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GEORG RIEMANN (1826-1866

)
Matemático alemán cuyas ideas sobre la geometría del espacio tuvieron profundos efectos en el desarrollo de las teorías físicas modernas. De familia humilde y numerosa, sufre de malnutrición cuando es un niño, lo que hace que tenga una salud precaria. Estudia en la universidad de Gotinga y en 1851 presenta su tesis doctoral sobre un tema de análisis matemático que despertó la admiración del gran matemático Gauss. Se entusiasma con el estudio de la física matemática abordando temas de electricidad, magnetismo, luz y gravitación, pero Gauss le encarga para su "habilitación" como profesor el tema Sobre las hipótesis que sirven de fundamento para la geometría, obra que será fundamental para la matemática del siglo XIX y que servirá para la concepción de la curvatura del espacio-tiempo einsteniano y de base matemática para la teoría de la relatividad general, que sirve de modelo cosmológico en la actualidad a los astrofísicos. También trabajó la aritmética y propuso lo que hoy se conoce como hipótesis de Riemann, problema aún no resuelto, y que es una fórmula que da el número de números primos menor que uno dado. Persona tímida y sencilla y matemático verdaderamente genial, se adelantó a su tiempo y su obra quedó truncada al morir a los treinta y nueve años.

ERNST MACH (1838-1916)
Destacado físico austríaco, además de filósofo y psicólogo. Mach, hasta los catorce años, fue educado en su hogar paterno y luego asistió a un colegio de enseñanza secundaria por dos años, antes de entrar en la Universidad de Viena. Entre los años 1873 y 1893 desarrolló las técnicas ópticas y fotográficas de medición y propagación de las ondas acústicas, pero su mayor énfasis lo puso en el estudio sobre la aerodinámica para velocidades superiores a las del sonido. La razón entre la velocidad de un cuerpo y la velocidad del sonido en el medio en que se encuentra se conoce como número de Mach. Sus trabajos acerca de la mecánica newtoniana tuvieron una gran importancia ya que con ellos rebatió parcialmente dicha teoría. Consideró el espacio y el tiempo absolutos como conceptos ingenuos de una etapa ya superada de la ciencia. Logró establecer importantes principios para la óptica, la mecánica y la dinámica ondulatoria. Sus tesis despertaron en el espíritu de Einstein dudas acerca de algunas proposiciones fundamentales de la física clásica y le indicaron el camino que lo llevaría paulatinamente a la formulación de la teoría de la relatividad. Mach era un positivista minucioso y propugnó que en ciencia natural no hay proposición admisible a menos que sea empíricamente comprobable, perspectiva que la mayoría de los científicos actuales comparten.

HERMANN VON HELMHOLTZ (1821-1894)
Este físico alemán, muy dotado paras las matemáticas, comenzó siendo cirujano del ejército prusiano, ocupándose luego, en las Universidades de Königsberg, Bonn o Heildelberg, de enseñar fisiología; finalmente ocupó la cátedra de Física de la Universidad de Berlín. Sus investigaciones atañen a todos los campos de la ciencia: fisiología, estudios psicológicos sobre óptica y acústica, química, matemáticas, electricidad y magnetismo, meteorología y mecánica teórica, e hizo importantes contribuciones a la comprensión de los procesos de putrefacción y fermentación. Respecto a la visión y la óptica hay que destacar su invención de un nuevo aparato: el oftalmoscopio, instrumento que inauguraba una nueva era en el diagnóstico oftalmológico. Faraday dijo de él que nunca había encontrado, en hombre alguno, una personalidad tan encantadora, pues a pesar de su sabiduría se mostró siempre modesto, accesible y dispuesto a comunicar lo que poseía de más valioso. Ejerció una gran influencia en el desarrollo de toda la física del siglo XIX y fue el maestro de Hertz y de una generación de jóvenes científicos alemanes.

GUSTAV ROBERT KIRCHHOFF (1824-1887)
Físico alemán nacido en Königsberg. Estudió matemáticas en la universidad de su ciudad natal. Siendo estudiante demostró las leyes de circuitos que llevan su nombre, que relacionan las corrientes, tensiones y resistencias en un circuito, ampliando la Ley de Ohm. En 1854 fue nombrado profesor de física en la Universidad de Heidelberg y en 1875 catedrático de Física matemática en la Universidad de Berlín. Planck y Hertz fueron alumnos suyos. Realizó multitud de trabajos en los campos de la electricidad, elasticidad, teoría mecánica, calor y óptica. Entre sus estudios más importantes destacan la demostración de la ley de la radiación electromagnética y, junto con Bunsen, el desarrollo del espectroscopio, aparato que permite descomponer la luz que emite una sustancia, al ser calentada hasta la incandescencia, en forma de franjas de colores (líneas espectrales) que son características de dicha sustancia. De esta manera descubrieron el cesio (1860) y el rubidio (1861). También desarrolló la teoría electromagnética de la difracción, que actualmente se estudia en óptica. Realizó el primer mapa detallado del espectro solar, razón por la que perdió la vista, explicando las líneas oscuras que aparecen en él y estableciendo la naturaleza gaseosa de la atmósfera solar.

HEINRICH HERTZ (1857-1894)
Nació en Hamburgo en 1857 y estudió física en la Universidad de Berlín, donde tuvo como profesores a Hermann von Helmholtz y Gustav Kirchhoff. Obtiene el doctorado en 1880 y en 1885 es nombrado profesor de física en la Escuela Politécnica de Karlsruhe. Su gran amistad con Helmholtz hizo que orientase sus investigaciones hacia las propiedades del campo magnético. De esta forma, en 1888, siguiendo los trabajos de Maxwell, fue el primero en generar y recibir ondas de radio mediante una corriente eléctrica oscilante, determinando que su velocidad y el resto de sus propiedades características, como la reflexión, refracción y difracción, eran idénticas a las que poseen la luz y las ondas de calor, demostrando así que todas son ondas electromagnéticas. En 1889 sustituyó a Rudolf Clausius en la Universidad de Bonn. Allí estudió las propiedades de los rayos catódicos, esto es, electrones de alta velocidad que se propagan en tubos de vacío. Hertz murió en 1894 a la edad de 36 años, lo que interrumpió una brillante carrera científica que podía haber desembocado en la formulación de la teoría de la relatividad. Por su descubrimiento de las ondas electromagnéticas, la unidad de frecuencia de oscilación de las ondas lleva su nombre: el Hercio (Hz).

ALBERT ABRAHAM MICHELSON (1852-1931)
Físico estadounidense nacido en Strzelno, actual Polonia. Su familia emigró a los Estados Unidos cuando tenía dos años. Estudió en la Academia Naval de los Estados Unidos y posteriormente en las Universidades de Berlín, Heidelberg y París. Durante su estancia en Berlín ideó el interferómetro que lleva su nombre con el objeto de medir la velocidad de la Tierra respecto del éter, pero al realizar el experimento obtuvo resultados negativos. Regresó a EE.UU. consiguiendo una plaza como profesor de física en Cleveland en 1883. En 1887, y con la ayuda de su colega Edward Morley, realizó unas mejoras en su interferómetro para repetir el experimento de Berlín. El experimento resultó un "rotundo fracaso" al no detectar el movimiento relativo de la Tierra, pero sería de suma importancia para justificar los dramáticos cambios en los conceptos de espacio y tiempo que la teoría de la relatividad de Einstein conllevaría. Otro de los experimentos que realizó Michelson con su aparato fue la medida de la velocidad de la luz, con extraordinaria precisión para su época, y medir por primera vez el tamaño de una estrella (Betelgeuse). Posteriormente fue profesor en las Universidades de Clark y de Chicago y presidente de la Academia Nacional de Ciencias desde 1923 a 1927. Recibió el premio Nobel en 1907.

HERMANN MINKOWSKI (1864-1909)
Estudió en las Universidades de Berlín y Königsberg. Enseñó en el Instituto Politécnico de Zurich, donde fue profesor de Albert Einstein. A partir de 1902 enseñó en la Universidad de Gotinga y al mismo tiempo aprendió física-matemática con Hilbert y su equipo. En 1907 expuso la idea de que tanto los trabajos de Lorentz como los de Einstein podían ser descritos mejor si se consideraba un espacio no euclidiano, alejado de la intuición común, de reciente creación por parte de los matemáticos, sin imaginar su posible aplicación al campo de la física. Pensaba que tanto el espacio como el tiempo, considerados separadamente en las teoría físicas vigentes hasta ese momento, constituían juntos un espacio-tiempo cuatridimensional. Minkowski tenía experiencia en resolver fenómenos en cuatro dimensiones cuando había trabajado en asuntos relacionados con la electrodinámica. Para Minkowski, en un universo de movimientos rápidos, la fusión del espacio y del tiempo en inseparable unidad se impondría como una necesidad. Esta sugestiva interpretación creó el marco adecuado para describir geométricamente la teoría de la relatividad restringida. Ese continuo de cuatro dimensiones proporcionó también el entorno para todo el trabajo matemático de la relatividad general einsteniana.

HENRI POINCARÉ (1854-1912)
Matemático e ingeniero francés. Profesor de física y de mecánica celeste en la Sorbona. Resolvió parcialmente el problema de los tres cuerpos, consistente en determinar las posiciones que ocupan, en un momento dado tres cuerpos celestes que se atraen mutuamente -cada dos- y de los cuales sólo se conoce su masa, velocidad y trayectoria. Fue uno de los últimos grandes sabios que han existido, ya que dominaba todas las ramas de la física y de la matemática. A ello unía una prosa culta, clara y elegante. Fue miembro de la Academia Francesa de las Ciencias, de la que llegó a ser presidente, y de la Academia de la Lengua. Gran divulgador de la ciencia, escribió más de quinientos artículos y libros muy importantes, entre ellos, Los nuevos métodos de la Mecánica Celeste, de actualidad por su interés para los satélites artificiales, y en particular, para el estudio de la estabilidad del sistema solar, y Ciencia e Hipótesis, que influyó poderosamente en el joven Einstein. Conceptos claves de la teoría einsteniana, como la relatividad del espacio y del tiempo, la simultaneidad y las geometrías no euclídeas, fueron tratados ya por Poincaré.

EINSTEIN EN LA ESCUELA FUNDACIÓN CANARIA OROTAVA DE HISTORIA DE LA CIENCIA