mesmo depois da sua morte. Dois dos beneficirios estariam ausentes. A amante de Jacob no quis impor-se naquela famlia dolorida, e Angela Sherrington tinha desaparecido.

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Jim suspirou. Teria que encontrar a menina Sherrington antes de poder terminar o seu trabalho. Esperava que Bradfor tivesse conseguido averiguar o seu paradeiro na sua viagem ao Oeste. Teria que falar com ele a esse respeito. - Se no h objees, vou comear - disse Jim. Em primeiro lugar, quero dizer que este testamento e ultima vontade absolutamente legal. Jim comeou a ler: "Eu, Jacob Maitland, encontrando-me em pleno uso das minhas faculdades mentais, sem agir debaixo de coao nem influencia indevida de pessoa alguma, fao e declaro deste instrumento a minha ultima vontade e testamento, anulando por este ato todos os testamentos e aditamentos por mim redigidos anteriormente. Primeiro: Ordeno que nenhuma divida pendente contrada comigo ficar cancelada mas a sucesso ser pertena do meu filho, Bradford Maitland. Segundo: A certas corporaes que eu" Bradford deixou vagar a sua mente enquanto Jim McLaughlin lia acerca das corporaes, instituies de caridade, empregados, amigos e outros. Pensou na breve hora que tinha passado com Candise e Robert, escutando os detalhes do funeral e o relato da morte de Jacob. Aparentemente, Zachary no lhes tinha explicado a verdadeira causa da morte do pai. Bradford j tinha decidido ceder Golden Oaks e a plantao a Zachary, se o pai tivesse deixado essa deciso mas suas mos. No queria voltar a ver Golden Oaks. Havia ali demasiadas recordaes recentes, recordaes que s aguavam a sua fria. No sabia com exatido o que faria agora. Queria ir para o Texas, para a fazenda que tanto amava, mas isso seria impossvel. ... "Dcimo: minha empregada, Hannah, que foi uma criada leal e de confiana, lego a quantia de cinco mil dlares e dois acres de terra conhecidos como Quinta Willow, para onde se poder retirar a qualquer momento daqui em diante, ou conservar o seu emprego em Golden Oaks pelo tempo que quiser." Bradford sorriu ao ver a expresso atnita de Hannah. O pai sempre tinha sido generoso com aqueles que o serviam. " Dcimo primeiro: Lego a quantia de quinhentos dlares a Zachary Maitland, mais vinte mil dlares a ser atribudos por cada ano pelo resto da sua vida, e o Hotel Rush localizado em Londres, Inglaterra. descendncia legitima que ele tiver, a quantia de cinco mil dlares por anos para os filhos vares, dinheiro que ser mantido em depsito at que os ditos filhos alcancem a maioridade. Dcimo segundo: Lego a quantia de cinco mil dlares a Crystal Maitland, a ser atribudos por cada anos pelo resto da sua vida, com a condio de que d luz um filho legitimo no espao de dois anos depois da minha morte. " Bradford sonriu ao ouvir a exclamao abafada de Crystal. Notou que Zachary tambm sorria. Agora, Crystal teria que se submeter ao seu esposo na cama... como uma rameira, pensou Bradford, com

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ironia.

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De repente, percebeu que no odiava Zachary, mas que tinha pena dele. Agora estava agradecido por lhe ter tirado aquela rameira conspiradora das mos. E pensar que a tinha amado! Voltou a sorrir enquanto Jim continuava: dez mil dlares por ano para a viva Caden, a fiel amante do pai, e igual quantia para Robert Lonsdale, que havia sido quase um terceiro filho. No entanto, tudo se confundiu na sua mente quando se mencionou o nome de Angela Sherrington. No ouviu as palavras de Jim nem a gargalhada alegre de Hannah, desde o fundo da sala, nem a segunda exclamao abafada de Crystal. Bradford no ouviu nada. A imagem de Angela passou pela sua mente, o seu corpo nu envolto no lenol solto, os braos de Grant a rode-la, os seus lbios unidos. Rameira! Cadela! Por acaso acabavam de fazer amor ou estavam para o comear? No importava. Devia t-los matados a ambos, assim como tinha desejado ao abrir a porta e encontr-los juntos na cama. O que tinha dito Angela uma vez? "Tens que confiar mais em mim, Bradford" e "Nunca voltarei a te deixar. Amo a voc e a mais ningum." Mentirosa! Bradford Maitland jamais voltar a confiar em outra mulher enquanto vivesse. - E bom, Bradford, agora tudo teu. O que sente ao ser milionrio? Bradford levantou o olhar quando a pergunta de Jim McLaughlin interrompeu os seus pensamentos. Viu que estavam sozinhos no escritrio. A leitura do testamento do pai j tinha terminado. - No h nenhuma diferena. - respondeu, aborrecido. Ter tanto dinheiro um desperdcio. Jim McLaughlin no podia queixar da sua prpria situao. Ao ser um dos principais advogados ds empresas Maitland, as suas quantias anuais eram considerveis. Ele prprio estava em vias de se tornar em milionrio. - Bom continuou Jim em tom profissional aqui tenho uma copia do testamento do teu pai e uma lista detalhada de todos os seus bens. Sem duvida, voc sabe bem o que as empresas Maitland tm, visto eu h muitos anos que est encarregado dos interesses do teu pai. No entanto, ele pensava que as terras tm um grande valor e, com os anos, adquiriu muitas. De fato, agora possuis propriedades por todo o mundo. - Propriedades que, quem sabe, nunca verei - disse Bradford. - Isso no te importa? - perguntou Jim. A maioria destas propriedades produzem quantias considerveis e proporcionam trabalho a muita gente. No acredito que o teu pai tivesse aprovado a tua atitude. - Creio que tem razo - respondeu Bradford. Mas fazer dinheiro j no me parece um desafio ao saber que tenho mais do que o suficiente. E se doasse tudo e fizesse a minha prpria fortuna? - Temo que no pode fazer isso - disse Jim em tom firme. Segundo se estipula no testamento do teu pai, todos os seus bens devem permanecer na famlia. Claro que os pode vender, mas no doar. Se tu preferir renunciar tua herana, Zachary receber tudo. Bradford apertou os dentes. No, Zachary no a receberia; no enquanto Crystal fosse sua esposa. Teria que se resignar a estar encarregado de toda a fortuna dos Maitland, tal como o seu pai tinha desejado. - Quais so os teus planos agora, Bradford? - Suponho que o meu nico caminho partir para Nova York amanh de manh. Tenho voltar aos negcios. - disse, de m vontade. - Ento, j no pensa administrar as coisas a partir do Texas?

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- No! - respondeu, asperamente. Os seus olhos tinham adquirido um tom ambar. Jim observou com ateno o homem pensativo. Tinha a certeza que alguma coisa inquietava Bradford e no estava com vontade para responder a perguntas a esse respeito. Jim tinha esperado que rebentasse de furia ao ouvir as condies da sua herana. Contudo, parecia no as ter ouvido. - Bom, eu tambm vou regressar a Nova York assim que encontrar a menina Sherrington - disse Jim, enquanto se punha de p atrs da mesa de Jacob. - Tiveste sorte ao investigar o seu paradeiro? Bradford demorou a responder. Esforava-se por dominar o seu temperamento enfurecido. Quando finalmente falou, no conseguiu disfarar a amargura da sua voz. - Vi a menina Sherrington pela ltima vez em Nacogdohes, mas tenho razes para acreditar que a poders encontrar na fazenda JB. Estar l sem dvida com o seu atual amante o meu capataz, Grant Marlowe. Jim ficou sem fala. H pouco tempo a menina Sherrington e Bradford pareciam muito apaixonados, o que era s por si, suprpreendente pois Jim sabia do compromisso de Bradford com Candise Taylor. - Aqui esto os papis que te mencionei antes - disse Jim, enquanto rodeava a mesa para os entregar a Bradford. Tambm h uma carta pessoal do teu pai; pediu-me que te entregasse depois da leitura do testamento. Vou deixar-te sozinho para que a leia. Voltamos nos a ver antes de voc partir, tenho a certeza. Bradford esperou at Jim abandonar o escritrio para brir a carta do pai. Leu-a lentamente; em cada pgina, as palavras lanavam-se contra ele como pequenos demnios. Era impossvel que o pai lhe pedisse que fizesse a nica coisa que jamais poderia fazer, tambm parecia hipcrita da sua parte; sempre tinha dito que no imporia os seus desejos aos filhos. Agora Bradford tinha que suportar uma dor mais profunda, no cumpriria com u ultimo desejo do seu pai no o poderia fazer. Jacob pedia demasiado. Aquele escritrio, onde o pai havia passado tanto tempo durante os ltimos vinte anos, parecia guardar a presena de Jacob. Bradford cravou o olhar na mesa e na cadeira vazia vazia. O seu autocontrolo desapareceu e, sem se preocupar, uma lgrima rolou pela sua face, e depois outra. Bradford demorou muito tempo para sair do escritrio. CAPITULO 36 Debaixo do trrido sol do Oeste, a diligncia avanava dando solavancos sobre a lama endurecida. Para os passageiros, cada solavanco era mais forte que o anterior. O interior atestado era sufocante e a viagem parecia interminvel. Os passageiros, todos desconhecidos entre si, pareciam resignados de a continuar a s-lo, excepto uma mulher excessivamente alegre que viajava com o seu marido, um padre de aspecto austero que dormia profundamente ao seu lado. A mulher de idade mdia, que se apresentou como Aggie Bauer era gordinha e vestia roupas negras e grossas de viagem. No parecia importar a ela o calor opressivo nem os solavancos da diligncia, nem o fato de que niguem falava com ela. A conversa incessante da senhora Bauer passava despercebida enquanto a mulher explicava qual era a melhor maneira de cultivar um jardim naquelas terras ridas. Angela ouvia apenas com metade da sua mente, enquanto a outra metade se perguntava onde acabaria a viagem, se isso alguma vez acontecesse.

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Depois de se despedir de Grant Marlowe, tinha ido para Crickett e depois para Midway, e havia ficado uma semana em cada lugar. Havia feito perguntas, mas no conseguira averiguar absolutamente nada. Na manh seguinte chegaria a outra cidade mas, por acaso as coisas seriam diferentes por l? Havia alguma esperana de encontrar a sua me? Vinte anos era muito tempo. Talvez a sua me tivesse casado e mudado de nome. Talvez tivesse ido para a Califrnia ou para o Mxico. Alm disso, havia a temida possibilidade de que Charissa Sherrington tivesse morrido. O homem que viajava esquerda de Angela punha-a muito nervosa, pois a arma que usava presa na perna pressionava contra a saia da moa e ultimamente tinha visto muitos homens como aquele. Alguma vez se acostumaria a eles? Eram chamados de pistoleiros ou de vaqueiros, aqueles homens de aspecto perigoso que usavam armas abertamente e se metiam em brigas. Angela tinha visto uma dessas brigas no meio da cidade, em plena rua. No era um duelo tradicional, como os do Sul civilizado. Os oponentes no se afastavam entre si para contar at dez e voltar-se. Aqui, os homens aproximava-se lentamente at que um dos dois encontrava a coragem de extrair o seu revlver. Para Angela no havia dvida que aquele homem que ia ao seu lado tinha matado muitos em tais duelos. A jovem que viajava sua direita era espanhola e usava uma mantilha branca de renda sobre a cabea e os ombros. A sua companheira de viagem, sentada em frente dela junto esposa do padre, era uma mulher alta, magra e de aspecto feroz. Angela observou a dama de companhia perplexa. O rosto da mulher mais velha empalideceu ao olhar pela janela. De repente, a diligncia deteve-se. - Mas porque raios paramos aqui? - perguntou a senhora Bauer, inclinando-se sobre o seu marido para deitar um olhar pela janela. Depois exclamou, assustada: - um assalto! Meu Deus, vo roubar-nos! - Calma, calma disse o marido firmemente, j acordado. Olhou solenemente para os outros passageiros. melhor esconderem os vossos objetos de valor se os quiserem conservar. - Teremos sorte se conservarmos a vida! gritou a sua esposa. Voltou-se para o homem que ia junto de Angela e disse: - Porque no faz alguma coisa? Voc tem uma arma use-a! O homem abanou a cabea. - No sou nenhum imbecil, senhora. O cocheiro preferiu render-se sem lutar, e eu sugiro que faamos o mesmo. Naquele momento abriu-se a porta e um homem que tinha a parte inferior da cara coberta por um leno meteu a cabea no interior. Apontou o seu revlver a cada um dos passageiros. - Voc, o do revlver. Atire-o pela janela ordenou o bandido, e o homem obedeceu sem hesitar. Agora saiam todos e formem uma fila junto diligncia. - Voc, desa! gritou o de fora. A diligncia moveu-se ligeiramente quando o cocheiro desceu do seu lugar. Eran cinco salteadores. Quatro deles permaneciam sobre os seus cavalos, com as armas na mo e a apontar aos passageiros. O quinto homem, o que tinha ordenado que sassem, estava descarregando os bas e as malas da parte superior e da traseira do veiculo. Depois, outro homem desmontou e aproximou-se, guardando a arma. O jovem que se encontrava em frente deles, com as mos apoiadas nas ancas, era bastante alto, magro e de ombros largos. O chapu de aba larga deixava entrever o seu cabelo negro, mas estava bem cortado. Por estranho que parecesse, os olhos cinzentos revelavam o brilho de diverso.

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- No duvido que as vossas malas contenham muitas coisas de valor, mas tambm terei que revistar os seus donos. Disse o homem. Tinha um ligeiro acento espanhol ou mexicano. Se cooperarem, pouparemos tempo e trabalho. A esposa do padre teve um ataque de histeria e agarrou-se ao marido. O jovem bandido comeou a revistar o cocheiro. Examinou lentamente os bolsos do pobre homem e extraiu algumas moedas, que guardou numa bolsa pedurada no seu cinto. Depois continuou com o pistoleiro e, finalmente com o padre. O bandido voltou-se para as mulheres e os seus olhos brilharam, como se sorrisse. Primeiro dirigiu-se s espanholas e falou com a dama de companhia no seu prprio idioma, severamente. A mulher respondia rudemente e escudou a sua protegida com os braos. o jovem riu ao ver aquilo, mas tirou a sua arma e apontou para a mulher, que empalideceu. O bandido passou a mo livre pela saia da mulher e examinou a bainha em busca de dinheiro escondido. Depois voltou a falar e a mulher gritou. O bandido voltou a rir e encolheu os ombros. Depois, com rapidez, rasgou-lhe o vestido sobre o peito e introduziu a mo para a humilhante revista final. Encontrou dois anis de ouro e um relicrio. A esposa do padre desmaiou e a dama de companhia comeou a bater no bandido nas costas quando este de virou para a sua protegida. Angela, nervosa, meteu a mo no bolso da sua saia e agarrou a pequena pistola que levava presa perna. O jovem bandido estava agora em frente de Aggie Bauer, que jazia, inconsciente, contra a roda da diligncia. Quando abriu o vestido da mulher, o padre afastou o olhar, agradecido por a sua mulher no o sentir. Angela ficou rgida quando o jovem se aproximou dela. Observou-a por um longo tempo e os seus olhos voltaram a brilhar. Poderia t-lo confundido com Bradford, pois este tinha um fsico parecido e o mesmo tipo de cabelo. - No encontrar nada de valor na minha pessoa disse a moa. Tentou parecer tranquila, embora o medo e a fria a rasgassem. Tudo o que possuo est nos meus bas. - Veremos disse o homem. Comeou a revistar os bolsos do casaco; depois inspeccionou a bainha do casaco e da saia. A moa mantinha-se quieta mas, quando o jovem se levantou outra vez. A fria que havia nos olhos de Angela, f-lo hesitar. - No se faa difcil agora, menina. Como j expliquei s outras senhoras, o que devo fazer agora necessrio. - Mas j lhe disse que no trago nada de valor! replicou em voz alta. - Tenho de verificar eu mesmo disse, e comeou a desapertar o vestido. - Se me tocar, te mato. Disse-o lentamente, quase num sussurro. O bandido viu o vulto na sua saia e olhou para ela desconfiado. - Sim, acredito, menina. Mas se o fizer, os meus amigos a mataro. Est disposta a morrer to jovem por um disparate? A coragem abandonou a moa e os seus olhos refletiram-no. - Vamos, menina disse o homem, em voz to suave que s ela pde ouvir. - Terminaremos de seguida... no ser to mau. At deixarei a sua pequena arma.

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Angela fechou os olhos e deixou que continuasse a desapertar o vestido. Quando voltou a abrilos, viu que o bandido segurva na mo a sua moeda de ouro. - Mentiu, menina. - No menti. Essa moeda no tem valor. J viu que tem um buraco. Por favor sussurrou, com uma prece nos olhos - no a pegue. - Deve ter valor, seno voc no quereria conserv-la - respondeu, examinando a moeda. - S tem valor para mim! - exclamou, e apanhou a moeda. O jovem encolheu os ombros e os seus olhos voltaram a brilhar. - Bom, vejamos que outros tesouros esconde. Desapertou mais dois botes e introduziu a mo dentro do vestido. O rosto de Angela corou de humilhao quando os dedosdo homem se moveram lentamente por baixo de cada seio. Lanou uma exclamao abafada e, sem pensar, esbofeteou-o. Os olhos do bandido escureceram. Antes que a moa pudesse arrepender-se do seu impulso, agarrou-a pela cintura com um brao e atraiu-a para si. Depois, levantou o leno que lhe cobria o rosto e beijou-a. Soltou-a com a mesma rapidez e voltou a cobrir o rosto. - Encontrei muito de valor, menina - disse com calma, muito perto de Angela. Se no existisse o perigo de que algum viesse por aqui, ficaria para explorar os seus outros tesouros. Angela deitava fascas de indignao. - Voc um... um! - Bandido? Foragido? interrompeu-a, divertido. Sim, sou. E como sempre fao bem o meu trabalho, levarei isto acrescentou, arrancando-lhe a moeda. Para me recordar de voc. A moa comeou a suplicar uma vez mais mas, ao olhar, compreendeu que seria intil. Com uma terrvel sensao de perda, observou-o dar meia volta e montar no cavalo. Havia perdido tudo o que possua; toda a sua roupa, as suas jias, o dinheiro e a preciosa moeda de Bradford. Sabia que era ridculo, mas a moeda significava mais para ela do que todo o resto. CAPITULO 37 Angela estava sentada em frente ao guarda, beira das lgrimas. - Mas tudo o que eu tinha estava na minha bagagem as minhas jias, o meu dinheiro! - Sinto muito, menina Sherrington, mas no podemos fazer nada. Talvez voc tenha familiares a quem avsar. Sugeriu o guarda Thornton. Angela olhou para o cho, sem esperanas. - S a minha me disse, mais para si do que para o homem. - Ento no h problema nenhum, senhora. Vamos entrar em contato com a sua me e - Tomara que fosse possvel senhor guarda - interrompeu-o. Mas eu no sei onde est a minha me, entende? Foi por isso que vim para o Texas para a procurar. O guarda Thornton abanou a cabea. - Ento, creio que vai precisar de um emprego. No restaurante do hotel precisam de uma camareira. Se voc tem estudo, talvez possa conseguir-lhe um lugar no banco. Assim que arranjar emprego, falarei com Ella para que lhe d um quarto a credito na penso. Talvez assim voc possa arranjar o suficiente para chegar onde quer.

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- No sei, guarda Thornton - disse Angela, - mas agradeo a sua ajuda. Angela percorreu lentamente o corredor at chegar ao seu quarto, na penso de Ella Crain. Era um quarto bom, com mveis de fabricao caseira e uma grande cama dupla onde podia pensar durante a noite. Nas duas semanas que tinha passado naquela cidade, pareciam-lhe dois anos. Os outros passageiros extraram dinheiro do banco onde ela agora trabalhava e tinham partido. Quanto tempo teria que permanecer ali? Tinha pensado por uns minutos em escrever para Jacob para pedir dinheiro, mas depois pensou melhor. No era uma boa ideia. Se Jacob a amava, era obvio que se envergonhava dela. Seno, a teria reconhecido como sua filha Angela abriu a porta do quarto e voltou a fech-la lentamente. Encostou-se contra ela e fechou os olhos com um suspiro profundo. O que podia esperar? Apenas jantar no grande salo do andar de baixo. Depois, regressar ao seu quarto e entregar-se a um sono perturbado. Quando mudaria de quarto? Passaria o resto da sua vida naquela triste cidadezinha? Um leve som f-la abrir os olhos e olhar ao seu redor. Lanou uma exclamao abafada ao ver o homem refastelado em sua cama. - Quem voc? - exclamou, enquanto a sua mo procurava no bolso a pequena pistola. O que faz no meu quarto? O estranho apoiou-se num cotovelo para a observar e nos seus lbios formou-se um amplo sorriso. - No me mate, menina. S vim para lhe fazer um favor. - Como sabe que tenho uma pistola? E - Angela deteve-se e abriu mais os olhos. - Voc! voc! Como se atreve! - Ah, eu atrevo-me a muitas coisas, menina. Mas, como lhe disse, vim fazer-lhe um favor respondeu com calma. O homem sentou-se na beira da cama e os olhos cinzentos-escuros observaram-na com ateno. Angela permaneceu onde estava, com uma mo na maaneta da porta e outra a segurar a pistola. - De que favor est a falar? - No tem medo de mim, pois no? - disse, divertido. - Porque haveria de ter? replicou rudemente, com o queixo elevado. - Agora no esto aqui os seus amigos para o proteger... Enquanto falava, Angela olhou ao seu redor para se assegurar que estava certa. Voltou a olhar para o homem e acrescentou: - Mat-lo-ia antes que pudesse extrair a sua arma que traz junto perna. No duvide. - No duvido admitiu. Mas acalme-se, no tenho intenes de te machucar. - Poderia mat-lo apenas por estar no meu quarto. E acredite que a ideia tentadora depois do que voc fez! Alm disso, seria justo. Avisou-o. H cartazes a pedindo a sua captura, sabe? - Sim, j os vi disse, encolhendo os ombros largos, e ps-se de p para acender a vela que estava junto cama. Descreveu-me muito bem. - Como o que o faz pensar que fui eu quem deu a sua descrio? perguntou, surpreendida. O homem olhou-a com um sorriso nos lbios. - os outros no olharam para mim como voc; no da mesma maneira. - No sei do que est a falar! - Claro que sabe disse a rir. Para si no era s um bandido, mas um homem. E para mim, voc

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no era s mais uma vtima, mas uma mulher, e muito bonita. O rosto de Angela corou ao recordar como ele tinha tocado nela. - Saia daqui antes que eu pea ajuda e faa com que o prendam! Oh, melhor ainda, antes que eu o mate! O homem deu uns passos em direo a ela. - Faria isso depois do que eu arrisquei a vir aqui para devolver as suas jias? - As minhas jias? Angela olhou para ele, perplexa. - Porque no guarda a pistola e se afasta da porta, menina? Prometo no surpreende-la com nenhum truque. - Ao ver que a moa permanecia cravada no seu lugar, riu para si. Ainda no confia em mim, pois no? Olhe para cima da sua comoda e veja o seu cofre. Pouco a pouco, Angela afastou o olhar dele e viu o cofre de veludo preto. Na sua pressa para o revistar, esqueceu o homem por completo. Deixou a pistola sobre a cmoda e abriu a caixa suavemente. Estava tudo ali; todas as suas bonitas jias, os trs engastes que Bradford lhe tinha oferecido tudo exceto a sua moeda de ouro. - Este um bonito brinquedo, menina. Angela deu meia volta e viu o bandido perto dela, examinando a pistola. Percebeu como tinha sido tonta. Agora estava indefesa e observou, com os olhos muito abertos como ele guardava a arma no bolso. Disps-se a gritar, mas ele apanhou-a com rapidez e cobriu-lhe a boca com a mo. Tem de confiar em mim, pois no tem alternativa. Se gritar, conseguir ajuda muito depressa. Mas no vai gostar que isso acontea. Agora tem as jias. Eles no vo acreditar que um bandido devolveria parte do roubo apenas pelo seu bom corao. No, eles pensaro que voc minha cmplice e isso o que lhes vou dizer. Quando retirou a mo, a moa no gritou, mas olhou para ele com ar acusador. - Porque me devolveu as jias? - perguntou, friamente. - Porque no? - Podia t-las empenhado! O homem encolheu os ombros, segurando-a com um brao. - demasiado arriscado empenhar objetos de valor para obter dinheiro... demasiado fcil de rastrear. No, normalmente ns damos as jias e coisas parecidas |s nossas amigas a troco de favores. Angela conseguiu que ele a soltasse e afastou-se dele. - isso que quer de mim? Um favor? - E se lhe pedisse um, me concederia? A moa voltou-se e olhou para ele, com as mos nas ancas e um brilho furioso no olhar. - No! - respondeu. E onde est a minha moeda de ouro? No est com as outras joias. O homem olhou para ela, confuso. - Mas eu no a levei; deixei-a no bolso de um casaco verde. Ainda no a encontrou? - No... eu... Angela correu para o armrio sem dizer mais uma palavra. Encontrou a moeda e fechou-a na sua mo. Toda a fria a abandonou. Virou-se, disposta a expressar o seu agradecimento, mas deteve-se ao ver que o homem estava apenas a centmetros dela. Este apoiou as mos no armrio, uma de cada lado da jovem, encurralando-a.

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- Quando est feliz, ainda mais encantadora disse suavemente, muito perto dela. O homem lanou uma gargalhada e Angela voltou a perceber que era muito bonito. Tinha um rosto suave e bem barbeado. Os olhos brilhavam. Apesar de ser um bandido, no parecia cruel. - Como soube que essas eram as minhas jias e onde pr a moeda? - perguntou. - Os aros de ouro que estavam com o resto das jias eram molduras perfeitas para esta moeda que voc tanto gosta. respondeu o homem. Olhando-a para os olhos, prosseguiu: - Decidi que um s encontro no era suficiente para ns. - Bom, agora que me voltou a ver e que me devolveu as jias, quer sair, por favor? Foi uma loucura vir aqui. Parecia um rapazinho, com a testa franzida de decepo. - assim que me agradece? - Agradeo-lhe que me tenha devolvido as jias, mas foi por sua culpa que tive que procurar emprego e pr fim minha viagem. Tambm devo agradecer por isso? - Ah, quanta amargura em algum to adorvel! Passou um dedo pela face da moa. Mas, mais tarde ou mais cedo, teria que procurar emprego, quando se acabasse o dinheiro e as jias. Estou enganado? - O que o faz pensar assim - perguntou, com evidente surpresa. - Se tivesse algum que a pudesse ajudar, agora no estaria aqui. Respondeu. No, acho que no tem ningum. - Pois engana-se, senhor, porque tenho amigos muito poderosos replicou. S que no quero perdir nada a eles. - Talvez seja verdade, talves no. respondeu, aproximando-se mais a ela. Mas o que importa isso? Agora voc vai continuar a viagem. Diga-me para onde vai, para poder encontr-la de novo. No a deixou responder; os seus lbios cobriram os da moa. Apesar da indignao, Angela viu-se apanhada pela paixo. As mos que a seguravam pelos ombros eram como ao. O beijo era fogo. Ela no conseguiu pensar: entregou-se. No soube em que momento a levou para a cama, mas de repente encontrou-se l com o estranho de cabelos negros. Ento, j nada lhe importava exceto voltar a nascer nos braos dele. Quando as mos do homem comearam a desapertar o vestido e os seus lbios seguiam o rasto dos dedos, no se conseguiu conter. - Bradford! - exclamou. - Bradford! Te amo. Abriu os olhos e encontrou um olhar frio e furioso. Os olhos do homem assustaram-na. - Sinto muito - disse Angela. Foi tudo quanto conseguiu dizer. - Porqu? - perguntou, friamente. - Por fazer-me acreditar em algo que no verdade? Ou porque eu no sou o Bradford? - Voc no entende... - Entendo sim - disse, interrompendo a explicao. Inclinou-se sobre ela e os seus dedos agarraram os ombros da jovem. Ainda a poderia tomar. Mesmo que voc deseje outro, eu posso fazer com que o esquea. - No! - imploro Angela. As lgrimas comeavam a subir aos seus olhos. - Por favor! - Porqu? perguntou. - Porqu? Fez-me pensar que estava disposta a faze-lo. Eu ainda a desejo. Angela soluava, mas no sabia se o fazia por medo ou por remorsos.

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- Eu amo outro ou amava! Ele foi o nico embora seja impossvel, ele deve ser o nico. O homem amaldioou violentamente em castelhano e abandonou a cama. De p, olhou para o rosto banhado de lgrimas de Angela e disse, asperamente: - Tinha razo, menina. Eu no entendo. Extraiu do bolso a pistola da moa e atirou-a sobre a cama. Quando fao amor com uma mulher, ela tem de estar comigo, no com recordaes de outro homem. Deixo-a com as suas recordaes e desejo todo o prazer que possa encontrar nelas. Adeus. CAPITULO 38 Angela no demorou muito a empacotar. Rapidamente, com um vestido de viagem azul claro e um casaco enfeitado com um bordado, esperava pela diligncia. Havia outras pessoas espera: homens de ternos escuros e chapus de formas esquisitas que pareciam cmicos e fora do lugar naquela terra h pouco civilizada. Quando o homem alto e de cabelos escuros entrou na estao e se sentou ao seu lado, Angela psse de p de imediato. No entanto, ele levantou-se ao mesmo tempo, agarrou-a pelo brao e aproximou-se dela. - Se achasse que voc podia acostumar-se a outro estilo de vida, lev-la-ia comgo para o Mxico, a terra que um dia recuperarei e que foi roubada minha famlia. - Eu no iria com voc! - respondeu, firmemente. - No disse que lhe pediria autorizao. replicou o homem, com a mesma firmeza. Antes que a moa pudesse voltar a falar, rodeou-lhe a cintura com os braos. A moa tentou afastar-se, mas ele segurou-a com fora. De repente, ambos se assustaram com a voz que provinha de trs de angela. - Por acaso agora ofereces os teus favores, Angela? - Grant! - exclamou a moa, ao virar-se e ver os furiosos olhos verdes. O que fazes aqui? - Acabo de chegar na diligncia. Mas talvez voc preferisse que no o tivesse feito disse, olhando friamente para o bandido. - No seja insolente! repreendeu-o Angela. - Este um amigo. Est{vamos nos despedindo. O bandido riu. - Sim. disse, e levou a mo de Angela aos lbios. - Espero que um dia voltemos a nos encontrar. At ento, adeus. Afastou-se com rapidez. Angela virou-se para Grant, pronta para escutar o sermo que certamente daria. Surpreendeu-se ao ouvi-lo dizer: - Senti a tua falta O que podia responder? - Foi por isso que vieste? - No - disse Grant, com voz sombria. - Jim McLaughlin foi fazenda tua procura e pediu-me para que o ajudasse. - Por que anda minha procura? Grant olhou para o cho com expresso solene. - Tem algumas coisas para discutir contigo. Angela...Jacob Maitland morreu.

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Ajudou a desconsolada jovem a sair da estao. Na sua aflio, nenhum dos dois viu o homem que, num canto, se escondia atrs de um jornal. Acabava de chegar, mas Angela no o tinha visto. Os olhos de Billy Anderson brilhavam. Tinha conseguido! Tinha seguido Jim McLaughlin desde Mobile, pois sabia que o advogado estava relacionado com Angela e tinha a certeza de que o levaria at ela. No era o momento apropriado para o que tinha em mente, mas Billy tinha muita pacincia. Depois de anos de espera, no se importava de esperar um pouco mais. Uma hora mais tarde, Angela e Jim McLaughlin estavam num pequeno escritrio do banco. Ele lia para ela um longo documento. A moa tentava ouvir, mas no conseguia assimilar as palavras. Estava muito quieta, sentada numa cadeira de costas duras, com o olhar fixo no papel que Jim tinha nas mos. Contudo, via Jacob, sentado no seu escritrio, com os olhos alegres ao v-la chegar para o ajudar com os livros. Jacob no salo. Jacob, com o cabelo ligeiramete comprido, inclinando-se para lhe sussurrar algo ao ouvido. Jacob Jacob, morto? No, ainda devia de estar em Golden Oaks, dando ordens. Jacob era demasiado real para estar morto. Ento, porque estava ali Jim McLaughlin, lendo o seu testamento? - Compreendeste tudo o que li, Angela? - perguntou Jim McLaughlin com voz amvel. - O qu? A moa levantou o olhar, sem expresso alguma nos olhos. - Entendo que isto foi um grande golpe para ti, Angela - disse Jim. Deixa-me resumir. Recebers doze mil dlares por ano que poders retirar de qualquer banco. H duas residncias que te pertencem exclusivamente; uma casa em Massachussets e uma pequena propriedade na Inglaterra. Alm destas, podes utilizar qualquer das residncias da famlia quando quiseres. Se algum se recusar a dar-te as boas vindas ( supunho que isto se refere a Bradford, j que ele agora dono destas propriedades), ser deserdado. Esta uma clusula muito severa, mas o Jacob insistiu nela. Alem de tudo isso, agora s dona de metade da fazenda JB; a outra metade pertence a Bradford. A fazenda muito grande, tem milhares de hectares e, segundo creio, esto a restaur-la. Uma vez que comece a produzir, sers uma mulher muito rica, ainda mais do que j s. Angela ouvia-o, atnita. Jacob tinha demonstrado uma extraordinria generosidade. J no tinha que se preocupar com dinheiro. - Se aceitas um conselho, Angela, podia ser uma boa ideia ires por um tempo para a fazenda. Grant Marlowe regressar para l, de modo que ele pode acompanhar-te. Isso te dar tempo para te recobrar da morte de Jacob e para decidir o que quer fazer. As possibilidades so ilimitadas. Uma delas viajar, e nem sequer ters que te hospedar em hotis, visto que os Maitland tm propriedades por todo o mundo. - Sim, bom, talvez v para a fazenda por um tempo. - respondeu Angela. J no tinha que percorrer aquela terra agreste procura da sua me. Podia contratar algum para que o fizesse na sua vez. - Compreendeste tudo? - perguntou Jim. - Sim. - Bem. Ento no tenho nada para fazer, exceto te dar uma copia do testamento e esta carta de Jacob. Disse Jim, ao mesmo tempo que entregava os documentos a ela. Angela no se surpreendeu ao receber a carta, pois esperava por ela; pelo menos, esperava algo parecido. Sabia o que diria: Jacob explicaria que era seu pai e como tudo tinha acontecido. Ao segurar a carta, sentiu de repente a presena de Jacob. Tentou afastar essa sensao, pois era absurdo. Jim

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" Minha querida Angela:

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McLaughlin abandonou a sala em silncio enquanto a moa abria o envelope. Quando ler esta carta estarei morto, e espero do fundo do corao que no sofra por mim. Voc foi uma bno para os meus utimos anos, a filha que sempre quis ter, e no podia suportar te provocar infelicidade. Essa uma das razes pelas quais no pude falar da tua me. Lamento ter que te dizer agora que ela est morta e sepultada na minha fazenda do Texas." Angela permaneceu imvel, com carta na mo. No se mexeu por um longo tempo. A sua me estava morta, e Jacob soubera-o o tempo todo. Desatou a chorar. Chorou muito pela sua me e depois, finalmente, chorou por Jacob. Por fim, continuou a ler. "Culpo a mim mesmo pela sua morte. Foi to tr{gica e ela era muito jovem. Eu amava a tua me com toda a minha alma, e ela amava a mim. Mas descobrimos o nosso amor tarde demais, quando eu j estava casado e tinha filhos para tratar. Teria abandonado a minha esposa, mas Charissa no me permitiu. Teria preferido converter-se em minha amante, mas eu respeitava-a demasiado para permitir isso. Agora arrependo-me da minha deciso, porque discutimos a esse respeito e Charissa jurou que partiria e se casaria com o primeiro homem que a pedisse em casamento. A tua me era uma mulher teimosa e fez exatamente o que tinha prometido. Desesperado, tentei encontr-la quando partiu de Massachussets, mas no consegui at um ano depois. Nessa altura, estava casada com o teu pai e esperava o teu nascimento. Ento comprei Golden Oaks porque, apesar de ambos estarmos casados, no conseguia suportar estar longe dela. Mais tarde, quando tu fizetse um ano, tive que ir minha fazenda no Texas. Bradford estava l e eu queria que viesse para casa. A tua me implorou para que a levasse comigo. No suportava estar casada com um homem que no conhecia e a vida na quinta era muito diferente do que ela tinha conhecido. O meu maior erro foi recusar-me a levar Charissa comigo para o Texas. No entanto, naqueles anos o Oeste no era lugar para uma mulher, especialmente para uma mulher com a educao da tua me. Acredita, Angela, que jamais imaginei que ela me seguiria. Vim para o Oeste sem companhia, num comboio que foi atacado pelos ndios. Foi ferida no ataque e morreu ao chegar minha fazenda. O seu ltimo desejo foi que eu cuidasse de ti, embora o tivesse feito sem que ela me pedisse. Perdoe-me, Angela, por no ter dito isto antes. No conseguia contar. Temia que me culpasse pela morte da tua me, como eu me culpo. O meu sonho mais precioso sempre foi que tu te case com o meu filho mais velho. Vi que tu o amas e que ele ama a ti. Vocs os dois teriam a vida que nos foi negada, a Charissa e a mim. Parece muito com a tua me, Angela. Ela vive em ti. S feliz, querida, e no sofras por ns. Se existe o paraso, eu j estou l com a tua me. Com profundo amor, Jacob." Angela leu a carta uma e outra vez. Afinal, no era filha de Jacob. No era meia-irm de Bradford!

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Mas, e a carta que Crystal tinha utilizado para provocar Bradford? Teria inventado? Claro que sim! Crystal teria feito qualquer coisa para recuperar Bradford ou para ferir Angela. No entanto, Bradford estava comprometido com Candise enquanto declarava o seu amor a ela. Na realidade, era um corrupto! Nesse momento, Jim McLaughlin bateu porta e estreitou com a cabea. - Ests pronta para partir, Angela? Angela e Jim saram do escritrio e encontraram-se com Grant no hotel. Os trs compartilharam um jantar cedo e partiram na manh seguinte. Jim, viajou com eles at Dallas e deixou-os ali para regressar a Nova York. Angela no tinha querido perguntar por Bradford e Candise. No queria saber se j estavam casados. Sentiu-se aliviada ao saber que Bradford havia regressado a Nova York e que havia submergido nos negcios. Tinha a certeza de que ele no iria fazenda no Texas, de maneira que ela no teria pressa em deix-la. A fazenda JB ficava a menos de vinte quilmetros de Dallas. Angela e Grant percorreram numa pequena carroa as terras ridas, a pradaria salpicada por pequenas colinas baixas e escassas arvores. A fazenda era exatamente como Bradford tinha descrito, embora ainda estivesse deteriorada. Alm da grande casa principal de um s piso, havia um grande estbulo e, sua esquerda, os currais. Em frente ao estbulo havia uma barraca. Junto casa, havia algumas rvores grandes e velhas e, direita, um terreno onde alguma vez tinha existido um jardim. Grant desculpou-se pelo aspecto do lugar e explicou-lhe que s tinha tido tempo de contratar alguns homens, a maioria dos quais estavam reunindo o gado. Dois homens estavam consertando o curral e o estbulo. A casa precisava de muita dedicao. Havia janelas partidas, a pintura estava descascada e um bocado da varanda do alpendre estava cada no cho. Angela viu tudo aquilo de fora, e estremeceu ao pensar como estaria o interior. Se precisaria de muito trabalho. Embora, por outro lado, ela teria tempo de sobra para o fazer. Alm disso, agora podia ocupar-se com algo til, teria trabalho que apreciava fazer e que evitaria que pensasse tanto. Billy Anderson, oculto atrs de uma colina perto, fez virar o seu cavalo. Tinha visto Angela entrar em casa com o homem robusto. Agora sabia onde a encontrar. Regressou cidade, com a certeza de que j no teria que esperar muito mais tempo. Agora, o seu nico obstculo seria Grant. CAPITULO 39 Angela terminou de lavar os pratos do caf da manh e sentou-se mesa da cozinha para beber outra xcara de caf preto e forte. Olhou pela janela que estava sobre o lava louas e viu que o sol iluminava as montanhas, ao longe. Sentiu-se estranhamente satisfeita ao recordar como costumava comtemplar o nascer do sol na pequena quinta do Alabama. Agora, a sua vida no era to diferente, s que j no tinha campos para arar nem tinha que se preocupar e esperar que a colheita fosse boa. Ali, a nica colheita seria a horta que havia comeado um ms antes. Grant tinha-a avisado que era ridculo comear uma horta nessa altura, visto que em apenas uns meses faria muito frio. De qualquer maneira, ela tinha tentado. Queria ter vegetais frescos ou conservlos ela prpria, no aquela comida enlatada que tinha sido forada a comprar no armazm do senhor Benson.

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A grande casa j parecia um lar. A despensa estava cheia de provises que durariam pelo menos trs meses, e a moa tinha comeado a fazer cobertores para as camas. Na semana anterior tinha ordenado aos homens que limpassem muito bem a barraca, coisa que eles fizeram a resmungar. No entanto, recusaram-se terminantemente a pr cortinas em vez dos sacos de farinha que cobriam as janelas. A maioria dos homens contratados estavam ainda reunindo o gado nos campos e nas colinas. Grant disse que talvez passasse outro ms at que trouxessem toda a manada. Ento, marcariam os animais e deixariam pastar at que fosse tempo de os levar pelo caminho Chisholm at ao Kansas. Isso levara uns dois meses e o gado que no tivesse morrido pelo cminho seria enviado para o Este por comboio. A nica companhia da moa era Grant, e mesmo assim, de vez em quando, para o jantar. Depois, que ele partia Angela ficava sozinha. Grant abrandou, uma vez que ela se transformou em "patroa", como a chamava na brincadeira. J no discutiam. Tambm no voltou a pedi-la em casamento. Contudo, Angela gostava dessa mudana, pois agora Grant era seu amigo e apreciava a sua companhia. Quando ouviu que se aproximava um cavalo, Angela ps-se de p e dirigiu-se porta da frente. Saiu para o alpendre e viu uma mulher que montava um potro negro. A mulher usava calas justas de montar e um camisa branca de pescoo aberto por baixo de um casaco castanho. Pareceu conhec-la: tinha cabelos castanhos apanhados com uma fita curta e olhos azuis. Ento, Angela abriu os olhos surpreendida. - Mary Lou? A mulher riu alegremente. - Angela, verdade que s tu, querida? Cus! Ambas riram e abraaram-se. Angela estava encantada de ver a nica companheira de escola de quem tinha sido amiga. E Mary Lou estava encantada como ela. Entraram e a moa serviu caf. Depois, seguiu-se uma enchente de perguntas. - Soube na cidade que uma mulher vivia aqui na JB. Disse Maru lou enquanto se sentavam no sof, agora etofado com motivos de folhas outonais de folhas vermelhas e amarelas. No podia acreditar. Nunca tinha havido aqui uma mulher, de modo que eu mesma tinha que vir ver. E encontrome contigo. O que fazes aqui? Finalmente casaste-te com Bradford Maitland? Angela ficou tensa ao recordar a tonta que fora durante tantos anos. - No, o pai de Bradford morreu e me deixou metade da fazenda. - Tu s a dona? maravilhoso!... Quer dizer, refiro-me fazenda, no ao senhor Maitland. - Sabes? Estive to ocupada em arrumar a casa que me esqueci por completo que voc vivia perto daqui. - Sim, apenas a dezesseis quilmetros. As terras do meu pai esto a vinte e quatro quilmetros a Sul daqui. Mas no so to extensas como as da JB. Cus, como mudaste este lugar! exclamou Mary Lou, olhando ao seu redor. - Quando era pequena costumava vir aqui e tudo era diferente. Claro que nessa poca s viviam aqui o senhor Maitland e Bradford, e tu sabes como so os homens. No se importam com a comodidade tanto como ns. - Sim, eu sei disse Angela, rindo, e explicou-lhe como havia tentado dar um aspecto alegre barraca. Mas conte-me como ests. H um par de anos que te casaste. Tens filhos? - No, nenhum. Respondeu Mary Lou com um certo rubor. O meu marido, o Charles, morreu

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no inverno passado. - Oh... sinto muito.

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- No sintas, Angela. No havia amor entre ns. Charles era muito mais velho do que eu e foi o meu pai quem arranjou o casamento. Queria administrar as duas fazendas. - Que terrvel! - exclamou Angela. Que te casasses assim! - Agora no importa - disse Mary Lou, a sorrir. As duas fazendas esto juntas, mas o meu pai no est encarregado, pois eu prpria administro a de Charles. - Parabns - riu Angela. s a mulher certa para fazer. - Gosto de pensar que sim. Respondeu Mary Lou com um sorriso travesso. - E tu administras a JB? Ouvi dizer que tens homens a reunir o gado que se dispersou com a guerra. - Isso no obra minha. Disse Angela. Bradford contratou Grant Marlowe como capataz, e ele est encarregue de tudo. - Bah! Isso tpico neles, especialmente em Bradford. Sempre foram sabiches, mesmo quando eram crianas. Lembro-me que nunca me permitiam ir cavalgar com eles; diziam que era pequena demais. Mas eu seguia-os, de qualquer maneira, s para lhes demonstrar o que podia fazer. Vejo que continuam a ser sabiches, que pensam que uma mulher no sabe fazer nada. Angela riu, pois tinha visto um brilho especial nos olhos de Mary Lou perante a meno do nome de Grant. Continuaram a conversar durante o resto da manh, at que Mary Lou disse que tinha que partir. Angela acompanhou-a ao alpendre e a fez prometer que no sbado iria jantar ali com o pai. Enquanto observava a sua amiga se afastar, cavalgando, Angela viu a grande rvore de madeira dura que se encontrava perto do caminho; por baixo dela, estava a tumba. Tinha descoberto um dia depois da sua chegada e visitava-a sempre que no havia ningum perto dali. Voltou-se ao ver Grant junto ao poo e dirigiu-se a ele. Grant terminou de encher um balde de gua e deixou-o no cho. Sorriu ao ver a moa a aproximar-se. Esta tinha o cabelo apanhado com um leno vermelho e vestia uma blusa amarela com saia vermelha. Apesar do tom escuro da saia, via-se nela marcas altura dos joelhos, por ter estado ajoelhada na horta. Contudo, ela estava to bonita e fresca como sempre, pensou Grant. - Vais acabar por estragar a tua roupa bonita, patroa, se no te ds por vencida com esse disparate da horta. - brincou Grant. Angela olhou para a saia e sorriu. - Creio que terei que voltar a usar calas, como na quinta do meu pai. - No tenho a certeza de que seja uma boa ideia - respondeu Grant. Quero que os homens trabalhem e no que passem o tempo a olhar para ti naquela maldita horta. - E se usar camisas largas? - De qualquer maneira, fars o que quiseres, por isso no sei porque me perguntas. Angela riu e assinalou os baldes de gua. - So para mim? - Sim. Pensei que precisarias mas, se me perguntares, um desperdcio. - Mudars de opinio quando provares legumes frescos mesa. Na primavera, pode-se alargar a rea e plantar milho e ervilhas tambm. - Isto uma fazenda, no uma quinta, Angela.

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- Nunca demais ser auto-suficiente. - Bom, a tua terra. Disse Grant, encolhendo os ombros. A Mary Lou Markham veio aqui? Angela assentiu. - Tu a conhece desde antes da guerra, no ? Quando o teu pai era capataz aqui. - Sim. Ficou muito bonita. Embora veja que no tenha mudado muito; continua a gostar dos jogos de rapazes. - Agora administra a sua fazenda. Isso no fcil. - Devia ter regressado a casa do pai quando morreu Charles Markham, em vez de querer demonstrar que pode dirigir a fazenda sozinha. - disse Grant, em tom brincalho. - Voc tem certeza do que todos deviam fazer! s exasperante, Grant! - Sim riu. J tinham me dito isso antes. Angela abanou a cabea e observou Grant afastar-se para o estbulo. Era realmente insuportvel. No entanto, tinha muito carinho por ele. Uma vez que Grant se afastou, a moa deu meia volta, atravessou lentamente o ptio de terra em direo tumba da sua me e ajoelhou-se junto a ela. Era um momento de intimidade para ela, algo que no fazia frequentemente. - O que fazes aqui, Angela? - perguntou Grant por trs. A moa assustou-se. - Esta a segunda vez que te encontro junto a esta tumba. - Tu estavas aqui quando ela morreu, no estavas, Grant? - inquiriu Angela, ignorando a pergunta. Grant olhou um instante para a cruz de madeira. - Sim, estava. Era uma criana... tinha cinco anos, acho... quando o velho Maitland a enterrou ali. Mais tarde, o meu pai falou-me da mulher. Disse que a sua morte afetou muito Jacob. - Bradford no estava aqui quando isso aconteceu? - Na verdade, Jacob tinha chegado uns dias antes. Tinha enviado Bradford cidade para fechar as suas contas. O velho sempre fez com que Brdaford se encarregasse das suas responsabilidades, mesmo quando era criana. - Mas soube do que aconteceu no seu regresso? - No. Por alguma razo, Jacob no quis que ele soubesse. No dia seguinte, voltaram para o Alabama. Mas porque me faz tantas perguntas, Angela? No podes ter conhecido a mulher. Tu devias ser um beb quando isso aconteceu. Angela no conseguiu conter as lgrimas. - Sim, conheci-a por pouco tempo. - Era a tua me, no era? - Sim. Os olhos verdes de Grant escureceram. - Sinto muito, Angela. - Estou bem, Grant disse com voz dbil. Chorei pela minha me quando era pequena, quando no a tinha comigo. Durante todos estes anos, pensei que estava viva. S h uns dias que soube que tinha morrido h muito tempo. Tenho pena de no a ter conhecido. Permaneceram em silncio alguns minutos. Depois, Angela voltou-se e encaminhou-se de volta para casa. No seu quarto, chorou pelo amor frustrado de Jacob e Charissa, e pela sua me, a quem nunca mais voltaria a ver.

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CAPITULO 40

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O vento rugia com ferocidade contra as janelas. O cu era um manto negro, como se uma grossa cortina cobrisse a lua e as estrelas. Com o vento, veio o frio, que entrava atravs das tbuas soltas nas paredes. - Parece que finalmente teremos um pouco de chuva. Observou Angela, enquanto servia uma segunda xcara de caf a Grant. Depois regressou cozinha. - Melhor, uma tempestade - respondeu. Pegou a sua guitarra e comeou a tocar uma melodia triste. Espero que a tua pequena horta posso aguentar um aguaceiro. Enquanto Grant continuava a tocar a guitarra, a moa perguntou: - Vens jantar amanh, no vens? - a segunda vez que me perguntas. Disse Grant. O que tem de especial o jantar de amanh? - Bom, normalmente, aos sbados noite vais cidade com os homens. S quero ter a certeza de que vais estar aqui. Tenho convidados. Grant levantou o olhar e olhou para ela com uma sobrancelha levantada. - Ah, sim? - Vou receber Mary Lou e o pai. - disse Angela depressa, com esperana de que Grant no se opusesse. - No te importas, pois no? Grant sorriu. - Porque haveria de me importar? Na realidade, h anos que no vejo Walter Howard. A noite vai ser interessante. - Porque dizes isso? - Conhece Walter Howard? - perguntou, divertido. - No. - Se no mudou, creio que o achars um pouco... eh... difcil. provvel que conhea a sua opinio sobre as mulheres antes do fim da noite, e tenho a certeza de que no vai estar de acordo com ele. - Outro Grant Marlowe, s que mais velho. isso que quer dizer? Grant lanou uma gargalhada. - Por acaso alguma vez te disse o que devia ou no fazer? - Sim, voc j fez. - respondeu, a rir. - De fato a nica coisa que tu... A porta abriu-se com uma rajada de vento. Angela levantou o olhar e encontrou um rosto furioso. Podia ter jurado que estava a observar as chamas do inferno. No entanto, o olhar de fogo pertencia a Bradford Maitland, que estava de p na porta, com a sela numa mo e o saco de dormir e os alforges na outra. Que raio fazia ele ali, sujo e coberto de p, sem ter feito a barba h bastante tempo? E porque a olhava como se quisesse mat-la? Muitas vezes, Angela tinha imaginado esse encontro, mas nunca assim, com as frias do inferno naqueles olhos. Era ela quem tinha o direito de estar furiosa, no ele! Finalmente, Bradford afastou o olhar dela e atirou a sela ao cho, o que assustou Angela. A moa observou como o vento se apoderava do p que saa da sela e o espalhava pela sala. Bradford fechou a porta com um pontap. Uma vez que o vento voltou a ficar l fora, a atmosfera da sala tornou-se sofucante.

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Com grande esforo, Angela afastou o olhar de Bradford e observou Grant, que estava a poucos passos do sof. Aqueles dois homens eram amigos. Ento, porque Grant parecia to receoso? E porque Bradford no dizia nada? O tenso silncio prolongou-se quando Bradford atravessou a sala em direo da cozinha e deixou o resto da sua bagagem em cima da mesa, esparramando mais p. Angela segui-o com o olhar, recordando todas as noitas de insnia que havia passado amaldioando aquele homem. Agora queria insult-lo, mas no encontrava foras para falar, nem sequer para se mover. Bradford rompeu o silncio com voz dura e tensa ao enfrentar Grant. - Vejo que nenhum dos dois me esperava, mas estou aqui. uma pena que tenha interrompido esta terna cena entre vocs. Agora quero que recolha as tuas coisas, Grant, e que saias daqui. - Est me despedindo, Brad? - Claro que no. Fizemos um acordo. - respondeu, em tom spero. - No tenho inteno de deixar que uma mulher o quebre. Agora recolhe as tuas coisas e volta a se mudar para a barraca. - Mas as minhas coisas sempre estiveram l! respondeu Grant, indignado. Se tem alguma conta a ajustar comigo, Brad, quero que v direto ao ponto. - Nada disso. Ento, voc foi discreto com esta dama. Disse com desdm. Isso muito louvvel. Mas estou cansado, de maneira que, por favor, sai daqui e leva-a contigo. Grant olhou para Angela, cujos olhos violetas se escureciam pouco a pouco. Brad no tinha porque falar assim dela. - Est enganado, Brad - disse Grant, que tambm comeava a aborrecer-se. - No h nada... - Deixa disso - interrompeu-o Bradford. - Tenho que te pr daqui para fora ou vai fazer o que te disse? - Eu vou, maldio! gritou Grant, furioso. Depois virou-se para Angela e baixou a voz. - Talvez seja melhor que venha comigo. - disse suavemente, mas viu que o temperamento da moa tambm tinha aumentado. - No! gritou Angela, com os braos cruzados sobre o peito. - Esta casa to minha como dele e no vou sair daqui! -De que raio est falando? - perguntou Bradford. Aproximou-se das estantes que abrangia desde o cho at ao teto e que servia como parede divisria entre a cozinha e a sala. Angela olhou para ele nos olhos sem se acovardar. - Jacob me deixou metade desta fazenda. Voc deve saber. - Se soubesse, no estaria aqui! - rugiu Bradford. Amaldioou-se em silncio por no ter prestado ateno leitura do testamento e por no o ter revisto na sua oportunidade. Sabia que Angela estaria ali, mas tinha a certeza que poderia livrar-se dela com facilidade. Que diabos ia fazer agora? - Se no acredita, tenho uma cpia do testamento - disse Angela. Os seus olhos voltaram a encontrar-se e a moa recusou-se a deixar que aquela fria a acovardasse. Antes, Bradford assustava-a, mas j no a intimidava mais. Finalmente, Bradford falou. - Eu tambm tenho uma cpia do testamento e vou l-lo. Se o que diz verdade, comprarei a tua parte. - No, obrigado - respondeu a moa, friamente. - Acontece que gosto de viver aqui. Bradford estava lvido. - verdade que queres ficar nesta casa comigo? - Porque no haveria de fazer?

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- Porque te arrependers, menina Sherrington. Juro-te! Bradford deu meia volta e afastou-se pelo corredor. De repente, ouviu-se abrir a porta de um dos quartos e depois fechar-se com estrondo. - melhor que v embora, Grant. Eu falo com ele amanh. - No me parece que vocs os dois possam ter uma conversa amvel. Talvez seja melhor que me deixe falar com ele - disse Grant. - Parece que Brad tem algumas ideias erradas. - No, eu me encarrego disso. Lembre-se apenas de estar aqui pontualmente amanh noite. Grant sorriu. - Tem certeza de que o Bradford me deixar entrar? - Desculpe-me, Grant. Eu te convidei a vir esta noite e devia ter defendido voc. Supus que Bradford sabia que metade da fazenda me pertence, mas no assim. No voltar a acontecer. Eu posso convidar quem eu quiser. -Ento eu venho amanh noite. Mas aconselho que te mantenha longe de Bradford pelo resto da noite. Deixa que se acalme antes de tentar explicar algo. Angela olhou para ele surpresa. - Eu no tenho que explicar nada! exclamou. o Bradford Maitland quem tem que dar explicaes se puder! - acrescentou, com amargura. Grant abanou a cabea. - Tenho as minhas suspeitas acerca de porque que o Brad est to furioso, mas porque que tu ests? - No importa, Grant. Agora vai e dorme um pouco. Eu tenho muito em que pensar - respondeu. Grant saiu e a moa percorreu a sala, apagando todas as lamparinas de azeite exceto uma. No esperava dormir bem aquela noite. CAPITULO 41 O dia amanheceu brilhante e com sol., sem vestgios das nuvens do dia anterior. A tempestade tinha deixado poas de gua por toda a casa, devido s goteiras do teto. Angela ficou fora de si ao descobrir as almofadas empapadas na sala e as poas de gua na cozinha. A chuva tinha entrado at na despensa e havia arruinado duas sacas de farinha e um grande barril de farinha de milho que, por descuido, tinha deixado de tapar na noite anterior. Demorou duas horas para limpar tudo e a levar as enormes almofadas da sala para a varanda do alpendre para que secassem. Quando terminou, estava exausta, pois havia dormido muito pouco durante a noite. Era sbado. E tinha convidado Mary Lou e o pai para jantar. Aterrorizava-a a perspectiva de voltar a ver Bradford. Mais tarde ou mais cedo, teria que o enfrentar. E ento? Voltou a aquecer o caf que Bradford havia feito antes e preparou um pequeno almoo leve. Enquanto estava sentada mesa, ele entrou e deteve-se o v-la. - Ainda h mais desses? - perguntou, assinalando o biscoito que a moa tinha na mo. Angela suspirou. Bradford nem sequer deu uma saudao amvel. Estava ali, de p no meio da cozinha, com ar agressivo. Estava barbeado e tinha o cabelo ainda mido do banho. No entanto, o banho no tinha afetado o seu gnio.

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- Ainda h mais dois no forno mas, se quiser, posso preparar uns ovos e panquecas para voc. - No se incomode. - respondeu. Depois, acrescentou, irritado: - E uma fazenda no lugar para aqueles malditos frangos que vi l fora. - Acontece que gosto dos ovos e de frango assado. Disse-lhe, esforando-se por mante um tom de voz sereno. - Ed Cox cria frangos para isso mesmo replicou. - Eu sei disse, sorrindo. Foi l que arranjei os meus frangos. E devo lembrar que no preciso da tua autorizao para cri-los. Bradford grunhiu e se aproximou da mesa. - E isto? - perguntou, levantando o pano que cobria um grande po de milho. - para o jantar desta noite. - respondeu Angela. - Podes faze mais po de milho mais tarde, no podes? - perguntou, com impacincia. - Sim, mas Bradford pegou uma faca e partiu o po ao meio. A moa suspirou e afastou-se da mesa procura de mais manteiga e caramelo. Sem dizer uma palavra, colocou-os sobre a mesa e se aproximou com uma xcara fumegante de caf preto. Bradford sentou-se e comeu em silncio, virando-lhe as costas. Angela soltava fascas. Tratava-a como se fosse uma criada. Jamais voltaria a incomodar-se com ele. Podia comer com ela ou preparar a sua prpria comida. Angela ps-se a trabalhar na pia, preparando outra fornada de po de milho. - Bradford disse, sem se voltar - esta noite h convidados para jantar. Convidei a Mary Lou Markham e o pai dela. Voc tambm vem? - A anfitri perfeita, no ? disse Bradford, com amargura. Ento a fugitiva encontrou um ninho. Diga-me, s por curiosidade, faz estas festas todas as noites? A moa ficou tensa e deu meia volta. Bradford estava sentado de costas com a xcara de caf na mo, olhando para ela com desdm. - Para que saiba, esta a primeira vez que tenho convidados para jantar. - Alem de Grant - disse Bradford, asperamente. Angela ficou boquiaberta. Ento era isso! Bradford comportava-se assim por causa de Grant. Mas isso era ridculo. No tinha o direito de estar com cimes. Ele prprio estava comprometido. - Bradford, de vez em quando convido o Grant para jantar porque somos amigos. No h nada entre ele e eu. - No sou imbecil, Angela - disse Bradford secamente e dirigiu-se para a porta. Tambm no me importa com quem te relaciona. E quanto a esta noite, no, no venho tua festa. Vou cidade esta tarde e, como preciso de uma boa rameira, provvel que no volte esta noite. Abriu a porta e voltou a se dirigir moa. A menos, claro, que voc queira me dar prazer. Pago muito bem por uma boa rameira e, se a memoria no me falha, tu s muito boa. Riu entre dentes ao ver a expresso indignada da jovem. Bradford inclinou-se com pouca estabilidade sobre o balco, com o olhar pensativo cravado no copo de whisky que tinha sua frente. Tinha bebido muito durante toda a noite, enquanto jogava cartas numa mesa. Por fim, sentia os efeitos do lcool e acabava de abandonar o jogo. Tinha perdido mais de

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duzentos dlares. Mas, que diabos, era apenas dinheiro. Esvaziou o copo e depois comprou ao taberneiro uma garrafa inteira de whisky. Percorreu lentamente com o olhar o salao cheia de fumo. Pouco antes, duas pequenas da taberna, com roupas muito apelativas, tinham atrado a sua ateno, mas naquele momento no estava com vontade. No podia negar que precisava de uma mulher. Em Nova York tinha-se afogado tanto nos negcios que no tinha tido tempo para a companhia feminina. No entanto, decidiu simplesmente perder-se no doce esquecimento do lcool. Tinha que afogar as imagens que o atormentavam e devastavam a sua mente. Com passo inseguro, abandonou a taberna agarrando com uma mo a garrafa de whisky. O ar fresco da noite foi como uma ducha de agua fria depois do fedor do fumo e suor da taberna infestada. No teve dificuldade para se orientar e encaminhou-se para o hotel, no outro extremo da cidade. A rua comprida parecia deserta e o alvoroo que acabava de deixar apagava-se lentamente enquanto caminhava. De repente, ouviu-se um estalido de plvora do outro lado da rua e Bradford sentiu que uma bala passava silvando junto a ele. Demorou um pouco a perceber o que acontecia. Ento, lanou-se para o umbral mais prximo e acocorou-se nele. Viu uma linha de luz na calada oposta ao disparar outra bala, e depois outra surgiu de uma pistola diferente, a alguns metros da primeira. Compreendeu que quem tivesse aquelas armas, diparavam contra ele. Nesse instante, Bradford recordou-se de outros ataques recentes. Tinha uma cicatriz como resultado de um ataque em Nova York. Pouco depois, tinha lutado com uns assaltantes em Springfield. Havia estado a ponto de perder a vida. De fato, agora que pensava, os assaltantes pareciam mais interessados em mat-lo do que em roub-lo. Teria este ataque relao com os outros dois? J no tinha tempo para pensar. Uma bala incrustou-se na porta, atrs dele, a centmetros da sua cabea. Tentou abrir a porta, mas esta no cedeu. O refgio mais perto era umas escadas de tbuas, no extremo do edifcio. Como no restasse outra alternativa, Bradford lanou-se para ela e ouviu mais trs disparos enquanto corria. Abaixou-se debaixo das escadas, amaldioando-se por no levar uma pistola. Tinha sido um disparate ir cidade desarmado. Por um instante preguntou-se porque os seus atacantes no o perseguiam. Talvez no soubessem que no tinha armas. Mais atrs, as pessoas da taberna saram para a rua para ver porque se davam os disparos. Mas ningum se adiantava em sua ajuda. Onde diabos estava o guarda? Os homens colocados no outro lado da rua mantinham a sua barreira de fogo, de maneira que era impossvel escapar. Quanto tempo demorariam a perceber que no respondia aos seus tiros? Naquele momento, um dos homens atravessou a rua. Na escurido, Bradford no conseguiu distinguir os traos. Escondeu-se atrs da outra extremidade do edifcio: aquela nova localizao inutilizava o refgio de Bradford. Em seguida, o homem saiu do seu esconderijo e disparou uma vez, depois, desapareceu. Bradford sentiu um fogo que abrasava a pele. Tinha a camisa rasgada e o brao sangrava, mas a bala apenas o tinha roado. Sentiu uma intensa fria. Como havia ido to indefeso? A sua nica oportunidade era correr at ao hotel. No seu quarto tinha uma carabina. Teria que se esquivar das balas. Preparou-se para correr. Tinha os msculos tensos e a respirao entrecortada. Esperou at dar uma pausa nos disparos. Com a esperana de que os seus atacantes estivessem ocupados em carregar as armas, disps-se a fugir.

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CAPITULO 42

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Angela saudou com a mo os seus convidados e esperou no alpendre ate que Mary Lou e o seu dominante pai se afastassem. Sorriu e aspirou profundamente o ar fresco da noite, o que produziu uma agradvel sensao de alvio depois de suportar durante toda a noite o fumo dos cigarros de Walter Howard. Walter Howard era tal como Grant tinha dito: teimoso nas suas opinies e de voz spera. A sua pele bronzeada, o grande nariz curvo e o queixo proeminente fizeram com que Angela se perguntasse de quem teria Mary Lou herdado os seus traos delicados. Mary Lou parecia saber manejar o pai, o que tinha feito com que a noite fosse insuportvel. O homem pensava que as suas ideias eras as nicas dignas de considerao. Ao princpio, Angela sentiu que comeava a peder as estribeiras quando a conversa chegou ao assunto do que uma mulher devia ou no fazer numa fazenda. Ento, Grant tinha-lhe sussurrado que a tinha avisado. Finalmente, a moa deixou de discutir e seguiu o conselho de Mary Lou: "S tem que sorrir e no fazer caso do meu pai. De todos os modos, ele dir o que quiser. No preste ateno, querida, ou ele nunca se dar por vencido." Depois de um abundante jantar com frango assado guarnecido com molho, salada de batatas, ervilhas, moelas e torta de ma, sentaram-se junto fogueira e Grant entreteve-os com canes campestres. Foi agradvel enquanto durou, mas depois Grant desculpou-se cedo e explicou que tinha que se levantar antes do amanhecer. Mary Lou e o pai ficaram mais umas horas. Com o caf, que Walter reforava com muito whisky, este passou o resto da noite exaltando as virtudes de Grant a Mary Lou. Isso divertiu Angela. Sabia que a sua amiga no precisava de alento. Ambos dariam um bom par, visto que Mary Lou j tinha anos de experiencia em manejar um homem com o temperamento de Grant. Angela esperava que aquele namoro desse resultados. A moa voltou a entrar em casa, pensando em Mary Lou e em Grant, e no noivado que talvez iniciassem brevemente. Os seus pensamentos chegaram a Bradford e a Candise Taylor. Angela durmiu a intervalos nessa noite. Bradford mantinha erguido sobre a sela; os efeitos da ressaca comeavam a desaparecer. O ar da noite tinha contribudo para isso. " Que dia!" pensou, angustiado. Entre as nuseas que sentia e a dor de cabea, havia passado o dia inteiro na cama. Demoraria bastante a habituar-se ao whisky que serviam na cidade. No silncio, deitou um olhar ao seu companheiro e conseguiu distinguir os traos luz da lua. Tinha que reconhecer o mrito do seu novo amigo de suportar aquele licor ardente. O homem no parecia afetado, e estava to alegre e sorridente como na noite anterior, em que se tinham conhecido. O homem tinha salvado a sua vida. Bradford recordava o momento em que estava pronto para sair do seu refugio e o som de um tiro. Este tinha provocado uma pausa no fogo dirigido a ele. Sentiu outro disparo e Bradford observou, atnito, como um dos seus atacantes desatava a correr pela rua abaixo e entrava num beco. O outro homem seguiu-o em seguida. Depois, Bradford viu o mexicano montado num cavalo, no meio da rua. Simplesmente estava ali, sem nenhuma proteo, e disparava a sua arma. O estranho aproximou o seu cavalo de Bradford e olhou para ele com precauo.

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- Voc est bem, amigo?

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Bradford ainda estava assombrado pela sua oportuna salvao. - Agora estou bem, graas a voc. - respondeu, tremendo. Finalmente, ps-se de p. S tenho um talho no brao. - O seu talho sangra muito - respondeu o estranho e, ao sorrir deixou a descoberto dentes brancos e o bigode negro. - No nada. - No deveria andar sem proteco, amigo - repreendeu-o o homem. Conhecia esses homens? - Espero que no. - Ento, queriam roub-lo? - No acredito - respondeu Bradford, pensativo. - Acabo de perder todo o meu dinheiro numa partida de pker. Embora talvez no o soubessem. - uma pena. Se precisa de um lugar onde dormir, eu ia a caminho do hotel. Pode hospedar-se comigo. Bradford riu. - J me fez o maior favor possvel, amigo: salvou-me a vida. Quero que me deixe pagar-lhe por isso. Eu pagarei o seu quarto no hotel. O meu nome Bradford Maitland. E o seu? - Hank Chvez. Passaram o resto da noite no quarto de Bradford, embebedando-se. Bradford sentia que no havia forma de recompensar aquele homem e iria lhe oferecer tudo o que desejasse. Hank Chvez recusou-se a receber dinheiro mas, como tinha negcios naquela rea, aceitou a oferta de Bradford de se hospedar na sua fazenda. Era bastante tarde quando chegaram fazenda, um lugar tranquilo na quietude da noite. Depois de acomodar os cavalos no estbulo, aproximaram-se da casa, banhada pela luz da lua e escura no seu interior. - A mi... eh... scia j se deve ter deitado disse Bradford em voz baixa ao encontrar a porta fechada chave. - No h razo para causar um susto. Incomoda-se de entrar por uma janela? - Muitas vezes sai por uma janela, mas nunca entrei por uma. Ser uma troca. Disse Hank Chvez, rindo. Momentos depois, estavam l dentro, movendo-se como gatos. Bradford conduziu Hank at um quarto em frente ao seu e despediu-se dele. Depois regressou ao seu prprio quarto se preparou para dormir. Contudo, como tinha dormido a maior parte do dia, esteve acordado durante muitas horas. Preocupava-o o ataque. Havia pensado mais nele e tinha quase certeza de que algum queria mat-lo. Mas quem? E porque? Bradford dava voltas na cama, inquieto. Tinha sofrido trs tentativas de assassinato, as trs h pouco tempo. Seguramente haveria outra, e mais outra. A sua sorte podia acabar. Tinha que averiguar quem queria v-lo morto. Claro, Zachary era quem mais lucraria com a sua morte. Mas ele tinha partido para Londres com Crystal. No entanto, podia ter contratado algum. Tambm havia Angela. Ao chegar fazenda, ele tinha limitado a sua liberdade. Agora que pensava, os dois primeiros atentados haviam tido lugar antes de viajar para ali, mas depois de conhecer Angela. Deus! Quereria vingar-se pelo que tinha acontecido em Springfield? Poderia ser isso? Bradford

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no queria acreditar... no podia. Mas quem mais podia ser? Sempre havia sido justo comos seus scios e tinha evitado apostar em algum que no pudesse permitir-se ao luxo de perder. Os seus pensamentos voltaram para a mulher que ocupava o quarto ao lado. Seria mesmo to traioeira? Levantou-se e vestiu um robe. Em apenas uns segundos chegou ao quarto de Angela. Entrou em silncio para no despert-la. Deteve-se junto cama e olhou para ela. A moa dormia serenamente; o cabelo vermelho estendia-se em grandes ondas ao redor do seu rosto. Tinha vestido uma camisola azul celeste com enfeites de rendas no pescoo e nos punhos, e estava coberta apenas com o lenol. Era uma mulher muito bonita, pensou Bradford. De repente, a fria se apoderou dele. Necessitava de machuc-la, causar-lhe dor, como ela tinha feito ao destruir o seu amor e a sua confiana. Arrancou-lhe o lenol e tirou o robe. Sentou-se na cama e comeou a desatar os laos da camisola de Angela. A moa despertou quando os dedos de Bradford roaram a sua pele. A sua primeira reao surpreendeu-o: parecia feliz de v-lo ali. Mas depois, lembrou-se do que ele tinha dito ao sair. - Ento no ficaste na cidade! Suponho que no te conseguiu se afastar de de - Das rameiras da cidade? Disse Bradford com um sorriso amarelo. Percebi que no precisava delas, visto que tenho uma rameira debaixo do meu prprio teto. Angela ficou boquiaberta. Era a segunda vez que a chamava assim. Mas porqu? E porque estava no seu quarto a meio da noite? - Bradford, o que faz no meu quarto? Se veio para me insultar, por favor, vai embora. - No te insultei. Disse, em tom spero. S disse a verdade. E saio do teu quarto quando acabar contigo. A moa comeou a levantar-se, mas Bradford empurrou-a para baixo. - Bradford, no! - Exclamou, com os olhos dilatados de medo. Bradford cobriu-lhe a boca com a mo e a moa esforou-se por se libertar. Ele deitou-se sobre ela rapidamente e, numa inteno desesperada por det-lo, Angela mordeu-lhe a mo. A dor f-lo reagir. Olhou para ela e gemeu; viu o medo e as lgrimas da moa, como diamantes nas suas faces. Sentiu nojo pelo que tinha tentado fazer irracionalmente, culpou Angela disso. Precisava de insultar algum. - Porque raios que choras? - murmurou Bradford. Por acaso sente remorso por me ter abandonado e enganado? - Do que est falando? Eu no te enganei nem te abandonei. - Ento, como que voc chama o que fez, maldio? rugiu. J tinha recebido um golpe no dia que fugiu com Grant Marlowe. A minha querida cunhada urgiu outro dos seus truques traioeiros. Tentou convencer-me que voc era minha meia-irm! Eu ia informar o meu pai do nosso casamento, de maneira que o fiz e esperei pela reao dele. O velho nunca ficou to feliz na vida dele; isso destruiu a mentira de Crystal. Ento, quando j sentia que o meu mundo voltava a estar bem, tu me abandonou por Grant. Angela emudeceu. Sentia-se aliviada, arrependida e, de repente, invadiu-a uma imensa alegria. Ele havia dito a Jacob que se casaria com ela, no com Candise! - Bradford, eu...

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- Poupe-me! interrompeu-a.

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- Eu nunca te enganei, Bradford - disse, novamente com lgrimas nos olhos. - Vai me dizer mais mentiras desalmadas? - replicou Bradford, com fogo nos olhos. - Mas eu no estou mentindo! - Que espcie de parvo acha que eu sou? grunhiu cruelmente. - Bradford, eu te amo! - exclamou. Bom, tinha dito, e ento, percebeu que era absolutamente verdade. Nunca deixei de te amar! Deus, como queria acreditar! Mas ele no se deixaria enganar outra vez. Na sua mente, viu-a braada a Grant, viu-os com tanta clareza que os seus olhos se incendiaram ainda mais. A sua voz parecia de ao e os dedos agarraram os ombros da moa. - Uma vez acreditei em ti, mas no volto a cometer esse erro. Angela queria implorar-lhe, mas o seu orgulho venceu. A indignao apoderou-se dela. - O que me diz de Candise Taylor, Bradford? - sussurrou, furiosa. O que me diz da noiva que tinha enquanto jurava que me amava? Bradford olhou para ela durante um longo tempo. A moa sentiu-se momentaneamente satisfeita perante a sua confuso. Depois, sorriu-lhe com ar cruel. - Refere-se minha esposa? Nos casamo pouco depois de voc ter desaparecido. Angela no conseguia respirar. Em silncio, Bradford vestiu o robe. Sem se voltar para olhar para ela, disse friamente. - Sugiro que saia daqui se no quer que isto volte a acontecer. E saiu. E com ele, foi toda a esperana que havia nascido por um breve instante. CAPITULO 43 - Dormiu bem, amigo? Bradford olhou de lado para Hank, que estava sentado mesa da cozinha com uma xcara de caf nas mos. Saberia o seu amigo o que tinha sucedido na noite anterior? Teria ouvido algo? - Dormi bem - respondeu Bradford, enquanto se servia de caf. Hank riu. Bradford comeava a habituar-se a ouvir aquela gargalhada. - E voc? - Como um beb, assim que deitei a cabea na almofada. Mas no estou habituado a noites to silenciosas. No como os hotis ruidosos em que me costumo hospedar. Angela ainda no tinha se levantado, mas Bradford tentava convencer-se de que no o preocupava. No se importava. Quanto tempo custaria a elimin-la da sua vida de uma vez por todas? - Os seus pensamentos esto muito longe esta manh, no esto? Disse Hank, rompendo o silncio. - No to longe assim - murmurou Bradford, e depois sorriu. Diga-me, como que um homem com a sua ascendncia se chama Hank? Hank lanou uma gargalhada. - A minha me era anglo-sax. Deu-me este nome antes de morrer, sem dar ao meu pai a oportunidade de se opor. Por respeito a ela, ele me deixou conservar este nome. - No parece pensar na morte da sua me como uma tragdia. No ficou magoado?

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Hank encolheu os ombros.

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- No se pode chorar a perda de algum que nunca se conheceu. - Creio que tem razo. Disse Bradford, sorrindo. Mas notei que voc encara tudo com um sorriso. - E porque no, amigo? - perguntou Hank. O meu av sempre me disse que mais fcil sorrir do que franzir a testa. - uma filosofia bonita, mas no d bem com todos - comentou Bradford. Naquele momento abriu a porta da sala e em seguida a moa entrou na cozinha. A sua roupa desconcertou os dois homens. Vestia calas de montar justas nas pernas e na cintura e uma blusa branca igualmente justa que delineava os seus seios firmes e redondos. Bradford levantou-se da cadeira. Queria gritar com Angela pela sua forma de vestir, mas contevese. Porque diabos se importava? Contudo, Hank Chavz tinha o olhar fixo nela. Alm disso, Bradford percebeu que a moa tambm olhava para ele fixamente. - O que voc est fazendo aqui? - perguntou, sem pensar. O homem tinha o mesmo aspecto que ela se recordava, com a adio do bigode preto. - Eu podia te perguntar o mesmo - respondeu Hank, com um sorriso. Bradford deu um salto; olhou para Angela e depois para Hank e novamente para a moa. - De onde que conheces o Hank? - Nos conhecemos em Mobile - respondeu Angela, percebendo que tinha ouvido pela primeira vez o nome do bandido. Sorriu para Bradford com maldade. Se te interessa saber, conheci este homem quando assaltou a diligncia em que eu viajava. - Esperas que acredite nisso? - rugiu Bradford. A moa conseguiu continuar a sorrir. - Na realidade, Bradford, no me importa no que acredita - disse. dirigiu-se para a cafeteira e serviu-se de uma xcara de caf, virando as costas para ele deliberadamente. Hank sorria em silncio, aliviado por Bradford no ter acreditado na histria do assalto. - Vou cavalgar antes do caf da manh - disse Angela. - Gostava de ir contigo disse Hank, pondo-se em p. Angela acabou o caf e saiu da cozinha, sem esperar que Hank a alcanasse. A essa hora to cedo, a manh estava fresca. O sol brilhava com intensidade, mas ainda faltava algum tempo para que se sentisse calor. Aproximava-se o inverno. Finalmente, Hank alcanou a moa no estbulo e ofereceu-se para selar o cavalo para ela. Como no havia ali nenhum empregado, Angela aceitou. Tinha muitas perguntas para fazer, mas conteve-se. No serviria de nada ter uma discusso ali. Bradford podia ouvi-los. Assim que a gua castanha ficou selada, Angela montou sem a ajuda de Hank e esperou que ele selasse o seu cavalo. No entanto, antes de acabar de o fazer, Bradford apareceu na entrada. Olhou para a jovem furioso. - Onde pensas que vai assim vestida? - perguntou, agarrando as rdeas da montaria de Angela. - Vou cavalgar - respondeu secamente. - Assim no vai! Angela estava tensa; segurava o chicote na mo direita. - meu scio, Bradford; estamos em igualdade de condies. No tem nenhuma autoridade sobre

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mim. Eu sou dona de mim prpria. No respondo perante ningum! Disse, com evidente raiva no profundo dos seus olhos azul-violeta. Farei o que me apetecer. Entendeu? - O que vai fazer descer deste cavalo! rugiu Bradford. Nesse momento, Angela perdeu o controle da sua raiva. - Vai para o diabo, Bradford Maitland! gritou, e golpeou a anca do cavalo com o chicote. O animal retrocedeu um passo e saiu do estbulo a galope. Angela agarrou-se, desesperada ao pescoo do animal. O seu chapu caiu da cabea e a fina corda que o segurava apertava-lhe a garganta. S olhou para trs quando o cavalo diminuiu o passo. Um cavaleiro saia do estbulo, a uns oitocentos metros atrs dela. Angela acalmou-se e travou ainda mais o cavalo para dar tempo a Hank de alcan-la. Subiu uma pequena colina e desceu at a um pequeno bosque que havia do outro lado. Uma vez l, parou o animal, fora de vista da casa e do estbulo, para esperar por Hank. Tinha muitas coisas para dizer a ele aquele era um bom lugar para fazer. Desmontou e atou o cavalo a um ramo baixo. Comeou a passear-se pelo lugar de mau humor, ainda tensa e furiosa pela ousadia de Bradford. Ele no tinha o direito de lhe dar ordens. Quando ouviu que se aproximava o outro cavalo, virou-se rapidamente, contente por poder ocupar a sua mente com algo que no fosse Bradford. Contudo, no foi Hank quem desmontou do cavalo e se dirigiu a ela. - Devia te aoitar! - disse Bradford, agarrando-a pelos ombros e sacudindo-a rudemente. Angela afastou-se dele e deu uns passos para trs. No se sentia to corajosa em campo aberto, sozinha com ele. De repente, sentiu desejo de fugir dali e esconder-se daquela fria, mas no permitiu que os seus sentimentos a delatassem. - Como se atreve a sair assim? Olha para ti! continuou a rugir Bradford, percorrendo com o olhar o corpo da moa. Essa maldita roupa deixa muito pouco imaginao. Nunca se sabe quem poderias encontrar por aqui! - Infelizmente, encontrei-me contigo! - gritou Angela. Onde que est Hank? Bradford olhou para ela desconfiado. - Seria sua inteno seduzi-lo aqui? Foi por isso que se vestiu como...? - Basta, maldio! - gritou Angela - Quando me vesti para sair para cavalgar, nem sequer sabia que o homem estava aqui. No posso cavalgar bem com uma saia, a menos que a suba at s ancas. Preferia que fizesse isso? Esperou que ele respondesse. Ao ver que no o fazia, prosseguiu com mais calma. Ainda no tive a oportunidade de mandar fazer roupa de montar mais adequada. No posso evitar que estas calas tenham encolhido com tantas lavagens. So o nico par que tenho neste momento. Bradford aproximou-se lentamente dela, mas Angela recusou-se a perder a coragem. Manteve-se de p, orgulhosa, a centmetros dele, e olhou-o nos olhos com audcia. Esperou que ele batesse nela. Ao ver que no fazia, comeou a tremer. De repente, desatou a chorar. - Uma vez me disse que me amavas. disse. Como que consegue me magoar assim depois de tudo o que partilhamos? Bradford afastou-se de repente. - Como se atreve a me falar do passado quando foi voc quem matou o nosso amor? Angela abriu os olhos confusa. - Pelo amor de Deus, o que que eu fiz?

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- Maldito seja o teu corao de rameira! grunhiu Bradford, virando-se para ela. Acha mesmo que eu no saberia da tua relao com Grant? Quantos mais tiveste, Angela? O Hank tambm foi um dos teus amantes? Angela estava atnita. - isso que acredita? por isso que me odeia? Estendeu as mos para ele num gesto de splica. Nunca tive mas ningum alm de ti! Tu s o nico homem com quem eu fiz amor. Tu. Maldito seja, Bradford! Bradford no conseguia acreditar nela. - No te faa de inocente comigo, Angela! Eu disse que soube da tua relao com o Grant. Acha que eu diria se no tivesse certeza? Angela no quis ouvir mais nada. Bradford estava contra ela e no conseguia faz-lo escutar. Correu para o cavalo e montou-o rapidamente. Voltou-se para olhar para Bradford, com os olhos brilhantes. - Comeo a ver que o dio chega muito facilmente disse a moa com amargura. Afastou-se sem olhar para trs. Nem Bradford nem Angela notaram a presena do homem oculto numa barraca remota, observando-os com um telescpio. O lugar onde se encontrava estava desgastado, pois tinha ido l poucas vezes. Esperava. Esperava a oportunidade pela qual rezava diariamente. Angela no podia estar sempre protegida. Um dia iria encontr-la sozinha em casa, sem pees nem o Maitland por perto. Algum dia. CAPITULO 44 Angela estava de p no alpendre, encostada a um poste, contemplando o cu salpicado de estrelas. Apertou mais a mantilha sobre os ombros e sentiu que os dentes comeavam a bater. Fazia muito frio ali fora, mas preferia isso em vez da outra espcie de frio que havia no interior de casa, com Bradford. Agora compreendia porque que Bradford tinha sido to cruel, porque a odiava. Achava que ela o tinha trado. E no queria acreditar quando ela negava. Estava condenada, sendo inocente. Se, ao menos fosse culpada daquelas acusaes mas no, no queria viver com um homem a quem no amasse. Angela suspirou. Talvez devesse deixar a fazenda. - Ests muito infeliz. Angela assustou-se. - Tem que se aproximar em silncio? - disse irritada. Hank chegou ao seu lado com o eterno sorriso nos lbios. - Se no estivesses to absorta nos teus problemas teria me ouvido. Espreguiou-se languidamente. Est uma noite bonita... e finalmente te encontro sozinha. - Onde est Bradford? - O teu scio j se retirou por esta noite - disse Hank. Acho que pensa que est a salvo comigo, j que me avisou que voc est proibida. O rosto de Angela refletiu incredulidade. - Ele disse isso?

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Hank riu.

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- No foram as suas palavras exatas, mas deixou-o bem claro. Acho que se Bradford no se sentisse em divida para comigo, j teria me expulso desta fazenda. Tal como esto as coisas, tenho a certeza de que se arrepende de ter me convidado. - Falas como se ele estivesse ciumento. Podes ter a certeza que no verdade. Hank levantou uma sobrancelha. - Que outra coisa podia ter causado a raiva com que esteve todo o dia? Nunca tinha visto um homem to furioso com uma mulher. - Mas no so cimes - insistiu Angela, desejando o contrrio. - Sabe? a minha presena que provoca Bradford, no a tua. No me suporta e faz o possvel para que eu v embora. - Ento, porque no vai? - perguntou Hank, segurando suavemente uma madeixa do cabelo da moa. Uma vez disse que queria te levar comigo para o Mxico. Agora as circunstancias mudaram e vou regressar para casa, para reclamar o que meu. O Mxico no muito diferente do Texas. Vem comigo, Angelina. - Se a memria no me falha, disseste que me levaria mesmo que protestasse. Devo temer um sequestro? - No - respondeu, sorrindo. Mas a idia me passou pela cabea. Angela sorriu. - Voc faz com que seja muito difcil detestar-te, Hank. mas temo que o Mxico no seja para mim. Se fosse para algum lado seria para a Europa. Mas, de qualquer maneira, o que fazes aqui? No esperava voltar a te ver. - Te segui at esta regio para devolver o resto do que te devo, mas agora vejo que no precisa. Esta fazenda uma das maiores pe estas bandas, segundo me disse Bradford. Tu s uma mulher muito rica. Riqueza. Angela afastou o olhar. Preferia a riqueza do amor do que ter todo o dinheiro do mundo. - J no tenho mais problemas econmicos. Voc pode ficar com o resto do que me roubou disse a moa. apesar de tudo, arriscou a vida por isso. - muito generosa, mas voc pode permitir. - disse Hank. Os seus olhos cinzentos brilhavam luz da lua. - Admito que este dinheiro me ajudar. Aproximam-se tempo duros, at que as minhas terras comecem a produzir. Angela virou-se e observou-o. - Me disse porque veio aqui, mas como que conheceu Bradford? E porque que ele est em dvida contigo? - Parece acreditar que salvei a sua vida na outra noite - respondeu Hank, encolhendo os ombros. Relatou a histria. Depois de um longo silncio, segurou-lhe a mo e levou-a aos lbios. - Uma mulher como voc deveria ser feliz. Vem comigo, Angelina. Te ofereo o meu amor. Angela sorriu. - Obrigado, Hank, mas no. No poderia corresponder ao teu amor. - No sentes nada por mim? - Apenas carinho de amigo. - esquiva, Angelina - observou. A moa no conseguiu evitar de sorrir.

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- E tu s teimoso.

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- S porque no posso aceitar a tua recusa. Vou ser franco contigo e te dizer que o dinheiro no foi mais do que uma desculpa para voltar a te encontrar. Saboreei a paixo do teu beijo. Seria um tonto se no voltasse a tentar ganh-la. Agarrou-lhe a nuca e comeou a atrai-la para si, mas a moa apoiou as mos no peito para det-lo. - Hank, por favor. Hank hesitou e depois a soltou de m vontade. - Vou embora amanh, pois a minha presena aqui no impedira que seja Bradford o homem que voc quer. Mas vou esperar em Dallas algum tempo. Se no encontrar aqui a felicidade, vai encontrar comigo. Juro que posso fazer com que o esqueas. Depois, afastou-se antes que Angela pudesse voltar a recusar. Angela estava sentada na velha cadeira da seu quarto olhando com desconsolo para as chamas da fogueira e apalpando, distrada, a sua moeda de ouro. O destino brincava muito mal com ela. Toda a sua vida parecia girar em torno de Jacob Maitland. Ele aceitou-a quando estava desolada. Educou-a. E ela amava o filho dele. Dirigiu-se a comoda e encontrou a carta. Voltou a l-la lentamente, de costas para o fogo. Jacob havia querido que ela e Bradford se casassem. Se Crystal no tivesse interferido com a sua mentira, poderiam j estar casados. Embora, por outro lado, talvez no. O mais provvel era que alguma coisa o tivesse impedido. No estavam destinados a ficar juntos. Agora era demasiado tarde. Angela chorou durante um longo tempo, sentada junto ao fogo. CAPITULO 45 Angela inclinou-se contra a cerca do curral e apoiou um p numa tbua para observar como marcavam os animais. H semanas que tinham comeado a marcar o gado e a domar uns trezentos potros selvagens. Terminariam nesse dia, segundo tinha dito Grant. Grant estava a seu lado, dando ordens aos homens do curral. Ultimamente ela o via muito pouco. Ele preferia ficar no campo com os pees. Angela suponha que o fazia para se manter longe de Bradford e do seu azedo temperamento. Houve um remoinho de p quando derrubaram outra rs pelos cornos espera do ferro quente. Angela olhou para a casa. Bradford estava sentado na varanda, a observ-la. Sempre parecia observ-la, com aqueles olhos pensativos. Desde que soubera que Grant e Bradford iriam vender o gado, Angela teve maus pressentimentos. Tinha a certeza que aconteceria algo terrvel. Demorariam pelo menos dois meses para chegar cidade de Ellsworth, no Kansas, onde o gado seria despachado para o Este. Os homens partiriam na manh seguinte. Angela estremeceu s de pensar em todo o tempo que passariam juntos. Bradford e Angela quase no se falavam. Desde que Hank partira, Bradford tinha permanecido em silncio. Quando falavam, no o faziam em tom muito amvel. A moa perguntava-se porque ficava ali, mas nunca tinha encontrado resposta. Mary Lou visitou-a uma tarde e Angela tentou explicar-lhe os seus medos a respeito da viagem e venda do gado. - Sabe? Desde que Bradford veio para c, a sua relao com Grant ficou muito tensa. Est

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convencido de que h algo entre Grant e eu. - Queres dizer que tem cimes de Grant? - mais do que isso - respondeu Angela. - Bradford acredita que eu o trai com o Grant e no quer nos perdoar. - Talvez mude de ideia quando souber que Grant e eu nos vamos casar disse Mary Lou, a sorrir. - O qu? - Por que te surpreende? riu. Grant visita-me regularmente desde que o pai e eu viemos jantar aqui naquele sbado noite. Sabe que nessa mesma noite Grant estava minha espera na minha fazenda? Conversmos quase at o amanhecer. Angela encostou-se na cadeira e suspirou, feliz. - por isso que ultimamente o via to pouco. - No se importa, pois no? - perguntou Mary Lou. Quer dizer, vai perder um bom capataz. - Acho que maravilhoso. Sempre tive a secreta esperana que vocs dois se unissem. - Espero que agora deixe de se preocupar, Angela. Tudo vai ficar bem. No, isso no era verdade. Nada voltaria a ficar bem, pensou Angela, com amargura. A brilhante lua comeava a aparecer sobre as montanhas. Um jovem vaqueiro tocava uma melodia na sua guitarra, junto fogueira. A msica suave chegava atravs da quietude da noite, at Bradford, que se encontrava a uns trinta metros dali, sentado sobre uma grande rocha para a primeira guarda da noite. Depressa o acampamento ficou em silncio. Bradford ps uma manta sobre os ombros ao sentir o vento gelado no rosto. No entanto, no conseguia se proteger do vento, como tambm no conseguia evitar que aqueles olhos violeta o atormentassem. Pareciam segui-lo para todo o lado, dia e noite. Tinha passado apenas uma semana e sentia saudades de Angela com desespero. Amaldioou em silncio, a si prprio e a ela. Tinha se convertido parte dele, tinha crescido debaixo da sua pele. No podia se desfazer dela. - Pensa fazer toda a guarda sozinho? - perguntou Grant por trs dele. - O qu? - O Perkins deitou agora e me acordou ao mesmo tempo. Pensou que talvez tivesse adormecido. Bradford rosnou, mas no se moveu. - Toma, te trouxe caf. disse Grant, e sentou-se ao seu lado. Bradford aceitou o caf, mas no respondeu. - Creio que um bom momento para te dizer que vou me desperdir quando acabar a viagem. Bradford olhou para ele de frente. - Entendo - disse, friamente. - Nem sequer te interessa saber porque que vou me despedir? - perguntou Grant. - No, creio que no. - Pois eu digo assim mesmo, j que a Mary Lou vai querer te convidar para o casamento. - Casamento? - repetiu, incrdulo. Tu e a Mary Lou Markham? - Sim. - respondeu Grant, sorrindo. Aquela pequena me roubou o corao. - Mas e a Angela? - O que que quer dizer?

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Os msculos de Bradford ficaram tensos, e de repente, os seus olhos brilharam com uma intensidade que podia ter derretido uma rocha. - Devia te fazer em pedaos! - rugiu, pondo-se de p. - O que que te picou? - Voc me roubou a minha mida e agora a deixa de lado! Grant estava absolutamente perplexo. - Escuta, Brad... Bradford estava furioso, com os punhos apertados nas suas costas. - Levanta-te ou te bato a onde est! - Maldito teimoso. grunhiu Grant, que comeava a perder a pacincia.. Continuas envenenado por essa ideia disparatada? Bradford agarrou o casaco de Grant e obrigou a pr-se de p. Com a velocidade de um raio, o seu punho acertou na mandbula de Grant e o derrubou contra as rochas. Grant apalpou a mandbula com cuidado, mas ficou onde tinha cado. - Sabes, Brad? Se no te conhecesse to bem, podia ficar ofendido por isto. Mas o fato que no mais do um palerma apaixonado. - Levanta! - ordenou Bradford. Devia ter feito isto h muito tempo, quando soube que tinhas trazido a Angela contigo para o Texas. - Isso no verdade. disse Grant, levantando-se lentamente. - Ela me pediu que a trouxesse e eu me neguei a faz-lo. Mas aquela rapariga muito teimosa. Seguiu-me sem que eu me percebesse. - Ela te seguiu? - perguntou Bradford desconfiado. - S procurava algum que a acompanhasse, Brad explicou Grant em seguida. Veio para c para procurar a me. Nunca houve nada entre ela eu, e no que eu no tenha tentado. Os olhos de Bradford voltaram a brilhar. Grant no esperou que Bradford o alcanasse, mas saltou para a frente e o derrubou. Ambos caram ao cho. Grant teve a vantagem de cair sobre Bradford; quando este lhe tentou bater e falar, Grant bateu nele duas vezes. - Quer me ouvir agora, maldio, sem perder a cabea? disse Grant, sofregamente sobre o peito de Bradford. - Pedi a Angela que se casasse comigo, mas ela no aceitou. Nunca me explicou porque fugiu de ti, e eu no insisti em saber. Tudo o que me disse foi que no podia casar contigo, apesar de ainda te amar. No quis casar comigo pelo seu amor por ti. Isso no fazia sentido para mim, mas verdade. Bradford limpou o sangue da boca. - Tem que inventar uma historia melhor, Grant. No acredito em voc - disse. Depois, desembaraou-se de Grant com um golpe no queixo. A luta era desigual. Grant era mais forte, e tinha sido provocado. Quando acabou, Bradford no tinha foras nem para se levantar. Grant estava de p ao seu lado com o rosto ensanguentado, embora no tanto como o de Bradford. - No levarei isto de forma pessoal, Brad, porque sei que foi causado pelos teu cime doentio. Mas no tem motivo para estar com cime, nem nunca ter. Sim, pedi para a Angela se casar comigo. Porque raio no o devia fazer? uma mulher muito bonita. Bradford virou-se e apoiou-se num cotovelo, a gemer. Cuspiu o sangue que tinha na boca e olhou para Grant com olhos que j comeavam a inflamar-se.

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- Foi assim que a levou para a tua cama? Com um pedido de casamento? - De que raio est falando? - gritou Grant, voltando a perder a calma. Nunca me deitei com Angela. Ela uma senhora e no merece que a acuse disso. Comeou a se afastar, mas deteve-se. H muito tempo que somos amigos, Brad. Assim que comear a recobrar o juzo, voltaremos a ser. Se quiser me despedir por isto, faa. Se no, levo esta manada para o Kansas como tnhamos combinado. O que te a dizer? - Uma vez te disse que no te despediria por uma mulher. - Pois foi. disse Grant, sorrindo, e ofereceu-lhe a mo. Me deixe te ajudar a voltar ao acampamento. Tem que tratar dessas feridas. CAPITULO 46 A tarde estava fria; nuvens prpuras escuras aproximavam-se do Norte. Angela olhou pela janela do seu quarto e franziu a testa. - Vai chover antes que anoitea. Espero chegar cidade antes disso. - Tem certeza que no vai mudar de ideia, Angela? - perguntou Mary Lou. Angela afastou-se da janela com um suspiro e olhou para a sua amiga, que estava sentada na cadeira, num canto. - No. Mas fico contente por voc ter vindo. Me poupou uma viagem a tua casa. - No pode pelo menos esperar at que eles regressem? - insistiu Mary Lou, preocupada. - Espero estar na Europa quando Bradford regressar. - Devia pensar um pouco mais, querida. Sabe que o ama. D-lhe uma oportunidade. Angela dirigiu-se cama para acabar de arrumar a mala. - Ele no vai mudar, Mary Lou, e tambm no vai ganhar juzo. Tu no sabe o quanto foi difcil viver aqui com ele, sabendo que me odeia. - Confunde o cime com dio. - afirmou Mary Lou. - doloroso demais para eu ficar. - Ele no pode ficar aborrecido para sempre. - Pode sim. - replicou Angela. - Continuo a pensar que est com pressa demais. - insistiu Mary Lou. D-lhe tempo. - No sou assim to forte. - disse Angela, beira das lgrimas. J me magoou muito e vai continuar a magoar-me. Alm disso, h{ uma coisa que nunca te disse acerca de Bradford. casado. - Casado! - exclamou Mary Lou. No acredito. Angela suspirou. - Afirmou que estava casado; nunca voltou a falar do assunto. - Angela - disse Mary Lou na realidade, no quer partir, pois no? - No - respondeu, a sorrir. Cheguei a amar este lugar, a terra e as pessoas. Vou sentir saudades do Texas, mas tenho que ir. Nesse momento, ouviram que se aproximava um cavaleiro. - Vem algum para te buscar? - perguntou Angela sua amiga. - No. - Ento, quem poder ser? disse com curiosidade, enquanto se dirigia janela.

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- o Decker, um rapaz que faz recados na cidade - disse Mary Lou. O que que quer? Ouviu-se bater porta antes de Angela chegar a ela. Havia um rapaz magro no alpendre. Segurava um envelope. - Telegrama para o senhor Maitland, senhora disse Decker. - O senhor Maitland no est em casa, Decker. - respondeu Angela. Decker sorriu. - O operador do telgrafo sabe, senhora. Mas, no sabia ao que fazer com isto, de modo que me mandou entregar. Mary Lou aproximou-se da porta e deu uma moeda ao rapaz. - Toma, Decker. A menina Sherrington se encarregar para que o senhor Maitland receba a mensagem disse. segurou no telegrama e fechou a porta. - Porque que fizeste isso? - perguntou Angela. Mary Lou examinou o envelope. - No tem curiosidade? - Porque haveria de ter? - Mas vai abri-lo. - Claro que no. para o Bradford, no para mim. - Querida, scia do Bradford e supe-se que deva cuidar dos seus assuntos na ausncia dele. Agora abre isto. Estou morrendo de curiosidade. Vem de Nova York. - Nova York? - perguntou, surpreendida. - Est bem, me d aqui. Angela abriu o telegrama e leu-o. Depois, atnita, leu-o a Mary Lou. BRADFORD: SEGUI O TEU CONSELHO E CASEI-ME SEM AUTORIZAAO DO MEU PAI. NO SE ZANGOU TANTO COMO SUPUNHA. TUDO BEM. AGRADEO-TE MUITO. BEIJOS. CANDISE Deixou cair o papel e olhou para Mary Lou. A raiva e a incredulidade fizeram com que os seus olhos parecessem safiras. - Bradford me fez acreditar que ela era a sua esposa! - No percebo. Os olhos de Angela brilhavam de raiva. - No percebe? Bradford me disse que tinha se casado para me magoar. Era s outra punhalada para ferir o meu corao! Devia ter percebido que estava mentindo. - Ento, no est casado? - No! - Mas isso devia te fazer feliz, Angela, no te enfurecer. Agora pode ficar aqui e tentar solucionar as coisas. - Nem sonhe! - exclamou Angela. Se eu ficasse aqui, ficaria tentada a matar aquele bastardo! Mary Lou suspirou. - Vai me escrever?

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- Claro que sim - respondeu Angela. - Primero penso fazer uma grande excurso, para me manter ocupada. Depois, talvez me estabelea em Inglaterra. Jacob me deixou uma pequena propriedade l. Mas sempre estarei em contato contigo. Quero saber os detalhes do teu casamento. - Ento, ser mlhor que v embora. - Mary Lou aproximou-se e abraou a amiga. Vou ter saudades tuas, querida. Mas tenho o pressentimento de que voltaremos a nos ver. Angela ouviu Mary Lou se afastar e depois continuou a arrumar suas malas. Uma hora mais tarde, fez com que o nico peo que ali ficara pusesse as suas coisas na carroa e a levasse cidade. Ao se registar no hotel, tinha se acalmado e comeava a sentir remorsos. Apanharia a diligncia no dia seguinte e depressa compraria uma passagem de barco para Inglaterra. Na verdade, no queria partir, mas no encontrava outra soluo. Permaneceu olhando pela janela do seu quarto do hotel durante um longo tempo. CAPITULO 47 Nuvens ameaadoras surgiam sobre o campo e reinava uma misteriosa calma. Bradford esporeava cada vez mais o seu cavalo. Um dos quatro cavaleiros que o acompanhavam aproximou-se dele e tiroulhe as rdeas. O animal diminuiu o passo, pouco a pouco e, finalmente parou, a espumar pela boca. - Est louco? - gritou Bradford, tentando recuperar as rdeas. - Acalme-se, senhor Maitland disse o rapaz, enquanto desmontava. Voc me pediu ajuda e seguir o meu conselho, quer goste ou no. - Mas j perdi muito tempo. replicou Bradford. A sua voz denunciava o desespero que comeava a se apoderar dele. - Bom, ento continue, se quiser que o matem e senhora tambm! Bradford conteve-se. - Ento, o que sugere? - Conte-me de novo acerca do velho bbado. Disse que se aproximou na cantina e que o chamou pelo seu nome? - Sim. Disse-me que tinham dado um dlar para me dar uma mensagem. Que devia regressar sozinho fazenda imediatamente se queria voltar a ver a minha scia com vida. - Essas foram as palavras exatas? - Sim. - E quem que deu a mensagema a ele? - Um par de estranhos, dois homens que nunca tinha visto antes. O guarda tirou o chapu e limpou a testa com as costas da mo. Olhou para as nuvens cinzentas que se agrupavam em cima e sorriu. Depois virou-se para. - Estas nuvnes so uma benao. O tempo muito importante, e elas faro com que escurea antes, especialmente se comear a tempestade. - V ao fundo da questo, por favor - disse Bradford, irritado. E desmontou. Afastaram-se dos trs companheiros. - Muito bem. Quem quer que esteja na sua fazenda, temos que supor que procura ao senhor e no sua scia. - No discuto isso.

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- Tambm temos que imaginar que esto em casa com a menina Sherrington prosseguiu o guarda. - Se chegarmos l a cavalo, eles tero toda a vantagem. Esto em situao de exigir o que quiserem, visto que tm a senhora. - Ns no vamos a cavalo, guarda; eu vou! anunciou Bradford, em tom inflexvel. Ele dizia muito claramente que eu devia ir sozinho. - Estou de acordo contigo disse o guarda. No me grada a ideia de pr em perigo a vida dessa moa. Mas se quer salvar a sua prpria pele, espere at ao anoitecer. - Maldio, guarda! Disseram que fosse imediatamente! -exclamou Bradford. - Olhe, senhor Maitland. Voc disse que foi um velho bbado quem deu a mensagem, e que ao principio nem entendeu o que ele dizia. - Sim. - Bem, ento eles devem ter em conta alguma demora, se pensam em quem escolheram para entregar a mensagem. Alm disso, pode ver pelo cu que depressa escurecer. - A nica coisa que vejo que a Angela est em perigo. respondeu Bradford, tenso, com os olhos inflamados. A esta altura deve estar morta de medo. - Mas estar viva. Agora, o que voc tem que fazer, se quer acabar com isto com o menor risco para a sua prpria vida, entrar em silncio quando escurecer. Estamos a menos de um quilometro da sua casa, segundo creio. Nos aproximaremos mais quando voc estiver pronto para ir. Quando ouvir tiros, os rapazes e eu, seguiremos em frente. - Parece-me justo. disse Bradford, e regressaram para esperar com os outros. Bradford estava estendido na horta de Angela, agradecido pelo esconderijo que lhe proporcionava. Comearam a cair grandes gotas de chuva, mas depressa cessaram. Esquadrinhou o ptio, mas no conseguiu ver nada na escurido que o rodeava. A casa tambm estava s escuras. Tomou flego e se lanou para o lado da casa. Apoiou as costas contra a parede e deslizou lentamente at janela do seu quarto. Sem perder um instante, entrou por ela, rezando para no se deparar com ningum. No entanto, o quarto estava vazio e a porta fechada. L dentro estava escuro como a noite, de modo que era impossvel ver uns centmetros sua frente. Dirigiu-se porta, tentando no tropear em nada. Em casa, reinava um silncio sepulcral. Bradford levava na mo o Colt 45 que o guarda tinha dado a ele. Segurou-o contra si para entreabrir a porta e dar uma vista de olhos. A casa estava s escuras e no se ouvia nada. - Sugiro que atire qualquer arma que tenha, senhor Maitland, e entre aqui com as mos ao alto. Se no, a sua scia morrer. Bradford no conseguiu distinguir quem era aquele homem; apenas que estava na sala. Deixou cair o revlver e adiantou-se, com as mos sobre a cabea. A frente da casa continuava s escuras, mas Bradford divisou a sombra de um homem junto fogueira. Esquadrinhou a rea com rapidez e viu outra silhueta na cozinha. - Est bem, j podes trazer um pouco de luz, Logan disse o homem que estava junto da fogueira. E me traga a corda. Quando Logan trouxe uma lamparina para a sala, Bradford reconheceu de imediato o homem de cabelos ruivos. Usava um casaco grosso, calas azuis escuras e camisa, e tinha uma pistola na mo, apontada para o peito de Bradford.

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- Courtney Harden disse Bradford, baixando as mos. - Parece que tens mais inimigos alm de mim. Disse Harden, rindo, ao observar o rosto de Bradford. Quem te bateu? Quero felicitar esse sujeito. - O que queres, Harden? - Suponho que acreditaste que no voltaria a me ver, no , Bradford? - Para dizer a verdade, no pensei muito nisso. - No, claro que no. A nica coisa que te importa aumentar as tuas j abundantes fortunas. No te interessam os pobres que pisas pelo caminho. - Diga-me o que quer, Harden - insistiu Bradford, com impacincia. - Sei que te vai custar a compreender isto, mas algumas pessoas no gostam que as pisem. por isso que vou te matar. - Por te ter despedido? - riu Bradford. Courtney adiantou-se. - Aquele hotel restaurante foi idia minha, no tua! Durante anos trabalhei naquele projeto antes de apresentar a voc. Fizeste-me perder os meus contatos, as minhas midas me deixou sem nada! - Admito que pode estar ressentido comigo, Harden, mas no acredito que v to longe ao me assassinar. - Essa a tua opinio. - respondeu Courtney com um sorriso frio. Eu no tenho tempo a perder. - Ento foi voc o responsvel pelos outros atentados contra a minha vida. - Sim. Qundo escapou ileso em Nova York e outra vez em Springfield, decidi te dar uma oportunidade de reparar o que tinha feito. Por isso fui te ver em Mobile. Mas voc no quis. Depois voltei a tentar, mas aquele maldito mexicano te salvou. De maneira que, se quero conseguir, terei que fazer eu mesmo. Fiz tudo muito bem. Ningum pode me relacionar com a tua morte. Bradford ficou tenso. - Onde est... a minha scia? Tambm pensa em mat-la? A gargalhada de Courtney Harden foi genuna. - Sabia que a minha mensagem acerca da tua scia daria resultado. Vi a tua scia na cidade e tenho que admitir, Bradford: a mulher mais bonita que j vi. Tinha um belo arranjo aqui. - Responde minha pergunta, Harden! - grunhiu Bradford, e comeou a avanar para o homem. Se fez alguma coisa, eu... Courtney levantou o revlver e apontou-o cabea de Bradford. - No est em condies de fazer nada, amigo. Fez um sinal e Logan adiantou-se. Trs uma cadeira e acabaremos com isto. Logan aproximou uma das cadeiras da cozinha e colocou-a junto de Bradford. No era um homem muito corpulento; tinha cabelos castanhos que comeavam a branquear e olhos alertas. No podia competir com Bradford, nem Courtney podia fazer. Quando Logan tentou prend-lo, Bradford o derrubou ao cho. - Isso no foi muito prudente, Bradford - disse Courtney com calma, seguro porque estava armado. - Se quer que a tua scia saia daqui viva, te sugiro que obedea e que deixe que Logan faa o seu trabalho. - Mas se ela vos viu... comeou a dizer Bradford. - No o fez, garanto-te. No tenho motivos para matar essa jovem, a menos que tu me cause

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problemas.

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Bradford no era dos que se rendiam, mas tinha que pensar na segurana de Angela. Quando Logan voltou a se aproximar dele, deixou que o prendesse cadeira com a corda. - Tinha a esperana de que me desse motivos para te meter algumas balas, Bradford, mas essa jovem deve significar muito para ti. uma pena que eu no seja um homem benevolente. - Onde que est Angela? - Isso o melhor de tudo isto, Brad - disse Courtney, sorrindo. V, ela no est aqui. E no tenho idia de onde possa estar. Supunha que estaria em casa, mas quando cheguei, o lugar estava deserto. No havia sinais de roupa nem de mais menhuma outra coisa que pudesse pertencer jovem. Felizmente para mim, tu no sabia. De outro modo, no terias vindo. - Bastardo! - Sim, sou - disse Courtney, rindo entre dentes. Tambm sou um filho de uma cadela. Mas viverei at ao fim dos meus dias sabendo que tu no o far. Agora devo pr fim a esta conversa, apesar de ter gostado de ter falado contigo. Temos que acabar com isto antes que comece a tempestade e apague o fogo. A Bradford gelou-se o sangue. - Fogo? Os olhos de Courtney incendiaram-se com um brilho grotesco. - No tinha dito? assim que vai morrer. Logan pegou uma lamparina da cozinha, entregou-a a Courtney e atravessou a porta. Courtney percorreu lentamente a sala com o olhar, e por fim, voltou a olhar para Bradford com jbilo. - Tinha um bonito lugar aqui disse, antes de atirar a lamparina para no cho, no meio da cozinha. Algum dia te verei no inferno, Bradford Maitland - exclamou. O fogo estendeu-se com rapidez. Em poucos segundos, a porta fechada estava em chamas, e depois as cortinas. Alguns minutos mais, toda a casa seria um inferno. Bradford observou, estupefato, como as chamas danavam mais e mais perto. CAPITULO 48 Angela voltou ao seu quarto do hotel depois de jantar. Era um quarto muito luxuoso, mas no era surpreendente. Em muitos aspectos, Dallas era uma cidade sofisticada. Uma grande cama de bronze dominava o aposento. Tambm havia um bonito sof para dois de veludo dourado com uma cadeira que combinava e uma mesa de nogueira. O fogo estava aceso na fogueira de mrmore e eliminava o frio que acompanhava o tempo tempestuoso. As paredes forradas de papel em tons verdes e dourados estavam cobertas, na sua maioria, por retratos de realeza do sculo dezoito. Angela sentou-se mesa a pegou papel e pena. Comeava uma carta para Jim McLaughlin quando algum bateu porta. - Quem ? Ao no receber resposta, ps-se de p e dirigiu-se porta. Abriu-a e viu um jovem magro que lhe sorria. A moa empalideceu. - Ol, Angela.

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- Billy Anderson murmurou..

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- No vai me convidar para entrar? perguntou em tom agradvel. Angela despertou da sua surpresa. - Claro que no! O que que quer, Billy? - Falar. Comeou a fechar a porta mas Billy empurrou-a com tanta fora que a moa recuou at ao meio do aposento. De repente, a porta estava fechada e Billy, encostado contra ela. - Como se atreve? - gritou Angela. Sai daqui, Billy, ou chamo o gerente! - No acredito que chame ningum, Angela - respondeu, enquanto extraa uma pistola do casaco castanho. De repente, o medo apoderou-se de Angela. Olhou para a arma, muito parecida com a sua prpria pistola, e desejou ter a sua mo em vs de a ter guardado com o resto das suas coisas. Estava tudo debaixo da cama, tal como tinha deixado, mas no tinha muita esperana. Todas as malas estavam fechadas. Billy sorriu com malcia. - Eu te disse que o dia chegaria, lembra-te, Angela? Demorou muito tempo, mas a recompensa far com que a espera tenha valido a pena. Angela tentou ignorar o medo que a invadia. - O que quer, Billy? - Ainda no decidi. Durante muito tempo s queria te matar. Fica surpreendida? Angela estava estupefata. Aquilo no podia estar acontecendo. - No vai me perguntar porque queria te matar? A moa s conseguiu assentir lentamente. - Sempre te quis, Angela, mas no fui bom para ti mesmo quando eras um pedao de gordura. Quando comecei a ser algum, no quis me aceitar. Se transformou numa obsesso, Angela. Mas agora que voltei a te ver, acho que vou te deixar viver. H outras maneiras de te fazer minha, s minha. Finalmenete Angela conseguiu falar, embora num sussurro entrecortado. - No... no pode estar falando srio. - Claro que tem que ser minha esposa. - Prosseguiu Billy, como se no tivesse ouvido. - Mas isso ser apenas por um tempo, para guardar as aparncias, no, no vai sofrer por todos os anos que me fizeste sofrer. Vai ser minha escrava, mas s voc e eu saberemos. Oh, tenho planos maravilhosos para voc, Angela. A moa olhou para ele com os olhos azul violetas muito abertos. Estava louco, completamente louco! - O que tu quer impossvel. disse, com tanta calma como conseguia. - Nunca aceitaria casar contigo. - srio? - perguntou Billy, com uma sobrancelha levantada e um sorriso nos lbios. Comeou a avanar, fazendo girar perigosmente a pistola no ar. Quando chegou perto dela, apoiou a arma entre os seios da moa. Com a outra mo, agarrou uma madeixa do seu cabelo e atraiu-a para si com fora. Ao segur-la pelos cabelos, obrigou-a a deitar a cabea para trs e aproximou os lbios dos dela. Angela sentiu nuseas pelo cheiro azedo de whisky e tabaco que tinha o seu flego e tentou soltar-se.

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Billy soltou-lhe o cabelo e agarrou-a pelo brao com a mo que segurava a pistola. Torceulhe o barco contra as costas, de maneira que ela no pudesse mexer-se sem que a dor atravessasse o ombro. Com a mo livre agarrou o seu seio e cravou os dedos at que Angela gritou de dor. Billy riu. - Isto vai ser mais divertido do que eu pensava disse. Vai se arrastar aos meus ps antes de eu acabar contigo. Soltou-a e a moa cambaleou para trs. Apalpou o brao e sentiu que as lgrimas de dor comeavam a subir. Mas as conteve. No deixaria que Billy Anderson a visse chorar. Olhou para ele com medo enquanto ele se passeava pelo aposento, observando tudo. - Vive muito bem, no ? Creio que posso me habituar a isso. E vejo que planejavas fazer uma viagem. - Sim. verdade. - Ento, parece que te apanhei mesmo a tempo. observou e voltou-se para a moa. mesmo que tivesse partido, teria voltado a encontrar-te, como desta vez. - Como me encontrou? - perguntou Angela, para ganhar tempo. Billy riu. - Soube da herana que Maitland te deixou e segui o advogado at aqui. Esperei desde essa altura, para que chegasse o momento oportuno. Quando te vi chegar cidade e registar aqui, percebi que tinha chegado o momento. Agora tira a bagagem debaixo da cama. ordenou, brincando com uma madeixa do cabelo de Angela. - Vamos us-la. De repente, Angela viu a sua oportunidade. - Antes tenho que tirar uma coisa - disse. - Haver tempo para isso mais tarde - replicou Billy. - Por agora, tira apenas as malas. O corpo da moa ficou rgido quando viu desaparecer a sua nica esperana. - Tire voc! exclamou. Eu no Billy bateu-lhe com as costas da mo e a derrubou no cho. Depois, obrigou-a a levantar-se e empurrou-a para a cama. - melhor aprender a fazer o que te digo, Angela. No me importo de te castigar se no o fizer. De fato, apreciaria isso tanto como deitar-me contigo. Angela no duvidava de que gostaria de mat-la pancada. Pensou em gritar pedindo auxilio, mas descartou a ideia, com a certeza de que Billy dispararia contra ela. No se lembrava de outra maneira de se salvar; pelo menos no nesse momento. Mas se pudesse tirar a pistola... Angela tirou com dificuldade as pesadas malas e esperou o passo seguinte de Billy. distancia, ouviu-se um trovo e, nesse instante, algum bateu porta. Correu para a porta mas, antes de chegar l, o brao de Billy rodeou-a e deteve-a, tirando-lhe o flego. - Quem quer que seja, livre-se dele! Sussurrou ele; o curto canho da sua arma apoiava-se no queixo de Angela. - Percebeste? A moa assentiu lentamente. - Quem ? - perguntou, com a voz tremendo. A nica resposta foram mais batidas na porta, desta vez muito mais fortes. Depois, se moveu a maaneta da porta, mas Billy tinha puxado o fecho.

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- O que procura? perguntou Angela. - No quero falar com a porta pelo meio, Angela foi a resposta. - o Bradford! - exclamou, surpreendida. Billy f-la dar meia volta e enfrent-lo. - Isso impossvel! Eu prprio o vi partir para o Kansas! - Voc o viu? - Sim. Queria ter a certeza de que partia, de maneira que fui ao campo e observei-o a partir. No devia estar de regresso to cedo! - Angela, queres abrir a porta ou abro eu? - gritou Bradford. - Livra-te dele... ou me livro eu! - disse Billy significativamente. Angela percebeu muito bem. Tinha que fazer com que Bradford se fosse embora, mas como? - Eu me livro dele, mas deixe ser eu fazer isso, Billy disse firmemente. Quando Billy a soltou, Angela alisou o cabelo e se dirigiu lentamente para a porta. Abriu-a o suficiente para dar uma olhada, tomou flego e levantou o olhar. A imagem de Bradford f-la empalidecer. - O que te aconteceu? perguntou, esquecendo-se por completo de Billy. Bradford estava coberto de fuligem da cabea aos ps. - Porque demorou tanto a abrir a porta? - perguntou, asperamente. - Estou ocupada, Bradford - respondeu. A presena de Billy comeava a atemoriz-la outra vez. - O que faz aqui? - Acho que isso no te diz respeito. - Respondeu Angela com maus modos, com a esperana de que zangasse e se fosse embora. - Tudo o que faz me diz respeito. - No mais. replicou. - Por favor, vai embora. Sem responder, Bradford entrou no quarto fora e viu Billy. Este percebeu a fria daquele homem mais corpulento do que ele e retrocedeu, com a pistola na mo. Angela esclareceu a garganta, nervosa. - Eu te disse que estava ocupada, Bradford. - Quem ele? - perguntou Bradford, furioso. - Um amigo meu. - respondeu Angela, cada vez mais desesperada. Tinha que fazer com que Bradford fosse embora. Um amigo, como o Grant. Agora quer sair? Bradford girou sobre os calcanhares, abandonou o quarto e fechou a porta com fora. Angela suspirou, aliviada. Pelo menos ele estava a salvo. - Fez muito bem. disse Billy, sorrindo. Quem Grant? Um dos seus amantes? - Queria que eu me livrasse dele! -disse. O que importa como fiz? Ele foi embora, no foi? - Sim. - respondeu Billy com um sorriso selvagem. E agora a recompensa que esperei por tanto tempo. Bradford se deteve nas escadas, com o olhar fixo sua frente, sem ver. O que Angela tinha dito no podia ser verdade, no depois do que Grant tinha dito. Em qual deles acreditaria? Confiaria em Angela depois de tudo o que tinha acontecido? Poderia faz-lo? Angela desapertou a saia e deixou-a cair aos seus ps, com os olhos cravados na pistola que ele

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apontava.

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- Est aprendendo a cumprir ordens muito bem, Angela - disse Billy, com um brilho cruel nos olhos. - Agora deite-se na cama como uma boa rameira. E lembre-se que, se gritar, farei com que deseje estar morta antes de eu... Nesse instante, a porta abriu-se com um golpe. Angela gritou. - Bradford, ele tem uma pistola! Antes que pudesse acabar a frase, Billy disparou contra Bradford. Angela olhou para ele, horrorizada, esperando v-lo cair. No entanto, continuou a investir como um touro. Billy estava aterrado. Tinha esperado v-lo cair. Tentou esquivar-se de Bradford, mas foi tarde demais. Os dois homens caram juntos ao cho. Angela virou-se de costas, enjoada pelo barulho dos ossos comprimidos. Agarrou a manta da cama e envolveu-se nela. Depois voltou a olhar para os dois homens. Billy j no lutava. Estava inconsciente. Mas isso no impedia que Bradford continuasse a bater-lhe. - Bradford, j chega! Ele no pode sentir nada. Bradford no respondeu. Continuou a dar murro atrs de murro ao corpo que estava por baixo dele. - Vai mat-lo! gritou Angela. De repente, Bradford parou e olhou para ela. Sem dizer uma palavra, levantou Billy pelo casaco e arrastou-o pelo corredor. Angela ouviu o corpo de Billy cair pelas escadas. Se a surra no o tinha matado, a queda poderia faz-lo facilmente. - No o matou, no ? - perguntou, quando Bradford regressou. - No, mas vai passar muito tempo at se poder mover novamente respondeu. E depois me encarrego para que seja expulso do continente. - Como soubeste que precisava de ti? - perguntou Angela. De repente, sentiu-se dominada pela vergonha. Segurou a manta que a envolvia com fora. - Foi voc que me disse. - respondeu Bradford suavemente, mantendo a distancia. Foi algo que disse. - No entendo. - Isso pode esperar. Precisa de descansar, e eu tambm. Amanh falamos. Angela viu-o sair, perplexa. Sentiria pena dela? Bom, a compaixo era a ultima coisa que queria de Bradford Maitland. Partiria no dia seguinte, tal como tinha planejado. - Amigo, aquele trapo que est ao p das escadas teu? Bradford virou-se e viu Hank se aproximar pelo corredor. - Que faz aqui? Hank sorriu. - Este um pais livre, ou no? Por acaso dono de Dallas? - Pensava que ia para o Mxico. recordou-o Bradford, em tom azedo. - E vou. - Disse Hank, encolhendo os ombros. Mas, com um pouco de sorte, no vou sozinho. estou espera que uma certa moa me acompanhe. - Algum que eu conhea? - perguntou Bradford secamente. Hank riu. - Acho que a conheces muito bem, amigo. a tua scia.

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Bradford ficou tenso. - por isso que est aqui?

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- Est aqui? - perguntou Hank, surpreendido. - Onde? - Espera um minuto! Angela veio se encontrar contigo ou no? - No - respondeu Hank. - No a vi desde que deixei a tua fazenda. Os olhos de Bradford incendiaram-se. - Te avisei para que fique longe dela! - Com que direito? - perguntou Hank. - Ela s tua scia. Isso te autoriza a falar por ela? No, amigo. Ela uma mulher sem homem, e eu seria um tonto se no tentasse faz-la minha. Bradford agarrou-o pela camisa e empurrou-o contra a parede. - Aviso-te... Se deteve ao sentir o cano de um revlver a pressionar o seu ventre. Soltou Hank e irritou-se ao ver o seu sorriso divertido. - Tu nunca mudar, amigo? O homem que est ao p das escadas, acabou com ele aos murros. Mas as ndoas da tua cara so novas. Foi outra luta por aquela mulher? E agora, tambm quer fazer em pedaos a mim, no ? - Hank abanou a cabea. - No deixa que mais ningum olhe para ela, mas tambm no a reclama para ti. O que que acontece? Bradford no tinha foras para fingir. - No sei se ela vai voltar a me aceitar. Hank guardou a arma. - Se ela souber que a amas, te aceita. Ela te ama. Tomara que no tivesse recuperado o juzo, amigo. Se no o tivesse feito, podia t-la enviado para mim. Mas agora aqui j{ no h{ nada para mim. Adeus. Hank atravessou o corredor e se perdeu de vista. J no regressaria para procur-la. Tinha a certeza. CAPITULO 49 Angela passou dois dias inteiros na cama. Comtemplava a tempestade que havia l fora. Apesar dos seus protestos, Bradford tinha chamado um medico, que ordenou repouso absoluto. Ela cedeu, pois precisava de tempo para acalmar os nervos e de pensar depois de tanta tortura. No havia visto Bradford e ainda tinha, que falar. Soube do incndio e se alegrara por Bradford estar a salvo. A raiva e o terror tinham dado foras para se libertar das cordas e escapar da casa em chamas. Na tarde do segundo dia, Mary Lou foi visit-la. Falou de coisas agradveis, mas no conseguiu alegrar a sua amiga. Quando Mary Lou partiu, Angela aproximou-se da janela e observou a escurido, ouvindo a chuva. O quarto estava quente graas lenha que ardia na fogueira. Tirou o robe e pousou-o na cadeira que estava perto da janela. No ouviu que Bradford entrava no quarto e se assustou quando ele disse: - Onde que vais, Angela? A moa virou-se e viu-o a olhar para os bas colocados ao p da cama. Aproximou-se deles e fechou-os sem olhar para ele. - Decidi ir Europa. Penso partir amanh.

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- Tinha a impresso que gostava deste lugar. - disse Bradford, quase num sussurro. Pelo menos, no tinha dito que iria para o Mxico. Os olhos de Angela refletiam uma profunda tristeza. - verdade, Bradford, mas estou aqui h bastante tempo. Quero ir a lugares onde nunca tenha estado. disse. dirigiu-se lareira e a luz do fogo fez com que a sua camisa ficasse quase transparente. Sabe? No me disse porque voltou, nem porque est com o rosto machucado. Bradford apalpou a mandbula com ar constrangido. - Finalmente Grant e eu esclarecemos as coisas - respondeu, incomodado. - Ele ficou to mal como tu? - perguntou Angela, voltando-se. Bradford se encostou contra a cama com um dbil sorriso nos lbios. - No, desta vez ele venceu, e eu merecia. - Sim, verdade. - Grant disse o que antes no quis ouvir por ser teimoso demais. Angela comeou a se sentir fraca. - O que que te disse? - Que no veio para c por causa dele... e que nunca fez amor contigo. - Porque no acreditou em mim quando eu te disse? - Porque eu vi a ambos na cama, Angela, em Nacogdoches. Voc estava beijando a ele, sem uma maldita coberta para te cobrir. Fui l para te levar de volta a Golden Oaks mas, quando abri a porta do teu quarto e os vi assim, pensei o pior. Que outra coisa podia pensar? Ainda no entendo como podiam estar numa situao dessas, a menos que fossem amantes. Angela ouviu-o em silncio e depois respondeu: - Grant foi ao meu quarto, bbado. Entrou antes de eu ter tempo de me vestir. Como estava bbado demais para se manter em p, levei-o para a cama. Tinha ido pedir para me casar com ele, mas eu recusei. Implorou que desse-lhe um beijo antes de eu sair e eu no vi mal nenhum nisso. Depois, aluguei outro quarto para mim pelo resto da noite. Foi o que aconteceu. Bradford aproximou-se dela. - Agora vejo que estive enganado, Angela. Mas porque abandonaste Golden Oaks sem uma palavra? Meu Deus, sabe como me senti? E depois pensei que tinha fugido para estar com Grant. Isso quase me destruiu. Porque fez isto? - Eu estava no vestbulo na manh em que Crystal leu a carta para voc. Ouvi tudo, Bradford, e acreditei em tudo. Achava que era meu meio-irmo sabia que tinha que partir, porque voltar a te ver teria me magoado muito. Continuei a acreditar naquela mentira at que Jim Mclaughlin me encontrou e me deu uma carta de Jacob. - Mas porque nunca me disse tudo isso? - Porque nunca me deu oportunidade. Agora, tudo estava claro para ele. Tudo, exceto uma pergunta: teria ele matado o amor de Angela com a sua crueldade? - Sei como eu me senti quando Crystal afirmou que era minha meia-irm. De repente, o meu mundo ficou escuro e vazio. Tu sentiu o mesmo? perguntou-lhe suavemente. Por uma vez, pensava nela e no em si prprio. - Sim. Mesmo quando fui cidade e soube que a tua noiva acabava de chegar. Quase no

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importava, porque pensei que, de todas as formas no podia ficar contigo. Bradford lanou uma exclamao afogada. Tinha esquecido a sua mentira e agora desejava que o seu prprio orgulho no o tivesse incitado a magoar Angela. Esclareceu a garganta e disse, envergonhado. - No estou casado, Angela. - Eu sei - disse, sorrindo. - Enquanto tu no estava, Candise enviou um telegrama no qual explicava que se casou seguindo o teu conselho. - Teria falado dela. - prosseguiu Bradford. S pedi que se casasse comigo para agradar ao meu pai e ela aceitou para agradar ao dela, embora amasse outro homem. Depois te encontrei e soube o que podia ser a felicidade. Ela chegou no dia em que voc deixou Golden Oaks e, antes de vir te buscar, rompi o nosso compromisso. Ela sentiu-se to aliviada como eu. - Ento me disse que tinha casado s para me magoar? - Eu... bom, queria te mostrar que no me importava. Mas acho que sim, queria te magoar... fazerte sofrer como eu sofria porque achava que no me amava. segurou-a pelo queixo e olhou para ela nos olhos. Porque ia partir do Texas, Angel? - Porque j no suportava viver com o teu dio. Bradford segurou o rosto de Angela entre as suas mos. - Eu te amo, Angela. Os olhos da moa encheram-se de lgrimas. - Por favor, no diga isso, Bradford. No diga, a menos que seja verdade. Bradford sorriu. - No te posso culpar por duvidar de mim. Me convenci que te odiava e acho que convenci a voc tambm. Mas s o fiz porque te amava demasiadamente. No conseguia suportar: te amar tanto e que tu no me amasses. - Nunca deixei de te amar, Bradford. Com muita suavidade, aproximou-a dele. - No fcil para um burro teimoso como eu pedir perdo. Sei que te tratei mal. Disse e fiz muitas coisas s para te magoar, para te mostrar que no significava nada para mim. Amaldioei-me mil vezes pela minha crueldade. Os meus malditos cimes nos fizeram sofrer aos dois. Alguma vez poder me perdoar, Angel? Sei que no tenho o direito de te pedir. - J o fiz - respondeu, suavemente. Os seus olhos brilhavam. Bradford levantou-a nos seus braos e beijou-a com sofreguido. - Nunca mais voltarei a desconfiar de ti, Angela sussurrou. - Juro! Conheo os meus defeitos. Sei que cada vez que vir outro homem a olhar para ti, ficarei furioso. Mas no deixarei que isso se interponha entre ns novamente. Oh, Angel, s porque te amo tanto! Os seus olhos tinham um tom castanho dourado enquanto a levava para a cama. Pensava, com orgulho: Esta mulher minha!" A tempestade continuou durante toda a noite, mas Angela e Bradford no a ouviram.

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EPILOGO

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Numa esplndida manh de inverno, pouco tempo depois, Angela e Bradford casaram-se numa pequena igreja de Dallas. Os pensamentos da moa estavam com Jacob. O que tinha sido seu sonho mais apreciado era tambm o dela, e ambos o tinham tornado realidade. No o perdi, Jacob. Agora tenho-o para sempre. E era verdade. Fim

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