You are on page 1of 6

LA EVOLUCIN DEL HOMBRE Una de las ramas de la antropologa fsica tiene como objetivo reconstruir la lnea evolutiva del

hombre. En la dcada de 1960 los paleoantroplogos Louis Seymour Bazett Leakey, su esposa Mary Douglas Leakey y su hijo Richard Erskine Leakey encontraron una serie de fsiles en la garganta de Olduvai, frica oriental, que desencaden una revisin profunda de la evolucin biolgica de los seres humanos. Los restos fsiles desenterrados a finales de 1970 y 1980 proporcionaron despus pruebas adicionales, en el sentido de que el gnero Homo coexisti en frica oriental con otras formas evolucionadas de hombre-simio conocidas como australopitecinos hace ms de 4 millones de aos. Estos dos homnidos son al parecer descendientes de un fsil etope, el Australopithecus afarensis, que tiene una antigedad datada entre 3 y 3,7 millones de aos la famosa Lucy, descubierta en 1974, es uno de los fsiles encontrados. Estos antiguos antecesores del hombre tenan las piernas y el cuerpo adaptados para caminar erguidos (vase Bipedacin), lo cual dejaba sus manos libres para manipular diversos utensilios. Ms tarde, investigadores de la Universidad de California descubrieron numerosos fsiles en la garganta de Olduvai, lo que reforz an ms la tesis de la irregularidad del proceso de evolucin humana. Este nuevo fsil tena aproximadamente 1,8 millones de aos de antigedad, presentaba huesos de los brazos y las piernas que confirmaban una locomocin vertical relativamente evolucionada, pero su capacidad craneana reducida y marcadas diferencias de estatura entre hombres y mujeres no diferan demasiado de Lucy. Algunos utensilios de piedra sin tallar, hallados con ciertos fsiles de Homo en yacimientos del este de frica, demuestran que hace casi 3 millones de aos ya eran capaces de fabricar herramientas. Esta habilidad tcnica contribuy al aparente xito evolutivo del Homo habilis. En comparacin con los australopitecinos vegetarianos, los antecesores modernos de los seres humanos, tipo Homo habilis, parecen haber evolucionado al incorporar la carne como parte esencial de su dieta alimenticia, a juzgar por la disposicin de los dientes y la utilizacin de ciertas herramientas. A medida que han ido aumentando los descubrimientos de fsiles homnidos, al parecer fue en frica, y no en Asia, donde se produjo la primera hominizacin. Los fsiles de Homo habilis apuntan hacia una criatura de unos 91 cm de estatura, con una capacidad craneana de unos 600 cm3. Sin embargo, se han hallado en frica oriental restos de una especie mayor de Homo con capacidad craneana superior a los 800 cm3, de unos 1,5 millones de aos de antigedad. Este protohumano mayor, denominado generalmente Homo erectus, se extendi desde frica hacia Europa y Asia hace aproximadamente un milln de aos, y desarroll una gama ms completa de herramientas. Los restos ms conocidos del Homo erectus son el clebre hombre de Java, que antes se conoca tcnicamente como Pithecanthropus, as como el igualmente famoso hombre de Pekn, una coleccin de componentes de esqueletos hallados en Zhoukoudian, cerca de Pekn (China), y que en principio recibi el nombre de Sinanthropus pekinensis. Ambos son mucho ms recientes que los yacimientos que conforman el Homo habilis de frica oriental, y se remontan a 750.000 y 300.000 aos. Los fsiles del hombre de Pekn son especialmente interesantes, ya que el tamao del cerebro es incluso mayor que el de Java, con un promedio superior a los 1.050 cm3, y cuyo crneo y otros elementos seos son ligeramente ms modernos. Tambin se han hallado fsiles de Homo erectus en Europa y en frica junto a numerosos utensilios de piedra y otras herramientas, que prueban la existencia de una sociedad de cazadores-recolectores muy bsica. En Zhoukoudian, los

arquelogos se encontraron con el testimonio ms antiguo del uso del fuego por el hombre, as como algunos indicios de canibalismo. Hay antroplogos que consideran como antepasados directos del hombre a los ejemplares de Neandertal y a las docenas de fsiles emparentados; otros opinan que slo son una ramificacin del Homo sapiens que se extingui hace decenas de miles de aos. Se calcula que hace entre 100.000 y 35.000 aos, los hombres de Neandertal ya eran una poblacin de cazadores-recolectores extendida por gran parte de Europa y de Oriente Prximo; de constitucin robusta y cejas espesas, con capacidad craneana de unos 1.500 cm3, mayor que la de gran parte de los Homo sapiens sapiens, especie a la que pertenecemos los seres humanos modernos. Se han encontrado fsiles que algunos consideran intermedios entre los de Neandertal y el Homo sapiens sapiens. Estos restos podran ser la prueba del cruce de los Neandertal con los antepasados directos del hombre, o simplemente reflejan una multitud de variantes dentro de la misma poblacin de Homo sapiens (las tesis ms modernas se inclinan hacia el primer supuesto). Desde las ltimas fases de los periodos glaciales, en Europa, frica y otros muchos lugares se han sucedido los hallazgos de un sinfn de restos fsiles que se asemejan al hombre moderno. En el continente americano, sin embargo, ningn rastro humano tiene ms de 15.000 aos, y los nicos ejemplares seos que cuentan algunos miles de aos pertenecen todos al Homo sapiens sapiens. Por tanto, parece que la evolucin biolgica que deriv en el hombre moderno tuvo lugar en el Viejo Mundo.

EVOLUCIN DEL HOMBRE Evolucin humana, proceso de cambio que dio lugar a la aparicin del Homo sapiens. Hay evidencias que demuestran que las caractersticas fsicas y de comportamiento comunes a todos los seres humanos fueron evolucionando a lo largo de, como mnimo, 5 millones de aos. Una de las primeras caractersticas que defini al ser humano, la bipedacin capacidad de andar erguido sobre los dos pies, se desarroll hace ya unos 4 millones de aos, mientras que otras, tales como un cerebro grande y complejo, la capacidad de fabricar y utilizar herramientas y el lenguaje, se desarrollaron ms recientemente. Gran parte de los rasgos ms avanzados, que incluyen expresiones simblicas complejas, como el arte, y la diversidad cultural, aparecieron en los ltimos 100.000 aos. El ser humano es un primate. Las similitudes fsicas y genticas muestran que la especie humana moderna, el Homo sapiens, est estrechamente relacionada con otro grupo de primates, los simios. Los hombres y los antropoides o monos superiores chimpancs (incluidos bonobos o chimpancs pigmeos) y gorilas comparten un antepasado comn que vivi hace entre 8 y 5 millones de aos. El ser humano comenz su evolucin en frica, continente donde se produjeron gran parte de las transformaciones posteriores. Los fsiles de los primeros homnidos, que vivieron hace entre 5 y 2 millones de aos, proceden ntegramente de frica. Los homnidos comenzaron a emigrar desde frica hacia Asia hace probablemente unos 2 a 1,6 millones de aos, llegando a Europa la mayora de ellos durante el ltimo milln de aos. Slo mucho despus, distintas especies de homnidos modernos poblaron diferentes partes del mundo. As, por ejemplo, probablemente el ser humano lleg por primera vez a Australia hace 60.000 aos y a Amrica hace 35.000 aos. La aparicin de la agricultura y de las primeras civilizaciones tuvo lugar en los ltimos 10.000 aos. PROCESO EVOLUTIVO

Todas las especies de organismos tienen su origen en un proceso de evolucin biolgica. Durante este proceso van surgiendo nuevas especies a causa de una serie de cambios naturales. En los animales que se reproducen sexualmente, incluido el ser humano, el trmino especie se refiere a un grupo cuyos miembros adultos se aparean de forma regular dando lugar a una descendencia frtil, es decir, vstagos que, a su vez, son capaces de reproducirse. Los cientficos clasifican cada especie mediante un nombre cientfico nico de dos trminos. En este sistema el hombre moderno recibe el nombre de Homo sapiens. El mecanismo del cambio evolutivo reside en los genes, las unidades bsicas hereditarias. Los genes determinan el desarrollo del cuerpo y de la conducta de un determinado organismo durante su vida. La informacin contenida en los genes puede variar y este

proceso es conocido como mutacin. La forma en que determinados genes se expresan cmo afectan al cuerpo o al comportamiento de un organismo tambin puede variar. Con el transcurso del tiempo, el cambio gentico puede modificar un aspecto principal de la vida de una especie como, por ejemplo, su alimentacin, su crecimiento o sus condiciones de habitabilidad. EL HOMBRE PRIMATE

Los genes del ser humano y del chimpanc son idnticos en aproximadamente un 98%, por lo que el chimpanc resulta ser el pariente biolgico vivo ms prximo al hombre. Esto no significa que el ser humano evolucionara a partir del chimpanc, sino que ambas especies se desarrollaron a partir de un antepasado simio comn. El orangutn, un simio originario del Sureste asitico, difiere mucho ms del hombre desde el punto de vista gentico, lo que indica una relacin evolutiva ms distante. El hombre moderno posee una serie de caractersticas fsicas que reflejan un antepasado simio. As, por ejemplo, la articulacin del hombro tiene una gran movilidad y sus dedos son capaces de agarrar con fuerza. En los simios estas caractersticas estn altamente desarrolladas como braquiadores que son para adaptarse al balanceo entre las ramas de los rboles. A pesar de que el hombre no realiza este movimiento, ha mantenido la anatoma general de esta adaptacin primitiva. Tanto el hombre como los simios tienen asimismo cerebros ms grandes y capacidades cognitivas mayores que la mayora de los dems mamferos. Sin embargo, el hombre moderno difiere de los simios en muchos aspectos significativos. As, por ejemplo, a pesar de la gran inteligencia de stos, el ser humano tiene un cerebro mucho mayor y ms complejo, presenta una capacidad intelectual nica y elabora formas de cultura y comunicacin. Adems, slo l anda habitualmente erguido, puede manipular con precisin objetos muy pequeos y tiene una estructura de garganta que le permite hablar.

Existen diferentes hiptesis sobre el por qu los australopitecinos se separaron de los simios iniciando as el curso de la evolucin humana. Prcticamente todas las hiptesis sugieren que el cambio medioambiental fue un factor importante, especialmente al favorecer la evolucin de la bipedacin. Entre las hiptesis ms coherentes se encuentran (1) la de las sabanas, (2) la del mosaico de bosques y (3) la de la variabilidad. Cerca del final del Mioceno, hace entre 8 y 5 millones de aos, el clima de la Tierra sufri un intenso enfriamiento y se hizo ms seco. Segn la hiptesis de las sabanas, al comenzar este cambio climtico se fueron reduciendo las reas de bosques africanos y a medida que los bosques fueron disminuyendo, una poblacin de simios de frica oriental se fue quedando aislada de las dems poblaciones de simios que vivan en las reas de mayor densidad de bosques del oeste de frica. La poblacin de frica oriental tuvo que adaptarse a un entorno ms seco, con mayores reas de sabanas. El aumento de los terrenos secos favoreci la evolucin de la vida sobre el suelo e hizo que cada vez fuera ms difcil sobrevivir en los rboles. Los simios terrestres pudieron haber formado grandes grupos sociales para favorecer su capacidad de encontrar y recolectar alimentos y defenderse de los predadores actividades que tambin pueden haber requerido el desarrollo de una buena comunicacin. Las dificultades de la vida en la sabana pudieron asimismo haber fomentado el inicio del uso de utensilios para fines tales como la extraccin de carne de las presas. Estos importantes cambios evolutivos tuvieron que depender de un aumento de la capacidad mental y, por lo tanto, pueden haber estado relacionados con el desarrollo de un cerebro ms grande. POR QU EVOLUCIONO EL HOMBRE? Existen diferentes hiptesis sobre el por qu los australopitecinos se separaron de los simios iniciando as el curso de la evolucin humana. Prcticamente todas las hiptesis sugieren que el cambio medioambiental fue un factor importante, especialmente al favorecer la evolucin de la bipedacin. Entre las hiptesis ms coherentes se encuentran (1) la de las sabanas, (2) la del mosaico de bosques y (3) la de la variabilidad. La hiptesis del mosaico de bosques sostiene que los primeros australopitecinos evolucionaron en reas boscosas que formaban parte de un mosaico de bosques y sabanas que les permitan alimentarse tanto en el suelo como en los rboles, y que la alimentacin en el suelo favoreci la bipedacin. La hiptesis de la variabilidad sugiere que, debido a los numerosos cambios en su entorno, los primeros australopitecinos acabaron por vivir en diferentes hbitats, incluidos selvas, bosques abiertos y sabanas. Como consecuencia, sus poblaciones tuvieron que adaptarse a entornos diferentes. Los cientficos sostienen asimismo diferentes hiptesis sobre cmo la bipedacin, La bipedacin habra permitido a los homnidos recorrer con facilidad largas distancias, proporcionndoles una gran ventaja sobre los simios cuadrpedos durante sus desplazamientos a travs de los terrenos abiertos yermos situados entre arboledas. Adems, seguan teniendo la ventaja de sus antepasados simios de poder trepar a los rboles para huir de los predadores. Las ventajas de la bipedacin y de la capacidad de saltar a los rboles pueden explicar la especial anatoma de los australopitecinos. Los

brazos largos y fuertes y los dedos curvados probablemente les permitieron trepar con facilidad, mientras que la pelvis y la estructura de la parte inferior del tronco sufri transformaciones para poder caminar erguidos. Por qu el ser humano emigr de frica? El ser humano evolucion en frica y vivi all nicamente durante unos 3 millones de aos, por lo que los cientficos se preguntan qu fue lo que impuls a aquellos hombres a emigrar de frica (movimiento que coincidi con la dispersin de las primeras poblaciones humanas por el continente africano). La respuesta a esta cuestin depende, en parte, de la determinacin exacta en el tiempo de esta primera migracin. Segn algunos estudios, los yacimientos en Asia y Europa contienen utensilios de piedra tosca y fragmentos fosilizados de dientes similares a los humanos datados en ms de 1,8 millones de aos de antigedad. Aunque estas tesis permanecen sin confirmar, parece que hace ms de 1,6 millones de aos pudieran haber entrado en Asia pequeas poblaciones, seguidas de una dispersin ms importante hace entre unos 1,6 y 1 millones de aos. Por otro lado, la primera presencia humana importante en el centro y el oeste de Europa no parece haber tenido lugar hasta hace un 1 milln 500.000 aos. ORGENES El origen del gnero Homo ha intrigado durante mucho tiempo a los paleoantroplogos y ha suscitado gran nmero de debates. Alguna de las diferentes especies de australopitecinos conocidas, o incluso alguna no descubierta todava, pudo haber dado lugar a la primera especie de Homo. Los cientficos tampoco saben con exactitud qu factores favorecieron la evolucin hacia un cerebro ms grande y ms complejo el rasgo fsico definidor del hombre moderno. Louis Leakey argument en un principio que el origen del Homo estaba directamente relacionado con el avance en la fabricacin de utensilios y en especial, de utensilios de piedra, ya que la fabricacin de herramientas requiere ciertas habilidades mentales y una manipulacin manual precisa que slo puede existir en miembros de nuestro propio gnero. En realidad, el nombre Homo habilis se refiere directamente a la habilidad para fabricar y utilizar utensilios