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Tantely Randriamitantsoa : Fiches dEconomie

capital (conomie)
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PRSENTATION
capital (conomie), ensemble des biens susceptibles dune valuation montaire, qui composent le patrimoine dun agent conomique gnrateur dun revenu.

CAPITAL ET FORTUNE

Peu de termes emprunts au vocabulaire conomique contiennent une aussi grande diversit de sens que la notion de capital. Utilise en conomie, en comptabilit ou en finance, la notion de capital dsigne non pas tant des ralits diffrentes que les diffrentes facettes dun seul et mme concept qui se dcline. Dans un sens premier, qui est celui auquel le terme est le plus volontiers assimil, le capital dsigne la fortune. Le capital est ce qui confre son dtenteur la richesse. Il sanalyse alors en un lment positif, dont la possession est la caractristique, quelle quen soit la forme : ce peut tre un bien ou de la monnaie. En fonction de lorigine de cette richesse, il est possible de distinguer un capitalisme industriel dun capitalisme bancaire, ou, plus largement, financier. Cette dfinition statique du capital correspond historiquement la vision quen avaient les mercantilistes du XVIe sicle. Ceux-ci dfinissaient le capital par rapport la possession de monnaie et de mtal prcieux dont lafflux stait accru grce la dcouverte des ressources dor et dargent en provenance du Nouveau Monde. Il faudra attendre les conomistes libraux pour que la notion senrichisse, et que, de statique, elle soit apprhende de manire dynamique.

CAPITAL ET CYCLE DE PRODUCTION

Cette nouvelle dfinition du capital repose non plus sur sa simple possession, mais sur sa

destination. Pour tre qualifi de capital, un bien (ce mot est pris dans son sens gnrique) doit
tre utilis dans la production dun autre bien. La notion de capital est ainsi relie celle de production. Cette volution dans lapprhension de cette notion va donner lieu un ensemble de qualifications qui ont pour but de caractriser la destination finale du capital. Il est ainsi possible de distinguer le capital fixe du capital circulant. Cette distinction, toujours usite en comptabilit, tablit une partition entre les biens qui subsistent en tant que tels lissue du processus de production, et ceux qui subissent une transformation. Ainsi, par exemple, un btiment qui abrite les installations dune entreprise constitue un lment de capital fixe : le fait de produire na aucune incidence sur son existence. Une matire premire, linverse, est transforme afin de servir la production dun nouveau bien : elle constitue en cela un lment du capital circulant. cette premire distinction, fonde sur la transformation issue de la production, Karl Marx applique une analyse nouvelle qui diffrencie le capital variable du capital constant. Le premier est constitu par le travail qui est ncessaire pour raliser un niveau de production donn. Le second, qui se combine avec le premier, se compose de lensemble des biens utiliss pour rendre ralisable cette production. Ce point de vue repose donc sur lobservation des facteurs de production utiliss

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par lentreprise. Cette distinction constitue lun des lments fondamentaux de la critique de Marx envers le systme capitaliste (voir communisme). Lintgration de ces deux volutions aboutit une apprhension du capital dfini comme lensemble des biens conomiques appartenant lentreprise ou mis sa disposition. En ce sens, le capital sidentifie la notion dactif utilise par les comptables.

CAPITAL ET CROISSANCE

linverse, le capital, prsent jusquici comme ce qui est possd ou comme ce qui permet de produire, peut sapprhender comme ce qui permet dacqurir. Le capital reprsente donc non plus lactif dun bilan, mais le passif, cest--dire lensemble des ressources financires qui permettent lactivit de lentreprise. Le capital se confond ici avec la notion de liquidit. On tablit alors une distinction entre capitaux long terme et capitaux court terme en fonction de leur capacit se transformer, plus ou moins rapidement, en moyens de paiement. Dans une optique identique, le capital sapparente galement un bien qui a pour qualit de pouvoir engendrer un revenu. Lintrt qui rmunre le prt dargent, ou encore le dividende reu par lactionnaire, sanalysent tous deux comme le produit du capital. On peut alors en dgager deux caractristiques : le capital est susceptible daccumulation, celle-ci permettant son accroissement. Ces deux dernires notions sont utilises afin dexpliquer la croissance de lentreprise, et plus gnralement celle dune nation. Les conomistes tablissent une relation de causalit entre capital et croissance. Cest

laccumulation du capital qui permet la production, et laugmentation de celle-ci qui engendre la croissance. Ds lors, si lon raisonne sur le cas dune entreprise, le bilan ne constitue quune valuation de la valeur du capital. Cest la progression de cette valorisation qui permet dapprcier la croissance. Elle rsulte de la modification de la composition du capital. Lactivit de lentreprise consiste transformer un bien physique en bien montaire (cest le rsultat de la vente mesur par le chiffre daffaires) ou, linverse, mobiliser des ressources financires afin dacqurir des biens physiques qui permettront de produire davantage. Ce supplment de production permet de vendre davantage : cest le cycle de croissance. Plus rcemment, la notion de capital a t tendue des lments immatriels qui, jusque-l, nentraient pas dans sa composition. Lconomiste amricain Gary Becker a ainsi dvelopp, dans les annes soixante, la thorie dite du capital humain. Elle dsigne lensemble des facults quun individu peut mobiliser pour sassurer des revenus montaires futurs (ses connaissances et ses aptitudes professionnelles, par exemple). Grce cette notion, il est devenu courant de considrer les salaris comme un des lments du capital de lentreprise. Nombreuses sont les socits qui, aujourdhui, mnent des politiques de formation en faveur de leur personnel, dans le but de renforcer leurs comptences et de les rendre compatibles avec les ncessits techniques qui sont les leurs. La valorisation de ce savoir peut sanalyser de la mme manire que lvolution dun lment de capital physique ou financier. Microsoft Encarta 2007. 1993-2006 Microsoft Corporation. Tous droits rservs.

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