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El bacilo robado y otros incidentes

H. G. WELLS

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EL BACILO ROBADO Y OTROS INCIDENTES

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El bacilo robado y otros incidentes

H. G. WELLS

EL BACILO ROBADO LA FLORACIN DE LA EXTRAA ORQUDEA EN EL OBSERVATORIO ASTRONMICO DE AVU LOS TRIUNFOS DE UN TAXIDERMISTA UN NEGOCIO DE AVESTRUCES POR LA VENTANA LA TENTACIN DE HARRINGAY EL HOMBRE QUE VOLABA EL FABRICANTE DE DIAMANTES LA ISLA DE AEPIORNIS EL EXTRAORDINARIO CASO DE LOS OJOS DE DAVIDSON EL DIOS DE LAS DINAMOS EL ROBO EN EL PARQUE DE HAMMERPOND LA POLILLA EL TESORO EN EL BOSQUE

EL BACILO ROBADO
-sta, tambin, es otra preparacin del famoso bacilo del clera -explic el bacterilogo colocando el portaobjetos en el microscopio. El hombre de rostro plido mir por el microscopio. Evidentemente no estaba acostumbrado a hacerlo, y con una mano blanca y dbil tapaba el ojo libre. -Veo muy poco -observ. Ajuste este tornillo -indic el bacterilogo-, quizs el microscopio est desenfocado para usted. Los ojos varan tanto... Slo una fraccin de vuelta para este lado o para el otro. -Ah! Ya veo -dijo el visitante-. No hay tanto que ver despus de todo. Pequeas rayas y fragmentos rosa. De todas formas, esas diminutas partculas, esos meros corpsculos, podran multiplicarse y devastar una ciudad! Es maravilloso! Se levant, y, retirando la preparacin del microscopio, la sujet en direccin a la ventana. -Apenas visible -coment mientras observaba minuciosamente la preparacin. Dud. -Estn vivos? Son peligrosos? -Los han matado y teido -asegur el bacterilogo-. Por mi parte me gustara que pudiramos matar y teir a todos los del universo. -Me imagino -observ el hombre plido sonriendo levemente que usted no estar especialmente interesado en tener aqu a su alrededor microbios semejantes en vivo, en estado activo.

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-Al contrario, estamos obligados a tenerlos -declar el bacterilogo-. Aqu, por ejemplo. Cruz la habitacin y cogi un tubo entre unos cuantos que estaban sellados. -Aqu est el microbio vivo. ste es un cultivo de las autnticas bacterias de la enfermedad vivas -dud-. Clera embotellado, por decirlo as. Un destello de satisfaccin ilumin momentneamente el rostro del hombre plido. -Vaya una sustancia mortal para tener en las manos! -exclam devorando el tubito con los ojos. El bacterilogo observ el placer morboso en la expresin de su visitante. Este hombre que haba venido a verle esa tarde con una nota de presentacin de un viejo amigo le interesaba por el mismsimo contraste de su manera de ser. El pelo negro, largo y lacio; los ojos grises y profundos; el aspecto macilento y el aire nervioso; el vacilante pero genuino inters de su visitante constituan un novedoso cambio frente a las flemticas deliberaciones de los cientficos corrientes con los que se relacionaba principalmente el bacterilogo. Quizs era natural que, con un oyente evidentemente tan impresionable respecto de la naturaleza letal de su materia, l abordara el lado ms efectivo del tema. Continu con el tubo en la mano pensativamente: -S, aqu est la peste aprisionada. Basta con romper un tubo tan pequeo como ste en un abastecimiento de agua potable y decir a estas partculas de vida tan diminutas que no se pueden oler ni gustar, e incluso para verlas hay que teirlas y examinarlas con la mayor potencia del microscopio: Adelante, creced y multiplicaos y llenad las cisternas; y la muerte, una muerte misteriosa, sin rastro, rpida, terrible, llena de dolor y de oprobio se precipitara sobre la ciudad buscando sus vctimas de un lado para otro. Aqu apartara al marido de su esposa y al hijo de la madre, all al gobernante de sus deberes y al trabajador de sus quehaceres. Correra por las principales caeras, deslizndose por las calles y escogiendo ac y all para su castigo las casas en las que no hervan el agua. Se arrastrara hasta los pozos de los fabricantes de agua mineral, llegara, bien lavada, a las ensaladas, y yacera dormida en los cubitos de hielo. Estara esperando dispuesta para que la bebieran los animales en los abrevaderos y los nios imprudentes en las fuentes pblicas. Se sumergira bajo tierra para reaparecer inesperadamente en los manantiales y pozos de mil lugares. Una vez puesto en el abastecimiento de agua, y antes de que pudiramos reducirlo y cogerlo de nuevo, el bacilo habra diezmado la ciudad. Se detuvo bruscamente. Ya le haban dicho que la retrica era su debilidad. -Pero aqu est completamente seguro, sabe usted?, completamente seguro. El hombre de rostro plido movi la cabeza afirmativamente. Le brillaron los ojos. Se aclar la garganta. -Estos anarquistas, los muy granujas -opin-, son imbciles, totalmente imbciles. Utilizar bombas cuando se pueden conseguir cosas como sta. Vamos, me parece a m. Se oy en la puerta un golpe suave, un ligersimo toque con las uas. El bacterilogo la abri. -Un minuto, cario -susurr su mujer. Cuando volvi a entrar en el laboratorio, su visitante estaba mirando el reloj. -No tena ni i idea de que le he hecho perder una hora de su tiempo -se excus-. Son las cuatro menos veinte. Debera haber salido de aqu a las tres y media. Pero sus

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explicaciones eran realmente interesantsimas. No, ciertamente no puedo quedarme un minuto ms. Tengo una cita a las cuatro. Sali de la habitacin dando de nuevo las gracias. El bacterilogo le acompa hasta la puerta y luego, pensativo, regres por el corredor hasta el laboratorio. Reflexionaba sobre la raza de su visitante. Desde luego no era de tipo teutnico, pero tampoco latino corriente. -En cualquier caso un producto morboso, me temo -dijo para s el bacterilogo. Cmo disfrutaba con esos cultivos de grmenes patgenos! De repente se le ocurri una idea inquietante. Se volvi hacia el portatubos que estaba junto al vaporizador e inmediatamente hacia la mesa del despacho. Luego se registr apresuradamente los bolsillos y a continuacin se lanz hacia la puerta. -Quiz lo haya dejado en la mesa del vestbulo -se dijo. -Minnie! -grit roncamente desde el vestbulo. -S, cario -respondi una voz lejana. -Tena algo en la mano cuando habl contigo hace un momento, cario? Pausa. -Nada, cario, me acuerdo muy bien. -Maldita sea! -grit el bacterilogo abalanzndose hacia la puerta y bajando a la carrera las escaleras de la casa hasta la calle. Al or el portazo, Minnie corri alarmada hacia la ventana. Calle abajo, un hombre delgado suba a un coche. El bacterilogo, sin sombrero y en zapatillas, corra hacia ellos gesticulando alborotadamente. Se le sali una zapatilla, pero no esper por ella. -Se ha vuelto loco! -dijo Minnie-. Es esa horrible ciencia suya. Y, abriendo la ventana, le habra llamado, pero en ese momento el hombre delgado mir repentinamente de soslayo y pareci tambin volverse loco. Seal precipitadamente al bacterilogo, dijo algo al cochero, cerr de un portazo, restall el ltigo, sonaron los cascos del caballo y en unos instantes el coche, ardorosamente perseguido por el bacterilogo, se alejaba calle arriba y desapareca por la esquina. Minnie, preocupada, se qued un momento asomada a la ventana. Luego se volvi hacia la habitacin. Estaba desconcertada. Por supuesto que es un excntrico, pens. Pero correr por Londres, en plena temporada adems, en calcetines! Tuvo una idea feliz. Se puso deprisa el sombrero, cogi los zapatos de su marido, descolg su sombrero y gabardina de los percheros del vestbulo, sali al portal e hizo seas a un coche que morosa y oportunamente pasaba por all. -Llveme calle arriba y por Havelock Crescent a ver si encontramos a un caballero corriendo por ah en chaqueta de pana y sin sombrero. -Chaqueta de pana y sin sombrero. Muy bien, seora. Y el cochero hizo restallar el ltigo inmediatamente de la manera ms normal y cotidiana, como si llevara a los clientes a esa direccin todos los das. Unos minutos ms tarde, el pequeo grupo de cocheros y holgazanes que se rene en torno a la parada de coches de Haverstock Hill quedaba atnito ante el paso de un coche conducido furiosamente por un caballo color jengibre disparado como una bala.

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Permanecieron en silencio mientras pasaba, pero cuando desapareca empezaron los comentarios: -se era Harry Hicks. Qu le habr picado? -se pregunt el grueso caballero conocido por El Trompetas. -Est dndole bien al ltigo, s, le est pegando a fondo -intervino el mozo de cuadra. -Vaya! -exclam el bueno de Tommy Byles-, aqu tenemos a otro perfecto luntico. Sonado como ninguno. -Es el viejo George -explic El Trompetas.-, y lleva a un luntico como decs muy bien. No va gesticulando fuera del coche? Me pregunto si no ir tras Harry Hicks. El grupo de la parada se anim y gritaba a coro: -A por ellos, George! Es una carrera! Los cogers! Dale al ltigo! -Es toda una corredora esa yegua-dijo el mozo de cuadra. -Que me parta un rayo! -exclam El Trompetas.. Ah viene otro. No se han vuelto locos esta maana todos los coches de Hampstead? -Esta vez es una seora -dijo el mozo de cuadra. -Est siguindolo -aadi El Trompetas. -Qu tiene en la mano? -Parece una chistera. -Qu jaleo tan fantstico! Tres a uno por el viejo George! -grit el mozo de cuadra-. El siguiente! Minnie pas entre todo un estrpito de aplausos. No le gust, pero pensaba que estaba cumpliendo con su deber, y sigui rodando por Haverstock Hill y la calle mayor de Camden Town con los ojos siempre fijos en la vivaz espalda del viejo George, que de forma tan incomprensible la separaba del haragn de su marido. El hombre que viajaba en el primer coche iba agazapado en una esquina, con los brazos cruzados bien apretados y agarrando entre las manos el tubito que contena tan vastas posibilidades de destruccin. Su estado de nimo era una singular mezcla de temor y de exaltacin. Sobre todo tema que lo cogieran antes de poder llevar a cabo su propsito, aunque bajo este temor se ocultaba un miedo ms vago, pero mayor ante lo horroroso de su crimen. En todo caso, su alborozo exceda con mucho a su miedo. Ningn anarquista antes que l haba tenido esta idea suya. Ravachol, Vaillant, todas aquellas personas distinguidas cuya fama haba envidiado, se hundan en la insignificancia comparadas con l. Slo tena que asegurarse del abastecimiento de agua y romper el tubito en un depsito. Con qu brillantez lo haba planeado, haba falsificado la carta de presentacin y haba conseguido entrar en el laboratorio! Y qu bien haba aprovechado la oportunidad! El mundo tendra por fin noticias suyas. Todas aquellas gentes que se haban mofado de l, que le haban menospreciado, preterido o encontrado su compaa indeseable por fin tendran que tenerle en cuenta. Muerte, muerte, muerte! Siempre le haban tratado como a un hombre sin importancia. Todo el mundo se haba confabulado para mantenerlo en la oscuridad. Ahora les enseara lo que es aislar a un hombre. Qu calle era sta que le resultaba tan familiar? La calle de San Andrs, por supuesto! Cmo iba la persecucin? Estir el cuello por encima del coche. El bacterilogo les segua a unas cincuenta yardas escasas. Eso estaba mal. Todava podan alcanzarle y detenerle.

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Rebusc dinero en el bolsillo y encontr medio soberano. Sac la moneda por la trampilla del techo del coche y se la puso al cochero delante de la cara. -Ms -grit- si conseguimos escapar. -De acuerdo -respondi el cochero arrebatndole el dinero de la mano. La trampilla se cerr de golpe, y el ltigo golpe el lustroso costado del caballo. El coche se tambale, y el anarquista, que estaba medio de pie debajo de la trampilla, para mantener el equilibrio apoy en la puerta la mano con la que sujetaba el tubo de cristal. Oy el crujido del frgil tubo y el chasquido de la mitad rota sobre el piso del coche. Cay de espaldas sobre el asiento, maldiciendo, y mir fija y desmayadamente las dos o tres gotas de la pocin que quedaban en la puerta. Se estremeci. -Bien! Supongo que ser el primero. Bah! En cualquier caso ser un mrtir. Eso es algo. Pero es una muerte asquerosa a pesar de todo. Ser tan dolorosa como dicen? En aquel instante tuvo una idea. Busc a tientas entre los pies. Todava quedaba una gotita en el extremo roto del tubo y se la bebi para asegurarse. De todos modos no fracasara. Entonces se le ocurri que ya no necesitaba escapar del bacterilogo. En la calle Wellington le dijo al cochero que parara y se ape. Se resbal en el peldao, la cabeza le daba vueltas. Este veneno del clera pareca una sustancia muy rpida. Despidi al cochero de su existencia, por decirlo as, y se qued de pie en la acera con los brazos cruzados sobre el pecho, esperando la llegada del bacterilogo. Haba algo trgico en su actitud. El sentido de la muerte inminente le confera cierta dignidad. Salud a su perseguidor con una risa desafiante. -Vive l'Anarchie! Llega demasiado tarde, amigo mo. Me lo he bebido. El clera est en la calle! El bacterilogo le mir desde su coche con curiosidad a travs de las gafas. -Se lo ha bebido usted! Un anarquista! Ahora comprendo. Estuvo a punto de decir algo ms, pero se contuvo. Una sonrisa se dibuj en sus labios. Cuando abri la puerta del coche, como para apearse, el anarquista le rindi una dramtica despedida y se dirigi apresuradamente hacia London Bridge procurando rozar su cuerpo infectado contra el mayor nmero de gente. El bacterilogo estaba tan preocupado vindole que apenas si se sorprendi con la aparicin de Minnie sobre la acera, cargada con el sombrero, los zapatos y el abrigo. -Has tenido una buena idea trayndome mis cosas -dijo, y continu abstrado contemplando cmo desapareca la figura del anarquista. -Sera mejor que subieras al coche -indic, todava mirando. Minnie estaba ahora totalmente convencida de su locura y, bajo su responsabilidad, orden al cochero volver a casa. -Que me ponga los zapatos? Ciertamente, cario -respondi l al tiempo que el coche comenzaba a girar y haca desaparecer de su vista la arrogante figura negra empequeecida por la distancia. Entonces se le ocurri de repente algo grotesco y se ech a rer. Luego observ: -No obstante es muy serio. Sabes?, ese hombre vino a casa a verme. Es anarquista. No, no te desmayes o no te podr contar el resto. Yo quera asombrarle, y, sin saber que era

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anarquista, cog un cultivo de esa nueva especie de bacteria de la que te he hablado, esa que propaga y creo que produce las manchas azules en varios monos, y a lo tonto le dije que era el clera asitico. Entonces l escap con ella para envenenar el agua de Londres, y desde luego poda haber hecho la vida muy triste a los civilizados londinenses. Y ahora se la ha tragado. Por supuesto no s lo que ocurrir, pero ya sabes que volvi azul al gato, y a los tres perritos azules a trozos, y al gorrin de un azul vivo. Pero lo que me fastidia es que tendr que repetir las molestias y los gastos para conseguirla otra vez. Que me ponga el abrigo en un da tan caluroso! Por qu? Porque podramos encontrarnos a la seora Jabber? Cario, la seora Jabber no es una corriente de aire. Y por qu tengo que ponerme el abrigo en un da de calor por culpa de la seora...? Oh!, muy bien...

LA FLORACIN DE LA EXTRAA ORQUDEA


La compra de orqudeas siempre conlleva cierto aire especulativo. Uno tiene delante el marchito pedazo de tejido marrn, y por lo dems debe fiarse de su criterio o del vendedor o de su buena suerte, segn se inclinen sus gustos. La planta puede estar moribunda o muerta, o puede que sea una compra respetable, un valor justo a cambio de su dinero, o quiz -pues ha sucedido una y otra vez- lentamente se despliegue da tras da ante los encantados ojos del feliz comprador alguna nueva variedad, alguna nueva riqueza, una rara peculiaridad del Labellum, una sutil coloracin o un mimetismo inesperado. El orgullo, la belleza y la ganancia florecen juntos en una delicada espiga verde y puede que incluso la inmortalidad. Porque el nuevo milagro de la naturaleza puede andar necesitado de un nuevo nombre especfico, y cul tan conveniente como el de su descubridor? Juangarca! Nombres peores se han puesto. Fue quiz la esperanza de un descubrimiento feliz de ese gnero la que hizo a Wedderburn asistir con tanta asiduidad a esas subastas, esa esperanza y tambin, quiz, el hecho de que no tena ninguna otra cosa ms interesante que hacer. Era un hombre tmido, solitario, bastante ineficaz, con ingresos suficientes como para mantener alejado el aguijn de la necesidad y sin la suficiente energa nerviosa que le impulsara a buscar cualquier ocupacin exigente. Poda haber coleccionado sellos, monedas o traducido a Horacio o encuadernado libros o descubierto alguna nueva especie de diatomeas. Pero de hecho cultivaba orqudeas y dispona de un pequeo pero ambicioso invernadero. -Tengo la sensacin -dijo tomando el caf- de que hoy me va a suceder algo. Hablaba, igual que se mova y pensaba, despacio. -Oh!, no digas eso -dijo el ama de llaves, que era tambin prima lejana suya. Pues suceder algo era un eufemismo que para ella slo significaba una cosa. -No me has entendido bien. No quiero decir nada desagradable... aunque apenas si s a lo que me refiero. Hoy -continu despus de una pausa-, en casa de Peter van a vender un lote de plantas procedentes de las islas Andamn y las Indias. Me acercar a ver lo que tienen. Quizs haga una buena compra sin saberlo, puede que sea eso. Le pas la taza para que se la llenara de caf por segunda vez.

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-Es eso lo que coleccionaba ese pobre joven del que me hablaste el otro da? -pregunt su prima mientras le llenaba la taza. -S -respondi, y se qued pensativo mientras sostena un trozo de tostada. Nunca me pasa nada-observ al poco tiempo, empezando a pensar en voz alta-. Me pregunto por qu. A otros les pasan bastantes cosas. Ah est Harvey. Sin ir ms lejos, la pasada semana, el lunes encontr seis peniques, el mircoles todos sus pollos tenan la modorra, el viernes su prima volvi a casa desde Australia, y el sbado se rompi el tobillo. Qu torbellino de emociones comparado conmigo! -Por mi parte preferira pasar de tanta excitacin -dijo el ama de llaves-. No puede ser bueno para uno. -Supongo que es molesto. Con todo... ya sabes, nunca me pasa nada. De nio nunca tuve ningn accidente. Siendo adolescente nunca me enamor. Nunca me cas... Me pregunto qu se sentir cuando te pasa algo, algo realmente notable. Ese coleccionista de orqudeas slo tena treinta y seis, veinte aos ms joven que yo, cuando muri. Se haba casado dos veces y divorciado una. Haba tenido malaria cuatro veces y una vez se fractur el fmur. En una ocasin mat a un malayo y otra le hirieron con un dardo envenenado. Finalmente lo mataron las sanguijuelas de la jungla. Debe de haber sido todo muy molesto, pero tambin debe de haber sido muy interesante, sabes, excepto quiz, las sanguijuelas. -Estoy segura de que no fue bueno para l -dijo la seora con conviccin. -Puede que no. Entonces Wedderburn mir su reloj. -Las ocho y veintitrs minutos. Voy a ir en el tren de las doce menos cuarto, as que hay mucho tiempo. Creo que me pondr la chaqueta de alpaca -hace bastante calor-, el sombrero gris de fieltro y los zapatos marrones. Supongo... Mir por la ventana al cielo sereno y al soleado jardn, y, despus, nerviosamente, a la cara de su prima. -Creo que sera mejor que llevaras el paraguas si vas a Londres -dijo con una voz que no admita negativa-. A la vuelta tienes todo el trayecto desde la estacin hasta aqu. Cuando volvi se encontraba en un estado de suave excitacin. Haba hecho una compra. Era raro que lograra decidirse con la rapidez suficiente para comprar, pero esta vez lo haba hecho. -Hay Vandas -explic-, un Dendrobio y algunas Palaeonophis. Repas las compras amorosamente al tiempo que tomaba la sopa. Estaban extendidas delante de el sobre el impoluto mantel y le estaba contando a su prima todo sobre ellas mientras se demoraba lentamente con la comida. Tena la costumbre de revivir por la tarde todas sus visitas a Londres para entretenimiento propio y de ella. -Saba que hoy pasara algo. Y he comprado todas esas cosas. Algunas, algunas de ellas, estoy seguro, sabes?, de que algunas sern notables. No s cmo, pero lo siento con tanta seguridad como si alguien me lo hubiera dicho. sta -apunt a un marchito rizoma- no fue identificada. Quiz sea una Palaeonophis o puede que no. Quiz sea una especie nueva o incluso un gnero nuevo. Fue la ltima que recogi el pobre Batten. -No me gusta su aspecto -dijo el ama de llaves-. Tiene una forma tan fea...

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-Para m que apenas si llega a tener forma alguna. -No me gustan esas cosas que asoman -dijo el ama de llaves. -Maana estar fuera en una maceta. -Parece -continu el ama de llaves- una araa que se hace la muerta. Wedderburn sonri e inspeccion la raz ladeando la cabeza. -Ciertamente no es que sea un bonito pedazo de material. Pero nunca se pueden juzgar estas cosas por su apariencia cuando estn secas. Desde luego puede que termine siendo una orqudea muy hermosa. Qu ocupado estar maana! Esta noche tengo que ver exactamente lo que hago con ellas y maana me pondr a la obra. Encontraron al pobre Batten, que yaca muerto o moribundo en un manglar, no recuerdo cul -continu de nuevo al poco rato-, con una de estas mismas orqudeas aplastadas bajo su cuerpo. Haba estado enfermo durante algunos das con cierto tipo de fiebre nativa y supongo que se desmay. Esos manglares son muy insalubres. Dicen que las sanguijuelas de la jungla le sacaron hasta la ltima gota de sangre. Puede que se trate de la mismsima planta que le cost la vida. -Eso no mejora mi opinin de ella. -Los hombres tienen que trabajar aunque las mujeres puedan llorar -sentenci Wedderburn con profunda gravedad. -Mira que morir lejos de todas las comodidades en un pantano! Anda que enfermar de fiebre con nada que tomar ms que especficos y quinina, y nadie a tu lado ms que horribles nativos! Dicen que los nativos de las islas Andaman son unos desgraciados de lo ms repugnante, y de todas formas, a duras penas pueden ser buenos enfermeros sin haber tenido la preparacin necesaria. Y slo para que la gente en Inglaterra disponga de orqudeas! -No creo que fuera agradable, pero algunos hombres parecen disfrutar con ese tipo de cosas -continu Wedderburn-. En todo caso los nativos de su grupo eran lo suficientemente civilizados para cuidar toda su coleccin hasta que su colega, que era un ornitlogo, volvi del interior, aunque no conocan la especie de orqudea y la haban dejado marchitarse. Eso hace a estas plantas ms interesantes. -Las hace repugnantes. A m me dara miedo que tuvieran restos de malaria adheridos. Y slo pensar que un cuerpo muerto ha estado extendido sobre esa cosa tan fea! No haba pensado en eso antes. Se acab! Te digo que no puedo comer ni un bocado ms de la cena. -Las quitar de la mesa si te parece y las pondr en el hueco de la ventana. All las puedo ver igual. Los das siguientes estuvo, desde luego, especialmente ocupado en el pequeo invernadero lleno de vapor yendo de ac para all con carbn vegetal, trozos de teca,, musgo y todos los dems misterios del cultivador de orqudeas. Pensaba que disfrutaba de un tiempo maravillosamente lleno de acontecimientos. Por la tarde hablaba de las nuevas orqudeas a los amigos y una y otra vez insista en sus expectativas de algo extrao. Varias de las Vandas y los Dendrobios fenecieron bajo sus cuidados, pero pronto la extraa orqudea empez a dar seales de vida. Estaba encantado y tan pronto como lo descubri hizo que el ama de llaves abandonara la elaboracin de mermelada para verlo de inmediato.

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-se es un brote -explic-, pronto habr muchas hojas ah, y esas cositas que salen por aqu son raicillas areas. A m me parecen deditos blancos asomndose del tejido marrn -opin el ama de llaves-. No me gustan. -Por qu no? -No lo s. Parecen dedos intentando agarrarte. Lo que me gusta, me gusta, y lo que no me gusta, no me gusta; no puedo remediarlo. -No lo s seguro, pero creo que ninguna orqudea de las que conozco tiene raicillas areas exactamente como sas. Desde luego pueden ser imaginaciones mas. Ves que estn un poco aplanadas en el extremo? -No me gustan -dijo el ama de llaves temblando repentinamente y dndose la vuelta-. S que es estpido por mi parte, y lo siento mucho especialmente porque te gustan tanto. Pero no puedo por menos de pensar en ese cadver. -Pero puede que no fuera esa planta en particular. Eso no fue ms que una suposicin ma. El ama de llaves se encogi de hombros. -De todas maneras, no me gustan -concluy. Wedderburn se sinti un poco dolido por su aversin a la planta, pero eso no le impidi hablarle de las orqudeas en general y de sta en particular siempre que le apeteci. -Pasan cosas tan curiosas con las orqudeas -le cont un da-... hay tantas posibilidades de sorpresa. Darwin estudi su fertilizacin y mostr que toda la estructura de una flor de orqudea comn estaba ideada para que las polillas pudieran llevar el polen de una planta a otra. Bueno, pues se conocen cantidades de orqudeas cuya flor no puede ser fertilizada de esa manera. Algunos Cypripediums, por ejemplo, no hay insecto conocido que pueda fertilizarlos, y a algunos jams se les ha encontrado semilla. -Entonces cmo forman las nuevas plantas? -Con estolones y tubrculos y ese tipo de brotes. Eso tiene fcil explicacin. El enigma est en para qu sirven las flores? Es muy probable que mi orqudea sea algo extraordinario en ese sentido. Si es as lo estudiar. A menudo he pensado en hacer investigaciones como Darwin. Pero hasta ahora no he encontrado tiempo o alguna otra cosa me lo ha impedido. Me gustara mucho que vinieras a verlas! Pero ella respondi que en el invernadero de las orqudeas haca tanto calor que le daba dolor de cabeza. Haba visto la planta una vez ms y las raicillas areas -algunas de ellas tenan ahora ms de un pie de largas- desgraciadamente le haban recordado tentculos que se alargaban para agarrar algo. Se metieron en sus sueos y crecan tras ella con una rapidez increble. As que haba decidido con plena satisfaccin no volver a ver la planta y Wedderburn tena que admirar sus hojas en solitario. Tenan la forma ancha acostumbrada y eran de un verde profundo y lustroso con salpicaduras y puntos de rojo profundo en direccin a la base. No conoca ninguna otra hoja del todo igual. La planta estaba colocada en un banco bajo cerca del termmetro y muy cerca haba un dispositivo por medio del cual un grifo goteaba sobre las tuberas de agua caliente y mantena el ambiente lleno de vapor. Ahora se pasaba las tardes meditando con cierta regularidad sobre la floracin ya prxima de la extraa planta.

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Finalmente tuvo lugar el gran acontecimiento. Tan pronto como entr en el pequeo invernadero supo que la espiga haba eclosionado, aunque su gran Palaeonophis Lowii tapaba la esquina donde estaba su nuevo encanto. Haba un olor nuevo en el aire, un perfume poderoso, de un intenso dulzor que dominaba a todos los dems de aquel pequeo invernadero abarrotado y lleno de vapor. Nada ms advertirlo se apresur hasta la extraa orqudea, y, oh, maravilla!, las verdes espigas trepadoras tenan ahora tres grandes manchas de flores de las que proceda la embriagadora dulzura. Se qued parado ante ellas en un xtasis de admiracin. Las flores eran blancas con vetas de dorado naranja en los ptalos, el pesado labellum estaba enrollado en una intrincada proyeccin y un maravilloso prpura azulado se mezclaba all con el oro. Vio de inmediato que se trataba de un gnero completamente nuevo. Y la inaguantable flagrancia! Qu calor haca all! Las flores se balanceaban ante sus ojos. Mirara si la temperatura estaba bien. Dio un paso hacia el termmetro. De repente todo le pareci vacilante. Los ladrillos del suelo bailaban arriba y abajo. Luego las blancas flores, las hojas verdes detrs de ellas, todo el invernadero pareci extenderse por los costados y despus curvarse hacia arriba. A las cuatro y media su prima, siguiendo la invariable costumbre, hizo el t. Pero Wedderburn no vino a tomarlo. -Est adorando a esa horrible orqudea -se dijo a s misma y esper diez minutos-. Se le debe de haber parado el reloj. Ir a llamarlo. Fue directa al invernadero y, abriendo la puerta, voce su nombre. No hubo respuesta. Observ que el aire estaba muy enrarecido y cargado de un intenso perfume. Luego vio algo que yaca sobre los ladrillos entre las tuberas del agua caliente. Durante un minuto quiz, se qued inmvil. l estaba tumbado con la cara hacia arriba a los pies de la extraa orqudea. Las raicillas areas como tentculos ya no se balanceaban libremente en el aire sino que se haban apiado todas juntas, una maraa de cuerdas grises, y se estiraban, tensas, con los extremos bien adheridos a su barbilla, cuello y manos. No lo entendi. Despus vio que por debajo de uno de los exultantes tentculos sobre la mejilla corra un hilillo de sangre. Con un grito inarticulado corri hacia l y trat de apartarlo de las ventosas semejantes a sanguijuelas. Rompi bruscamente dos de los tentculos y de ellos gote una savia roja. Luego el embriagador perfume de la flor hizo que le diera vueltas la cabeza. Cmo se agarraban a l! Rasg las duras cuerdas y l y la blanca florescencia flotaron a su alrededor. Sinti que se desmayaba, pero saba que no poda permitrselo. Le dej, rpidamente abri la puerta ms prxima y, despus de jadear un momento al aire libre, tuvo una brillante inspiracin. Cogi una maceta y rompi las ventanas del extremo del invernadero. Luego volvi a entrar. Tir ahora con renovadas fuerzas del cuerpo inmvil de Wedderburn y estrell estrepitosamente contra el suelo la extraa orqudea. sta todava se aferraba a su vctima con la ms obstinada tenacidad. En un arrebato los arrastr hasta el aire libre.

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Entonces pens en romper las raicillas chupadoras una a una y en un minuto le haba liberado y le arrastraba lejos del horror. Estaba blanco y sangraba por una docena de manchas circulares. El hombre que haca las chapuzas de la casa suba por el jardn asombrado por la rotura de cristales y la vio emerger arrastrando el cuerpo inanimado con manos manchadas de rojo. Por un instante pens cosas imposibles. -Trae algo de agua! -grit ella, y su voz disip todas sus imaginaciones. Cuando, con desacostumbrada celeridad, volvi con el agua, la encontr llorando de emocin y con la cabeza de Wedderburn sobre su rodilla limpindole la sangre de la cara. -Qu pasa? -dijo Wedderburn abriendo los ojos dbilmente y cerrndolos de nuevo inmediatamente. -Ve a decir a Annie que venga aqu fuera y luego ve a buscar al doctor Haddon de inmediato -le dijo al hombre tan pronto como trajo el agua, y aadi al ver que dudaba-: Te lo explicar todo cuando ests de vuelta. Pronto Wedderburn abri de nuevo los ojos, y al verlo molesto por lo sorprendente de su situacin, le explic: -Te desmayaste en el invernadero. -Y la orqudea? -Yo me encargar de ella. Wedderburn haba perdido mucha sangre, pero aparte de eso no tena ninguna lesin grave. Le dieron brandy mezclado con un extracto de carne de color rosado y le subieron a su dormitorio. El ama de llaves cont fragmentariamente la increble historia al doctor Haddon. -Venga a ver el invernadero. El fro aire exterior entraba por la puerta abierta y el empalagoso perfume casi se haba desvanecido. La mayora de las rotas raicillas areas, ya marchitas, yacan entre algunas manchas oscuras sobre los ladrillos. El tallo de la floracin se rompi con la cada de la planta y las flores crecan con los bordes de los ptalos mustios y marrones. El doctor se inclin hacia ella, pero vio que una de las raicillas areas todava se mova dbilmente y dud. A la maana siguiente la extraa orqudea todava estaba all, ahora negra y putrefacta. La puerta bata intermitentemente con la brisa matinal y toda la coleccin de orqudeas de Wedderburn estaba reseca y postrada. Pero el propio Wedderburn en su dormitorio estaba radiante y dicharachero con la gloria de su extraa aventura.

EN EL OBSERVATORIO ASTRONMICO DE AVU El observatorio de Avu, en Borneo, se alza sobre el espoln de la montaa. Al norte se eleva el viejo crter, negra silueta nocturna contra el insondable azul del cielo. Desde el pequeo edificio circular con su cpula bulbosa, las laderas descienden abruptamente internndose en los negros misterios del bosque tropical que est debajo. La casita en la que viven el astrnomo y su ayudante est a unas cincuenta yardas del observatorio, y ms all estn las chozas de los sirvientes nativos.

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Taddy, el astrnomo jefe, estaba indispuesto con una ligera fiebre. Su ayudante, Woodhouse, se detuvo un momento contemplando en silencio la noche tropical antes de comenzar la solitaria vigilia. Era una noche muy serena. De vez en cuando llegaban voces y risas desde las chozas de los nativos, o se oa, procedente del misterioso interior del bosque, el grito de algn animal extrao. Insectos nocturnos aparecan saliendo de la oscuridad de forma fantasmal y revoloteaban en torno a su luz. Pens, quiz, en todas las posibilidades de descubrimientos que an existan all abajo en la negra espesura, pues para el naturalista los bosques vrgenes de Borneo son todava una tierra sorprendente llena de extraos problemas y medio sospechadas verdades. Woodhouse llevaba en la mano una pequea linterna cuyo resplandor amarillo contrastaba vivamente con la infinita serie de matices entre el azul lavanda y el negro con los que estaba pintado el paisaje. Tena las manos y la cara embadurnadas de crema antimosquitos. Incluso en estos das de fotografa celeste, los trabajos que se llevan a cabo de forma puramente temporal, y nicamente con los ms primitivos instrumentos adems del telescopio, implican todava una gran cantidad de observacin en posturas inmviles e incmodas. Suspir al pensar en las fatigas que le esperaban, se estir y entr en el observatorio. El lector probablemente est familiarizado con la estructura de un observatorio astronmico corriente. El edificio es generalmente de forma cilndrica, con una cubierta semiesfrica y muy ligera que permite girarla desde el interior. El telescopio se apoya sobre un pilar de piedra en el centro, y un artilugio mecnico compensa el movimiento de rotacin de la Tierra posibilitando la observacin continua de una estrella una vez encontrada. Adems de esto hay un compacto entramado de ruedas y tornillos en torno a su punto de apoyo, mediante el cual el astrnomo ajusta el aparato. Hay, por supuesto, una ranura en la cubierta mvil, que es la que sigue el ojo del telescopio en su inspeccin de la bveda celeste. El observador se sienta o yace sobre un dispositivo inclinado de madera que puede dirigir, mediante ruedas, a cualquier parte del observatorio segn lo requiera la posicin del telescopio. En el interior es recomendable que el observatorio est lo ms oscuro posible a fin de realzar el brillo de las estrellas observadas. La linterna brill cuando Woodhouse se meti en su garito circular y la oscuridad general retrocedi hasta las negras sombras de detrs de la gran mquina, desde donde pareci apoderarse sigilosamente de nuevo de todo el local cuando la luz disminuy. La ranura mostraba un azul transparente y profundo en el que seis estrellas brillaban con resplandor tropical, y su luz se extenda cual plido fulgor por el negro tubo del instrumento. Woodhouse movi la cubierta y luego, ponindose al telescopio, gir primero una rueda y despus otra, cambiando lentamente el gran cilindro a una nueva posicin. A continuacin mir por el rastreador, el pequeo telescopio auxiliar, movi la cubierta un poco ms, hizo algunos otros ajustes y puso en marcha el mecanismo. Se quit la chaqueta, pues la noche era muy calurosa, y puso en posicin el incmodo asiento al que estaba condenado durante las cuatro horas siguientes. Luego, con un suspiro, se resign a la observacin de los misterios del espacio. No haba ya ningn ruido en el observatorio, y la linterna se apagaba de forma constante. Fuera se oa el grito ocasional de algn animal asustado, dolorido o llamando a su pareja, y los sonidos intermitentes de los sirvientes malayos y Dyak. Pronto uno de los hombres inici una extraa salmodia en la que los otros participaban a intervalos. Despus de esto se dira que se retiraron a dormir, pues no llegaron ms ruidos en esa direccin, y la susurrante quietud se hizo ms y ms profunda. El mecanismo haca un tictac constante. El agudo zumbido de un mosquito exploraba el lugar, y se hizo an ms

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agudo de indignacin ante la crema de Woodhouse. Luego la linterna se apag y todo el observatorio qued a oscuras. Woodhouse cambi pronto su posicin cuando el lento movimiento del telescopio le hubo llevado ms all de los lmites de la comodidad. Observaba un grupito de estrellas de la Va Lctea, en una de las cuales su jefe haba visto o credo ver una notable variacin cromtica. No formaba parte del trabajo ordinario para el que se haba creado el establecimiento y por esa razn quiz Woodhouse estaba especialmente interesado. Debi de olvidarse de todas las cosas terrenas. Tena toda la atencin concentrada en el gran crculo azul del campo telescpico, un crculo potenciado, al parecer, con una multitud innumerable de estrellas, y pleno de luminosidad frente a la negrura del entorno. Mientras miraba le pareci que se volva incorpreo, como si tambin l flotara en el ter del espacio. Qu infinitamente remota estaba la dbil mancha roja que observaba! De repente las estrellas desaparecieron. Hubo un destello de negrura y de nuevo volvan a ser visibles. -Qu raro -dijo Woodhouse-. Debe de haber sido un pjaro. Sucedi lo mismo otra vez, e inmediatamente despus el gran tubo vibr como si lo hubieran golpeado. A continuacin la cpula del observatorio reson con una serie de golpes atronadores. Pareci que las estrellas se retiraban, al tiempo que el telescopio, que haba quedado sin sujecin, viraba alejndose de la ranura de la cubierta. -Santo Cielo! -grit Woodhouse-. Qu pasa? Una forma negra, vaga y enorme, con algo que bata como un ala, pareca estar forcejeando en la abertura de la cubierta. Al momento la ranura estaba de nuevo despejada y la luminosa bruma de la Va Lctea reluca clida y brillante. El interior de la cubierta estaba completamente negro y slo el ruido de roces indicaba el paradero de la desconocida criatura. Woodhouse haba cado del asiento en total confusin. Estaba temblando violentamente y sudando con lo repentino del suceso. Aquella cosa, fuera lo que fuese, estaba dentro o fuera? Desde luego era grande, aparte de las dems caractersticas que pudiera tener. Algo cruz como un disparo la luz del cielo y el telescopio se balance. l se sobresalt y levant el brazo. Estaba, por tanto, en el observatorio con l. Aparentemente se agarraba a la cubierta. Qu demonios era? Poda verlo a l? Qued estupefacto durante quizs un minuto. La bestia, fuera lo que fuera, ara el interior de la cpula, y luego algo le alete casi en la cara y vio la luz de las estrellas brillar momentneamente sobre una piel como de cuero aceitado. La botella de agua cay de la mesita con estrpito. La presencia de un extrao pjaro cernindose a pocas yardas de su rostro en la oscuridad le produca a Woodhouse una indescriptible sensacin de desagrado. Cuando recobr el pensamiento decidi que deba de ser algn pjaro nocturno o un murcilago grande. Afrontara cualquier riesgo para ver de qu se trataba. Sacando una cerilla del bolsillo, intent encenderla sobre el asiento del telescopio. Hubo un humeante destello de luz fosforescente, la cerilla ilumin un instante y vio una gran ala lanzarse hacia l, un brillo de pelaje color marrn grisceo y despus recibi un golpe en la cara y la cerilla se le cay de la mano. El golpe iba dirigido a la sien y una garra le hizo un rasguo lateral hasta la mejilla. Se tambale y cay, y oy cmo se haca pedazos la apagada linterna.

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Recibi otro golpe segn caa. Medio aturdido, sinti cmo le brotaba la sangre caliente por la cara. Instintivamente percibi que le atacaban a los ojos y, volviendo la cara para protegerlos, intent meterse a gatas bajo la proteccin del telescopio. Recibi otro golpe en la espalda y oy el rasgarse de la chaqueta, luego la cosa golpe la cubierta del observatorio. Woodhouse se escurri como pudo entre el asiento de madera y el ocular del instrumento, y gir el cuerpo de forma que fueran principalmente sus pies los que quedaran expuestos. Con ellos al menos poda dar patadas. Se encontraba todava en un estado de perplejidad. La extraa bestia andaba dando golpes en la oscuridad, pero en seguida se agarr al telescopio haciendo que se balanceara y que crujiera el engranaje. Una vez alete junto a l y Woodhouse dio patadas como loco y sinti un cuerpo suave con los pies. Entonces estaba terriblemente asustado. Tena que ser algo realmente grande para balancear el telescopio de esa manera. Durante un momento vio la silueta de una cabeza negra contra la luz de las estrellas, con unas orejas muy afiladas y erectas y una cresta entre ellas. Le pareci tan grande como un mastn. Luego empez a dar gritos lo ms alto que pudo pidiendo ayuda. A los gritos, el animal respondi bajando de nuevo contra l. Al hacerlo, la mano de Woodhouse toc algo que estaba junto a l en el suelo. Dio una patada y al instante siguiente su pierna era cogida y sujetada por una fila de aplicados dientes. Grit de nuevo y trat de liberar la pierna dando patadas con la otra. Entonces se dio cuenta de que tena a mano la botella de agua rota y, cogindola rpidamente, forceje hasta lograr una postura sedente; despus, palpando en la oscuridad en direccin al pie, agarr una oreja aterciopelada, como la de un gato grande. Haba cogido la botella rota por el cuello y con ella asest un tembloroso golpe contra la cabeza de la extraa bestia. Repiti el golpe y luego la emple como cuchillo lanzando, en la oscuridad, la parte rota del cristal contra el sitio en que juzg que poda encontrarse la cara. Los pequeos dientes relajaron su presin e inmediatamente Woodhouse liber la pierna y dio fuertes patadas. Sinti la nauseabunda sensacin del pelaje y el hueso cediendo bajo su bota. El animal lanz un mordisco desgarrador al brazo y l le golpe de nuevo en la cara, segn crea, y dio contra un pelaje hmedo. Hubo una pausa. Luego oy el ruido de garras y el arrastrarse de un cuerpo pesado alejndose de l por el suelo del observatorio. Sigui un silencio roto slo por su propia respiracin sollozante y un ruido como de lamer. Todo estaba negro salvo el paralelogramo de luz de cielo azul con el luminoso polvo de estrellas contra el que se dibujaba ahora la silueta del telescopio. Esper, al parecer, un tiempo interminable. Iba a volver de nuevo aquella bestia? Busc cerillas en el bolsillo del pantaln y encontr una que le quedaba. Intent encenderla, pero el suelo estaba hmedo y chisporrote y se apag. Profiri una maldicin. No pudo ver dnde estaba situada la puerta. Con el forcejeo haba perdido completamente la idea de su posicin. La extraa bestia, perturbada por el chisporroteo de la cerilla, comenz a moverse de nuevo. -Ya es hora! -grit Woodhouse con un repentino destello de jovialidad, pero la bestia ya no vena a acosarle de nuevo. Pens que deba de haberla herido con la botella rota. Not un dolor sordo en el tobillo. Probablemente estaba sangrando. Se pregunt si le sostendra si trataba de ponerse de pie. Fuera, la noche estaba muy serena. No se oa un ruido de nada que se moviera. Los estpidos durmientes no haban odo aquellas alas aporreando la cpula, ni sus gritos. No serva de nada gastar energas en gritar. La bestia agit las alas y l, con un sobresalto, se puso en actitud defensiva. Se dio con el codo

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contra el asiento, y ste cay haciendo mucho ruido. Maldijo primero al asiento y despus a la oscuridad. De repente la zona rectangular de luz de las estrellas pareci balancearse de un lado a otro. Iba a desmayarse? No le hara ningn bien. Cerr los puos y apret los dientes para darse fuerzas. Dnde se haba metido la puerta? Se le ocurri que poda saber su posicin por medio de las estrellas visibles con la luz del cielo. La banda de estrellas que vea estaba en Sagitario y en direccin sur-este; la puerta estaba al norte, o era al noroeste? Trat de pensar. Si consegua abrir la puerta podra huir. Quizs el animal estuviera herido. La incertidumbre era terrible. Atiende -dijo-, si no vienes t, ir yo. Entonces el animal empez a trepar por el lateral del observatorio y l vio cmo su negra silueta tapaba gradualmente la luz del cielo. Estaba huyendo? Olvid la puerta y observ cmo se mova y cruja la bveda. De alguna manera, ya no se senta ni muy asustado ni excitado. Senta en su interior una curiosa sensacin de hundimiento. La zona de luz, perfectamente delimitada, pareca disminuir cada vez ms con la forma negra cruzndola. Era curioso. Comenz a sentir mucha sed, pero no senta inclinacin por conseguir algo de beber. Pareca como si se deslizara por un largusimo embudo. Tuvo una sensacin ardiente en la garganta y luego se dio cuenta de que estaba a plena luz del da y que uno de los sirvientes Dyak le miraba con expresin curiosa. Despus vio la parte superior del rostro de Taddy al revs. Un tipo divertido, Taddy, ir por ah de esa manera! Entonces capt mejor la situacin y percibi que tena la cabeza en la rodilla de Taddy, que le estaba dando brandy. A continuacin vio el ocular del telescopio, que tena muchas manchas rojas. Empez a recordar. -Has convertido el observatorio en una verdadera maraa -dijo Taddy. El sirviente Dyak estaba batiendo un huevo en brandy. Woodhouse lo tom y se incorpor. Sinti una aguda punzada de dolor. Tena vendado el tobillo y tambin el brazo y un lado de la cara. Los trozos de cristales rotos manchados de sangre yacan por el suelo, el asiento del telescopio estaba patas arriba, y junto a la pared de enfrente haba un charco oscuro. La puerta estaba abierta y vio la cumbre gris de la montaa destacarse contra un brillante trasfondo de cielo azul. -Puaf! -exclam Woodhouse-. Quin ha estado aqu matando terneros? Sacadme de aqu. Entonces record la bestia y la lucha que haba tenido con ella. -Qu era -pregunt a Taddy- esa cosa con la que luch? -T eres el que mejor lo sabe -respondi Taddy-. Pero, de todas formas, no te preocupes por eso ahora. Bebe algo ms. No obstante, Taddy tena bastante curiosidad y tuvo que soportar una dura lucha entre el deber y la inclinacin para mantener a Woodhouse tranquilo hasta que le pusieron decentemente en la cama y hubo dormido con la copiosa dosis de extracto de carne que el consider aconsejable. Despus los dos juntos abordaron el asunto. -Era -dijo Woodhouse- ms parecido a un gran murcilago que a ninguna otra cosa. Tena orejas pequeas y afiladas, y un pelaje suave y las alas curtidas. Sus dientes eran pequeos, pero diablicamente afilados, y su mandbula no poda ser muy fuerte o de lo contrario me habra destrozado el tobillo.

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-Ha estado muy cerca -intervino Taddy. -Me pareci que golpeaba muy a su gusto con las garras. Eso es prcticamente todo lo que s de la bestia. Nuestra conversacin fue ntima, por decirlo as, pero sin llegar a la confidencialidad. -Los sirvientes Dyak hablan de un Gran Colugo, un Klangutang, sea lo que sea. No ataca a menudo al hombre, pero supongo que le puse nervioso. Dicen que hay Gran Colugo, Pequeo Colugo, y algo distinto que suena como zampar. Todos vuelan de noche. Por mi parte s que por aqu hay zorros y lmures voladores, pero ninguno de ellos es muy grande. -Hay ms bestias en el cielo y en la tierra -dijo Woodhouse, y Taddy gru a la cita bblica-, y ms especialmente en los bosques de Borneo, de las que somos capaces de soar en nuestras filosofas. En general, si la fauna de Borneo va a desparramar ante m alguna ms de sus novedades, preferira que lo hiciera cuando no estuviera ocupado en el observatorio por la noche y solo. LOS TRIUNFOS DE UN TAXIDERMISTA He aqu algunos de los secretos de la taxidermia. Me los cont un taxidermista en estado de euforia, entre el primero y el cuarto whisky, cuando se ha dejado de ser cauteloso y todava no se est borracho. Estbamos sentados en su guarida, exactamente en la biblioteca, que era a la vez sala de estar y comedor. Una cortina de cuentas la separaba, por lo que al sentido de la vista se refiere, del maloliente rincn donde ejerca su oficio. Estaba sentado en una hamaca y, con los pies, en los que llevaba puestas, a modo de sandalias, las reliquias sagradas de un par de zapatillas, daba golpecitos a los carbones que no ardan bien o los quitaba de en medio ponindolos sobre la chimenea, entre la cristalera. Los pantalones, dicho sea de pasada pues no tienen nada que ver con sus triunfos, eran del ms horrible amarillo de tela escocesa, de los que hacan cuando nuestros padres llevaban patillas y haba miriaques en el pas. Adems tena el pelo negro, la cara rosada y los ojos de un marrn fiero, y su chaqueta consista fundamentalmente en grasa sobre una base de pana. La pipa tena una cazoleta de porcelana con las Tres Gracias, y llevaba siempre las gafas torcidas de forma que el ojo izquierdo, pequeo y penetrante, le fulminaba a uno desde su desnudez, mientras que el derecho apareca oscuro, engrandecido y suave a travs del cristal. Se expresaba en los siguientes trminos: -No hubo jams un hombre que disecara como yo, Bellows, jams. He disecado elefantes, he disecado polillas, y todo lo que he disecado pareca mejor y ms animado que al natural. He disecado seres humanos, principalmente ornitlogos aficionados, aunque tambin disequ una vez a un negro. No, no hay ninguna ley que lo prohba. Lo hice con todos los dedos extendidos y lo utilic como percha para sombreros, pero ese tonto de Homersby tuvo una pelea con l una noche, ya muy tarde, y lo estrope. Fue antes de que nacieras. Es muy difcil conseguir pieles, si no hara otro. Desagradable? No lo creo. A mi entender, la taxidermia es una prometedora tercera alternativa a la inhumacin y a la cremacin. La gente podra mantener a su lado a los seres queridos. Chucheras de ese tipo distribuidas por la casa haran tan buena compaa

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como la mayor parte de la gente, y mucho ms barata. Se les podra poner mecanismos para que hicieran cosas. Por supuesto habra que barnizarlos, pero no tendran que brillar ms de lo que mucha gente brilla por naturaleza. La cabeza calva del viejo Manningtree... De todos modos, se podra hablar con ellos sin que interrumpieran. Incluso las tas. La taxidermia tiene un gran futuro por delante, ya lo vers. Estn tambin los fsiles... De repente se qued en silencio. -No, creo que no debera contarte eso -chup pensativo la pipa-. Gracias, s. No demasiada agua. Desde luego, se entiende que lo que te cuente ahora no saldr de aqu. Sabes que he hecho algunos dodos y una gran alca? No! Evidentemente no eres ms que un aficionado a la taxidermia. Mi querido amigo, la mitad de las grandes alcas que hay en el mundo son tan autnticas ms o menos como el pauelo de la Vernica, como la Sagrada Tnica de Trveris. Los hacemos con plumas de somormujo y cosas as. Y tambin los huevos de la gran alca! -Santo cielo! -S, los hacemos de porcelana fina. Te aseguro que merece la pena. Llegan a valer... uno lleg a trescientas libras justo el otro da. se era realmente autntico, segn creo, pero desde luego nunca se est seguro. Es un trabajo muy fino, y posteriormente hay que envejecerlos porque ningn poseedor de estos preciosos huevos comete jams la temeridad de limpiarlos. Eso es lo bonito del negocio. Incluso cuando sospechan de un huevo no les gusta examinarlo demasiado detenidamente. En el mejor de los casos es un capital tan frgil... No sabas que la taxidermia alcanzara semejantes cimas. Pues, amigo mo, las ha alcanzado mayores. Yo he rivalizado con las manos de la mismsima Naturaleza. Una de las grandes alcas autnticas -su voz se convirti en un susurro-... una de las autnticas, la hice yo. No. Tienes que estudiar ornitologa y descubrirlo por ti mismo. Es ms, una agrupacin de comerciantes me ha planteado poblar con especmenes uno de los inexplorados islotes rocosos al norte de Islandia. Quiz lo haga... algn da. Pero en estos momentos tengo otra cosita entre manos. Has odo hablar del Diornis? Es uno de esos grandes pjaros que se han extinguido recientemente en Nueva Zelanda. Comnmente se les llama moa, justo porque estn extinguidos: no hay ningn moa vivo. Comprendes? Bueno, se conservan huesos, y en algunas marismas han aparecido incluso plumas y fragmentos secos de la piel. Pues bien, yo voy a... bueno, no hay por qu ocultarlo, voy a falsificar un moa disecado completo. Conozco a un tipo por ah que pretender haberlo encontrado en una especie de cinaga antisptica y dir que lo disec inmediatamente porque amenazaba con hacerse pedazos. Las plumas son muy peculiares, pero he logrado un mtodo sencillamente maravilloso de trucar trozos chamuscados de pluma de avestruz. S, se es el nuevo olor que has notado. Slo pueden descubrir el fraude con un microscopio y difcilmente se molestarn en hacer pedazos un bonito espcimen para eso. De esta manera, como ves, aporto mi empujoncito al avance de la ciencia. Pero todo esto es pura imitacin de la Naturaleza. En mi carrera profesional he hecho ms que eso. La he... vencido. Quit los pies de la chimenea y se inclin confidencialmente hacia m. -He creado pjaros -dijo en voz baja-. Pjaros nuevos. Mejoras. Pjaros jams vistos. En medio de un silencio impresionante recobr su postura.

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-Enriquecer el universo, realmente. Algunos de los pjaros que hice eran clases nuevas de colibres, y eran animalitos muy bonitos, aunque alguno era simplemente raro. El ms raro creo que fue el Anomalopteryx Jejuna. Del latn jejunus -a -um, vaco, se llamaba as porque realmente no tena nada, era un pjaro totalmente vaco, salvo el disecado. El viejo Javvers es el que lo tiene ahora, y supongo que est casi tan orgulloso de l como yo mismo. Es una obra maestra, Bellows. Tiene toda la estpida torpeza de tu pelcano, toda la solemne falta de dignidad de tu loro, toda la desgarbada delgadez de un flamenco con todo el extravagante conflicto cromtico de un pato mandarn. Qu pjaro! Lo hice con los esqueletos de una cigea y un tucn, y un montn de plumas. Para un verdadero maestro en el arte, querido Bellows, esa clase de taxidermia es puro gozo. Que cmo se me ocurri? De manera bastante sencilla, como ocurre con todos los grandes inventos. Uno de esos jvenes genios que nos escriben Notas Cientficas en los peridicos se hizo con un folleto alemn sobre los pjaros de Nueva Zelanda, y tradujo parte de l a base de diccionario y de sentido comn -con lo poco comn que es este sentido-, y se hizo un lo con el Apteryx vivo y el Anomalopteryx extinto. Hablaba de un pjaro de cinco pies de altura que viva en las selvas de la Isla del Norte, raro y asustadizo, cuyos ejemplares eran difciles de obtener, y cosas as. Javvers, que incluso como coleccionista es una persona terriblemente ignorante, ley esos prrafos y jur que conseguira el ejemplar a cualquier precio. Acos a los comerciantes con pesquisas. Eso muestra lo que puede hacer un hombre persistente, el poder de la voluntad. Ah estaba un coleccionista de pjaros jurando que conseguira un espcimen de un pjaro que no exista, que nunca haba existido, y que a causa de la mismsima vergenza de su propia y blasfema inelegancia probablemente no existira en estos momentos de haber podido impedirlo. Y lo consigui. Lo consigui. -Un poco ms de whisky, Bellows? -pregunt el taxidermista despertndose de una pasajera contemplacin de los misterios del poder de la voluntad y de las mentes de los coleccionistas. Y una vez llenados de nuevo los vasos, procedi a contarme cmo haba montado la ms atractiva de las sirenas, y cmo un predicador ambulante que no poda atraer a la audiencia por culpa suya la hizo pedazos en Burslem Wakes diciendo que aquello era idolatra o algo peor. Pero como la conversacin de todas las partes implicadas en esta transaccin, el creador, el presunto conservador y el destructor no es uniformemente adecuada para la publicacin, este jocoso incidente debe permanecer sin imprimir. El lector no familiarizado con los tortuosos procedimientos de los coleccionistas puede que se incline a dudar de mi taxidermista, pero por lo que respecta a los huevos de la gran alca y los falsos pjaros disecados me he encontrado con que tiene la confirmacin de distinguidos escritores de ornitologa. Y la nota sobre el pjaro de Nueva Zelanda ciertamente apareci en un peridico matinal de inmaculada reputacin, pues el taxidermista tiene un ejemplar que me ha enseado. UN NEGOCIO DE AVESTRUCES -Hablando de precios de aves, he visto un avestruz que cost trescientas libras -dijo el taxidermista, recordando un viaje de su juventud-. Trescientas libras! Me mir por encima de las gafas.

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-Otro en cambio no lo queran ni por cuatro libras. No, no se trataba de nada extraordinario. Eran avestruces vulgares y corrientes. Algo descoloridas adems a causa de la dieta. Y no haba tampoco ninguna restriccin especial de la demanda. Cualquiera hubiera pensado que cinco avestruces comprados a un indio habran salido baratos. Pero el problema estaba en que uno de ellos se haba tragado un diamante. El tipo al que se lo cogi fue Sir Mohini Padisha, un dandy tremendo, un figurn de Piccadilly, podramos decir que de los pies al cuello, porque luego vena una fea cabeza negra cubierta con un enorme turbante en el que estaba prendido el diamante. El bendito pjaro se lo llev de un picotazo repentino, y cuando el tipo mont un escandalo, supongo que se dio cuenta de que haba obrado mal y fue a mezclarse con los dems para preservar el anonimato. Todo sucedi en un minuto. Yo fui uno de los primeros en llegar, y all estaba este pagano apelando a sus dioses, y dos marineros y el encargado de las aves murindose de risa. Pensndolo bien, era una manera muy rara de perder una joya. El encargado no estaba all en ese momento, as que no saba qu avestruz haba sido. Estaba completamente perdido, ya me entiende. A decir verdad, no lo sent mucho. El muy fanfarrn haba estado pavonendose con el diamante desde que subi a bordo. Un suceso como se no tarda un minuto en ir de un extremo a otro del barco. Todo el mundo hablaba de l. Padisha se retir para ocultar sus sentimientos. A la comida-tragaba a solas con otros dos indios- el capitn trat de animarle respecto del asunto y l se puso muy excitado. Se volvi y me habl al odo. No comprara las aves, recuperara su diamante. Exiga sus derechos como ciudadano britnico. Tenan que encontrar su diamante. Su postura era inamovible. Apelara a la Cmara de los Lores. El encargado de las aves era uno de esos cabezas cuadradas a los que no se puede meter una idea nueva en la mollera. Rechaz todas las propuestas de injerencia en la vida de los animales por medio de la medicina. Sus instrucciones eran las de alimentarlos y cuidarlos as y as, y no iba a jugarse el puesto por no alimentarlos y cuidarlos as y as. Padisha quera un lavado de estmago... aunque no se puede hacer eso a un pjaro, ya sabe. El tal Padisha defenda cantidad de procedimientos tortuosos, como la mayora de esos benditos bengales, y hablaba de derecho de embargo sobre las aves y cosas as. Pero un abuelito que dijo que tena un hijo abogado en Londres argument que lo que tragaba un pjaro se converta ipso facto en parte del pjaro, y que por tanto la nica solucin de Padisha estaba en una demanda por daos e incluso en ese caso pudiera ser que se demostrara culpa concurrente. No tena ningn derecho para actuar sobre un avestruz que no le perteneca. Eso molest muchsimo a Padisha, tanto ms cuanto que la mayora de nosotros lo consider el punto de vista razonable. No haba ningn abogado a bordo para resolver el asunto, as que todos hablbamos a nuestras anchas. Por fin, despus de pasar Adn, parece que Padisha acept la opinin general y, a ttulo personal, se acerc al encargado para hacerle una oferta por los cinco avestruces. A la maana siguiente se arm un buen lo en el desayuno. El encargado no tena ninguna autoridad para negociar con las aves y por nada en el mundo las vendera, pero parece ser que le coment a Padisha que un euroasitico llamado Potter le haba hecho ya una oferta, por lo que Padisha denunci al tal Potter ante todos nosotros. Pero creo que la mayora de nosotros pensaba que Potter haba sido muy listo, y yo mismo, cuando Potter dijo que haba enviado un telegrama desde Adn a Londres para comprar las aves y que tendra la respuesta en Suez, maldije vivamente la prdida de aquella oportunidad. En Suez, Padisha se puso a llorar -autnticas lgrimas- cuando Potter se convirti en el dueo de las aves y le ofreci directamente doscientas cincuenta libras por los cinco avestruces, que era ms del doscientos por ciento de lo que haba pagado Potter. ste dijo

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que le colgaran si se deshaca de una sola pluma, que lo que quera era matarlos uno a uno hasta encontrar el diamante; pero ms tarde, pensndolo mejor, se abland un poco. Era un jugador empedernido, el tal Potter, un poco raro a las cartas; en cambio este tipo de negocio con premio incluido deba de sentarle como un guante. En cualquier caso propuso, como diversin, vender las aves en subasta pblica, cada una de ellas por separado a personas distintas y a un precio de salida de ochenta libras por cabeza. l se quedara con una de las aves para probar su suerte. Debe saber que el diamante era muy valioso -un diminuto judo, dedicado al comercio de diamantes que viajaba con nosotros, lo haba tasado en tres o cuatro mil libras cuando Padisha se lo ense-, as es que la idea de apostar con los avestruces prendi. Ahora bien, por casualidad yo haba mantenido algunas conversaciones sobre temas generales con el encargado de los avestruces, y de forma totalmente casual ste haba dicho que uno de los avestruces estaba enfermo, se imaginaba que de indigestin. Tena una pluma de la cola casi totalmente blanca, seal por la que lo reconoc; de forma que, cuando al da siguiente, la subasta empez con l, yo super con noventa libras las ochenta y cinco que ofreca Padisha. Me imagino que estaba demasiado seguro e impaciente con mi apuesta y alguno de los otros descubri que yo estaba en el ajo. Entonces Padisha fue por esa ave como un luntico irresponsable. Finalmente el judo comerciante en diamantes lo consigui por ciento setenta y cinco libras, Padisha ofreci ciento ochenta justo despus de caer el martillo, o eso declar Potter. En todo caso, el comerciante judo se lo qued y all mismo sac una escopeta y lo mat. Potter organiz un escndalo porque, segn deca, eso perjudicara la venta de los otros tres. Padisha, por supuesto, se comport como un idiota, pero todos estbamos muy excitados. No te cuento lo contento que estaba cuando termin la diseccin sin encontrarse el diamante, ms contento que unas pascuas. Yo mismo haba llegado a ofrecer hasta ciento cuarenta por aquel avestruz. El hombrecillo judo se comport como la mayora de los judos y no arm ningn alboroto por su mala suerte, pero Potter desisti de seguir con la subasta hasta que se aceptara que la mercanca slo se entregara una vez terminada la venta. El hombrecillo judo quera demostrar que se trataba de un caso excepcional y como los argumentos andaban muy igualados se pospuso el asunto hasta el da siguiente. Aquella noche tuvimos una cena animada, se lo puedo asegurar, pero finalmente Potter se sali con la suya, puesto que pareca razonable que l estara ms seguro si se quedaba con todas las aves y que nosotros le debamos cierta consideracin por su comportamiento deportivo. Y el caballero que tena el hijo abogado dijo que haba estado dndole vueltas al asunto y pensaba que era muy dudoso si, una vez abierto el pjaro y recobrado el diamante, no debera ser devuelto a su autntico dueo. Recuerdo haber sugerido que eso caa dentro de la ley de tesoros encontrados, que realmente era lo cierto sobre el tema. Hubo una discusin muy acalorada, pero resolvimos que desde luego era estpido matar las aves a bordo del barco. Luego el viejo caballero, extendindose a su gusto en la charla legal, trat de establecer que la venta era una lotera, y por tanto ilegal, y apel al capitn, pero Potter dijo que l venda las aves en tanto que avestruces. l no quera vender diamantes, deca, ni ofreca eso como un incentivo. Las tres aves que l subastaba, segn todos sus conocimientos y creencias, no contenan ningn diamante. ste estaba en el que se haba reservado, o as lo esperaba. De todas formas los precios subieron al da siguiente. El hecho de que ahora hubiera cuatro posibilidades en lugar de cinco origin una subida. Las benditas aves lograron una media de doscientas veintisiete libras, y, lo que es bastante extrao, Padisha no logr adjudicarse ninguna de ellas, ni una siquiera. Arm demasiado escndalo, y cuando deba estar pujando, estaba hablando de embargos, adems Potter le trataba con cierta dureza.

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Un avestruz fue adjudicado a un modesto y callado oficial, otro al hombrecillo judo y el tercero a un grupo de ingenieros. Entonces pareci que Potter de repente lamentaba haberlos vendido, y deca que haba tirado por la ventana mil libras claras como el agua y que probablemente no conseguira nada y que siempre haba sido un tonto, pero cuando fui a tener una pequea charla con l con la idea de convencerle para que protegiera su ltima oportunidad, me encontr con que ya haba vendido el avestruz que se haba reservado a un poltico que iba a bordo, un tipo que haba estado estudiando durante sus vacaciones los problemas sociales y la moralidad de la India. Ese ltimo fue el avestruz de las trescientas libras. Bueno, pues desembarcaron tres de las benditas criaturas en Brindis, a pesar de que el viejo caballero dijo que era una violacin de las regulaciones aduaneras, y Potter y Padisha tambin desembarcaron. El indio pareca medio loco al ver que su dichoso diamante andaba de ac para all, por decirlo as. Segua diciendo que conseguira una orden judicial (lo de la orden judicial se le haba metido en la cabeza) y dando su nombre y direccin a todos los tipos que haban comprado las aves para que supieran adnde tenan que enviar el diamante. Ninguno de ellos quera su nombre y direccin, y ninguno estaba dispuesto a dar los suyos propios. Le digo que hubo un buen jaleo en el andn. Todos ellos partieron en trenes diferentes. Yo continu hasta Southampton, y all vi al ltimo avestruz cuando desembarcaba. Era el que haban comprado los ingenieros, y estaba de pie junto al puente en una especie de jaula con todo el aspecto de ser el marco ms estpido y zanquilargo de un diamante valioso que se haya visto jams... si es que era el marco del valioso diamante. Que cmo termin? Oh! Pues as. Bueno... quiz. S, hay una cosa ms que puede arrojar alguna luz. Una semana ms o menos despus de desembarcar bajaba yo por Regent Street haciendo unas compras, y... a quin veo hombro con hombro y pasndoselo a las mil maravillas sino a Padisha y a Potter? Si lo piensa seriamente... S. Lo he pensado. Slo que, sabe usted, no hay duda de que el diamante era autntico. Y Padisha era un indio eminente. He visto su nombre en los peridicos... a menudo. Pero si el avestruz trag o no el diamante ciertamente es otro asunto, como usted dice. POR LA VENTANA Una vez compuestas sus piernas llevaron a Bailey al estudio y le pusieron en una camilla delante de la ventana abierta. All yaca, vivo, aunque con fiebre hasta la cintura y, ms abajo, dos cilindros de pura momia envueltos en blancos vendajes. Intent leer, hasta trat de escribir un poco, pero la mayor parte del tiempo miraba por la ventana. Haba pensado en la ventana como algo alegre para empezar, pero ahora daba gracias a Dios por ella muchas veces al da. Dentro, la habitacin era oscura y gris, y en la luz reflejada el deterioro de los muebles quedaba claramente de manifiesto. Tena la medicina y el agua en la mesita, junto a desperdicios tales como las desnudas ramillas de un racimo de uvas o las cenizas de un cigarro puro en un platito verde o un peridico vespertino del da anterior. La vista exterior estaba inundada de luz y por la esquina llegaba la cabeza de la acacia, y a los pies la parte superior de la barandilla del balcn de hierro forjado. En primer trmino estaba la ondulante plata del ro, nunca quieta, y que sin embargo nunca cansa. Ms all, el caaveral de la orilla, una amplia extensin de praderas, y luego una lnea oscura de rboles que terminaba en un grupo de lamos en el distante recodo del ro, y, ms alta detrs de ellos, una torre cuadrada de iglesia.

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Durante todo el santo da haba cosas pasando ro arriba y abajo. Ahora era una fila de barcazas a las que la corriente bajaba hacia Londres, cargadas de cal o de barriles de cerveza; luego una lancha de vapor expulsando densas masas de humo negro y perturbando toda la anchura del ro con largas, ondulantes olas; despus una impetuosa lancha elctrica; a continuacin un barco cargado de turistas; un solitario bote de un remero o uno de cuatro remeros procedente de algn club de remo. Quizs el ro estaba ms tranquilo de madrugada y ya avanzada la noche. Una noche con luz de luna unos bajaron con la corriente cantando y tocando la ctara, que sonaba muy bien al otro lado del agua. En pocos das Bailey empez a reconocer algunas embarcaciones, en una semana se saba la historia ntima de media docena. La lancha Luzn, de la empresa Fitzggibon, dos millas ms arriba, pasaba apresuradamente hasta tres o cuatro veces al da, muy llamativa con su colorido rojo azulado y amarillo y con sus dos ayudantes orientales; y, un da, para gran diversin de Bailey, el barco-vivienda, Emperador de Prpura, se detuvo fuera y desayunaron con la familiaridad ms desvergonzada. Despus, una tarde, el capitn de una lenta barcaza empez una bronca con su mujer segn entraban en el rea de visin por la izquierda, y la haba llevado hasta la violencia personal antes de desaparecer detrs del marco de la ventana por la derecha. Bailey consideraba todo eso como un entretenimiento montado para distraer su enfermedad y aplauda todos los incidentes ms conmovedores. La seora Green, cuando entraba a infrecuentes intervalos con las comidas, le sorprenda batiendo las palmas o llorando silenciosamente. Ms, ms! Pero los actores del ro tenan otras cosas que hacer y su ms, ms pasaba inadvertido. -Nunca hubiera pensado que me tomara tanto inters en cosas que no me conciernen dijo Bailey a Wilderspin, quien acostumbraba entrar a su manera, nerviosa y amable, para tratar de consolar al enfermo dejndole hablar. Pensaba que esta capacidad de ocio era distintiva de los nios pequeos y de las seoras mayores. Pero son slo las circunstancias. Yo simplemente no puedo trabajar y las cosas tienen que seguir su curso, es intil impacientarse y luchar. As que aqu estoy tumbado y tan divertido como un cro con una carraca con este ro y sus asuntos. A veces, desde luego, se pone un poco aburrido, pero no a menudo. Dara cualquier cosa, Wilderspin, por un hundimiento, nada ms que uno, una sola vez. Cabezas nadando y una lancha de vapor al rescate y un tipo o alguien sacado con un bichero... Ah va la lancha de Fitzgibbon! Tienen un bichero nuevo, ya veo, y el negrito todava tiene morria. Creo que no est muy bien, Wilderspin. Lleva as dos o tres das, sentado de forma malhumorada y meditando sobre el batir del agua. No es saludable para l estar siempre mirando fijamente a la espuma que sale de la popa. Observaron al pequeo vapor que cruzaba apresuradamente la parte del ro iluminada por el sol, sufrir una momentnea ocultacin a causa de la acacia y escurrirse fuera de la vista tras el oscuro marco de la ventana. -Estoy consiguiendo un ojo maravilloso para los detalles -dijo Bailey-. Distingu ese bichero nuevo inmediatamente. El otro negro es un personajillo divertido. Con el bichero viejo nunca sola pavonearse de esa manera. -Son malayos, no? -intervino Wilderspin. -No s -respondi Bailey-. Pensaba que toda esa clase de marineros se llamaban Lascar o marineros indios. Luego empez a contar a Wilderspin lo que saba de los asuntos privados del barcovivienda Emperador de Prpura.

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-Es curioso -dijo- cmo esa gente viene de los cuatro puntos cardinales, de Oxford y Windsor, de Asia y frica, y se juntan y pasan ante la ventana slo para entretenerme. Anteayer un hombre sali flotando del infinito, cogi enfrente un cangrejo perfecto, perdi y recuper un crneo y desapareci de nuevo. Probablemente no vuelva a entrar ms en mi vida. Por lo que a m se refiere ha vivido y ha tenido sus pequeos problemas, quiz treinta, quiz cuarenta aos en la tierra slo para hacer el ridculo durante tres minutos delante de mi ventana. Algo maravilloso, Wilderspin, si lo piensas. -S -corrobor Wilderspin-, verdad? Un da o dos despus de esto, Bailey tuvo una maana brillante. Desde luego, hacia el final del asunto se volvi casi tan excitante como pudiera serlo cualquier espectculo visto desde una ventana. Comenzaremos, no obstante, por el principio. Bailey estaba completamente solo en la casa, pues su ama de llaves haba ido a la ciudad, a tres millas de distancia, a pagar recibos y la criada tena su da libre. La maana empez aburrida. Una canoa subi hacia las nueve y media y ms tarde baj una barca cargada de hombres de acampada. Pero fueron cosas puramente marginales. La situacin se alegr en torno a las diez. Empez con algo blanco que revoloteaba en la lejana distancia, donde los tres lamos sealaban el recodo del ro. -Pauelo -dijo Bailey cuando lo vio-. No. Demasiado grande! Bandera, quiz. Sin embargo no era una bandera porque andaba saltando por all. -Hombre vestido de blanco corriendo deprisa hacia aqu -dijo Bailey-. Eso s que es suerte! Pero para traje es muy amplio. Entonces sucedi algo especial. Hubo un minsculo brillo rosado entre los oscuros rboles a lo lejos y una pequea humareda de color gris plido que empez a difuminarse y desaparecer en direccin este. El hombre de blanco salt y continu corriendo. Pronto lleg el ruido del disparo. -Qu diablos! -exclam Bailey-, parece como si alguien le estuviera disparando. Se irgui rgido y fij atentamente la mirada. La figura blanca vena por el sendero a travs del trigo. -Que me cuelguen si no es uno de esos negros de Fitzgibbon! -dijo Bailey-. Me pregunto por qu sigue moviendo el brazo. Entonces otras tres figuras se hicieron claramente visibles destacando contra el oscuro fondo de los rboles. En la orilla opuesta un hombre que caminaba haca su entrada bruscamente en el cuadro. Tena una barba negra y vesta pantalones de franela, un cinturn rojo y un amplio sombrero gris de fieltro. Andaba inclinndose muchsimo hacia adelante y balanceando las manos. Detrs de l se poda ver el barrido de la hierba que haca la soga de remolque de la barca que estaba arrastrando. Miraba atentamente la figura blanca que atravesaba precipitadamente el trigo. De repente se detuvo. Luego Bailey pudo ver que, con un gesto peculiar, empezaba a tirar de la soga de remolque mano sobre mano. Ms all del agua se podan or las voces de la gente en la todava invisible barca. -Detrs de qu andas, Hagshot? -pregunt alguien.

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El individuo del cinturn rojo grit algo que era inaudible y continu tirando de la soga al tiempo que por encima del hombro miraba la figura blanca que avanzaba. Baj a la orilla y la soga hizo un sendero entre las caas y azotaba el agua entre tirn y tirn. Luego pudo ver nicamente la proa de la barca con el palo de remolque y un hombre alto y rubio que estaba en pie tratando de ver por encima de la orilla. La barca choc inesperadamente entre las caas y el hombre alto y rubio desapareci de repente habiendo cado aparentemente hacia atrs en la parte invisible de la barca. Hubo una maldicin y carcajadas confusas. Hagshot no se ri, sino que salt deprisa a la barca y desatrac. Bruscamente, la barca desapareci del rea de visin de Bailey. Pero todava se la oa. La meloda de las voces sugera que sus ocupantes estaban ocupados en decirse unos a otros lo que tenan que hacer. La figura que corra se estaba acercando a la orilla. Bailey pudo ver ahora claramente que era uno de los orientales de Fitzgibbon y empez a darse cuenta de lo que poda ser el objeto sinuoso que llevaba en la mano. Otros tres hombres seguan al primero por el trigo y el ms adelantado llevaba lo que con toda probabilidad era el fusil. Estaban quizs a doscientas yardas o ms detrs del malayo. -Se trata de una caza del hombre, por todos los santos! -exclam Bailey. El malayo se detuvo un momento a inspeccionar la orilla por la derecha. Luego abandon el sendero y, atravesando por el trigo, desapareci en aquella direccin. Los tres perseguidores hicieron lo mismo y, despus de un breve intervalo, sus cabezas y brazos gesticulantes tambin desaparecieron del campo de visin de Bailey. Bailey se olvid de s mismo tanto que hasta lleg a jurar. -Justo ahora que las cosas se estaban poniendo interesantes! Algo parecido al chillido de una mujer lleg por el aire. Luego, gritos, un aullido, un golpe sordo fuera en el balcn que le hizo dar un salto a Bailey y despus el sonido de un fusil. -Esto es muy duro para un invlido -dijo Bailey. Pero an iba a suceder ms en este cuadro, muchsimo ms. El malayo reapareci corriendo ahora por la orilla corriente arriba. Su zancada era ms rpida y ms corta que antes. Estaba amenazando a alguien que iba delante con el horrible cris que llevaba. El filo -observ Bailey- era romo, no brillaba como deba hacerlo el acero. Despus vena el hombre alto y rubio blandiendo un bichero y tras l otros tres hombres vestidos de marineros corriendo torpemente con remos. El hombre del sombrero gris y el cinturn rojo no estaba con ellos. Despus de un intervalo los tres hombres con el fusil reaparecieron todava en el trigo, pero ahora cerca de la orilla. Surgieron por el sendero de remolcar y se apresuraron detrs de los otros. La orilla opuesta qued en blanco y desolada otra vez. La habitacin del enfermo fue deshonrada con ms tacos. -Dara mi vida por conocer el final de todo esto -dijo Bailey. Hubo gritos confusos corriente arriba. Una vez pareci que se acercaban, pero le decepcionaron. Bailey segua sentado y grua. Estaba todava refunfuando cuando sus ojos captaron algo negro y redondo entre las olas. -Hola! -exclam. Mir con atencin y vio dos cuerpos negros de forma triangular echando espuma de vez en cuando a aproximadamente una yarda delante de aquello. Estaba todava dudoso sobre

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cundo aparecera de nuevo a larvista la pequea banda de perseguidores y empez a apuntar a ese objeto flotante. Estaban hablando con ansiedad. Luego el hombre del fusil apunt. -Est nadando por el ro, cielos! -exclam Bailey. El malayo mir hacia atrs, vio el fusil y se sumergi. Sali tan cerca de la orilla de Bailey que una de las barras del balcn le ocult un momento. Cuando emergi, el hombre del fusil dispar. El malayo sigui adelante sin parar. Bailey poda ver ahora el pelo hmedo sobre su frente y el cris entre los dientes, y al poco quedaba oculto por el balcn. Esto le pareci a Bailey un error insufrible. Ahora haba perdido al hombre para siempre, eso fue lo que pens. Por qu el muy bruto no poda haberse dejado coger decentemente en la orilla opuesta o ser alcanzado en el agua? -Es peor que Edwin Drood1 -critic Bailey. Ms all del ro, tambin, las cosas se haban puesto completamente en blanco. Los siete hombres haban ido de nuevo corriente abajo, probablemente por la barca para seguirle cruzando el ro. Bailey escuch y esper. Hubo silencio -Seguramente no termina as -reflexion Bailey. Pasaron cinco, diez minutos. Luego un remolcador con dos barcazas subi corriente arriba. La actitud de sus hombres era la de aquellos que no ven nada destacable ni en la tierra ni en el agua ni en el cielo. Claramente todo el asunto haba salido del campo de visin del ro. Probablemente la caza se haba internado en los bosques de hayas de detrs de la casa. -Maldita sea! -exclam Bailey-. Otra vez el continuar, y esta vez sin ninguna posibilidad de continuacin. Esto es maltratar a un enfermo. Oy un paso en la escalera detrs de l y, mirando alrededor, vio la puerta abierta. La seora Green entr y se sent, jadeando. Todava tena puesto el sombrero, el monedero en la mano y la cestita marrn en el brazo. -Oh, menos mal! -exclam, dejando a Bailey que imaginara el resto. -Tmese un poco de whisky con agua, seora Green, y cuntemelo todo -dijo Bailey. Con unos sorbitos, la seora empez a recuperar sus capacidades explicativas. Una de esas criaturas negras de Fitzgibbon se haba vuelto loca y andaba corriendo por ah con un gran cuchillo, matando a la gente. Haba matado a un mozo de caballos, acuchillado a un mayordomo y casi le corta el brazo a un caballero que daba un paseo en barca. -Corriendo alocadamente con un cris -dijo Bailey-. Pens que de eso era de lo que se trataba. Y estaba escondido en el bosque cuando ella lo atraves viniendo de la ciudad. -Qu? La persigui? -pregunt Bailey con cierto tono de regocijo en la voz. -No, eso fue lo horrible -explic la seora Green. Haba atravesado completamente el bosque y no supo que estaba all. Fue nicamente al encontrarse en los arbustos con el joven Fitzgibbon cargado con su fusil cuando se enter por primera vez.
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El misterio de Edwin Drood. Novela de misterio que Dickens dej inacabada a su muerte. El final ha sido objeto de numerosas especulaciones.

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Aparentemente, lo que molestaba a la seora Green era la emocionante oportunidad perdida. Estaba, sin embargo, decidida a aprovechar al mximo lo que le quedaba. -Pensar que l estaba all todo el tiempo! -repiti una y otra vez. Bailey lo soport con bastante paciencia durante unos diez minutos. Finalmente consider aconsejable imponerse. -Es la una y veinte, seora Green, ano cree que es hora de que me traiga algo de comer? Eso puso a la seora Green de rodillas. -Oh, Dios mo! -exclam-. Oh, seor, no me haga salir de esta habitacin hasta que sepa que lo han cogido. Puede que haya entrado en la casa, seor. Pudiera estar arrastrndose, arrastrndose con ese cuchillo suyo por el comedor en este mismsimo... Se interrumpi sbitamente y mir aterrada por encima de l hacia la ventana. Se qued con la boca abierta. Bailey volvi bruscamente la cabeza. Durante medio segundo las cosas parecieron estar como estaban. All estaba el rbol, el balcn, el ro reluciente, la distante torre de la iglesia. Luego observ que la acacia estaba desplazada aproximadamente un pie hacia la derecha y que se estremeca y las hojas susurraban. El rbol fue agitado violentamente y se oy un intenso jadeo. Al momento siguiente una mano morena y peluda haba hecho aparicin y agarraba las barandillas del balcn, y a continuacin la cara del malayo estaba mirando a travs de ellas al hombre en la camilla. Su expresin era una mueca desagradable a causa del cris que tena entre los dientes, y sangraba por una fea herida en la mejilla. El pelo hmedo, pero secndose, le sobresala como cuernos de la cabeza. Estaba desnudo salvo por los empapados pantalones pegados al cuerpo. El primer impulso de Bailey fue saltar de la cama, pero las piernas le recordaron que eso era imposible. Utilizando el balcn y el rbol, el hombre se elev lentamente hasta que se hizo visible para la seora Green. Con un grito de ahogo sta se dirigi a la puerta y manipul torpemente el manillar. Bailey pens con rapidez y agarr un frasco de medicinas en cada mano. Uno sali volando y se hizo pedazos contra la acacia. Silenciosa y deliberadamente, manteniendo los brillantes ojos fijos en Bailey, el malayo se subi al balcn. Bailey, agarrando todava el segundo frasco, pero con una sensacin de nusea y desastre en el alma, vio cmo primero una pierna y despus la otra superaban la barandilla. La impresin que tena Bailey era de que el malayo haba tardado en torno a una hora en pasar la segunda pierna por encima de la barandilla. El periodo que transcurri hasta que la posicin de sentado cambiara a posicin erecta pareca enorme -das, semanas, quizs un ao o as. Sin embargo, Bailey no tena una impresin clara de nada que se le pasara por la cabeza durante ese vasto periodo, excepto una vaga sorpresa ante su incapacidad para lanzar el segundo frasco de medicinas. De repente el malayo mir por encima del hombro. Son el disparo de un fusil. Estir los brazos y cay sobre la camilla. La seora Green inici un chillido ttrico que pareca que se iba a prolongar con toda probabilidad hasta el da del juicio final. Bailey mir al cuerpo moreno con el omplato perforado que se retorca de dolor entre sus piernas, manchando y empapando rpidamente los impecables vendajes. Luego mir al largo cris con rayas rojizas en la hoja que yaca sobre el suelo a una pulgada de los temblorosos dedos morenos. Despus a la seora Green, que haba pegado la espalda contra la puerta y miraba fijamente al cuerpo y chillaba en racheados arranques como si fuera a despertar a los muertos. Y entonces un ltimo y convulsivo esfuerzo agit el cuerpo.

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El malayo agarr el cris, intent levantarse con la mano izquierda y se desplom. Luego levant la cabeza, mir un momento fijamente a la seora Green y, retorciendo la cara hacia atrs, mir a Bailey. Con un jadeante quejido, el moribundo logr asir las ropas de la cama con la mano inutilizada y, mediante un violento esfuerzo que produjo un dao extraordinario a Bailey en las piernas, se retorci lateralmente en direccin a la que deba ser su ltima vctima. Entonces algo pareci desatarse en la mente de Bailey y ste estrell el segundo frasco con todas sus fuerzas contra la cara del malayo. El cris cay pesadamente al suelo. -Cuidado con esas piernas -dijo Biley cuando el joven Fitzgibbon y uno de la tripulacin del barco le quitaron el cuerpo de encima. El joven Fitzgibbon tena la cara muy plida. -No quera matarlo -se lament. -Tanto da-dijo Bailey. LA TENTACIN DE HARRINGAY Es completamente imposible decir si esto sucedi en realidad. Depende enteramente de la palabra de R. M. Harringay, que es artista. Siguiendo su versin del asunto, la narracin dispone que Harringay entr en su estudio hacia las diez para ver lo que poda hacer con la cabeza en la que haba estado trabajando el da anterior. La cabeza en cuestin era la de un organillero italiano y Harringay pens, pero no estaba seguro, que el ttulo sera el de Vigilia. Hasta ah es franco y su narrativa tiene la impronta de la verdad. Haba visto al hombre ansioso por unos peniques y con la celeridad que sugiere el genio le hizo entrar de inmediato. -Arrodllate. Mira arriba a esa repisa, como si esperaras peniques -dijo Harringay-. No sonras. No quiero pintar tus encas. Pon aspecto desgraciado. Ahora, despus de una noche de descanso, el cuadro pareca decididamente insatisfactorio. -Es un buen trabajo -dijo Harringay-, esa pizca en el cuello... Pero... Pase por el estudio y mir el cuadro desde distintos puntos. Luego dijo una palabra malvada. El texto original reproduce esa palabra. -Pintura -dice que dijo-, justo la pintura de un organillero, un puro retrato. Si fuera un organillero vivo no me importara. Pero en cierto modo nunca hago cosas que tengan vida. Me pregunto si tendr mal la imaginacin. ste tambin tiene un aire autntico. Tiene mal la imaginacin. El toque creador! Coger un lienzo y pigmentos y hacer un hombre -como fue hecho Adn de ocre rojo! Pero esto! Si te lo encontraras caminando por las calles sabras que no era ms que un producto de taller. Hasta los nios diran que lo lleven a enmarcar a Garnome. Un toquecito... Bueno... No servir tal como est. Fue hasta las persianas y comenz a bajarlas. Estaban hechas de holanda azul con los rodillos de enrollar al fondo de la ventana, as es que se bajaban para tener ms luz. Recogi de su mesa la paleta, los pinceles y el bastn. Luego volvi al cuadro y puso una pizca de marrn en la comisura de la boca y de ah traslad su atencin a la pupila del

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ojo. Despus decidi que la barbilla era un pelo demasiado imperturbable para una Vigilia. Al poco pos los utensilios y, encendiendo una pipa, inspeccion los avances de la obra. -Que me cuelguen si no se est burlando de m -coment Harringay, y todava cree que se burlaba. Desde luego la viveza de la figura haba aumentado, pero casi nada en la direccin que l quera. No haba duda sobre la burla. -Vigilia del descredo! -lo titul Harringay-. Un tanto sutil e ingenioso! Pero la ceja izquierda no es lo bastante cnica. Fue a retocar la ceja y aadi un poco al lbulo de la oreja para sugerir materialismo. Otras consideraciones siguieron. -La Vigilia se acab, me temo -opin Harringay-. Por qu no Mefistfeles? Pero eso es demasiado corriente. Un amigo del Dogo, no tan srdido. La armadura no servir, no obstante. Demasiado Camelot. Qu tal una tnica escarlata y llamarlo Uno del Sacro Colegio? Tiene humor eso, y una clara comprensin de la historia medieval italiana. Siempre puede ser Benvenuto Cellini -continu Harringay- con una ingeniosa sugerencia de una copa de oro en una esquina. Pero eso apenas si ira con el color de la piel. Se describe a s mismo hablando sin parar de esta manera para dominar una inexplicable y desagradable sensacin de miedo. Aquello estaba adquiriendo ciertamente cualquier cosa menos una expresin agradable. Sin embargo no era menos cierto que se estaba volviendo un ser con mucha ms vida que antes, si bien siniestra; con mucho, estaba ms vivo que nada de lo que haba pintado anteriormente. -Llammoslo Retrato de un caballero -prosigui Harringay-. Cierto caballero. No valdr -decidi Harringay manteniendo todava el nimo-. Es eso que llaman mal gusto. Esa burla tendr que manifestarse. Hecho eso y con un poco ms de fuego en el ojo -hasta ahora no me haba dado cuenta de lo clido del ojo- y podra representar qu tal Peregrino apasionado? Pero esa cara diablica no servir... No a este lado del Canal. Cierta imprecisin valdr -dijo-, las cejas demasiado oblicuas probablemente. As que baj ms la persiana para conseguir una luz mejor y retorn a la paleta y los pinceles. El rostro del lienzo pareca animado por un espritu propio. Le fue imposible descubrir de dnde le vena la expresin demonaca. Haba que experimentar. Las cejas... A duras penas pueden ser las cejas. Pero las alter. No, no mejoraba, de hecho, en todo caso una pizca ms satnico. La comisura de la boca? Bah! Ms que nunca impdica... y ahora, retocada, era siniestramente macabra... El ojo, entonces? Catstrofe! Haba cargado el pincel de bermelln en vez de marrn, y sin embargo estaba seguro de que era marrn! El ojo ahora pareca haberse metido en su cuenca y le escrutaba con visin de fuego en una rfaga de pasin; posiblemente con algo del valor que da el pnico pas el pincel lleno de rojo brillante por todo el cuadro. Entonces ocurri algo muy curioso, extrasimo ciertamente -si es que ocurri. El endemoniado italiano que tena delante cerr los dos ojos, frunci los labios y se quit el color de la cara con la mano.

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Luego el ojo rojo se abri de nuevo con un sonido como el de separar los labios y el rostro sonri. -Eso fue un tanto precipitado por tu parte -dijo el cuadro. Harringay asegura que ahora que lo peor haba sucedido, haba recuperado el dominio de s mismo. Tena la secreta conviccin de que los demonios eran criaturas razonables. -Entonces, por qu no paras de moverte -dijo Harringayhciendo muecas y todo eso, burlndote y bizqueando de soslayo mientras te estaba pintando? -Yo no me muevo -respondi el cuadro. -S lo haces -asegur Harringay. -Eres t -insisti el cuadro. -Yo no soy -neg Harringay. -Eres t -reiter el cuadro-. No! No te pongas a embadurnarme de pintura otra vez, porque es verdad. Has estado intentando conseguir por casualidad una expresin para mi rostro toda la maana. Realmente no tienes ni la menor idea de lo que tu cuadro debera representar. -S la tengo -afirm Harringay. -No la tienes -asegur el cuadro-. Nunca la tienes con tus cuadros. Siempre comienzas con el ms vago de los presentimientos sobre lo que vas a hacer, va a ser algo bello -ests seguro de eso-, y devoto quiz, o trgico, pero aparte de eso todo es experimento y suerte. Mi querido amigo! No creers que se puede pintar un cuadro de esa manera? En este momento hay que recordar que de lo que sigue no tenemos ms que la palabra de Harringay. -Pintar un cuadro exactamente como me parezca -dijo Harringay con calma. Esto pareci desconcertar un poco al cuadro. -No puedes pintar un cuadro sin inspiracin -subray. -Pero yo tena una inspiracin para ste. -Inspiracin! -se burl la sardnica figura-. Una fantasa que surgi al ver a un organillero mirando a una ventana! Vigilia! Ja, ja! Empezaste a pintar con la esperanza de que se te ocurriera algo, eso es lo que hiciste. Y cuando te vi manos a la obra vine. Quiero charlar contigo. Charlar de arte, contigo -continu el cuadro-. Es un mal asunto, holgazn. No se qu te pasa, pero no pareces capaz de poner el alma en ello. Sabes demasiado. Eso estorba. En medio de tus entusiasmos te preguntas si no han hecho antes algo como eso. Y.. -Escucha -dijo Harringay, que haba esperado algo mejor que crtica del diablo-. Me vas a hablar de tcnicas a m? Carg de pintura el pincel del doce de pelo de cerdo. -El verdadero artista -explic el cuadro- es siempre un hombre ignorante. Un artista que teoriza sobre su trabajo ya no es artista sino crtico. Wagner... Oye! Para qu es la pintura roja? -Te voy a despintar -dijo Harringay-. No quiero or todas esas tonteras. Si piensas que slo porque soy un artista voy a hablar de tcnicas contigo cometes un gran error.

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-Un minuto -exclam el cuadro evidentemente alarmado-. Quiero hacerte una oferta, una oferta autntica. Lo que digo es verdad. Te falta inspiracin. Bueno. Sin duda has odo hablar de la Catedral de Colonia y del Puente del Diablo y... -Tonteras -recalc Harringay-. Te crees que quiero ir a la perdicin simplemente por el placer de pintar un buen cuadro y conseguir que lo seleccionen? Vamos, anda! La sangre le herva. El peligro no haca ms que impulsarle a la accin, segn dice, as que plant un brochazo de bermelln en la boca de la criatura. El italiano farfull y trat de limpirsela, a todas luces terriblemente sorprendido. Y entonces, segn Harringay, comenz una memorable pelea, Harringay salpicando con la pintura roja y el cuadro movindose y limpindola tan rpido como l la pona. -Dos obras maestras -ofreca el diablo-. Dos indiscutibles obras maestras por el alma de un artista de Chelsea. Trato hecho? Harringay respondi con la brocha de pintar. Durante algunos minutos no se oy ms que los movimientos del pincel y el farfullar y las exclamaciones del italiano. Muchos de los golpes los recibi en el brazo y en la mano, aunque Harringay venci su guardia con bastante frecuencia. Pronto la pintura de la paleta se acab y los dos antagonistas se quedaron sin aliento mirndose el uno al otro. El cuadro estaba tan embadurnado de rojo que pareca como si hubiera estado dando vueltas en un matadero, jadeaba dolorosamente y estaba muy incmodo con la pintura hmeda chorrendole por el cuello. As todo el primer asalto estuvo en conjunto a su favor. -Pinsalo -dijo aferrndose resueltamente a su punto-, dos obras de arte supremas... en diferentes estilos. Cada una equivalente a la catedral... -Ya lo s -dijo Harringay, y sali precipitadamente del estudio dirigindose por el pasillo hacia el tocador de su mujer. Al minuto siguiente estaba de vuelta con una gran lata de esmalte -color de huevo de gorrin de seto se llamaba exactamente- y un pincel. Al verlo, el diablo artstico con el ojo rojo empez a gritar: -Tres obras maestras, obras maestras definitivas. Harringay proporcion el segundo brochazo al diablo y continu con un tiro al ojo. Hubo un confuso rugido: Cuatro obras maestras, y ruido de escupir. Pero Harringay tena ahora la ventaja y estaba decidido a mantenerla. Con rpidos y osados golpes continu pintando el lienzo que se retorca hasta que finalmente era un campo uniforme de brillante color gorrin de seto. Una vez la boca reapareci y lleg hasta: Cinco obras..., antes de que la llenara de barniz, y, cerca ya del final, el ojo rojo se abri y le lanz una mirada feroz e indignada. Pero por fin no qued nada salvo un reluciente panel de barniz secndose. Durante un ratito una leve agitacin bajo la superficie lo arrug ligeramente aqu y all, pero pronto incluso eso desapareci y el cuadro estuvo perfectamente quieto. Entonces Harringay-segn su propia relacin- encendi la pipa, se sent, mir atentamente el cuadro barnizado y trat de comprender claramente lo sucedido. Luego se dio una vuelta por detrs del cuadro para ver si la parte posterior tena algo destacable. Fue entonces cuando empez a lamentar no haber fotografiado al diablo antes de pintarlo. sta es la historia de Harringay, no la ma. La apoya con un pequeo lienzo (24 por 20) barnizado de un verde plido, y con violentas aseveraciones. Tambin es verdad que

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nunca ha pintado una obra maestra y en opinin de sus amigos ntimos probablemente no lo haga nunca. EL HOMBRE QUE VOLABA El etnlogo mir pensativo a la pluma de bhimaj. -Pareca que no les gustaba nada separarse de ella -dijo. -Es sagrada para los jefes -explic el teniente-, lo mismo que la seda amarilla, ya sabe, lo es para el Emperador de China. El etnlogo no respondi. Dud. Luego, abordando bruscamente el tema, pregunt: -Qu diablos es ese cuento increble que cuentan de un hombre que vuela? El teniente sonri levemente. -Qu le contaron? -Veo -indic el etnlogo- que est al tanto de su fama. El teniente li un cigarrillo. -No me importa orla una vez ms. Cmo anda en la actualidad? -Es tan condenadamente infantil -exclam el etnlogo ya irritado-. Cmo hizo que se la tragaran? El teniente no respondi sino que se repantig en su silla plegable, todava sonriendo. Aqu me tiene, recorro cuatrocientas millas lejos de mis asuntos para recoger lo que queda del folklore de esta gente antes de que sean completamente desmoralizados por los misioneros y los militares, y todo lo que encuentro son montones de leyendas imposibles sobre un esmirriado y pelirrojo teniente de infantera. Cmo es invulnerable, cmo salta por encima de los elefantes, cmo vuela. sta es la ms penosa de todas. Un viejo caballero describa sus alas, deca que tenan un plumaje negro y que no eran tan largas como una mula. Dijo que le vea a usted a menudo a la luz de la luna flotando sobre los picos de las montaas en direccin al pas de Shendu, maldita sea, hombre! El teniente se ri alegremente. -Contine -dijo-, contine. El etnlogo lo hizo. Al final se enfad. -Manipular de esa manera a estas sencillas criaturas de las montaas. Cmo pudo decidirse a hacerlo, hombre? -Lo siento -explic el teniente-, pero en realidad me lo impusieron. Le puedo asegurar que me vi obligado a hacerlo. Y entonces yo no tena la ms remota idea de cmo se lo tomara la imaginacin de los Chin. O la curiosidad. Slo puedo alegar que fue indiscrecin y no maldad lo que me hizo reemplazar el folklore por una nueva leyenda. Pero como usted parece ofendido intentar explicarle el asunto. Fue en la poca de la penltima expedicin a Lushai. Walter pens que esa gente a la que ha estado usted visitando era amistosa. As que con una ligera confianza en mi capacidad para cuidar de m mismo me envi desfiladero arriba, catorce millas de desfiladero, con tres de los hombres del condado de Derby y media docena de cipayos, dos mulas y su bendicin para ver cul

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era el sentir popular en esa aldea que usted visit. Una fuerza de diez, sin contar las mulas, catorce millas, y en medio de una guerra! Vio usted la carretera? -Carretera! -exclam el etnlogo. -Ahora est mejor que entonces. Cuando subimos tuvimos que vadear el ro una milla donde el valle se estrecha, con una buena corriente espumando en torno a nuestras rodillas y las piedras resbaladizas como el hielo. Fue all donde se me cay el rifle. Posteriormente los zapadores volaron el acantilado con dinamita e hicieron el cmodo camino por el que vino usted. Luego, abajo, donde aparecen esos altos acantilados, tuvimos que andar esquivando por el ro, yo dira que lo cruzamos una docena de veces en un par de millas. Llegamos a la vista del lugar a la maana siguiente temprano. Ya sabe cmo est situada sobre un espoln a mitad de camino entre dos montaas, y cuando empezamos a comprender la maldad de la aparente tranquilidad con la que la aldea yaca a la luz del sol nos paramos a pensar. Entonces nos dispararon un pedazo de dolo de latn limado justo para darnos la bienvenida. Baj bufando por la ladera a nuestra derecha, donde estn los cantos; no me alcanz el hombro por una pulgada o as, y aplast a la mula que llevaba todas las provisiones y utensilios. Nunca jams o tan mortal estruendo. A consecuencia de eso nos percatamos de la presencia de unos cuantos caballeros que llevaban mosquetes, vestidos con algo parecido a guardapolvos a cuadros, que se movan disimuladamente por el desfiladero entre la aldea y la cresta de la montaa por el este. -De frente! -orden-. No demasiado juntos. Y con esa expresin de nimo mi expedicin de diez hombres se recuper y se puso en marcha a buen trote para bajar por el valle de nuevo en esta direccin. No esperamos a rescatar nada de lo que transportaba la mula muerta, pero mantuvimos con nosotros a la segunda mula -transportaba mi tienda y otras tonteras- por un sentimiento de camaradera. As termin la batalla: ignominiosamente. Mirando hacia atrs vi el valle salpicado de vencedores que gritaban y disparaban hacia nosotros. Pero nadie result herido. Estos Chins y sus escopetas no son nada buenos excepto cuando disparan sentados. Se sientan, colocan y vuelven a colocar sobre una piedra, apuntando durante horas, y cuando disparan corriendo lo hacen principalmente por efectos teatrales. Hooker, uno de los hombres del condado de Derby, se encaprich bastante con el rifle y se qued detrs medio minuto para probar su suerte cuando volvamos el recodo. Pero no logr nada. No soy Jenofonte para montar una historia increble sobre mi ejrcito en retirada. Tuvimos que contener al enemigo dos veces a lo largo de las dos millas siguientes cuando se puso a hostigarnos un poco, intercambiando disparos con l, pero fue un asunto bastante montono -principalmente fuertes jadeos-, hasta que llegamos cerca del sitio donde las montaas se juntan en direccin al ro y aplastan el valle convirtindolo en desfiladero. Y all tuvimos mucha suerte en vislumbrar media docena de cabezas redondas que venan sesgadamente por la montaa a nuestra izquierda -es decir, el este- y casi en paralelo con nosotros. Al verlos mand hacer alto. -Escuchad -dije a Hooker y a los otros ingleses-, qu hacemos ahora? -y apunt a las cabezas. -Como que no soy negro que nos decapitarn -dijo uno de los hombres.

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-Lo harn -corrobor otro-. Conoces la costumbre de los Chin, Jorge? -All donde se estrecha el ro -interviene Hooker- pueden dispararnos a cada uno de nosotros a cincuenta yardas. Seguir bajando es un suicidio. Mir a la montaa a nuestra derecha. Se volva ms inclinada valle abajo, pero todava pareca escalable. Y todos los Chin que habamos visto hasta entonces estaban del otro lado de la corriente. -Escalar o pararse, no hay ms -dice uno de los cipayos. As que comenzamos a ascender montaa arriba serpenteando. Algo que muy dbilmente sugera un camino suba oblicuamente hasta la cara de la montaa y eso fue lo que seguimos. Pronto aparecieron a la vista algunos Chin valle arriba y o algunos disparos. Despus vi que uno de los cipayos estaba sentado a unas treinta yardas por debajo de nosotros. Simplemente se haba sentado sin decir palabra, aparentemente con el deseo de no darnos ninguna molestia. Entonces orden hacer alto de nuevo. Le dije a Hooker que intentara otro disparo y volv atrs, encontrando al hombre herido en una pierna. Cargu con l y lo llev hasta ponerlo sobre la mula ya muy bien cargada con la tienda y otras cosas que no tuvimos tiempo de retirar. Cuando alcanc a los otros, Hooker tena en la mano su Martini vaco, sonrea y apuntaba a un punto negro e inmvil valle arriba. Todos los dems Chins estaban tras las piedras o haban vuelto junto al recodo. -Quinientas yardas -dice Hooker-, como me llamo Hooker, y jurara que le he dado en la cabeza. Le dije que fuera a repetirlo otra vez, y con eso continuamos de nuevo. Ahora la ladera se iba poniendo cada vez ms empinada y, segn subamos, el camino que seguamos se converta cada vez ms en un saliente. Finalmente no haba ms que acantilado por encima y por debajo de nosotros. A pesar de todo es la mejor carretera que he visto en el pas de Chin Lushai -dije para animar a los hombres, aunque estaba temiendo lo que se nos vena encima. Y en pocos minutos el camino dobl en torno a una esquina del acantilado. Entonces, punto final. El saliente llegaba a su fin. Tan pronto como comprendi la situacin, uno de los hombres del condado de Derby empez a jurar por la trampa en la que habamos cado. Los cipayos se detuvieron tranquilamente. Hooker gru, recarg el rifle y volvi al recodo. Luego dos de los cipayos ayudaron a su camarada a bajar y empezaron a descargar la mula. Ahora bien, cuando di en mirar a mi alrededor empec a pensar que despus de todo no habamos tenido tan mala suerte. Estbamos en un saliente de quizs unas diez yardas en lo ms ancho. Por encima el acantilado sobresala de forma que no nos podan disparar desde arriba, y por debajo haba un precipicio cortado a pico de quiz dos o trescientos pies. Tumbados ramos invisibles para cualquiera a lo largo del desfiladero. La nica entrada era por el saliente y en l un solo hombre vala tanto como una multitud. Estbamos en un fuerte natural con una sola desventaja, la de que nuestra nica provisin contra el hambre y la sed consista en una mula viva. De todas formas nos hallbamos, como mximo, a ocho o nueve millas de la expedicin principal, y sin duda pasados uno o dos das enviaran por nosotros si no volvamos. -Despus de un da o as... El teniente hizo una pausa

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-Ha tenido sed alguna vez? -No de esa clase -respondi el etnlogo. -Ejem... Nos pasamos todo el da, la noche y el da siguiente slo con una nada de roco que escurrimos de nuestras ropas y de la tienda. Y por debajo de nosotros el ro re que te re alrededor de una roca en medio de la corriente. Nunca conoc tamaa ausencia de incidentes y tanta cantidad de sensaciones. A juzgar por el movimiento que veamos el sol poda estar todava cumpliendo la orden de Josu y arda como un horno cercano. Por la tarde del primer da uno de los hombres de Derby dijo algo -nadie oy qu- y march por el recodo del acantilado. Omos disparos, y cuando Hooker mir por la esquina haba desaparecido. Y por la maana el cipayo con la pierna herida deliraba y salt o cay por el acantilado. Luego cogimos la mula y le disparamos. Dando sus ltimos forcejeos tuvo necesariamente que ir por el acantilado tambin, con lo que quedamos ocho de nosotros. Podamos ver el cuerpo del cipayo all abajo con la cabeza en el agua. Yaca con la cara boca abajo y por lo que pude colegir apenas si tena alguna fractura. Por mucho que los Chin codiciaran su cabeza, tuvieron la sensatez de dejarlo solo hasta que llegara la oscuridad. Al principio hablbamos de las posibilidades que haba de que el cuerpo principal de la expedicin oyera los disparos y especulbamos sobre cundo empezaran a echarnos de menos y todo eso, pero al llegar la tarde habamos agotado el tema. Los cipayos jugaban entre ellos a juegos con piedrecitas y despus contaban historias. La noche fue bastante fra. El segundo da nadie hablaba. Tenamos los labios negros y las gargantas ardientes, y estbamos tumbados por el saliente mirndonos fijamente unos a otros. Quiz daba lo mismo que nos guardramos nuestros pensamientos. Uno de los soldados britnicos, sirvindose de un trozo de caliza, empez a escribir en la roca alguna tontera blasfema sobre sus ltimas voluntades, hasta que lo par. Cuando mir por el borde al valle y vi el ro haciendo rizos casi estuve tentado de seguir al cipayo. Pareca algo agradable y deseable lanzarse abajo por el aire con algo de beber al fondo, o en todo caso no ms sed. No obstante record a tiempo que yo era el oficial al mando y mi deber de dar ejemplo y todo eso me apart de semejante locura. Sin embargo, pensar en eso me trajo una idea a la cabeza. Me levant y mir la tienda y sus cuerdas, y me pregunt por qu no se me haba ocurrido antes. Luego me acerqu a ver de nuevo el acantilado. Esta vez la altura pareca mayor y la postura del cipayo bastante ms dolorosa. Pero era eso o nada. Y, resumiendo, descend en paracadas. Hice con la tienda un gran crculo de lona, de unas tres veces el tamao de ese mantel, abr un agujero en el centro y at ocho cuerdas a su alrededor convergiendo en el medio para montar un paracadas. Los dems, que estaban tumbados por all, me miraban como si se tratara de una nueva clase de delirio. Luego expliqu mi idea a los dos soldados britnicos y cmo pensaba hacerlo, y tan pronto como el breve crepsculo se oscureci dando paso a la noche, me arriesgu. Ellos lo sostuvieron en alto y yo di una carrera por todo el ancho del saliente. El artilugio se llen de aire como una vela, pero he de confesar que en el borde tuve miedo y me detuve. Tan pronto como me detuve, me avergonc de m mismo -como si estuviera delante de soldados rasos- y volv a intentarlo de nuevo. All salt esta vez -recuerdo que con una especie de sollozo-, completamente en el aire con la gran vela blanca llena de viento por encima de m. Debo de haber pensado a un ritmo terrible. Me pareci que pasaba mucho tiempo hasta que estuve seguro de que el artefacto tena la intencin de mantener la estabilidad. Al principio se escor lateralmente. Luego observ la cara de la roca, que pareca como si me pasara flotando y

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yo estuviera inmvil. Entonces mir abajo y vi en la oscuridad el ro y el cipayo muerto precipitndose hacia m. Pero en la confusa luz vi tambin a tres Chin aparentemente pasmados al verme, y que al cipayo le haban decapitado. Ante eso dese volverme de nuevo. Luego mi bota estaba en la boca de uno de ellos, y en un instante el y yo ramos un montn con la lona que caa aleteando encima de nosotros. Me imagino que le machaqu el cerebro con el pie. No esperaba otra cosa de los dems sino que me rompieran a m la crisma, pero los pobres infieles no haban odo hablar nunca de Baldwin y huyeron sin que nadie les pudiera contener. Forcejeando, sal de la maraa del Chin muerto y de la lona, y mir a mi alrededor. A unos diez pasos yaca la cabeza del cipayo mirando fijamente a la luz de la luna. Entonces vi el agua y fui a beber. No haba ni un ruido en el mundo salvo por las pisadas de los Chins que huan, un dbil grito desde arriba y el glugl del agua. Tan pronto como hube bebido todo lo que me caba me puse en marcha ro abajo. Eso prcticamente termina la explicacin de la historia del hombre que volaba. No encontr un alma en las ocho millas de camino. Llegu al campamento de Walter a las diez, y el tonto de nacimiento del centinela tuvo la cara de dispararme cuando aparec saliendo de la oscuridad a la carrera. Tan pronto como logr meter en el duro crneo de Winter mi historia, unos cincuenta hombres se pusieron en camino valle arriba para ahuyentar a los Chin y bajar a nuestros hombres. En cuanto a m, tena demasiada sed como para provocarla yndome con ellos. Usted ha odo las historias increbles que los Chin han hecho con esto. Alas tan grandes como una mula, eh? Y plumas negras! El alegre teniente pjaro! Bueno, bueno... El teniente medit alegremente un momento. Luego aadi: -Difcilmente lo creera usted, pero cuando llegaron por fin a la cresta se encontraron con que dos cipayos ms haban saltado al vaco. -Los dems estaban bien? -pregunt el etnlogo. -S -respondi el teniente-, los dems estaban bien, aunque un poco sedientos, ya sabe. Y al recordarlo se sirvi otro whisky con soda. EL FABRICANTE DE DIAMANTES Ciertos asuntos me haban retenido en la calle Chancery hasta las nueve de la noche, y despus, un incipiente dolor de cabeza me quit las ganas tanto de divertirme como de seguir trabajando. Todo el escaso cielo que los altos acantilados de ese estrecho desfiladero de trfico dejaban visible hablaba de una noche serena, as que me decid a caminar hasta el Embankment a descansar la vista y refrescar la cabeza contemplando las abigarradas luces del ro. La noche es, sin comparacin, el momento ms esplendoroso de este lugar. Una piadosa oscuridad oculta la suciedad de las aguas, y las luces de este momento de transicin -rojo, naranja brillante, amarillo de gas, blanco elctrico- se despliegan en vagos contornos con todos los matices posibles entre el gris y el prpura intenso. Por los arcos del puente de Waterloo cien puntos de luz sealan la curva del Embankment, y sobre su parapeto se levantan las torres de Westminster, clido gris

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contra la fra luz de las estrellas. El negro ro discurre prcticamente sin un rizo que rompa su silencio y altere las reflexiones de las luces que flotan en su superficie. -Una noche calurosa -dijo una voz a mi lado. Volv la cabeza y vi el perfil de un hombre apoyado sobre el parapeto junto a m. Tena un rostro fino, no carente de atractivo, aunque bastante delgado y plido; y el cuello del abrigo, levantado y ajustado alrededor de la garganta, defina su posicin social con la precisin de un uniforme. Pens que si le contestaba me vera en el compromiso de pagarle la cama y el desayuno. Lo mir con curiosidad. Tendra algo que contarme que valiera el dinero, o sera el vulgar incapaz... incapaz de contar su propia historia? Cierto aire de inteligencia en la mirada y en la frente, y un labio inferior algo tembloroso me decidieron a responderle. -Muy calurosa -respond yo-, pero no demasiado aqu donde estamos. -No -dijo todava mirando al agua-, se est bastante bien aqu... ahora mismo. -Es agradable -continu tras una pausa- encontrar un lugar tan tranquilo como ste en Londres. Despus de estar todo el da bregando en los negocios, tratando de salir adelante, enfrentndose a las obligaciones y esquivando los peligros, no s qu hara uno si no fuera por estos pacficos rincones. Separaba las frases con prolongadas pausas. -Usted debe de conocer un poco el pesado quehacer mundano, o no estara aqu. Pero dudo que tenga la cabeza y los pies tan doloridos como yo... Bah! A veces dudo que tanto esfuerzo merezca la pena. Siento impulsos de tirarlo todo por la ventana -nombre, riqueza y posicin- y dedicarme a un oficio modesto. Pero s que si abandonara mi ambicin, a pesar de lo mal que me trata, no me quedaran ms que remordimientos para el resto de mi vida. Se call. Yo lo miraba asombrado. Si alguna vez haba visto a un hombre desesperadamente apurado de dinero se era precisamente el que tena delante de m. Andrajoso y sucio, sin afeitar y despeinado, pareca como si hubiera estado abandonado una semana en un basurero. Y me hablaba a m de las enojosas preocupaciones de un gran negocio. Casi suelto una carcajada. O estaba loco o bromeaba ridculamente con su propia pobreza. -Aunque los objetivos y los puestos elevados -respond- tengan los inconvenientes y la ansiedad del trabajo duro, tambin tienen sus compensaciones. La influencia, el poder para hacer el bien y ayudar a los ms dbiles y pobres que nosotros, y hasta se siente cierta gratificacin en lucir... Dadas las circunstancias, mi insinuacin era de muy mal gusto. Habl espoleado por el contraste entre su aspecto y su lenguaje. Me pes incluso cuando lo estaba diciendo. Volvi hacia m un rostro ojeroso, pero sereno, y coment: -Me he olvidado de m mismo. Por supuesto que usted no lo entendera. Me estuvo calibrando durante unos instantes. -Sin duda es muy absurdo. Aunque se lo cuente usted no me creer, as que no corro muchos riesgos hacindolo. Y ser un alivio contrselo a alguien. Realmente tengo entre manos un gran negocio, un negocio muy grande. Pero hay problemas ahora mismo. El hecho es que fabrico diamantes. -Me imagino -intervine yo- que est en el paro en este momento.

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-Estoy harto de que no me crean -respondi impaciente, y de repente, desabotonando el miserable abrigo, sac una pequea bolsa de lona que le colgaba de un cordn alrededor del cuello. Extrajo de la bolsa una piedra de color marrn. -No s si tiene los conocimientos suficientes como para saber lo que es. Me lo pas. Pues bien, haca ms o menos un ao haba dedicado mi tiempo libre a conseguir un diploma de ciencias en Londres, as que tengo algunas nociones de fsica y mineraloga. Aquello semejaba un diamante sin cortar, del tipo ms oscuro, aunque demasiado grande, porque tena casi el mismo tamao que el extremo de mi pulgar. Lo cog y vi que tena la forma de un octaedro regular, con las caras talladas caractersticas del ms precioso de los minerales. Saqu mi navaja e intent rayarlo, pero fue en vano. Inclinndome hacia adelante en direccin a la farola de gas, lo prob sobre el cristal de mi reloj y logr hacer una raya blanca con la mayor facilidad. Mir a mi interlocutor con creciente curiosidad. -Ciertamente es bastante parecido a un diamante. Pero, de serlo de verdad, es un diamante gigante. Dnde lo consigui? -Le digo que lo fabriqu -contest-. Devulvamelo. Volvi a ponerlo en la bolsa rpidamente y aboton la chaqueta. -Se lo vender por cien libras -murmur de repente con impaciencia. Eso me hizo volver a sospechar. Despus de todo, aquello poda ser simplemente un trozo de esa sustancia casi igual de dura, el corindn, que accidentalmente tiene una forma similar a la del diamante. O si realmente era un diamante, cmo se haba hecho con l y por qu lo venda por cien libras? Nos miramos a los ojos. Pareca impaciente, pero con una impaciencia honrada. En aquel momento cre de verdad que lo que trataba de vender era un diamante. Sin embargo, yo soy pobre. Cien libras dejaran un visible agujero en mi economa y nadie en su sano juicio comprara un diamante a la luz de una farola a un vagabundo andrajoso findose nicamente de su garanta personal. De todas formas, un diamante de aquel tamao evocaba una visin de muchos miles de libras. Luego pens que una piedra semejante a duras penas poda existir sin que fuera mencionada en todos los libros de gemas, y de nuevo record las historias de contrabando y robo de los mineros de El Cabo. Dej a un lado la cuestin de la compra. -Cmo lo consigui? -pregunt. -Lo fabriqu. Yo haba odo hablar de Moissan, pero saba que sus diamantes artificiales eran muy pequeos. Negu con la cabeza. -Usted parece que sabe algo de esto. Le contar algo sobre m. Quiz despus mejore su opinin sobre la compra. Se volvi dando la espalda al ro y meti las manos en los bolsillos. Suspir. -Se que no me creer... Los diamantes -comenz, y al hablar su voz iba perdiendo el desmayado tono del vagabundo y adquiriendo la diccin fcil del hombre educado- se fabrican echando una mezcla de carbn en un fundente adecuado y a la presin conveniente; el carbn cristaliza entonces no en grafito o polvo de carbn, sino en pequeos diamantes. Todo eso lo saben los qumicos desde hace aos, pero ninguno ha dado todava exactamente con el fundente correcto en el que fundir el carbn, o con la

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presin adecuada para obtener los mejores resultados. Por consiguiente los diamantes fabricados por qumicos son pequeos y oscuros, y sin valor como joyas. Pues bien, yo, sabe usted, he dedicado toda mi vida a este problema... le he sacrificado toda mi vida. Comenc a trabajar en todo lo referente a la fabricacin de diamantes cuando tena diecisiete aos, y ahora tengo treinta y dos. Me pareci que la tarea podra absorber el pensamiento y las energas de un hombre durante diez o incluso veinte aos, pero, aun as, el esfuerzo todava habra valido la pena. Suponga que alguien diera por fin con el procedimiento correcto, antes de que se conociera el secreto y de que los diamantes fueran tan corrientes como el cartn: habra hecho millones. Millones! Hizo una pausa y busc mi comprensin. Le brillaron los ojos con avidez. -Y pensar -dijo- que estoy a punto de conseguirlo, y aqu me tiene usted. A los veintin aos -prosigui- tena mil libras y pens que esa cantidad completada con algunas clases sera suficiente para mantener mis investigaciones. Pas un ao o dos estudiando, principalmente en Berln, y luego continu por mi cuenta. El problema estaba en el secreto. Ya sabe, si alguna vez hubiera dado a conocer lo que estaba haciendo, mi creencia en la viabilidad de la idea podra haber espoleado a otros hombres, y no me considero un genio de tanta categora como para estar seguro de llegar el primero en caso de una carrera por el descubrimiento. Y ya sabe lo importante que era, si de verdad quera amasar una gran cantidad de dinero, que la gente no supiera que se trataba de un proceso artificial y capaz de producir diamantes por toneladas. As que tuve que trabajar completamente solo. Al principio tena un pequeo laboratorio, pero cuando empec a quedarme sin recursos tuve que realizar mis experimentos en una miserable habitacin sin amueblar en Kentish Town, donde termin durmiendo en un colchn de paja sobre el suelo entre todos mis aparatos. El dinero se evapor sin ms. Yo me lo escatimaba todo excepto los instrumentos cientficos. Intent mantener la situacin con algunas clases, pero no soy un profesor muy bueno, no tengo diploma universitario, ni muchos conocimientos excepto en qumica, y me encontr con que tena que dedicar mucho trabajo y mucho tiempo a cambio de muy poco dinero. Pero consegu acercarme cada vez ms a la solucin. Hace tres aos que resolv el problema de la composicin del fundente, y me aproxim mucho al de la presin poniendo este fundente mo y cierta mezcla de carbn dentro de un can completamente cerrado, lo llen de agua, lo sell bien y lo calent. Se detuvo. -Bastante arriesgado -le dije. -S. Estall, hizo pedazos todas las ventanas y gran parte de mis aparatos, pero consegu una especie de polvo de diamantes a pesar de todo. Estudiando el problema de cmo conseguir una fuerte presin sobre la mezcla fundida que haba de cristalizar en diamantes, me encontr con unas investigaciones de Daubre en el Laboratoire des Poudres et Salptres de Pars. Haca estallar dinamita en un cilindro de acero bien atornillado y demasiado fuerte para reventar, y me enter de que de este modo poda pulverizar rocas convirtindolas en un limo no muy distinto al de los yacimientos sudafricanos en los que se encuentran los diamantes. Constituy un golpe tremendo para mis recursos, pero logr que, siguiendo su modelo, me hicieran un cilindro de acero para mis objetivos. Puse dentro del cilindro todo el material y los explosivos, encend un buen fuego en el fogn, coloqu dentro el cilindro y... me fui a dar un paseo. No pude por menos de rerme de su forma realista y desconsiderada de actuar.

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-No pens que poda volar la casa? Haba ms gente en el edificio? -Era una cuestin de inters cientfico -dijo finalmente-. En el piso de abajo viva la familia de un vendedor ambulante, en la habitacin de detrs de la ma un escritor que peda dinero por carta y dos vendedoras de flores en el piso de arriba. Quiz fue un poco descuidado. Pero posiblemente algunos estaban fuera. -Cuando volv el cilindro estaba exactamente donde lo haba dejado, entre carbones ardiendo al rojo blanco. El explosivo no lo haba reventado. Por consiguiente tena que enfrentarme a otro problema. Como usted sabe, el tiempo es un elemento importante en la cristalizacin. Si se precipita el proceso los cristales son pequeos, slo mediante una accin prolongada se consigue cierto tamao. Decid dejar enfriar el aparato durante dos aos, disminuyendo lentamente la temperatura durante ese tiempo. Por entonces mi dinero se haba agotado ya, y teniendo que atender un gran fuego, la renta de mi habitacin y mi propia hambre apenas si me quedaba un penique. Difcilmente podra contarle todas las chapuzas a las que he tenido que dedicarme mientras fabricaba los diamantes. He vendido peridicos, cuidado de caballos, abierto las puertas de los coches. Estuve muchas semanas poniendo direcciones en sobres. Fui ayudante de un hombre que tena una carreta, y yo haca un lado de la calle mientras l haca el otro. En una ocasin no me sali nada durante toda la semana y mendigu. Qu semana aqulla! Un da el fuego se estaba apagando y yo no haba comido nada en todo el da, y un hombrecillo que sacaba a pasear a su pequea me dio seis peniques... para lucirse. Gracias a Dios por la vanidad! Cmo olan los puestos de pescado frito! Pero fui y me lo gast todo en carbn, y puse el fogn al rojo vivo de nuevo, y luego... bueno, el hambre nos atonta. Por fin, hace tres semanas, dej que el fuego se apagara. Cog el cilindro y lo desatornill cuando estaba todava tan caliente que me quem las manos, saqu la desmenuzada masa semejante a la lava raspando con un cincel y la pulveric a martillazos sobre una placa de hierro. Encontr tres diamantes grandes y cinco pequeos. Mientras martilleaba en el suelo se abri la puerta y entr mi vecino, el escritor de cartas pidiendo dinero. Estaba borracho como de costumbre. -Narquista! -farfull. -Ests borracho -le dije. -Sinvergenza destructor -exclam. -Vete con tu padre -le respond, queriendo decir al diablo. -No importa-contest. Me hizo un guio socarrn y solt un hipo. Apoyado sobre la puerta, con el otro ojo contra el marco, comenz a farfullar que haba estado fisgando en mi habitacin y que haba ido a la polica aquella maana, y que ellos haban anotado todas sus palabras, como si fueran perlas, dijo. Entonces me di cuenta de repente de que estaba en un aprieto. O contaba a los policas mi secreto y todo se sabra, o pasara por anarquista. As que me acerqu a mi vecino, lo cog por el cuello y lo zarande un poco; luego recog mis diamantes y me largu. Los peridicos de la tarde llamaban a mi cuchitril la fbrica de bombas de Kentish Town. Y ahora no puedo desprenderme de los diamantes ni por amor ni por dinero. Cuando voy a los joyeros respetables me dicen que espere, y en voz baja mandan al dependiente a buscar a la polica; yo entonces digo que no puedo esperar. Descubr a uno

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que recoga cosas robadas, y sencillamente agarr el que le di y me dijo que si lo quera tendra que llevarle a juicio. Ahora voy por ah con varios cientos de miles de libras en diamantes alrededor del cuello y sin cobijo ni comida. Usted es la primera persona a la que he contado mi secreto. Pero me gusta su cara y estoy muy apurado. Me mir a los ojos. -Sera una locura -le dije- comprarle un diamante en estas circunstancias. Adems yo no voy por ah con cientos de libras en el bolsillo. Sin embargo, me inclino ms bien a creer en su historia. Si le parece bien, har lo siguiente: venga maana a mi oficina... -Usted cree que soy un ladrn! -dijo con viveza-. Usted se lo dir a la polica. No voy a meterme en una trampa. -De alguna forma estoy seguro de que usted no es un ladrn. Aqu tiene mi tarjeta. Cjala de todas formas. No tiene que presentarse a una cita. Venga cuando quiera. Cogi la tarjeta con mis mejores promesas de buena voluntad. -Pienselo mejor y venga -le dije. Movi dubitativamente la cabeza. -Algn da le devolver la media corona con intereses, unos intereses tales que le dejarn boquiabierto -me dijo. -De todas formas, guardar el secreto?... No me siga. Cruz la calle y se dirigi en la oscuridad hacia los pequeos peldaos que, bajo el arco, llevan a la calle de Essex. Dej que se fuera. Y fue la ltima vez que lo vi. Posteriormente recib dos cartas suyas pidindome que le enviara billetes de banco, nada de cheques, a ciertas direcciones. Yo sopes el asunto e hice lo que consider ms prudente. Una vez vino a casa cuando estaba fuera. Mi hijo lo describi como un hombre delgado, sucio, harapiento y con una tos horrible. No dej ningn mensaje. En lo que a mi historia concierne, se fue el punto final. Nunca ms volv a tener noticias suyas. A veces me pregunto qu habr sido de l. Era un monomaniaco ingenioso, un fraudulento comerciante de bisutera, o haba fabricado realmente los diamantes como aseguraba? Esto ltimo es lo suficientemente creble como para hacerme pensar a veces que he perdido la oportunidad ms brillante de mi vida. Quizs est muerto y sus diamantes tirados por ah... Uno, repito, era casi tan grande como mi pulgar. Quizs an est intentando vender los diamantes. Tambin es posible que vuelva todava triunfante a la sociedad y, al pasar por mi casa con la serena altivez sagrada de los ricos y famosos, me reproche en silencio mi falta de valor. A veces pienso que al menos poda haber arriesgado cinco libras. LA ISLA DE IORNIS El hombre de la cicatriz en la cara se inclin sobre la mesa y mir mi fardo. -Orqudeas? -pregunt. -Unas cuantas -respond. -Cypripedios? -continu. -Principalmente.

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-Alguno nuevo? Yo pensaba que no. Hice esas islas hace veinticinco... veintisiete aos. Si encuentra usted algo nuevo aqu, bueno, entonces es novsimo. No dej gran cosa. -No soy coleccionista-aclar. -Entonces era joven -continu-. Cielos, cmo sola volar por ah! Pareca estar tomndome la medida. -Estuve en las Indias Occidentales dos aos y en Brasil siete. Luego fui a Madagascar. -Conozco de nombre a algunos exploradores -expliqu previendo una historia increble. Para quin recoga usted? -Para Dawson. Ha odo alguna vez el nombre de Butcher? Butcher... Butcher... El nombre pareca vagamente presente en mi memoria. Entonces record: Butcher contra Dawson. -Anda! -exclam yo-, usted es el hombre que los demand por el sueldo de cuatro aos... naufrag y arrib a una isla desierta... -Servidor -dijo el hombre de la cicatriz haciendo una inclinacin-. Un caso divertido, verdad? Ah estaba yo, ganando una pequea fortuna en esa isla, no haciendo tampoco nada para ganarla, y ellos completamente incapaces de avisarme. A menudo sola divertirme pensando en eso mientras estaba all. Hice clculos sobre ello -grandes-, por todo el bendito atoln con figuras decorativas. -Cmo ocurri? -Bueno... Ha odo hablar del piornis? -Bastante. Andrews me contaba de una nueva especie en la que estaba trabajando hace slo un mes o as. Justo antes de embarcarme. Consiguieron, segn parece, un fmur de casi una yarda de largo. Un monstruo debi de ser el animal! -Le creo -dijo el hombre de la cicatriz-. Era realmente un monstruo. El ave gigantesca de Simbad no era ms que una leyenda sobre ellos. Pero cundo encontraron esos huesos? -Hace unos tres o cuatro aos, en el 91 creo. Por qu? -Cmo que por qu? Porque fui yo el que los encontr... Cielos! Hace casi veinte aos. Si Dawson no se hubiera comportado estpidamente sobre ese sueldo podan haber hecho un buen negocio con ellos. No pude evitar que el infernal bote se fuera a la deriva. Hizo una pausa. -Supongo que es el mismo sitio. Una especie de cinaga a unas noventa millas al norte de Antananarivo. Lo conoce acaso? Hay que ir por la costa en barca. No lo recordar usted por casualidad, quiz? -No. Creo que Andrews dijo algo sobre una cinaga. -Debe de ser la misma. Est en la costa este. Y de todas formas hay algo en el agua que impide que las cosas se descompongan. Huele como a creosota. Me record a Trinidad. Siguen consiguiendo huevos? Algunos de los que yo encontr medan pie y medio de largo. La cinaga lo rodea todo alrededor, sabe, y deja aislado este trozo. La mayor parte es sal, tambin. Bueno... Qu mal lo pas! Los encontr totalmente por casualidad. bamos buscando huevos, yo y los dos nativos, en una de esas extraas canoas, todos

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apretujados, y encontramos los huesos al mismo tiempo. Tenamos una tienda y provisiones para cuatro das, y acampamos en uno de los sitios ms firmes. Pensar en ello me trae a la memoria aquel extrao olor a brea incluso ahora. Es un trabajo curioso. Se va sondeando el barro con barras de hierro, sabe. Generalmente el huevo termina hecho pedazos. Me pregunto cunto tiempo hace que vivieron realmente estos piornis. Los misioneros dicen que los nativos tienen leyendas de cuando estaban vivos, aunque yo jams o esas historias2. Pero, desde luego, los huevos que conseguimos estaban tan frescos como si los acabaran de poner. Frescos! Al llevarlos a la canoa, uno de mis negros dej caer uno contra una roca y se hizo pedazos. Qu paliza le di al desgraciado! Pero el huevo era fresco como recin puesto, ni siquiera ola, y su madre llevaba muerta los ltimos cuatrocientos aos, quiz. Dijo que un ciempis le haba mordido. Pero voy a contar la historia seguida. Nos haba llevado todo el da cavar en el fango para conseguir esos huevos enteros y estbamos todos embadurnados de ese bestial barro negro, y naturalmente yo estaba cabreado. Por lo que yo saba eran los nicos huevos que se haban sacado, y adems enteros. Posteriormente fui a ver los que tienen en el Museo de Historia Natural de Londres. Todos ellos estaban rotos y pegados como un mosaico y con fragmentos que faltaban. Los mos era perfectos, y yo tena la intencin de abrirlos cuando estuviera de vuelta. Naturalmente me molest que el estpido intil dejara caer tres horas de trabajo por culpa de un ciempis. Le golpe bastante. El hombre de la cicatriz sac una pipa de arcilla. Yo puse mi petaca delante de l y llen la pipa distradamente. -Qu pas con los otros? Los trajo a casa? No recuerdo... -sa es la parte curiosa de la historia. Tena otros tres. Huevos absolutamente frescos. Bueno, los pusimos en el bote y luego yo sub a la tienda a hacer algo de caf, dejando a mis dos infieles abajo en la playa, uno tonteando con la picadura y el otro ayudndole. Nunca se me ocurri que el desgraciado se aprovechara de la posicin especial en que me encontraba para montar una bronca. Pero supongo que el veneno del ciempis y las patadas que le haba dado le haban trastornado -siempre fue un tipo pendenciero- y persuadi al otro. Recuerdo que estaba sentado, fumando e hirviendo el agua en una lmpara de alcohol que sola llevar en estas expediciones. Casualmente admiraba la cinaga en la puesta de sol. Estaba toda negra y rojo sangre a rayas, una hermosa vista. Y ms all la tierra se elevaba gris y brumosa hasta las montaas, y el cielo detrs de ellas estaba rojo como boca de horno. Y cincuenta yardas a mis espaldas estaban estos benditos paganos -sin pensar para nada en la tranquila aura de las cosas- conspirando para marcharse con la barca y dejarme completamente solo con provisiones para tres das, una tienda de lona y nada de beber en absoluto salvo un pequeo barril de agua. O una especie de alarido detrs de m, y all estaban en esa especie de canoa -no era propiamente una barca- y, quizs a veinte yardas de tierra. Me di cuenta de lo que pasaba al instante. Tena la escopeta en la tienda, y adems no tena balas, slo perdigones para patos salvajes. Ellos lo saban. Pero tena un pequeo revlver en el bolsillo y lo saqu al tiempo que bajaba corriendo a la playa. -Volved -grit yo, blandiendo el revlver.

No se sabe de ningn europeo que haya visto un piornis vivo, con la dudosa excepcin de Macer, quien visit Madagascar en 1745.- H.G.W

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-Me chapurrearon algo, y el que haba roto el huevo se burl. Apunt al otro porque no estaba herido y llevaba el remo, y fall. Se rieron. Pero yo no estaba vencido. Saba que tena que mantener la calma. Lo intent de nuevo y le hice saltar con el golpe. Esa vez no se ri. La tercera le alcanc en la cabeza y se fue por la borda, y el remo con l. Fue un bonito disparo con suerte para un revlver. Calculo que seran cincuenta yardas. Se hundi directamente. No s si le di o simplemente se aturdi y se ahog. Luego empec a gritar al otro que volviera, pero l se acurruc en la canoa y no quiso contestar. As que dispar mi revlver contra l, pero no consegu alcanzarle. Le digo que me sent como un completo idiota. All estaba yo en esa podrida playa negra, toda una cinaga plana a mis espaldas y el mar liso, fro tras la puesta de sol, y slo esta negra canoa deslizndose a la deriva hacia alta mar. Le digo que maldije a Dawson y a Jamrach y a los museos y a todo eso por igual. Me desgait dicindole al negro que volviera hasta que mi voz se convirti en un chillido. No haba otra solucin que nadar tras l y arriesgarme con los tiburones. As que abr la navaja, me la puse en la boca, me quit la ropa y entr vadeando. Tan pronto como estuve en el agua perd de vista a la canoa, pero tom el rumbo que juzgu adecuado para interceptarla. Esperaba que el hombre que iba en ella estuviera demasiado mal para dirigirla y que seguira a la deriva en la misma direccin. Pronto apareci de nuevo en el horizonte en direccin suroeste. El resplandor del crepsculo se haba extinguido ya completamente y avanzaba la oscuridad de la noche. Las estrellas hacan su aparicin en el azul. Nad como un campen aunque pronto empezaron a dolerme los brazos y las piernas. A pesar de todo, cuando casi todas las estrellas haban salido ya, llegu hasta l. Segn oscureca empec a ver todo tipo de cosas resplandecientes en el agua, fosforescencias, sabe? A veces me daban mareos. Apenas si poda distinguir las estrellas de las fosforescencias, y si nadaba hacia adelante o hacia atrs. La canoa era negra como el pecado y los rizos del agua bajo la proa parecan fuego lquido. Naturalmente fui muy cauteloso para subirme a ella. Ante todo estaba ansioso por ver lo que tramaba. Pareca estar acurrucado hecho un ovillo en la proa y la popa estaba toda fuera del agua. La canoa segua girando alrededor lentamente al tiempo que derivaba, como bailando una especie de vals, sabe? Fui hasta la popa y tir de ella hacia abajo esperando que despertara. Luego empec a subirme con la navaja en la mano y preparado para un ataque. Pero no se movi. As que all me sent, en la popa de la pequea canoa a la deriva por un mar calmo y fosforescente, y con todas las estrellas encima de m, esperando que sucediera algo. Despus de mucho tiempo le llam por su nombre, pero no respondi. Yo estaba demasiado cansado para arriesgarme a llegar hasta donde estaba l. As que all seguimos sentados. Creo que me qued dormido dos o tres veces. Cuando lleg la aurora vi que estaba tan muerto como un clavo, todo hinchado y color prpura. Mis tres huevos y los huesos yacan en medio de la canoa, y el barrilillo de agua, algo de caf y las galletas envueltas en un ejemplar del Argus del Cabo estaban a sus pies, y una lata de alcohol metlico debajo de l. No haba ningn remo, ni de hecho nada que pudiera emplear como tal a no ser la lata de alcohol, por lo que decid seguir a la deriva hasta que me recogieran. Le inspeccion, establec un veredicto contra la serpiente, escorpin o ciempis desconocido y lo envi por la borda. Despus tom un trago de agua y unas galletas y ech un vistazo alrededor. Supongo que alguien en una posicin baja como estaba yo no ve muy lejos, de todos modos Madagascar no se vea por ninguna parte, ni tampoco rastro de tierra. Vi una vela que iba en direccin suroeste, pareca una goleta, pero nunca

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llegu a ver el casco. Pronto el sol estuvo alto en el cielo y empez a caer sobre m. Cielos! Casi me haca hervir el cerebro. Trat de mojar la cabeza en el mar, pero despus de un rato me fij por casualidad en el Argus del Cabo, me tumb en la canoa y lo extend sobre m. Qu maravillosos son los peridicos! Nunca haba ledo uno de cabo a rabo, pero es curioso las cosas que hace uno cuando est solo como lo estaba yo. Supongo que le ese bendito Argus del Cabo atrasado veinte veces. La pez de la canoa simplemente humeaba con el calor y estall en grandes ampollas. Estuve a la deriva diez das -prosigui el hombre de la cicatriz-. Es poca cosa cuando se cuenta, verdad? Cada da como el anterior. Excepto de madrugada y ya avanzada la tarde nunca mantuve una vigilancia constante, tan infernal era el resplandor. No vi una vela hasta pasados los tres primeros das, y las que vi no me hicieron caso. Hacia la sexta noche un barco pas apenas a media milla de m con todas las luces encendidas y las portillas abiertas, pareca una gran lucirnaga. Haba msica a bordo. Me puse en pie y voce y chill. El segundo da abr uno de los huevos de piornis, quit el extremo de la cscara raspndola poco a poco y lo prob y me alegr al comprobar que era lo bastante bueno para comer. Un poco fuerte -no malo, quiero decir-, pero con algo del sabor de los huevos de pato. Haba una especie de mancha circular, de unas seis pulgadas, en un lado de la yema, y con rayas de sangre y una mancha blanca como una escalera que me pareci extraa, pero no entend lo que significaba en aquel momento, y no estaba para quisquillosidades. El huevo me dur tres das con galletas y un trago de agua. Masqu granos de caf tambin... vigorizante sustancia. El segundo huevo lo abr hacia el octavo da, y me escam. El hombre de la cicatriz hizo una pausa. -S -dijo-, estaba empollando. Me atrevera a decir que lo encuentra difcil de creer. Yo no lo crea ni con la cosa delante de m. Ah haba estado el huevo, hundido en ese fro lodo negro, quiz trescientos aos. Pero no caba error. All estaba -cmo se llama?- el embrin con su gran cabeza y la espalda curvada y el corazn latiendo bajo la garganta y la yema apergaminada y grandes membranas extendindose dentro de la cscara y por toda la yema. Y all estaba yo incubando los huevos del mayor de todos los pjaros extinguidos en una pequea canoa en medio del ocano ndico. Si el viejo Dawson lo hubiera sabido! Eso mereca el sueldo de cuatro aos. Qu piensa usted? A pesar de todo tuve que comerme esa maravilla completamente, hasta la ltima pizca, antes de avistar el arrecife y algunos de los bocados fueron bestialmente desagradables. No com el tercero. Lo levant y mir al trasluz, pero la cscara era demasiado gruesa para sacar ninguna idea de lo que pudiera estar ocurriendo dentro, y aunque yo me imagin que oa latir la sangre, poda haber sido el ruido de mis propias orejas, como ocurre cuando se escucha el sonido de una concha. Entonces apareci el atoln. Surgi con la salida del sol, como si dijramos, de repente junto a m. Me deslic directamente hacia l hasta que estuve a una media milla de la costa, no ms, y luego la corriente dio un giro y tuve que remar todo lo que pude con las manos y los trozos de cscara de piornis para alcanzar la playa. A pesar de todo llegu. No era ms que un atoln corriente de unas cuatro millas a la redonda con unos cuantos rboles, un manantial en un sitio y la laguna llena de peces de colores. Llev a tierra el huevo y lo puse en un buen sitio, muy por encima de la lnea de las olas, y al sol para darle todas las oportunidades que pudiera, sub la canoa hasta un sitio seguro y anduve por all explorando. Es extrao lo aburrido que es un atoln. Tan pronto como encontr un manantial, todo el inters pareci desvanecerse. Cuando era nio pensaba

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que nada poda ser ms bello o ms aventurero que la peripecia de Robinson Crusoe, pero ese lugar era tan montono como un libro de sermones. Anduve por all en busca de cosas comestibles y en general pensando, pero le digo que me aburr mortalmente antes de que terminara .el primer da. Una muestra de la suerte que tengo es que el mismsimo da que desembarqu cambi el tiempo. Una tormenta pas hacia el norte rozando levemente la isla con una de sus alas, y por la noche cay un aguacero torrencial y azot un viento que bramaba. No se haba necesitado mucho, ya sabe, para volcar aquella canoa. Yo dorma bajo la canoa y el huevo estaba afortunadamente en la arena, ms arriba en la playa, y lo primero que recuerdo fue un sonido como de cien guijarros golpeando el bote al mismo tiempo y una avalancha de agua sobre mi cuerpo. Haba estado soando con Antananarivo y me ergu y apel a Intoshi para preguntarle qu demonios pasaba y ara la silla donde solan estar las cerillas. Entonces record dnde estaba. Haba unas olas fosforescentes y encrespadas que se enroscaban como si quisieran tragarme, y todo lo dems de la noche tan negro como un pozo. El aire simplemente ruga. Las nubes parecan estar sobre la cabeza de uno y la lluvia caa como si el cielo se estuviera hundiendo y estuvieran achicando las aguas por encima del firmamento. Una gran ola vino retorcindose hacia m como una serpiente de fuego y yo sal disparado. Luego pens en la canoa y baj corriendo hasta ella al tiempo que el agua se retiraba de nuevo silbando, pero haba desaparecido. Me pregunt entonces por el huevo y fui a tientas hasta l. Estaba perfectamente y fuera del alcance de las olas ms furiosas, as que me sent junto a el y le abrac para tener compaa. Cielos! Qu noche aqulla! La tormenta ces antes de la maana. Cuando lleg la aurora no quedaba ni un jirn de nube en el cielo y por toda la playa haba trozos de tabla esparcidos, que constituan el desarticulado esqueleto, por as decirlo, de mi canoa. No obstante, eso me dio algo que hacer, pues aprovechando que dos de los rboles estaban juntos improvis una especie de refugio contra tormentas con esos vestigios. Y ese da el pollo rompi el cascarn. Rompi el cascarn, oiga, cuando tena puesta la cabeza en l a modo de almohada y estaba dormido. O un golpazo y sent una sacudida y me ergu, y ah estaba el extremo del huevo picoteado y una extraa cabecita marrn que me miraba. Cielos! -exclam-. Bienvenido! Y con alguna pequea dificultad sali. Al principio era un tipo simptico y amistoso del tamao de una gallina pequea, muy similar a la mayora de los otros pjaros jvenes, slo que ms grande. Tena para empezar un plumaje color castao sucio con una especie de roa que se desprendi muy pronto y apenas si dispona de plumas -una especie de plumn. Difcilmente puedo expresar lo contento que estaba de verlo. Le digo a usted que Robinson Crusoe no cuenta ni la mitad de su soledad. Pero aqu tena una compaa interesante. Me mir, parpade desde la parte delantera hacia atrs como hacen las gallinas, pi y empez a picotear por all de inmediato como si salir del cascarn con trescientos aos de retraso fuera cosa de nada. -Encantado de verte, Viernes! -digo yo-. Pues, naturalmente, tan pronto como descubr el huevo empollado en la canoa haba decidido que si alguna vez sala del cascarn tena que llamarse Viernes. Estaba un poco preocupado por su comida. As que de inmediato le di un trozo de pescado crudo. Lo comi y abri el pico por ms. Me alegr de ello, pues en aquellas circunstancias, de haber sido mnimamente caprichoso, habra tenido que comrmelo despus de todo. Le sorprendera lo interesante que era aquel pollo de piornis. Me sigui desde el mismo principio. Sola quedarse mi lado mientras pescaba en la laguna y compartamos todo lo que coga. Y era sensato tambin. Haba unas cosas verdes, verrugosas y

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repugnantes, parecidas a pepinillos en vinagre, que solan yacer por la playa; prob una de ellas y no le sent bien. Nunca volvi siquiera a mirarlas. Y creci. Casi se poda verle crecer. Y, como nunca fui muy sociable, sus maneras tranquilas, amistosas, me iban como un guante. Durante casi dos aos fuimos todo lo felices que podamos serlo en aquella isla. No me preocupaban los negocios porque saba que mi sueldo se estaba amontonando en la empresa Dawson. Veamos alguna vela de vez en cuando, pero nadie se acerc jams a nosotros. Yo me diverta, tambin, decorando la isla con diseos hechos con erizos de mar y caprichosas conchas de diferentes tipos. Puse ISLA PIORNIS en letras grandes por todo el lugar, de forma casi igual a la que hacen con piedras de colores en las estaciones del ferrocarril de las zonas rurales, y clculos matemticos y dibujos de varios tipos. Sola estar tumbado viendo al bendito pjaro dar vueltas por ah con paso majestuoso y crecer y crecer, y pensar en cmo poda ganarme la vida con l mostrndole por ah si algn da me sacaban de all. Despus de mudar empez a ponerse hermoso, con cresta y una barba azul y muchas plumas verdes en la parte posterior. Entonces sola preguntarme si Dawson tendra algn derecho sobre l o no. Cuando haba tormenta y en la estacin de las lluvias, nos ponamos cmodamente al abrigo del refugio que haba hecho con la vieja canoa y acostumbraba contarle mentiras sobre mis amigos en casa. Despus de una tormenta solamos ir a dar una vuelta juntos por la isla para ver si haba habido algn naufragio. Era una especie de idilio, se poda decir. Slo con que hubiera tenido algo de tabaco habra sido simplemente como el cielo. Fue hacia el final del segundo ao cuando nuestro pequeo paraso se vino abajo. Viernes tena por entonces unos catorce pies de alto, con una cabeza grande y ancha como el extremo de una piqueta, y dos enormes ojos oscuros con los bordes amarillos, colocados juntos como los de un hombre, no mirando cada uno a su lado como los de una gallina. Su plumaje era fino, nada del estilo de medio luto de las avestruces, ms parecido al de un casuario por lo que a color y textura se refiere. Y entonces empez a ponerse arrogante y a darse aires y mostrar seales de un horrible temperamento... Finalmente lleg un momento en que haba tenido poca suerte pescando y empez a dar vueltas a mi alrededor de forma extraa y pensativa. Pens que quizs haba estado comiendo pepinillos marinos o algo, pero realmente no era ms que descontento por su parte. Yo tambin tena hambre, y cuando por fin pesqu un pez lo quera para m. Aquella maana los dos andbamos de mal humor. Lo picote y lo cogi, y yo le di un golpe en la cabeza para que lo soltara, a lo que se lanz contra m. Cielos!... Me hizo esto en la cara -indic su cicatriz-. Luego me dio patadas. Era como un caballo de tiro. Me levant y, viendo que no haba terminado conmigo, sal zumbando protegindome la cara con los brazos. Pero l corra con aquellas desgarbadas patas suyas ms rpido que un caballo de carreras y segua propinndome patadas como mazas y picndome la parte posterior de la cabeza con su cabeza de piqueta. Me dirig a la laguna y me sumerg hasta el cuello. l se detuvo ante el agua, porque odiaba que se le mojaran las patas. Empez a hacer un canto, algo parecido al pavo real, pero ms ronco. Comenz a pavonearse playa arriba y abajo. Admito que me sent pequeo al ver a este bendito fsil seoreando por all. Y tena la cabeza y la cara todas sangrando, y bueno... el cuerpo como una jalea de magulladuras. Decid cruzar a nado la laguna y dejarle solo un rato, hasta que el asunto se calmara. Trep a la palmera ms alta y me sent all pensando en todo ello. No creo que me sintiera tan dolido por nada ni antes ni despus. Era la brutal ingratitud de la criatura.

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Haba sido ms que un hermano para l. Le incub, le eduqu. Un gran pjaro desgarbado y anticuado! Y yo un ser humano, heredero de siglos y todo eso. Despus de un rato pens que l mismo empezara a ver las cosas de esa manera y a sentirse un poco apesadumbrado por su conducta. Cre que, quiz, si coga unos buenos peces, y de inmediato me llegaba hasta l de forma casual y se los ofreca, pudiera ser que se comportara sensatamente. Me llev algn tiempo aprender lo implacable y pendenciero que puede ser un pjaro extinguido. Maldad! No le contar todos los pequeos trucos que intent para convencerle de nuevo. Sencillamente no puedo. Me pone la cara roja de vergenza incluso ahora pensar en los desaires y golpes que recib por culpa de esta curiosidad infernal. Prob con la violencia. Le lanc trozos de coral desde una distancia segura, pero no hizo ms que tragrselos. Le arroj mi navaja abierta y casi la pierdo, aunque era muy grande para que la tragara. Intent matarlo de hambre y dej de pescar, pero se aficion a picotear por la playa con marea baja en busca de gusanos, y con eso iba tirando. La mitad del tiempo la pasaba en la laguna con agua hasta el cuello y el resto subido a las palmeras. Una de ellas apenas si era lo suficientemente alta y cuando me cogi subido a ella disfrut a sus anchas con mis pantorrillas. Se hizo insoportable. No s si ha intentado alguna vez dormir subido a una palmera. A m me produjo las pesadillas ms horribles. Piense tambin en lo vergonzoso de todo ello. Ah estaba ese animal extinguido andando por mi isla sin objetivo alguno con cara de duque malhumorado, y a m no se me permita ni siquiera poner la planta del pie en el lugar. Sola llorar de hasto y vejacin. Le dije sin rodeos que no estaba dispuesto a que me persiguiera por una isla desierta un maldito anacronismo. Le dije que fuera a picotear a un navegante de su misma poca. Pero lo nico que hizo fue darme con el pico. El gran pajarraco, todo cuello y piernas! No me gustara decir cunto se prolong esa situacin. Le habra matado antes si hubiera sabido cmo hacerlo. No obstante, por fin di con una manera de liquidarle. Es un ardid empleado en Sudamrica. Un todas las cuerdas de pescar con tallos de algas y cosas, consiguiendo un cordel fuerte de unas doce yardas de largo o ms, y at a los extremos dos trozos de roca de coral. Me llev cierto tiempo hacerlo, porque una y otra vez tena que meterme en la laguna o subirme a un rbol, segn me diera. Lo hice girar con rapidez sobre mi cabeza y luego lo solt contra el. La primera vez fall, pero la siguiente el cordel se agarr perfectamente a sus patas y se enroll a ellas una y otra vez. Cay. Hice el lanzamiento desde la laguna con agua hasta la cintura, y tan pronto como cay estaba fuera del agua cortndole el cuello con la navaja... No me gusta pensar en eso ni siquiera ahora. Me sent como un asesino mientras estaba hacindolo, a pesar de que estaba rabioso contra el. Cuando estuve de pie sobre l y lo vi sangrando sobre la blanca arena con las largas y hermosas patas y su largo cuello retorcindose en la ltima agona... Bah! Despus de esa tragedia la soledad me invadi como una maldicin. Dios mo! No puede imaginarse lo que echaba de menos a aquel pjaro. Me sent junto a su cadver y le llor y me estremec al contemplar aquel desolado y silencioso arrecife. Pens en el alegre pajarillo que haba sido cuando naci y en las mil agradables travesuras que haba hecho antes de torcerse. Pens que si nicamente le hubiera herido podra haberle cuidado y llegar as a un mejor entendimiento. Si hubiera tenido medios para cavar la roca de coral le habra enterrado. Le senta exactamente igual que si fuera humano. Estando as las cosas no poda pensar en comrmelo, de modo que lo puse en la laguna y los pececillos dieron buena cuenta de l. Ni siquiera guard las plumas. Luego, un buen

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da, a un tipo que haca un crucero en yate le dio por echar un vistazo a ver si mi atoln exista todava. Lleg justo en el momento preciso, porque ya estaba completamente harto de aquella desolacin y slo dudaba si terminar mis das adentrndome en el mar o tumbndome de espaldas sobre aquellas cosas verdes. Vend los huesos a un hombre llamado Winslow, un negociante cerca del Museo Britnico, y l dice que se los vendi al viejo Havers. Parece ser que Havers no se enter de que eran de un tamao extra y fue nicamente despus de su muerte cuando atrajeron la atencin. Los llamaron piornis. Qu era eso? -piornis vastus -respond yo-. Es curioso, pero eso mismo me cont un amigo mo. Cuando encontraron un piornis con un fmur de una yarda de largo creyeron que haban alcanzado el tope de la escala y le llamaron piornis maximus. Despus alguien se present con otro fmur de cuatro pies y seis pulgadas o ms y lo llamaron piornis titan. Luego encontraron su piornis vastus en la coleccin del viejo Havers cuando muri, y a continuacin apareci un vastissimus. -Eso mismo me contaba Winslow -dijo el hombre de la cicatriz-. Piensa que como consigan algn piornis ms habr cierta marejada cientfica que har estallar algn vaso sanguneo. Pero, en general, fue algo extrao para sucederle a alguien, verdad? EL EXTRAORDINARIO CASO DE LOS OJOS DE DAVIDSON El transitorio extravo mental de Sidney Davidson, notable ya de por s, es todava ms extraordinario si hemos de dar crdito a la explicacin de Wade. sta nos hace soar con las ms raras posibilidades de intercomunicacin del futuro, con pasar cinco minutos intercalares al otro lado del mundo, con ser observados hasta en nuestros actos ms secretos por insospechados ojos. Por casualidad yo fui el testigo inmediato del acceso de Davidson, por tanto, naturalmente me corresponde a m poner la historia por escrito. Cuando digo que fui el testigo inmediato de su acceso quiero decir que fui el primero en aparecer en escena. El caso ocurri en la Escuela Tcnica de Harlow, que est nada ms pasar el arco de Highgate. Davidson estaba solo en el laboratorio grande cuando sucedi. Yo me encontraba en una habitacin ms pequea, donde estn las balanzas, terminando de escribir unas notas. La tormenta, desde luego, haba alterado completamente mi trabajo. Fue precisamente despus de uno de los truenos ms estrepitosos cuando cre or una rotura de cristales en la otra habitacin. Dej de escribir y me volv para escuchar. Durante un rato no o nada. El granizo repicaba estruendosamente sobre el tejado de zinc ondulado. Luego son otro ruido, la rotura de algo... esta vez no haba duda. Haban tirado de los estantes algo pesado. Me incorpor al instante y fui a abrir la puerta que daba al laboratorio grande. Me sorprendi or un tipo de risa muy peculiar, y vi a Davidson tambalendose en medio de la habitacin, con el rostro como deslumbrado. Mi primera impresin fue que estaba borracho. No advirti mi presencia. Trat de agarrar algo invisible que estaba a una yarda delante de l. Alarg despacio la mano, dubitativamente, y despus la cerr sin haber cogido nada. -Qu ha pasado? -se pregunt-. Por el gran Scott! -grit.

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La historia sucedi hace tres o cuatro aos, cuando todo el mundo juraba por ese personaje. Luego empez a levantar los pies torpemente, como si pensara que los tena pegados al suelo. -Davidson! -grit-. Qu te pasa? Se volvi hacia m y mir alrededor para localizarme. Me mir, me mir de arriba abajo y a ambos lados, pero sin la menor seal de verme. -Olas -dijo-, y una goleta extraordinariamente ntida. jurara que era la voz de Bellows. Hola! -grit de repente con todas sus fuerzas. Pens que estaba tramando alguna broma. Entonces vi, esparcidos a sus pies, los destrozados restos de nuestro mejor electrmetro. -Qu pasa? -exclam-. Has hecho pedazos el electrmetro! -Otra vez Bellows! -dijo-. Los amigos marcharon, si mis manos han desaparecido. Algo sobre electrmetros. Por dnde andas, Bellows? De repente vino hacia m tambalendose. -Condenado material, se corta como la mantequilla -coment. Avanz directamente contra el banco y retrocedi. -Qu golpe! No tiene nada que ver con la mantequilla -explic mientras se tambaleaba. Yo estaba mosqueado. -Davidson -le pregunt-, qu diablos te pasa? Mir a su alrededor por todas partes. Jurara que era Bellows. Por qu no das la cara como un hombre, Bellows? Se me ocurri que deba de haberse quedado ciego de repente. Di la vuelta a la mesa y le puse la mano en el brazo. Jams en toda mi vida vi un hombre tan alarmado. Se separ de m bruscamente, adoptando una actitud defensiva, con la cara descompuesta por el terror. -Dios mo! -grit-. Qu ha sido eso? -Soy yo, Bellows. Maldita sea, Davidson! Dio un salto cuando le respond y mir fijamente, cmo lo dira?, a travs de m. Comenz a hablar, no a m, sino consigo mismo. -Aqu, a plena luz del da en una playa abierta. Ni un sitio donde esconderse -mir a su alrededor desesperadamente-. Aqu! Ya no se me ve. De repente se volvi y fue a darse de bruces contra el electroimn grande, con tanta fuerza que, como descubrimos despus, se hizo serias magulladuras en los hombros y la mandbula. Al hacerlo retrocedi un paso y grit casi sollozando: -Santo cielo! Qu me ha pasado? Estaba de pie, plido de terror y temblando violentamente, con el brazo derecho apretando el izquierdo en la parte golpeada contra el imn. Por entonces yo estaba excitado y bastante asustado. -Davidson -le dije-, no temas.

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Mi voz le sorprendi, pero no tan exageradamente como antes. Repet las palabras en el tono ms claro y firme que pude. -Bellows -pregunt-, eres t? -No ves que soy yo? Se ri. -No puedo verme ni siquiera a m mismo. Dnde diablos estamos? -Aqu -le respond-, en el laboratorio. -El laboratorio! -exclam en tono perplejo llevndose la mano a la frente-. Estaba en el laboratorio hasta que brill aquel relmpago, pero que me cuelguen si estoy all ahora. Qu barco es se? -No hay ningn barco -le dije-, s razonable, amigo. -Ningn barco! -repiti, y pareci olvidarse sin ms de mi negativa. -Supongo -dijo despacio- que estamos los dos muertos. Pero lo extrao es que me siento exactamente igual que si tuviera un cuerpo. Uno no se acostumbra de inmediato, me imagino. El viejo barco fue alcanzado por el rayo, supongo. Algo muy rpido, eh, Bellows? -No digas tonteras. Ests tan vivo como el que ms. Ests en el laboratorio diciendo disparates. Acabas de hacer pedazos un electrmetro nuevo. No te envidio cuando llegue Boyce. Apart de m la mirada y la fij en los diagramas de criohidratos. -Debo de estar sordo -dijo-; han disparado un can, porque ah va la nubecilla de humo y yo no he odo ni un ruido. Le puse de nuevo la mano en el hombro y esta vez se alarm menos. -Parece que tenemos una especie de cuerpos invisibles -coment-. Por Jpiter! Hay un bote que viene por detrs del promontorio. Esto es casi como la vida anterior, despus de todo, aunque en un clima diferente. Le sacud el brazo. -Davidson -grit-, despierta! Fue entonces cuando entr Boyce. Tan pronto como habl, Davidson exclam: -El viejo Boyce, muerto tambin! Qu divertido! Me apresur a explicar que Davidson estaba en una especie de trance sonmbulo y Boyce se interes al instante. Los dos hicimos lo que pudimos para sacarle de aquel estado singular. l responda a nuestras preguntas y, a su vez, nos haca otras, pero su atencin pareca dominada por la alucinacin sobre una playa y un barco. Segua interpolando observaciones referentes a un bote y a los pescantes, y a las velas henchidas por el viento. Orle decir cosas semejantes en aquel oscuro laboratorio le haca a uno sentirse raro. Estaba ciego y desvalido. Tuvimos que caminar con el por el pasillo, sujetndolo a cada lado hasta el despacho de Boyce, y mientras Boyce charlaba all con el, bromeando sobre la idea del barco, yo fui por el corredor a pedir al viejo Wade que viniera a verlo. La voz de nuestro decano le seren un poco, pero no mucho. Le pregunt dnde tena las manos,

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y por qu tena que caminar con tierra hasta la cintura. Wade reflexion sobre l durante un buen rato -ya sabis cmo frunce el ceo-, y luego le hizo tocar el sof llevndole las manos. -Es un sof -dijo Wade-. El sof del despacho del profesor Boyce. Relleno con crines de caballo. Davidson lo palp, se extra, y a continuacin respondi que poda sentirlo perfectamente, pero que no poda verlo. -Qu ves? -pregunt Wade. Davidson dijo que no poda ver ms que cantidad de arena y conchas rotas. Wade le dio a tocar otras cosas, dicindole lo que eran y observndolo atentamente. -El barco tiene el casco casi hundido -dijo al poco Davidson sin venir a cuento. -No te preocupes por el barco -le dijo Wade-. Escchame, Davidson, sabes lo que significa alucinacin? -Ms bien -respondi Davidson. -Bueno, pues todo lo que ves son alucinaciones. -Teoras del obispo Berkeley -observ Davidson. -No me malinterpretes -explic Wade-. Ests vivo y en el despacho de Boyce. Pero algo les ha sucedido a tus ojos. No puedes ver, puedes sentir y or, pero no ver. Me sigues? -A m me parece que veo demasiado -Davidson se frot los ojos con los nudillos de la mano-. Y bien? -pregunt. -Eso es todo. No dejes que te aturda. Aqu Bellows y yo te llevaremos a casa en un taxi. -Un momento -dijo Davidson pensativo-. Aydeme a sentarme -continu de inmediato; y ahora, siento molestarle, pero quiere repetrmelo todo otra vez? Wade se lo repiti con mucha paciencia. Davidson cerr los ojos y apret las manos contra la frente. -S -dijo-. Es verdad. Ahora, con los ojos cerrados, s que tiene razn. ste eres t, Bellows, que ests sentado junto a m en el sof. Estoy en Inglaterra de nuevo. Y estamos a oscuras. Luego abri los ojos. -Y ah -continu- est justo saliendo el sol, y las vergas del barco, y un mar ondulante y un par de pjaros volando. Nunca vi algo tan real. Y estoy sentado en un banco de arena cubierto hasta el cuello. Se inclin hacia adelante tapndose la cara con las manos. Despus abri los ojos de nuevo. -Tenebroso mar y salida del sol! Y sin embargo estoy sentado en un sof en el despacho del viejo Boyce! Que Dios me ayude! se fue slo el comienzo, pues la extraa afeccin de los ojos de Davidson continu sin remitir durante tres semanas. Era mucho peor que estar ciego. Se encontraba absolutamente desvalido: haba que darle de comer como a un pjaro recin salido del cascarn, ayudarle a caminar y desvestirlo. Si intentaba moverse tropezaba contra las

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cosas o se daba contra las paredes o las puertas. Pasado un da ms o menos se acostumbr a or nuestras voces sin vernos, y de buena gana admita que estaba en casa y que Wade tena razn en lo que le haba dicho. Mi hermana, con la que estaba prometido, insista en venir a verlo, y todos los das se pasaba horas sentada mientras el hablaba de aquella playa suya. Estrechar su mano pareca darle un gran consuelo. Contaba que cuando salimos de la escuela en direccin a su casa -l viva en Hampstead-, le pareci como si lo estuviramos llevando por una montaa de arena -todo estaba completamente oscuro hasta que emergi de nuevo-, y atravesando rocas, rboles y obstculos slidos, y cuando le subieron a su habitacin estaba aturdido y casi frentico de miedo a caerse, porque subir al piso de arriba era como levantarlo treinta o cuarenta pies por encima de las rocas de su isla imaginaria. Repeta una y otra vez que rompera todos los huevos. Al final hubo que bajarlo a la sala de consulta de su padre y acostarlo en un sof que haba all. Describa la isla como un lugar desrtico en su conjunto, con muy poca vegetacin, excepto algo de turba, y llena de rocas desnudas. Haba multitud de pinginos, lo que haca las rocas ms blancas y desagradables a la vista. El mar estaba encrespado a menudo, y una vez hubo una tormenta y l se resguard y gritaba a los relmpagos silenciosos. Una o dos veces las focas se detuvieron en la playa, pero slo durante los dos o tres primeros das. Dijo que resultaba muy divertida la manera en que los pinginos solan moverse atravesndolo, y cmo l pareca estar entre ellos sin molestarlos. Recuerdo algo raro que sucedi cuando le entraron unas ganas desesperadas de fumar. Le pusimos una pipa en las manos, casi se saca un ojo con ella, y la encendi. Pero no le saba a nada. Desde entonces he descubierto que a m me ocurre lo mismo, no s si se trata de un caso habitual, y es que no disfruto del tabaco en absoluto si no veo el humo. Pero el aspecto ms curioso de su alucinacin se present cuando Wade mand sacarle en una silla de ruedas para que respirase aire puro. Los Davidson alquilaron una silla y consiguieron que aquel criado suyo, sordo y obstinado, Widgery, se hiciera cargo de ella. Widgery tena ideas muy particulares sobre las expediciones saludables. Mi hermana, que haba estado en casa de los Dog, se los encontr en Camden Town, en direccin a King's Cross; Widgery trotando complacientemente y Davidson visiblemente angustiado, intentando, a su manera ciega y dbil, atraer la atencin de Widgery. Se ech realmente a llorar cuando mi hermana le habl. -Oh, scame de esta oscuridad horrible! -grit buscando a tientas su mano-. Tengo que librarme de ella o morir. Fue completamente incapaz de explicar lo que pasaba, pero mi hermana decidi que deba volver a casa, y al poco tiempo, segn suban la cuesta hacia Hampstead, pareca que la sensacin de horror le iba desapareciendo. Dijo que era bueno ver las estrellas de nuevo, aunque entonces era casi medioda y el cielo deslumbraba. -Pareca -me cont despus- como si me estuvieran llevando irresistiblemente hacia el agua. Al principio no estaba muy alarmado. Por supuesto que all era de noche, una noche maravillosa. -Por supuesto? -le pregunt, porque me sorprendi una afirmacin tan rara. -Por supuesto -contest-. Siempre es de noche all cuando aqu es de da... Bueno, nos metimos directamente en el agua que estaba en calma y brillaba a la luz de la luna, slo una ligera ondulacin que pareca hacerse ms dbil y ms plana cuando entramos. La superficie brillaba como la piel, debajo podra estar el espacio vaco por ms que saba

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que no era verdad. Muy despacio, puesto que entraba al travs, el agua me lleg a los ojos. Luego me sumerg y la piel pareci romperse y cicatrizar de nuevo en torno a los ojos. La luna dio un quiebro all en el cielo y se volvi verde y borrosa, y los peces, que brillaban dbilmente, se precipitaban a mi alrededor, y tambin cosas que parecan estar hechas de cristal luminoso, y atraves una maraa de algas marinas que resplandecan con un brillo graso. De esta forma me fui adentrando en el mar, y las estrellas desaparecieron una a una, y la luna se torn ms verde y oscura, y las algas marinas cambiaron a un luminoso color rojo prpura. Todo era tenue y misterioso, y pareca que todas las cosas temblaban. Y mientras tanto poda or los chirridos de la silla de ruedas, y las pisadas de la gente que pasaba y a un vendedor de peridicos voceando a lo lejos el especial de la revista Pall Mall. Continu sumergindome ms y ms en las profundidades marinas. A mi alrededor la oscuridad se volvi negra como la tinta, ni un rayo de luz celeste penetraba aquellas tinieblas, y las cosas fosforescentes brillaban cada vez ms. Las serpentinas ramas de las algas ms profundas flameaban como las llamas de lmparas de alcohol. Los peces venan hacia m con la mirada fija y la boca abierta, y se metan dentro de m y me atravesaban. Jams haba imaginado peces semejantes. Tenan lneas de fuego a lo largo de los costados como si los hubieran marcado con un lpiz luminoso. Y haba una cosa horrible que nadaba hacia atrs con muchos brazos que se enroscaban. Y luego, dirigindose hacia m muy despacio a travs de la oscuridad, vi una brumosa masa de luz que al acercarse result ser una multitud de peces que forcejeaban y se lanzaban sobre algo que flotaba. Me dirig directamente hacia ello y pronto vi, en medio del tumulto y a la luz de los peces, un trozo de mstil astillado flotando ominoso sobre m, un oscuro casco de barco ladendose, y unas formas con luz fosforescente que se agitaban y contorsionaban cuando los peces las mordan. Fue entonces cuando comenc a intentar atraer la atencin de Widgery. El horror me sobrecogi. Uf? Me habra metido directamente en esas cosas medio comidas de no llegar tu hermana! Les haban hecho grandes agujeros, Bellows, y mejor no pensarlo. Pero fue horrible! Durante tres semanas permaneci Davidson en este singular estado, viendo lo que entonces nosotros imaginbamos un mundo totalmente fantasmagrico, y completamente ciego para el mundo que le rodeaba. Luego, un martes, cuando fui a verlo, me encontr en el pasillo al viejo Davidson. -Puede ver su pulgar! -me dijo en pleno arrebato el buen seor que forcejeaba para ponerse el abrigo-. Puede ver su pulgar, Bellows! -repiti con lgrimas en los ojos-. El muchacho se pondr bien. Me apresur a ver a Davidson. Tena un librito delante de la cara y estaba mirndolo y rindose levemente. -Es sorprendente -dijo-. Hay como un parche puesto all -apunt con el dedo-. Estoy como de costumbre sobre las rocas, y los pinginos estn tambalendose y aleteando como siempre, y ha estado apareciendo una ballena de vez en cuando, pero se ha puesto demasiado oscuro para divisarla. Sin embargo pon algo all, y lo veo, de veras que lo veo. Est muy borroso y con fisuras en algunas partes, pero a pesar de todo lo veo, como un tenue espectro de s mismo. Lo descubr esta tarde cuando me estaban vistiendo. Es como un agujero en este mundo fantstico. Pon tu mano junto a la ma. No, ah no. Ah, s, la veo! La base del pulgar y un poco del puo de la camisa! Parece el fantasma de un trozo de tu mano asomndose en el oscuro cielo. Justo a su lado est saliendo un grupo de estrellas como una cruz.

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Desde este momento Davidson comenz a sanar. Su relato del cambio, como la descripcin de su alucinacin, era extraamente convincente. Por los parches de su campo de visin el mundo fantstico se fue debilitando y transparentndose, por decirlo as, y a travs de estas brechas traslcidas comenz a ver borrosamente el mundo real en torno suyo. Los parches aumentaron en cantidad y tamao, se juntaron y extendieron hasta que slo quedaron ac y all algunos puntos ciegos en su vista. Poda levantarse y moverse, comer sin ayuda otra vez, leer, fumar y comportarse de nuevo como un ciudadano normal. Al principio le resultaba muy confuso tener estos dos cuadros sobreponindose el uno al otro como las vistas cambiantes de un foco, pero muy pronto comenz a distinguir lo real de lo ilusorio. Cuando empez a sanar estaba contento de verdad y no pareca ms que impaciente por completar su curacin haciendo ejercicio y tomando tnicos. Pero al tiempo que aquella extraa isla suya empez a desvanecerse l se volvi extraamente interesado en ella. Especialmente deseaba bajar de nuevo a las profundidades marinas y se pasaba la mitad del tiempo deambulando por las partes bajas de Londres, intentando encontrar el barco naufragado que haba visto a la deriva. El resplandor de la autntica luz del da muy pronto le impresion tan vivamente que borr todos los rastros de su mundo visionario, aunque, por la noche, en su habitacin a oscuras, todava poda ver las blancas rocas de la isla batidas por el agua y a los torpes pinginos tambalendose de ac para all. Pero incluso estas imgenes se debilitaron cada vez ms, y, por fin, poco despus de casarse con mi hermana, las vio por ltima vez. Y ahora tengo que contar lo ms extrao de todo. Unos dos aos despus de la curacin cen con los Davidson, y, terminada la cena, se present un hombre llamado Atkins. Es teniente de la marina y una persona agradable y habladora. Tena una relacin de amistad con mi cuado y pronto la tuvo conmigo. Result que estaba prometido con la prima de Davidson y casualmente sac una especie de cartera con fotografas para ensearnos un retrato nuevo de su novia. -Y por cierto -dijo- aqu est el viejo Fulmar. Davidson lo mir de pasada. Luego, de repente, se le ilumin la cara: -Cielos! -exclam-, casi podra jurar... -Qu? -pregunt Atkins -Que haba visto ese barco antes. -No s cmo lo has podido ver. No ha salido de los mares del sur en seis aos y antes... -Pero... -comenz Davidson y sigui-. S, se es el barco con el que so. Estoy seguro de que es el barco con el que so. Estaba junto a una isla de pinginos y dispar un can. -Dios mo! -exclam Atkins, que ya estaba enterado de los detalles de la alucinacin-, cmo diantres podas soar con eso? Luego, poco a poco, nos fuimos enterando de que el mismsimo da del acceso de Davidson el Fulmar haba estado frente a un islote al sur de la Isla de las Antpodas. Un bote haba desembarcado durante la noche para conseguir huevos de pingino, se haba retrasado y, habiendo estallado una tormenta, la tripulacin del bote haba decidido esperar hasta la maana para retornar al barco. Atkins haba sido uno de ellos y corrobor, palabra por palabra, las descripciones que Davidson haba hecho de la isla y del bote. No nos cabe la menor duda de que Davidson ha visto realmente el lugar. De alguna forma indescriptible, mientras iba de ac para all en Londres, su vista se mova paralelamente de ac para all en esa isla distante. El cmo es absolutamente un misterio.

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Esto completa la extraordinaria historia de los ojos de Davidson. Quizs es el caso mejor autentificado que existe de verdadera visin a distancia. No s de ninguna explicacin excepto la que ha lanzado el profesor Wade. Pero su teora implica la cuarta dimensin, y una disertacin sobre tipos tericos de espacio. Hablar de una torsin en el espacio me parece una tontera, quiz se deba a que no soy matemtico. Cuando dije que nada alterara el hecho de que el lugar est a ocho mil millas, respondi que dos puntos pueden estar a una yarda de distancia en una hoja de papel y, sin embargo, se los puede juntar doblando el papel. El lector quiz comprenda este argumento, yo ciertamente no. Su idea parece consistir en que Davidson, al inclinarse entre los polos del gran electroimn, recibi una sacudida extraordinaria en sus elementos retinales a travs del repentino cambio en el campo de fuerza debido al rayo. En consecuencia, piensa que quiz sea posible vivir visualmente en una parte del mundo, mientras se vive corporalmente en otra. Hasta ha realizado algunos experimentos para apoyar sus puntos de vista, pero hasta ahora slo ha conseguido dejar ciegos a unos cuantos perros. Creo que se es el nico resultado de su trabajo, aunque hace algunas semanas que no lo veo. ltimamente he estado tan ocupado con el trabajo relacionado con la instalacin de Saint Pancras que no he tenido oportunidad de visitarlo. Pero toda su teora me parece fantstica. Los hechos concernientes a Davidson van por otros derroteros completamente diferentes, y personalmente puedo atestiguar la exactitud de cada uno de los detalles que he referido. EL DIOS DE LAS DINAMOS El encargado jefe de las tres dinamos que zumbaban y rechinaban en Camberwell para mantener en marcha el ferrocarril elctrico proceda del condado de York, y se llamaba James Holroyd. Era un electricista prctico, pero aficionado al whisky, un bruto pelirrojo y pesado con una dentadura irregular. Dudaba de la existencia de Dios, pero aceptaba el ciclo de Carrot y haba ledo a Shakespeare, encontrndolo flojo en qumica. Su ayudante proceda del misterioso Este y se llamaba Azuma-zi. Pero Holroyd le llamaba Pooh-ba. A Holroyd le gustaban los ayudantes negros porque soportaban las patadas -una costumbre de Holroyd-, y no fisgaban en la maquinaria ni trataban de aprender su funcionamiento. Holroyd nunca fue plenamente consciente de algunas raras potencialidades de la mente negra al entrar en contacto con la quintaesencia de nuestra civilizacin, aunque justo al final de su vida alcanzara a atisbarlas. Describir a Azuma-zi sobrepasaba cualquier etnologa. Era, quiz, ms negroide que otra cosa, aunque tena el pelo rizado ms que apelmazado, y su nariz dispona de caballete. Adems tena la piel ms morena que negra y el blanco de sus ojos era de color amarillo. Los anchos pmulos y el estrecho mentn daban a su rostro la forma de una V viperina. Tambin tena la cabeza ancha en la parte posterior y baja y angosta en la frente, como si le hubieran embutido el cerebro a la inversa que a un europeo. Bajo de estatura, su ingls era todava ms reducido que su altura. Al hablar produca numerosos ruidos extraos sin valor comercial conocido, y sus escasas palabras estaban esculpidas y vaciadas en grotescos gestos herldicos. Holroyd intent aclarar sus creencias religiosas y, especialmente despus del whisky, le sermoneaba contra la supersticin y los misioneros. Azuma-zi, sin embargo, evada la discusin sobre sus dioses aunque por ello recibiera buenos puntapis.

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Azuma-zi, vestido con blanca pero insuficiente indumentaria, haba venido a Londres en la bodega del Lord Clive procedente de los Estrechos y aun de ms all. Ya en su juventud haba odo hablar de la grandeza y las riquezas de Londres, donde todas las mujeres son blancas y rubias, y hasta los mendigos callejeros son blancos. As que haba llegado, con unas monedas de oro recin ganadas en los bolsillos, para adorar en el santuario de la civilizacin. El da de su llegada era sombro: el cielo estaba cubierto y una llovizna movida por el viento se filtraba hasta las calles grasientas, pero l se sumergi temerariamente en los deleites de Shadwell. Civilizado slo en el vestido, con la salud destrozada, sin dinero y prcticamente una bestia si exceptuamos lo ms elemental, pronto se vio obligado a trabajar para James Holroyd y a soportar sus malos tratos en el cobertizo de las dinamos de Camberwell. Y para James Holroyd los malos tratos eran una muestra de cario. En Camberwell haba tres dinamos con sus motores. Las dos que estaban desde el principio eran mquinas pequeas. La mayor era nueva. Las mquinas pequeas hacan un ruido razonable, sus correas zumbaban sobre los tambores, de vez en cuando las escobillas ronroneaban sordamente y el aire ruga constante entre los polos, uhuu, uhuu, uhuu. Una tena las sujeciones sueltas y haca vibrar el cobertizo. Pero la dinamo grande ahogaba todos estos pequeos ruidos con el continuo zumbido de su cilindro de hierro que, de alguna manera, haca zumbar parte de la estructura metlica. El lugar haca tambalear las cabezas de los visitantes con el sordo, montono y constante latido de las mquinas, la rotacin de las grandes ruedas, los giros de la vlvula de bola, las ocasionales expulsiones del vapor, y, sobre todo, la nota profunda, incesante, como de rompeolas, de la gran dinamo. Este ltimo ruido era un defecto desde el punto de vista de la ingeniera, pero Azuma-zi lo atribua al poder y orgullo del monstruo. Si fuera posible, haramos que el lector estuviera escuchando los ruidos de ese cobertizo en cada una de estas pginas, contaramos toda nuestra historia al comps de semejante acompaamiento. Era como una corriente constante de estrpito en la que el odo distingua primero un ruido y despus otro; se poda or el intermitente resoplar, jadear y bullir de las mquinas de vapor, la succin y el golpe seco de los pistones, el sordo zumbido del aire entre los radios de las grandes ruedas motrices, el restallar de las correas de cuero al tensarse y aflojarse, el irritante bullicio de las dinamos, y, sobre todos los dems, inaudible a veces, como si el odo se cansara de ella para volver de nuevo furtivamente a los sentidos, estaba la nota de trombn de la gran mquina. Al pisar, el suelo nunca pareca firme y seguro, sino que temblaba y trepidaba. El lugar desorientaba y aturda lo suficiente como para reducir los pensamientos de cualquiera a extraos zigzags. Y en los tres meses que duraba la gran huelga de los mecnicos ni Holroyd, que era un esquirol, ni Azuma-zi, que era un simple negro, haban salido de aquel agitado remolino, sino que dorman y coman en la pequea garita de madera situada entre el cobertizo y los portones de entrada. Holroyd hizo una disertacin teolgica sobre la gran mquina poco despus de llegar Azuma-zi. Tena que gritar para hacerse or: -Mira eso -deca Holroyd-. Dnde est tu dolo pagano que pueda igualrsele? Y Azuma-zi miraba. Durante unos momentos la voz de Holroyd fue inaudible, luego Azuma-zi oy: -Mata cien hombres. Doce por ciento mejores que los corrientes -dijo Holroyd-, y eso es algo muy parecido a un dios.

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Holroyd estaba orgulloso de su gran dinamo, y habl tanto a Azuma-zi de su tamao y potencia que Dios sabe qu extraas representaciones mentales desataron dentro del negro y rizoso crneo su conversacin y el estruendo incesante. Explic del modo ms grfico la aproximadamente docena de maneras con las que la mquina poda matar a un hombre, y una vez le dio un buen susto como muestra. Desde entonces, en los descansos del trabajo -un trabajo pesado puesto que no slo hacia el suyo, sino la mayor parte del de Holroyd-, Azuma-zi se sentaba a observar la gran mquina. De vez en cuando las escobillas chispeaban y lanzaban destellos azulados, lo que haca proferir maldiciones a Holroyd, pero todo lo dems era tan suave y rtmico como la respiracin. La rueda de transmisin corra zumbando sobre el eje, y siempre a las espaldas del que miraba se oa el complaciente golpe sordo del pistn. As es que la mquina pasaba todo el da en ese ligero y amplio cobertizo, siendo atendida por l y por Holroyd. No se hallaba aprisionada ni esclavizada para mover un barco como las otras mquinas que conoca simples demonios cautivos del salomn britnico-, sino que sta estaba entronizada. Azuma-zi despreciaba por la pura fuerza del contraste las dos dinamos ms pequeas, y a la grande la bautiz secretamente con el ttulo de Dios de las dinamos. Las pequeas eran inquietas e irregulares, pero la grande era segura. Qu grande era! Qu fcil y sereno su funcionamiento! Mayor y ms sosegada incluso que los budas que haba visto en Rangn, y adems no inmvil, sino viva! Las grandes bobinas negras giraban, giraban, giraban, los anillos daban vueltas bajo las escobillas y la profunda nota de su muelle fortaleca el conjunto. Esto afect misteriosamente a Azuma-zi. Azuma-zi no amaba el trabajo. Cuando Holroyd se marchaba a convencer al mozo del patio para que le trajera whisky, se sentaba por all a observar al Dios de las dinamos, aunque su puesto no estaba en el cobertizo de la dinamo, sino detrs de las mquinas, y, adems, si Holroyd le pillaba remoloneando le golpeaba con una vara de grueso alambre de cobre. Se acercaba al coloso y se quedaba all de pie mirando la gran correa de cuero que corra por encima. La correa tena un parche negro y a l, por alguna razn, le gustaba contemplar en medio de todo aquel estruendo cmo volva el parche una y otra vez. Extraos pensamientos bailaban al comps de aquella rotacin. Los cientficos nos cuentan que los salvajes atribuyen almas a las rocas y a los rboles, y una mquina es algo mil veces ms vivo que una roca o un rbol. Azuma-zi era todava prcticamente un salvaje, la civilizacin no haba calado ms all de las baratas vestimentas, las magulladuras y las manos y la cara tiznadas de carbn. Su padre antes que l haba adorado a un meteorito y quiz la sangre de sus parientes haba salpicado las grandes ruedas del carro de Krishna. Aprovechaba todas las oportunidades que le daba Holroyd para tocar y manejar la gran dinamo que le fascinaba. La pula y limpiaba hasta que las partes metlicas deslumbraban con el sol, y, al hacerlo, experimentaba una misteriosa sensacin de servicio. Sola acercarse a la mquina para tocar las bobinas suavemente. Los dioses que haba adorado estaban todos muy lejos. Las gentes de Londres escondan a sus dioses. Al fin sus oscuros sentimientos se fueron aclarando, convirtindose en ideas primero y en actos despus. Una maana, al entrar en el rugiente cobertizo, salud reverentemente al Dios de las dinamos y despus, cuando Holroyd estaba fuera, se acerc a la atronadora mquina para susurrarle que l era su servidor, y pedirle que tuviera piedad de l y lo librara de Holroyd. En ese momento un raro rayo de luz entr por el arco del trepidante cobertizo y el Dios de las dinamos, que giraba y ruga, pareca radiante con el dorado resplandor. Azuma-zi supo entonces que sus servicios eran del agrado de su Seor. Desde aquel momento ya no se sinti tan solo, porque verdaderamente haba estado muy solo en

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Londres hasta entonces. Incluso despus de terminado su trabajo, lo que no suceda a menudo, vagaba por el cobertizo. La prxima vez que Holroyd lo maltrat, Azuma-zi se fue inmediatamente a rezar al Dios de las dinamos: -Contempla a tu siervo maltratado, oh Dios mo! Y el airado zumbido de la maquinaria pareci responderle. Despus dio en creer que cada vez que Holroyd entraba en el cobertizo una nota diferente se incorporaba al sonido de la dinamo. -Mi Seor aguarda el momento oportuno -se deca-. La iniquidad del necio no es todava completa. Y vigilaba a la espera del ajuste final. Un da haba muestras de cortocircuito y Holroyd, al hacer una revisin imprudente -era por la tarde-, recibi una sacudida bastante fuerte. Azuma-zi, que estaba detrs de la mquina, le vio saltar y maldecir a la pecadora bobina. -Ya est avisado -se dijo Azuma-zi-. Ciertamente mi Seor es muy paciente. Al principio Holroyd haba iniciado a su negro en aquellos aspectos elementales del funcionamiento de la dinamo que le permitieran hacerse cargo del cobertizo temporalmente durante su ausencia. Pero cuando observ el comportamiento de Azumazi con el monstruo empez a sospechar. Se dio cuenta veladamente de que su ayudante tramaba algo, y relacionndole con la utilizacin de aceite en las bobinas que haba daado al barniz protector en una parte, dict la siguiente orden voceada sobre el ruido de la maquinaria: -No te acerques ms a la dinamo grande, Pooh-bah, o te desuello vivo! Adems, precisamente porque a Azuma-zi le gustaba estar junto a la gran mquina, era de puro sentido comn el mantenerlo alejado de ella. Azuma-zi obedeci entonces, pero ms tarde Holroyd le sorprendi haciendo reverencias al Dios de las dinamos, as que le dobl el brazo y lo pate cuando se volvi para marcharse. Tan pronto como Azuma-zi estuvo detrs de la mquina con la mirada fija en la espalda del odiado Holroyd, los ruidos de la maquinaria adoptaron nuevos ritmos y sonaban como cuatro palabras de su idioma nativo. Es difcil decir con cierta exactitud qu es la locura, pero me imagino que Azuma-zi estaba loco. Los ruidos y las rotaciones incesantes del cobertizo de las dinamos quizs haban revuelto completamente sus pocos conocimientos y sus muchas supersticiones produciendo finalmente una especie de delirio. En cualquier caso, cuando en medio de ese frenes vislumbr la idea de hacer con Holroyd un sacrificio humano a la dinamodolo, le invadi un tumultuoso y extrao regocijo. Esa noche los dos hombres con sus negras sombras estaban solos en el cobertizo que, iluminado con una gran lmpara, centelleaba trmulos destellos rojizos. Las sombras oscurecan la parte posterior de las dinamos, as que las bolas reguladoras de las mquinas iban de la luz a las tinieblas y los pistones golpeaban estrepitosa y regularmente. El mundo exterior, visto desde el extremo abierto del cobertizo, pareca increblemente incierto y remoto. Pareca, tambin, absolutamente silencioso, puesto que el estruendo de la maquinaria ahogaba todo sonido exterior. A lo lejos quedaba la negra valla del patio, y tras ella las casas grises y borrosas, y encima el profundo cielo azul y las diminutas y plidas estrellas. De repente Azuma-zi cruz el centro del cobertizo sobre el

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que se desplazaban las correas de cuero y se meti en la sombra de la gran dinamo. Holroyd oy un chasquido, y el giro del inducido cambi. -Qu diablos ests haciendo con ese interruptor? -grit sorprendido-. No te haba dicho...? Luego vio la resuelta expresin en la mirada de Azuma-zi cuando el asitico sali de la sombra y avanz hacia l. A continuacin los dos hombres peleaban ferozmente delante de la gran dinamo. -T, idiota, cabeza de caf! -jade Holroyd con la mano del negro en la garganta-. Aparta esos anillos de contacto! Al instante una zancadilla le tambaleaba de espaldas sobre el Dios de las dinamos. Instintivamente retir las manos de su antagonista para protegerse de la mquina. El mensajero enviado a toda prisa desde la planta para averiguar lo que haba sucedido en el cobertizo de las dinamos se encontr a Azuma-zi en la caseta del portero junto a la entrada. Azuma-zi intentaba explicar algo, pero el mensajero no lograba sacar nada en claro del incoherente ingls del negro y continu apresuradamente hasta el cobertizo. Las mquinas estaban todas funcionando ruidosamente y nada pareca desajustado. Se apreciaba, no obstante, un peculiar olor a pelo chamuscado. Luego vio una gran masa arrugada, de aspecto extrao, que colgaba de la parte delantera de la gran dinamo, y, al acercarse, reconoci los deformados restos de Holroyd. El hombre mir fijamente y dud un momento. Luego vio la cara y cerr los ojos convulsivamente, dndose la vuelta antes de abrirlos de nuevo para no volver a ver a Holroyd, y sali del cobertizo en busca de asesoramiento y ayuda. Cuando Azuma-zi vio morir a Holroyd atrapado por la gran dinamo, las consecuencias de su acto le alarmaron algo. Sin embargo senta un gozo extrao y saba que el Dios de las dinamos tena puesta en l su predileccin. Cuando encontr al hombre que vena de la planta ya tena el plan decidido, y el director tcnico, que lleg rpidamente al lugar de los hechos, sac precipitadamente la conclusin obvia de suicidio. Este experto apenas si repar en Azuma-zi excepto para hacerle unas preguntas. -Vio a Holroyd suicidarse? Azuma-zi explic que haba estado fuera de all, en el fogn de la mquina, hasta que not un ruido diferente en las dinamos. No fue un examen difcil al no estar influido por la sospecha. Los deformados restos de Holroyd, que el electricista retir de la mquina, fueron rpidamente cubiertos por el portero con un mantel manchado de caf. Alguien tuvo la feliz ocurrencia de ir a buscar un mdico. Lo que realmente preocupaba al experto era poner de nuevo en funcionamiento la mquina, pues siete u ocho trenes estaban parados en medio de los sofocantes tneles del ferrocarril elctrico. As que hizo volver rpidamente al fogn a Azuma-zi, que estaba respondiendo o equivocando las preguntas de la gente que por autoridad o atrevimiento haba entrado en el cobertizo. Por supuesto una muchedumbre se congreg a las puertas del patio -en Londres, por razones desconocidas, siempre hay una multitud rondando durante un da o dos junto al escenario de una muerte repentina-, dos o tres reporteros se colaron de alguna forma en el cobertizo, y uno lleg hasta Azuma-zi, pero el experto, que era tambin periodista aficionado, los sac de all.

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Luego se llevaron el cadver, y el inters de la gente desapareci con l. Azuma-zi permaneci inmvil y silencioso junto a su fogn viendo una y otra vez entre los carbones una figura que se retorca violentamente y luego se quedaba quieta. Una hora despus del asesinato cualquiera que entrara en el cobertizo tendra la impresin de que all nunca haba pasado nada extraordinario. Poco despus, fisgando desde su rincn, el negro vea al Dios de las dinamos girar y rotar junto a sus hermanos menores, y las ruedas motoras se movan con fuerza y los pistones de vapor golpeaban con su ruido acostumbrado, exactamente igual que al comienzo de la noche. Despus de todo, desde el punto de vista mecnico haba sido un incidente de lo ms insignificante, la simple desviacin de una corriente. Pero ahora la slida corpulencia de Holroyd estaba reemplazada por la delgada figura y la escasa sombra del director tcnico que iba y vena por la lnea de luz sobre el suelo trepidante debajo de las correas entre los motores y las dinamos. -No he servido a mi Seor? -susurr Azuma-zi desde la oscuridad, y la nota de la gran dinamo son plena y clara. Mientras contemplaba el gran mecanismo rotatorio, la extraa fascinacin que ejerca sobre l, un tanto paralizada desde la muerte de Holroyd, volva a adquirir toda su fuerza. Jams haba visto Azuma-zi a un hombre asesinado tan rpida y despiadadamente. La gran mquina rugiente haba aniquilado a su vctima sin vacilar un segundo en su golpear incesante. Ciertamente era un gran dios. El director tcnico, ajeno a los pensamientos de Azuma-zi, estaba de pie dndole la espalda. Su sombra se proyectaba sobre los pies del monstruo. Estaba el Dios de las dinamos todava hambriento? Su servidor estaba dispuesto. Azuma-zi dio un cauteloso paso hacia adelante, luego se detuvo. El director tcnico de repente dej de escribir, camin por el cobertizo hasta el final de las dinamos y comenz a examinar las escobillas. Azuma-zi dud un momento y luego se desliz silenciosamente hasta la sombra junto al interruptor. All esper. Al poco tiempo se podan or los pasos del director tcnico que volva. Se detuvo en el mismo sitio que antes sin advertir al fogonero, agazapado a tres metros de distancia. Entonces la gran dinamo silb de repente, y al instante, Azuma-zi se abalanzaba sobre l desde la oscuridad. El director tcnico se vio agarrado y empujado hacia la gran dinamo. Pateando con las rodillas y forzando con las manos la cabeza de su antagonista, logr liberar la cintura y evitar la mquina con un balanceo. Luego el negro lo cogi de nuevo, ponindole la cabeza rizada contra el pecho, y estuvieron tambalendose y jadeando durante lo que pareci un siglo. A continuacin el director tcnico se sinti impelido a colocar una oreja negra entre sus dientes y morder furiosamente. El negro dio un grito espantoso. Rodaron por el suelo, y el negro, que aparentemente se haba zafado de la maldad de los dientes o desprendido de una oreja -el director tcnico no saba en aquel momento cul de las dos-, intent estrangularlo. El director tcnico estaba haciendo vanos esfuerzos para coger algo con las manos y dar puntapis, cuando se oy el grato sonido de rpidos pasos sobre el suelo. Al momento Azuma-zi lo dej y se precipit hacia la gran dinamo. Hubo un chisporroteo en medio del ruido. El empleado de la empresa que haba entrado se qued mirando cmo Azuma-zi coga con sus manos los terminales al descubierto, sufra una horrible convulsin y luego colgaba inmvil de la mquina con la cara violentamente deformada.

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-Me alegro muchsimo de que llegaras cuando lo hiciste -dijo el director tcnico todava sentado en el suelo. Mir a la figura an palpitante. -No es una muerte agradable, aparentemente, pero es rpida. El empleado todava miraba fijamente el cadver. Era un hombre de comprensin lenta. Hubo una pausa. El director tcnico se puso en pie torpemente. Se pas los dedos por el cuello con cuidado y movi la cabeza varias veces. -Pobre Holroyd! Ahora comprendo. Luego, casi mecnicamente, se dirigi al interruptor que estaba en la oscuridad y volvi de nuevo la corriente al circuito del ferrocarril. Al hacerlo, el cuerpo chamuscado se solt de la mquina y cay de cara hacia adelante. El cilindro de la dinamo rugi alto y claro, y el inducido bati el aire. As termin prematuramente el culto al Dios de las dinamos, quiz la ms efmera de todas las religiones. A pesar de su brevedad tambin pudo vanagloriarse de al menos un martirio y un sacrificio humano. EL ROBO EN EL PARQUE DE HAMMERPOND Es un punto controvertido si el robo en domicilios ha de considerarse un deporte, un oficio o un arte. Para oficio la tcnica es muy poco rigurosa, y sus pretensiones de que se lo considere un arte estn viciadas por el elemento mercenario que determina sus triunfos. En general lo ms apropiado parece ser clasificarlo como deporte, un deporte para el que en la actualidad todava no se han formulado las reglas y cuyos premios se distribuyen de una manera extremadamente informal. Fue esta informalidad del robo domiciliario lo que llev a la lamentable extincin de dos prometedores novatos en el parque de Hammerpond. Los premios ofrecidos en este asunto consistan principalmente en diamantes y otros diversos objetos personales propiedad de la recin casada Lady Aveling. Dicha seora, como recordar el lector, era la hija nica de la seora Montague Pangs, la famosa anfitriona. Su enlace matrimonial con Lord Aveling fue extensamente anunciado en los peridicos, as como la cantidad y calidad de los regalos de boda, y el hecho de que la luna de miel la iban a pasar en Hammerpond. El anuncio de estos valiosos premios cre una gran sensacin en el pequeo crculo cuyo lder indiscutible era el seor Teddy Watkins y se decidi que, acompaado por un ayudante debidamente cualificado, visitara la aldea de Hammerpond en plan profesional. Siendo como era hombre de natural retrado y modesto, el seor Watkins decidi realizar la visita de incgnito y, tras considerar debidamente las condiciones de la empresa, escogi el papel de pintor de paisajes y el nada comprometido apellido de Smith. Precedi a su ayudante, quien, segn se decidi, no se le unira hasta la ltima tarde de su estancia en Hammerpond. Ahora bien, el pueblecito de Hammerpond es uno de los rincones ms bellos de Sussex. Todava sobreviven muchas casas con tejado de paja; la iglesia, construida en pedernal y con la alta aguja de la torre anidando bajo la colina es una de las ms finas y menos

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restauradas del pas, y los bosques de hayas y junglas de helecho por los que discurre la carretera hasta la gran mansin son especialmente ricos en lo que los artistas y fotgrafos vulgares llaman estampitas. De forma que cuando lleg el seor Watkins con dos lienzos vrgenes, un caballete flamante, una caja de pintura, bal de viaje, una ingeniosa escalerilla construida por secciones -siguiendo el modelo del difunto y llorado maestro Charles Peace-, palanca y rollos de alambre se encontr con que le daban la bienvenida con efusin y cierta curiosidad media docena de otros hermanos del pincel. Esto convirti en inesperadamente plausible el disfraz que haba escogido, pero le oblig a soportar una cantidad considerable de conversacin esttica para la que estaba muy mal preparado. -Ha hecho muchas exposiciones? -pregunt el joven Porson en el bar Coches y Caballos, donde el seor Watkins acumulaba hbilmente informacin local la noche de su llegada. -Muy pocas -respondi Watkins-, slo alguna que otra. -En la Academia? -En su momento. Y en el Palacio de Cristal. -Le colgaron bien? -pregunt Porson. -No diga tonteras -dijo el seor Watkins-. Eso no me gusta. -Quera decir si le pusieron los cuadros en un buen sitio. -Qu insina? -pregunt suspicaz el seor Watkins-. Se dira que estaba tratando de averiguar si me haban puesto a la sombra. Porson haba sido criado por unas tas y, a pesar de ser artista, era un joven educado. No saba lo que significaba ser puesto a la sombra, pero pens que lo mejor era indicar que no pretenda nada de eso. Como la cuestin de colgar pareca un punto doloroso para el seor Watkins, trat de desviar un poco la conversacin. -Hace usted pintura figurativa?3 -No, nunca se me dieron los nmeros -respondi el seor Watkins-. Mi seora, la seora Smith, quiero decir, se encarga de todo eso. -Ella pinta tambin! -exclam Porson-. Eso es bastante divertido. -Mucho -opin el seor Watkins, aunque realmente no lo pensaba, y, sintiendo que la conversacin se le estaba yendo un poco de las manos, aadi-: He venido aqu para pintar la mansin de Hammerpond a la luz de la luna. -Hombre! -exclam Porson-, es una idea bastante novedosa. -S -asegur el seor Watkins-. Me pareci una idea bastante buena cuando se me ocurri. Espero empezar maana por la noche. -Qu? No pretender pintar al aire libre de noche. -S, eso es lo que pretendo no obstante. -Pero cmo ver el lienzo? -Con una maldita linterna de polica... -comenz el seor Watkins respondiendo demasiado rpidamente a la pregunta, y luego, dndose cuenta de ello, le pidi a voces otro vaso de cerveza a la seorita Durgan.
3

Juego de palabras. Figure significa figura y tambin nmero. (N. del T.)

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-Voy a utilizar algo llamado linterna oscura-le dijo a Porson. -Pero ahora estamos a punto de luna nueva -objet Porson-. No habr luna. -En cualquier caso la mansin estar all. Yo voy, ya sabe, a pintar primero la casa y despus la luna. -Oh! -exclam Porson demasiado sorprendido para continuar la conversacin. -Aseguran -intervino el viejo Durgan, el dueo del bar, que haba mantenido un respetuoso silencio durante la conversacin tcnica- que hay no menos de tres policas procedentes de Haze1worth de servicio en la mansin a causa de las joyas de la tal Lady Aveling. Uno de ellos le gan cuatro chelines y seis peniques al segundo mayordomo a cara o cruz. Al da siguiente hacia el crepsculo el seor Watkins, lienzo virgen, caballete y una caja muy considerable con otros utensilios en la mano, camin por el agradable sendero a travs de los bosques de hayas hacia el parque de Hammerpond y clav su aparato en una posicin que dominaba la mansin. All fue observado por el seor Raphael Sant, que volva de un estudio de las canteras de creta cruzando el parque. Habindole picado la curiosidad lo que Porson relataba del recin llegado, se dio la vuelta con la idea de discutir el arte nocturno. El seor Watkins aparentemente no se dio cuenta de su llegada. Acababa de terminar una conversacin amistosa con el mayordomo de Lady Hammerpond y aquel sujeto se alejaba rodeado de los tres perros favoritos una vez cumplida la obligacin que tena de pasearlos despus de la cena. El seor Watkins estaba mezclando colores con aire de gran concentracin. Sant, acercndose ms, qued sorprendido al ver que el color en cuestin era un verde esmeralda tan fuerte y brillante como es posible imaginar. Habiendo cultivado una extrema sensibilidad al color desde su ms temprana edad, expuls el aire bruscamente entre los dientes tan pronto como vislumbr esa mezcla. El seor Watkins se volvi. Pareca molesto. -Qu diablos va a hacer usted con ese verde brutal? -pregunt Sant. El seor Watkins comprendi que su celo en aparecer ocupado a los ojos del mayordomo evidentemente le haba traicionado hacindole cometer algn error tcnico. Mir a Sant y dud. -Perdone mi rudeza-dijo Sant-, pero realmente ese verde es demasiado sorprendente. Me conmocion. Qu pretende hacer con l? El seor Watkins haca acopio de fuerzas. Slo una actitud decidida poda salvar la situacin. -Si viene aqu a interrumpir mi trabajo -dijo-, le voy a pintar la cara con l. Sant se retir, pues tena sentido del humor y era hombre pacfico. Bajando el monte se encontr con Porson y Wainwright. -Una de dos, ese hombre es un genio o un luntico peligroso -explic-, subid aunque slo sea a ver su color verde. Y continu su camino, el semblante iluminado por la agradable premonicin de una animada refriega en torno a un caballete al anochecer y el derramamiento de mucha pintura verde. Pero con Porson y Wainwright el seor Watkins fue menos agresivo y les explic que el verde estaba pensado para ser la primera capa del cuadro. Se trataba, segn admiti en

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respuesta a una observacin, de un mtodo absolutamente nuevo, inventado por el mismo. Pero a continuacin se hizo ms reticente, explic que no iba a contar a todo el que pasara el secreto de su propio y particular estilo y aadi algunos comentarios sobre la bajeza de alguna gente que remoloneaba por all para enterarse de los trucos que poda de los maestros, lo que inmediatamente le alivi de su compaa. El anochecer se hizo ms oscuro, primero apareci una estrella y despus otra. Las cornejas de los altos rboles a la izquierda de la mansin haca tiempo que haban cado en soporfero silencio, la mansin misma haba perdido todos los detalles de su arquitectura convirtindose en un contorno gris oscuro, y entonces las ventanas del saln lucieron brillantes, se ilumin la galera de las plantas y aqu y all amarille alguna que otra ventana de dormitorio. Si alguien se hubiera acercado al caballete en el parque lo habra encontrado abandonado. Una palabra breve y grosera en un verde brillante manchaba la pureza del lienzo. El seor Watkins estaba ocupado en los arbustos con su ayudante, que se le haba unido directamente desde la carretera. El seor Watkins tenda a autofelicitarse por el ingenioso ardid que haba empleado para transportar su aparato descaradamente a la vista de todos justo hasta el teatro de operaciones. -se es el vestidor -explic a su ayudante-, y tan pronto como la doncella se lleve la vela y baje a cenar haremos una visita. Caramba! Qu bonita est la mansin a la luz de las estrellas y con todas las ventanas y luces! Que me aspen, Jim, si ahora no me gustara ser un pintor de sos. Encrgate de poner el alambre cruzando el sendero desde la lavandera. Se acerc cautelosamente a la mansin hasta que estuvo bajo la ventana del vestidor y comenz a ensamblar la escalera plegable. Era un profesional demasiado experimentado para sentir ninguna excitacin desacostumbrada. Jim estaba explorando el saln de fumar. De repente, muy cerca del seor Watkins, en los arbustos, hubo un choque violento y una maldicin sofocada. Alguien haba tropezado con el alambre que su ayudante acababa de poner. Oy pies que corran por el sendero de grava de ms all. El seor Watkins, como todo buen artista, era particularmente tmido, y sin poder contenerse dej caer la escalera plegable y empez a correr prudentemente por los arbustos. Era confusamente consciente de que dos personas venan pisndole los talones y crey que distingua el contorno de su ayudante delante de l. En otro instante haba saltado el bajo muro de piedra que deslindaba los arbustos y estaba en parque abierto. Dos golpes secos sobre el csped siguieron a su propio salto. Se trataba de una ceida persecucin en la oscuridad a travs de los rboles. El seor Watkins, de constitucin gil y bien entrenado, gan, golpe a golpe, a la figura que jadeaba trabajosamente por delante. Ninguno habl, pero como el seor Watkins se puso deprisa a su lado, le sobrevino un escrpulo de duda terrible. El otro hombre volvi la cabeza al mismo tiempo y profiri una exclamacin de sorpresa. -No es Jim -pens el seor Watkins, y simultneamente el extrao se lanz, como si dijramos, a las rodillas de Watkins y directamente estaban luchando a brazo partido los dos juntos en el suelo. -chame una mano, Bill -grit el extrao cuando lleg el tercer hombre. Y Bill lo hizo, de hecho, con las dos manos y recalcando con algunos pies. El cuarto hombre, presumiblemente Jim, al parecer se haba dado la vuelta y dirigido en una direccin diferente. En cualquier caso no se uni al tro. La memoria del seor Watkins sobre los incidentes ocurridos en los dos minutos siguientes es extremadamente vaga. Se acuerda oscuramente de tener el pulgar en la

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comisura de la boca del primer hombre y de que, sintiendo ansiedad por su seguridad y durante unos segundos al menos, mantuvo contra el suelo la cabeza del caballero que responda al nombre de Bill agarrndole por el cuello. Tambin fue pateado en gran nmero de sitios diferentes aparentemente por una ingente multitud. Despus el caballero que no era Bill logr poner la rodilla bajo el diafragma de Watkins y trat de doblarle sobre ella. Cuando sus sensaciones se hicieron menos confusas estaba sentado sobre el csped y ocho o diez hombres -la noche era oscura y estaba demasiado confuso para contarestaban de pie a su alrededor, aparentemente esperando a que se recuperara. Tristemente lleg a la conclusin de que haba sido capturado y probablemente habra hecho algunas reflexiones filosficas sobre la veleidad de la fortuna si sus sensaciones internas no le hubieran quitado las ganas de hablar. Rpidamente observ que no tena las manos esposadas y luego le pusieron en ellas un frasco de brandy. Esto le emocion un poco -era una amabilidad tan inesperada. -Est volviendo en s -dijo una voz que se imagin perteneca al segundo lacayo de Hammerpond. -Los tenemos, seor, a los dos -dijo el mayordomo de Hammerpond, el hombre que le haba ofrecido el frasco-. Gracias a usted. Nadie respondi a esta observacin. Sin embargo no lleg a comprender cmo se la aplicaban a el. -Est bastante aturdido -dijo una voz extraa-, el bribn casi lo mata. El seor Teddy Watkins decidi seguir bastante aturdido hasta comprender mejor la situacin. Se percat de que dos de las negras figuras que le rodeaban estaban en pie una junto a la otra con aire abatido y haba algo en la posicin de los hombros que sugiri a sus experimentados ojos que tenan las manos atadas. Dos! Se irgui con la rapidez del rayo. Vaci el pequeo frasco y se tambale hasta ponerse en pie con la ayuda de unas manos serviciales. Hubo un murmullo de simpata. -Deme la mano, seor, deme la mano -dijo una de las figuras junto a l-. Permtame que me presente. Tengo una gran deuda con usted. Eran las joyas de mi mujer, Lady Aveling, las que atrajeron a estos dos bribones a la mansin. -Encantado de conocer a su excelencia-dijo Teddy Watkins. -Supongo que vio a los bribones dirigindose a los arbustos y cay sobre ellos. -Eso es exactamente lo que pas -dijo el seor Watkins. -Debera usted haber esperado a que entraran por la ventana -explic Lord Aveling-. Lo habran tenido mucho peor si de hecho hubieran cometido el robo. Y tuvo suerte de que dos policas estuvieran fuera junto a la verja y les siguieran a ustedes tres. Dudo que usted solo hubiera podido apresar a los dos, aunque fue condenadamente valiente por su parte de todas formas. -S, deb haber pensado en todo eso -dijo el seor Watkins-, pero no se puede pensar en todo. -Desde luego que no -asinti Lord Aveling-. Siento que le hayan magullado un poco aadi. La partida se diriga ahora hacia la mansin.

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-Cojea bastante. Puedo ofrecerle mi brazo? Y en lugar de acceder a la mansin de Hammerpond por la ventana del vestidor, el seor Watkins entr en ella-ligeramente intoxicado y ahora propenso de nuevo a la alegra- del brazo de un autntico par del reino de carne y hueso y por la puerta principal. -Esto -pens el seor Watkins- es robar con estilo! Los bribones, vistos a la luz de gas, demostraron ser puros aficionados locales, desconocidos para el seor Watkins. Les bajaron a la despensa, siendo all vigilados por tres policas, dos guardas con las escopetas cargadas, el mayordomo, un mozo de cuadra y un carretero, hasta que el amanecer permiti su traslado a la comisara de polica de Hazelworth. Al seor Watkins le obsequiaron en el saln. Le dedicaron todo un sof y no quisieron ni or hablar de su vuelta al pueblo esa noche. Lady Aveling estaba segura de que era brillantemente original y expuso su idea de que Turner era otro tipo semejante, tosco, medio borracho, de mirada profunda e ingenioso. Alguien trajo una notable escalerilla plegable que haba sido recogida en los arbustos y le mostr cmo se ensamblaba. Tambin le describieron cmo se haban encontrado alambres en los arbustos, evidentemente colocados all para hacer caer a perseguidores incautos. Haba tenido suerte de haberse librado de esas trampas. Y le ensearon las joyas. El seor Watkins tuvo el sentido comn de no hablar demasiado y ante cualquier dificultad en la conversacin se refugiaba en sus dolores internos. Al final la rigidez de espalda y el bostezo se apoderaron de l. De repente todo el mundo cay en la cuenta de que era una vergenza tenerle all hablando despus de la refriega, as que se retir temprano a su habitacin, la habitacioncita roja contigua a la suite de Lord Aveling. La aurora encontr un caballete abandonado que soportaba un lienzo con una inscripcin verde en el parque de Hammerpond y encontr la mansin de Hammerpond alborotada. Pero si encontr al seor Watkins y a los diamantes de Lady Aveling no comunic la informacin a la polica. LA POLILLA Probablemente haya odo hablar de Hapley, no WT Hapley, el hijo, sino el clebre Hapley, el Hapley de Periplaneta Hapla, Hapley el entomlogo. Si as es, conocer al menos la gran enemistad entre Hapley y el profesor Pawkins, aunque algunas de sus consecuencias sean nuevas para usted. Para aquellos que no estn al tanto sern necesarias dos o tres palabras de explicacin que el lector perezoso puede repasar de un vistazo si as se lo pide su indolencia. Es sorprendente lo ampliamente extendida que est la ignorancia de asuntos de tantsima importancia como esta enemistad Hapley-Pawkins. Lo mismo sucede con esas controversias que hacen poca, esas que han convulsionado a la Sociedad Geogrfica, son, lo creo de veras, casi completamente desconocidas fuera de los socios que constituyen esa institucin. He odo a hombres bastante cultos referirse a las grandes escenas de esas reuniones como rias de sacrista. Sin embargo, el gran odio entre los gelogos ingleses y escoceses ha durado ya medio siglo y ha dejado profundas y abundantes marcas en el cuerpo de la ciencia. Y este asunto entre Hapley y Pawkins, aunque quizs una cuestin ms personal, levant pasiones tan profundas, incluso ms

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profundas. El hombre de la calle no tiene ni idea del celo que anima a un investigador cientfico, la furia de contradiccin que se puede provocar en l. Es una nueva forma del odium teologicum. Hay hombres, por ejemplo, que estaran contentos de quemar a Sir Ray Lankaster en Smithfield por su tratamiento de los Moluscos en la Enciclopedia Britnica. Esa fantstica extensin de los cefalpodos para cubrir los Pteropodos... Pero me estoy desviando de Hapley y Pawkins. Esta enemistad comenz hace muchos aos con una revisin de los Microlepidpteros -sean lo que sean- por Pawkins, en la que extingui una nueva especie creada por Hapley. Hapley, que siempre fue pelen, respondi con una mordaz denuncia de toda la clasificacin de Pawkins4. Pawkins, en su Rplica5, sugiri que el microscopio de Hapley era tan defectuoso como su capacidad de observacin y le llamaba entrometido irresponsable -Hapley en esa poca no era catedrtico. En su contestacin6 Hapley hablaba de torpes coleccionistas y describa, como por error, la revisin de Pawkins como un milagro de ineptitud. Era la guerra a cuchillo. Sin embargo apenas si interesara al lector entrar en los detalles de la disputa entre estos dos grandes hombres y cmo la ruptura entre ellos se fue haciendo ms profunda hasta que partiendo de los microlepidopteros estuvieron en guerra en cualquier cuestin abierta en entomologa. Hubo ocasiones memorables. A veces las reuniones de la Real Sociedad de Entomologa se parecan ms que nada al Congreso de los Diputados. En conjunto creo que Pawkins estaba ms cerca de la verdad que Hapley. Pero Hapley era muy hbil con su retrica, tena un talento para ridiculizar raro en un hombre de ciencia, estaba dotado de una gran energa y tena una aguda susceptibilidad para la ofensa en el asunto de las especies extinguidas, mientras que Pawkins era un hombre de presencia aburrida, montono al hablar, de constitucin no muy distinta a un barril de agua, excesivamente escrupuloso con los testimonios y se sospecha que intermediario en los nombramientos para puestos en los museos. As que los jvenes se agruparon en torno a Hapley y le aplaudieron. Fue una gran lucha, cruel desde el principio, y que lleg finalmente a un antagonismo implacable. Los sucesivos giros de la fortuna con ventajas primero para uno y despus para el otro, con Hapley atormentado por algn xito de Pawkins o Pawkins ensombrecido por Hapley, pertenecen ms bien a la historia de la entomologa que a esta narracin. Pero en 1891 Pawkins, que que no haba estado bien de salud durante algn tiempo, public un trabajo sobre el mesoblasto de la polilla Cabeza de Muerte. Lo que pueda ser el mesoblasto no importa un pito a esta historia. Pero el trabajo estaba muy por debajo de su nivel habitual y le dio a Hapley la oportunidad que haba codiciado durante aos. Debe de haber trabajado da y noche para explotar la situacin al mximo. En una elaborada crtica le hizo trizas. Se puede uno imaginar su desordenado pelo negro y sus raros ojos oscuros echando chispas al tiempo que atacaba a su antagonista. Y Pawkins dio una respuesta titubeante, ineficaz, con dolorosos intervalos de silencio, y, con todo, maligna. No hubo error sobre su voluntad de herir a Hapley ni en su incapacidad para hacerlo. Pero pocos de los que le oyeron -yo estuve ausente de la reunin- se dieron cuenta de lo enfermo que estaba el hombre. Hapley derrib a su adversario y quiso acabar con l. Continu con un ataque brutal a Pawkins en forma de disertacin sobre la evolucin de las polillas en general, un estudio que daba pruebas de una extraordinaria cantidad de trabajo, redactado en un tono violentamente polmico. Debe de haber cubierto el rostro de Pawkins de vergenza y
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Observaciones sobre una reciente recensin de los Microlepidpteros, Boletn Trimestral, Real Sociedad de Entomologa, 1863. 5 Rplica a ciertas observaciones... Ibid., 1864. 6 Ulteriores observaciones... Ibid.

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confusin. No dejaba escapatoria, era asesino en la argumentacin y absolutamente despectivo en el tono, algo horrible para los ltimos aos de la carrera profesional de alguien. El mundo de los entomlogos esper expectante la rplica de Pawkins. ste intentara dar una, porque Pawkins siempre haba estado dispuesto a pelear. Cuando lleg les sorprendi. Pues la rplica de Pawkins fue coger la gripe, que se convirti en neumona, y muri. Fue quiz la rplica ms eficaz que poda hacer en aquellas circunstancias, y en gran manera cambi la corriente de sentimiento contra Hapley. La misma gente que haba jaleado con la mayor alegra a aquellos gladiadores se puso seria ante las consecuencias. No caba ninguna duda razonable de que el enojo de la derrota haba contribuido a la muerte de Pawkins. Incluso las controversias cientficas tenan un lmite, deca la gente seria. Otro ataque demoledor estaba ya en prensa y apareci el da antes del funeral. No creo que Hapley hiciera nada por pararlo. La gente record cmo Hapley haba acosado a su rival y olvid sus defectos. La stira mordaz compagina mal con las cenizas frescas. El asunto provoc comentarios en la prensa diaria. Eso fue lo que me hizo pensar que probablemente usted hubiera odo hablar de Hapley y de la controversia. Pero, como ya he observado, los profesionales de la ciencia viven absortos en un mundo propio. Me atrevera a decir que la mitad de la gente que va por Piccadilly a la Academia cada ao no sabra indicarle la sede de las sabias instituciones. Muchos incluso piensan que la investigacin es una especie de jaula de familia feliz en la que toda clase de hombres viven juntos en paz. En su interior, Hapley no pudo perdonar a Pawkins por morirse. En primer lugar era un mezquino ardid para escapar a la absoluta pulverizacin que le tena preparada, y en segundo lugar dej un extrao vaco en la mente de Hapley. Durante veinte aos haba trabajado mucho, a veces hasta altas horas de la noche y los siete das de la semana con microscopio, bistur, red de recogida de insectos y pluma casi exclusivamente con referencia a Pawkins. La reputacin europea que haba ganado haba llegado como un incidente de esa gran antipata. Haba conseguido llegar gradualmente a un clmax en esta ltima controversia. Haba matado a Pawkins, pero tambin haba dejado fuera de juego, por decirlo as, a Hapley, y su mdico le aconsej que abandonara el trabajo durante algn tiempo y descansara. As que Hapley se fue a un pueblecito tranquilo de Kent y pens da y noche en Pawkins y en las cosas buenas que ya era imposible decir sobre l. Finalmente Hapley empez a darse cuenta de en qu direccin iban sus preocupaciones. Decidi luchar contra ellas y comenz intentando leer novelas. Pero no poda quitarse de la cabeza a Pawkins, con la cara plida y en su ltimo discurso -cada frase del cual era una hermosa oportunidad para Hapley. Se dedic a la ficcin, pero encontr que no le deca nada. Ley Island Nights Entertainments7 hasta que su sentido de la causalidad qued conmocionado sin poderlo remediar de ninguna manera por Bottle Imp. Luego pas a Kipling y observ que no probaba nada adems de ser irreverente y vulgar. Los cientficos tienen sus limitaciones. Entonces desgraciadamente prob con Inner House, de Besant, y el captulo inicial le hizo pensar de inmediato en las sociedades cientficas y en Pawkins. As que Hapley se dedic al ajedrez y lo encontr algo ms tranquilizador. Pronto domin los movimientos, las principales tcticas y los cierres ms frecuentes y empez a ganar al Vicario. Pero entonces los contornos cilndricos del rey que tena enfrente
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Obra de Stevenson. (N. del T.)

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empezaron a asemejarse a Pawkins de pie, hablando con voz entrecortada e ineficaz contra el jaque mate, y Hapley decidi dejar de jugar al ajedrez. Quizs el estudio de alguna nueva rama de las ciencias fuera, despus de todo, una diversin mejor. El mejor descanso es el cambio de ocupacin. Hapley decidi enfrascarse en las diatomeas e hizo que le trajeran de Londres uno de sus microscopios ms pequeos y la monografa de Halibut. Pens que quiz si pudiera establecer una vigorosa controversia con Halibut, sera capaz de empezar una vida nueva y olvidarse de Pawkins. Y muy pronto estaba trabajando duro a su enrgico estilo habitual en esos microscpicos moradores de las charcas de las cunetas. Fue al tercer da dedicado a las diatomeas cuando Hapley tuvo conciencia de una nueva adicin a la fauna local. Estaba trabajando tarde en el microscopio y la nica luz en la habitacin era la de la brillante lamparita con la forma especial de pantalla verde. Como todos los experimentados microscopistas, mantena los dos ojos abiertos. Es la nica forma de evitar fatiga excesiva. Tena un ojo sobre el instrumento y delante de l, brillante y diferenciado, estaba el campo circular del microscopio a travs del cual se mova lentamente una diatomea marrn. Con el otro ojo Hapley vea, por decirlo as, sin ver. Slo era vagamente consciente del lateral metlico del instrumento, la parte iluminada del mantel, una hoja de notas, el pie de la lmpara y ms all la oscurecida habitacin. De repente su atencin se desliz de un ojo al otro. El mantel era de un material llamado por los tenderos de tapicera y de colores bastante brillantes. El dibujo estaba en oro con una pequea cantidad de carmes y azul plido sobre un fondo grisceo. En algn punto el dibujo pareca desplazado y haba en ese punto un movimiento de vibracin de los colores. Hapley ech bruscamente hacia atrs la cabeza y mir con los dos ojos. Se qued con la boca abierta de asombro. Era una polilla o mariposa grande con las alas extendidas al estilo de una mariposa! Era raro que estuviera en la habitacin, pues las ventanas estaban cerradas. Raro que no hubiera atrado su atencin cuando revoloteaba hacia su posicin actual. Raro que hiciera juego con el mantel. Todava ms raro para l, Hapley, el gran entomlogo que le fuera completamente desconocida. No haba error. Gateaba lentamente hacia el pie de la lmpara. -Un nuevo gnero. Cielos! Y en Inglaterra -exclam Hapley mirando fijamente. Entonces pens sbitamente en Pawkins. Nada le habra enloquecido ms a Pawkins... Pero Pawkins estaba muerto. Algo en torno a la cabeza y el cuerpo del insecto le sugera extraordinariamente a Pawkins, igual que haba pasado con el rey del ajedrez. -Maldito Pawkins! -dijo Hapley-, pero tengo que cogerlo. Y buscando a su alrededor algn medio de capturar la polilla, se levant despacio de la silla. De repente el insecto se elev, golpe el borde de la pantalla -Hapley oy el ping- y se desvaneci en la sombra. En un momento Hapley haba quitado la pantalla de un mandoble, de manera que toda la habitacin estaba iluminada. La cosa haba desaparecido, pero pronto su experimentado ojo la detect sobre el papel de la pared junto a la puerta. Fue hacia ella utilizando la pantalla para capturarla. Sin embargo, antes de que estuviera a la distancia adecuada para descargar el golpe, se haba elevado y estaba revoloteando por la habitacin. Vol, como las de su especie, con repentinas arrancadas y giros que parecan

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esfumarse por aqu y reaparecer por all. Una vez Hapley golpe y fall, y despus otra. La tercera vez dio al microscopio. El instrumento se balance, golpe y tir la lmpara y cay ruidosamente al suelo. La lmpara cay sobre la mesa, y, afortunadamente, se apag. Hapley qued a oscuras. Con un sobresalto, sinti a la extraa polilla chocando contra su cara. Era enloquecedor. No tena luz. Si abra la puerta de la habitacin el insecto se escapara. En la oscuridad vio con toda claridad a Pawkins rindose de l. Pawkins siempre haba tenido una risa hipcrita. Jur furiosamente y dio un pisotn contra el suelo. Sonaron tmidos golpes a la puerta. Luego sta se abri muy despacio, aproximadamente un pie quiz. El alarmado rostro de la patrona apareci tras la llama rosa de la vela. Llevaba puesto un gorro de dormir sobre el pelo gris y cierta prenda color prpura sobre los hombros. -Qu fue ese espantoso golpe? -pregunt-. Se ha...? La extraa polilla apreci revoloteando por el resquicio de la puerta. -Cierre la puerta! -grit Hapley, y bruscamente se abalanz sobre ella. La puerta se cerr con un rpido portazo. Hapley se qued solo en la oscuridad. Luego en la pausa oy a la patrona subir corriendo las escaleras, cerrar la puerta con llave, arrastrar algo pesado por la habitacin y ponerlo contra ella. Hapley se dio cuenta de que su conducta y su aspecto haban sido extraordinarios y alarmantes. -Maldita polilla! Maldito Pawkins! No obstante era una pena perder ahora la polilla. Fue a tientas al vestbulo y encontr las cerillas despus de mandar su sombrero al suelo con un ruido como el de un tambor. Con la vela encendida volvi a la sala de estar. No se vea polilla alguna. Sin embargo, una vez pareci por un momento que la cosa estaba revoloteando en torno a su cabeza. De manera totalmente repentina, Hapley decidi dejar la polilla e irse a la cama. Pero estaba excitado. Toda la santa noche el sueo fue interrumpido por pesadillas de la polilla, Pawkins y la patrona. Durante la noche se levant de la cama dos veces y meti la cabeza en agua fra. Una cosa tena clara. Su patrona no podra entender nada de la polilla, especialmente dado que haba fracasado en su captura. Nadie ms que un entomlogo entendera bien cmo se senta. Probablemente estaba aterrorizada por su comportamiento, y sin embargo no vea cmo poda explicrselo. Decidi no decir nada ms sobre los sucesos de la ltima noche. Despus del desayuno la vio en el jardn y decidi salir a hablar con ella para tranquilizarla. Le habl de habas, patatas, abejas, orugas y el precio de la fruta. Ella respondi a su manera habitual, pero le mir algo sospechosamente y sigui caminando al tiempo que l avanzaba de forma que siempre haba una mata de flores o una hilera de habas o algo de ese tipo entre ellos. Despus de un rato comenz a sentirse particularmente irritado por esto, y para ocultar su vejacin entr en casa y pronto sali a dar un paseo. La polilla o mariposa, arrastrando un extrao sabor a Pawkins con ella, sigui entrometindose en ese paseo, aunque hizo todo lo que pudo para mantener la mente alejada de ella. Una vez la vio con toda claridad, con las alas aplastadas contra el viejo muro de piedra que corre por el lmite oeste del parque, pero al acercarse a l observ que se trataba slo de dos trozos de liquen gris y amarillo.

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-Esto -dijo Hapley- es lo contrario del mimetismo. En lugar de una mariposa con aspecto de piedra, he aqu una piedra que se parece a una mariposa. Una vez algo salt y revolote alrededor de su cabeza, pero mediante un esfuerzo de la voluntad se quit de nuevo esa impresin del pensamiento. Por la tarde Hapley hizo una visita al Vicario y discuti con l de cuestiones teolgicas. Estaban sentados en la pequea prgola cubierta de brezo y fumaban mientras discutan. -Mire esa polilla -indic Hapley bruscamente apuntando al borde de la mesa de madera. -Dnde? -pregunt el Vicario. -No ve una polilla sobre el borde de la mesa, all? -inquiri Hapley. -Desde luego que no -respondi el Vicario. Hapley qued como partido por un rayo. Jade. El vicario le miraba fijamente. Estaba claro que el hombre no vea nada. -El ojo de la fe no es mejor que el ojo de la ciencia -dijo Hapley con torpeza. -No comprendo su punto de vista -intervino el vicario pensando que era parte de la discusin. Esa noche Hapley encontr la polilla gateando por la colcha. Se sent en el borde de la cama en mangas de camisa y razon consigo mismo. Era una pura alucinacin? l saba que estaba durmiendo y luchaba por su cordura con la misma silenciosa energa que anteriormente haba desplegado con Pawkins. Los hbitos mentales son tan persistentes que l senta como si todava se tratara de la lucha con Pawkins. Conoca bien la Psicologa. Saba que semejantes ilusiones visuales ciertamente aparecen como resultado de tensiones mentales. Pero la cuestin estaba en que l no slo vio la polilla, la haba odo cuando toc el borde de la pantalla y despus cuando golpe contra la pared, y haba sentido que le golpeaba la cara en la oscuridad. La mir. No era en absoluto como un sueo, sino perfectamente clara y con aspecto slido a la luz de la vela. Vio el peludo cuerpo, las cortas antenas plumosas, las articuladas patas, incluso un sitio donde el plumn estaba borrado por el ala. Repentinamente se sinti furioso contra s mismo por tener miedo de un pequeo insecto. La patrona haba hecho dormir a la sirvienta con ella esa noche porque tena miedo de estar sola. Adems haba cerrado la puerta con llave y puesto la cmoda contra ella. Escuchaban y hablaban en susurros despus de ir a la cama, pero no ocurri nada que las alarmara. Hacia las once se haban aventurado a apagar la vela y las dos se haban quedado dormidas. Despertaron con un sobresalto y se irguieron en la cama escuchando en la oscuridad. Entonces oyeron ruido de zapatillas que iban de ac para all en la habitacin de Hapley. Cay una silla y hubo un violento raspado de la pared. Luego un adorno de porcelana de la chimenea se hizo pedazos contra el guardafuego. De repente la puerta de la habitacin se abri y le oyeron en el descanso. Se pegaron la una a la otra, escuchando. Pareca que estaba bailando en la escalera. Ya bajaba tres o cuatro peldaos rpidamente ya los suba de nuevo, luego bajaba apresuradamente hasta el vestbulo. Oyeron caer al paragero y romperse el montante de la puerta. Despus el cerrojo salt y son el ruido de la cadena. Estaba abriendo la puerta. Corrieron a la ventana. Era una noche gris y oscura. Una lmina casi continua de acuosas nubes cruzaba la luna y el seto y los rboles de delante de la casa destacaban en

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negro contra la carretera plida. Vieron a Hapley con aspecto de fantasma en camisa y pantalones blancos corriendo de ac para all en la carretera dando golpes al aire. Ya se paraba, ya se lanzaba rpidamente contra algo invisible, ya se mova sobre ello con sigilosas zancadas. Finalmente desapareci de la vista carretera arriba hacia la colina. Luego, mientras discutan quin deba bajar a cerrar la puerta con llave, volvi. Caminaba muy deprisa, entr directamente en la casa, cerr la puerta con cuidado y subi tranquilamente a su dormitorio. Entonces todo qued en silencio. -Seora Colville -dijo Hapley bajando la escalera a la maana siguiente-, espero no haberla alarmado anoche. -Ni que lo diga -respondi la seora Colville. -El hecho es que soy sonmbulo y durante las ltimas dos noches he estado sin mi medicina para dormir. No hay nada de que alarmarse realmente. Siento haber hecho tanto el ridculo. Cruzar la colina hasta Shoreham para conseguir la medicina que me haga dormir bien. Deb haberlo hecho ayer. Pero a medio camino por la colina, junto a las canteras de creta, la polilla se le present de nuevo a Hapley. ste continu, tratando de mantener el pensamiento concentrado en problemas de ajedrez, pero no serva de nada. El insecto le revolote en la cara y el le lanz un golpe con el sombrero en defensa propia. Luego, la rabia, la vieja rabia, la rabia que haba sentido contra Pawkins, le domin de nuevo. Sigui saltando y atacando al insecto que se mova en remolinos. Sbitamente pis en el aire y cay de bruces. Hubo un vaco en sus sensaciones y Hapley se encontr sentado sobre un montn de pedernales delante del comienzo de los pozos de yeso con una pierna torcida debajo de l. La extraa polilla estaba todava revoloteando en torno a su cabeza. La golpe con la mano y volviendo la cabeza vio a dos hombres que se le acercaban. Uno era el mdico del pueblo. A Hapley le pareci buena suerte. Despus le vino a la cabeza con extraordinaria viveza que nadie sera capaz de ver la extraa polilla jams excepto l y que le interesaba mantener silencio sobre ella. No obstante, aquella noche, ya tarde, despus de componerle la pierna rota, estaba febril y se olvid de dominarse. Yaca tumbado en la cama y empez a recorrer la habitacin con la vista para ver si la polilla estaba todava por all. Intent no hacerlo, pero sin resultado alguno. Pronto la avist descansando muy cerca de su mano, junto a la lmpara de noche, sobre el mantel verde. Las alas temblaban. Con un brusco arrebato de ira la golpe con el puo y la enfermera se despert con un chillido. Haba fallado. -Esa polilla -dijo y aadi luego-. Imaginaciones mas. Nada! Todo el tiempo pudo ver con entera claridad que el insecto andaba por la cornisa y cruzaba lanzado la habitacin, y tambin pudo ver que la enfermera no vea nada y le miraba de forma extraa. Tena que controlarse, saba que estaba perdido si no se controlaba. Pero a medida que avanzaba la noche le subi la fiebre y el mismsimo terror que tena de ver la polilla le hizo verla. Hacia las cinco, justo cuando la aurora estaba gris, trat de levantarse de la cama para cogerla a pesar de que la pierna le arda de dolor. La enfermera tuvo que forcejear con l. Por culpa de ello le ataron a la cama. En esa situacin la polilla se torn ms osada y una vez la sinti posndosele en el pelo. Entonces, como golpe violentamente con los brazos, se los ataron tambin. A continuacin la polilla vino a gatear por su rostro y Hapley jur, grit, les suplic en vano que se la quitaran de encima.

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El mdico era un imbcil, un mdico de cabecera que acababa de licenciarse y completamente ignorante en psicologa. Y sencillamente deca que no haba ninguna polilla. De haber tenido algo de ingenio quizs hubiera podido todava salvar a Hapley de su destino aceptando su alucinacin y tapndole la cara con una gasa como suplicaba que le hicieran. Pero, como digo, el mdico era un zopenco y hasta que se cur la pierna a Hapley le mantuvieron atado a la cama con la polilla imaginaria gateando sobre l. Nunca le abandon cuando estaba despierto y en sus sueos creci hasta convertirse en un monstruo. Cuando estaba despierto anhelaba dormir y del sueo se despertaba gritando. As que ahora Hapley pasa el resto de sus das en una habitacin acolchada obsesionado por una polilla que nadie ms puede ver. El mdico del asilo lo llama alucinacin, pero Hapley cuando se encuentra mejor de nimo y puede hablar dice que es el fantasma de Pawkins, y consecuentemente un espcimen nico que merece la pena capturar. EL TESORO EN EL BOSQUE La canoa estaba acercndose ahora a tierra firme. La baha se abra, y un intervalo en el blanco oleaje del arrecife indicaba el lugar por donde el pequeo ro desembocaba en el mar. La zona de verde ms espesa y profunda del bosque virgen delataba su curso bajando desde la distante ladera montaosa. Aqu el bosque casi llegaba hasta la playa. A lo lejos se levantaban las montaas de textura oscura y semejantes a nubes, como si fueran olas repentinamente heladas. El mar estaba en calma salvo por un oleaje casi imperceptible. El cielo resplandeca. El hombre del pequeo remo tallado a mano se detuvo. -Debe de estar en algn sitio por aqu. Puso el remo en la embarcacin y estir los brazos directamente delante de l. El otro hombre haba estado en la parte delantera de la canoa escudriando minuciosamente el terreno. Tena en su rodilla una cuartilla de papel amarillento. Ven a ver esto, Evans. Los dos hablaban bajo y tenan los labios duros y secos. El que se llamaba Evans vino tambalendose por la canoa hasta que pudo mirar por encima del hombro de su compaero. El papel tena el aspecto de un tosco mapa. De tanto doblarlo estaba tan arrugado y gastado que se rompi, y el otro hombre sostuvo los descoloridos fragmentos por donde se haban roto. Slo se poda descifrar de forma borrosa, a lpiz casi borrado, el contorno de la baha. Aqu -dijo Evans- est el arrecife, y aqu est el hueco -desliz la ua del pulgar por el dibujo-. Esta lnea curva y torcida es el ro. Qu bien me vendra un trago ahora! Y esta estrella es el sitio. -Ves esta lnea de puntos? -dijo el que tena el mapa-. Es una lnea recta y va desde la abertura en el arrecife hasta un grupo de palmeras. La estrella est justo donde corta al ro. Tenemos que senalar el sitio cuando entremos en la laguna. -Es extrao -coment Evans tras una pausa-. Para qu estn estas pequeas marcas aqu abajo? Parece el plano de una casa o algo as, pero no tengo ni idea de qu puedan significar todas esas rayitas por aqu y por ah. En qu est escrito? -En chino -dijo el hombre con el mapa.

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-Por supuesto. Era chino -record Evans. -Todos eran chinos -subray el del mapa. Los dos se sentaron durante unos minutos clavando la vista en tierra mientras la canoa se mova suavemente a la deriva. Luego Evans mir hacia el remo. -Es tu turno con el remo, Hooker-le dijo. Su compaero pleg tranquilamente el mapa, lo puso en el bolsillo, pas a Evans con cuidado y comenz a remar. Sus movimientos eran lnguidos, como los de alguien casi sin fuerzas. Evans estaba sentado con los ojos medio cerrados observando el espumoso rompeolas de coral que se aproximaba cada vez ms. El cielo estaba ahora como un horno porque el sol se hallaba cerca del cenit. Aunque estaban tan cerca del tesoro no senta la exaltacin que haban previsto. La intensa excitacin de la lucha por el plano y el largo viaje nocturno desde el continente en la canoa sin provisiones -para usar su propia expresin- le haban quitado toda la emocin. Haba intentado levantar la moral pensando en los lingotes de los que haban hablado los chinos, pero su mente no se concentraba en ello y volva tercamente a la idea de agua dulce haciendo rizos en la superficie del ro y a la casi insoportable sequedad de los labios y la garganta. El rtmico batir del mar sobre el arrecife se haca ahora audible y le proporcionaba un sonido agradable en los odos; el agua bata el costado de la canoa y el remo goteaba entre cada golpe. Al poco empez a quedarse adormilado. Era todava borrosamente consciente de la isla, pero una extraa textura onrica se entremezclaba con sus sensaciones. Una vez ms volva a la noche en que el y Hooker haban descubierto el secreto del chino. Vio los rboles iluminados por la luna, la pequea hoguera ardiendo y las negras figuras de los tres chinos, plateados de un lado por la luz de la luna y dorados por el otro con el resplandor de la hoguera, y les oy hablar en el ingls chapurreado en China, pues venan de distintas provincias. Hooker fue el primero en captar la marcha de la conversacin y le haba hecho escuchar. Algunos fragmentos de la conversacin eran inaudibles y otros incomprensibles. Un galen espaol procedente de las Filipinas desesperadamente encallado y su tesoro enterrado hasta que pudieran volver por el era el trasfondo de la historia; la tripulacin del naufragio diezmada por la enfermedad, una pelea o as y la necesidad de disciplina y finalmente la vuelta a los barcos sin que nunca ms se volviera a or hablar de ellos. Despus Chang-hi, haca de eso slo un ao, vagando por la playa se haba topado por casualidad con los lingotes escondidos durante doscientos aos, haba desertado de su junco, y los haba vuelto a enterrar con infinito esfuerzo l solo, pero con mucha seguridad. Puso mucho nfasis en lo de la seguridad, era un secreto exclusivamente suyo. Ahora lo que quera era ayuda para volver y exhumar los lingotes. Pronto apareci el pequeo mapa y las voces se apagaron. Una buena historia para que la oyeran dos desocupados calaveras britnicos. El sueo de Evans pas al momento en que tena la coleta de Chang-hi entre las manos. La vida de un chino apenas si es sagrada como la de un europeo. La astuta carita de Chang-hi, primero penetrante y furiosa como una serpiente espantada, y despus terrible, traicionera y miserable, se destac abrumadoramente en el sueo. Al final Chang-hi haba puesto una sonrisa burlona, la mueca ms incomprensible y sobrecogedora. Bruscamente las cosas se pusieron muy desagradables, como sucede a veces en los sueos. Chang-hi farfull y lo amenaz. Vio en el sueo montones y montones de oro y a Chang-hi

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interponindose y luchando por retenerlo en su poder. Cogi a Chang-hi por la coleta, qu grande era el bruto amarillo! Y cmo luchaba y se rea! Y adems segua creciendo y creciendo! Luego los relucientes montones de oro se convirtieron en un horno rugiente, y un enorme diablo de un sorprendente parecido con Chang-hi pero con un inmenso rabo negro comenz a echar carbn. Le quemaron la boca horriblemente. Otro diablo gritaba su nombre: Evans! Evans!, dormiln; o era Hooker? Se despert. Estaban en la boca de la laguna. Ah estn las tres palmeras. Tiene que estar en lnea con esa mata de arbustos -dijo su compaero-. Fjate bien. Si vamos hasta esos arbustos y luego nos metemos en el bosque en lnea recta desde aqu daremos con ello cuando lleguemos al ro. Ya podan ver dnde se abra la boca del ro. Al verla, Evans revivi. -Date prisa, hombre! -exclam-, o por los cielos que tendr que beber agua del mar. Se mordi la mano y mir al destello de plata entre las rocas y la verde espesura. Pronto se volvi casi furioso hacia Hooker. -Dame el remo -le dijo. Y de ese modo alcanzaron la boca del ro. Un poco ms arriba Hooker cogi un poco de agua en el hueco de la mano, la prob y la escupi. Algo ms arriba an lo intent de nuevo. -sta servir. Y empezaron a beber con ansia. -Maldita sea -dijo Evans bruscamente-. Esto es demasiado lento. Se inclin peligrosamente por la parte delantera de la canoa y comenz a sorber el agua directamente con los labios. Pronto terminaron de beber, y, acercando la canoa a una pequea cala, estuvieron a punto de desembarcar entre la maraa de plantas que daba a la orilla. -Tendremos dificultad en abrirnos paso a travs de la maleza hasta la playa para encontrar nuestros arbustos y seguir la lnea hasta el sitio -observ Evans. -Sera mejor que roderamos remando. As que volvieron a meterse en el ro y remaron de nuevo hasta el mar, y por la costa hasta el lugar donde creca la mata de arbustos. Aqu desembarcaron, arrastraron la ligera canoa hasta lo alto de la playa y luego subieron hacia el borde de la jungla hasta que pudieron ver la apertura en el arrecife y los arbustos en lnea recta. Evans haba sacado de la canoa una herramienta de los nativos. Tena forma de L, y la pieza transversal estaba armada con una piedra pulida. Hooker llevaba el remo. -Ahora es todo recto en esta direccin -dijo-. Tenemos que abrirnos camino por aqu hasta que demos con el ro. Luego tendremos que explorar el terreno. Se abrieron camino por una tupida maraa de caas, anchas frondas, rboles jvenes. Al principio el camino era muy pesado, pero rpidamente los rboles se hicieron ms grandes y, bajo ellos, el suelo se aclar. La sombra fresca sustituy gradual e insensiblemente al ardor del sol. Por fin los rboles se convirtieron en enormes pilares que, muy por encima de sus cabezas, sostenan un verdoso dosel. Flores blancas y apagadas colgaban de sus tallos y enredaderas como sogas se deslizaban de rbol a rbol. La sombra se hizo ms tupida. En el suelo hongos llenos de manchas y de incrustaciones de color marrn rojizo se hicieron frecuentes. A Evans le dio un escalofro.

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-Despus del fuego de fuera esto parece hasta fro. -Espero que estemos manteniendo la lnea recta -dijo Hooker. Pronto vieron muy por delante un hueco en la sombra oscuridad por donde blancos haces de calurosa luz solar penetraban en el bosque. Haba tambin hierba de un verde vivo y flores de colores. Luego oyeron el ruido del agua. Aqu est el ro. Debemos de estar ya cerca-dijo Hooker. La vegetacin era espesa junto a la orilla del ro. Grandes plantas, todava sin clasificar, crecan entre las races de los gigantescos rboles y extendan rosetas de enormes abanicos verdes hacia las franjas de cielo. Muchas flores y una enredadera de reluciente follaje se agarraban a los expuestos tallos. Sobre las aguas de la amplia y tranquila laguna que los buscadores de tesoros estaban ahora contemplando flotaban grandes hojas ovales y una flor como de cera de color blanco rosado no muy distinta a un nenfar. Ms all, a medida que el ro daba una curva alejndose de ellos el agua de repente espumeaba y se volva ruidosa en un rpido. -Qu pasa? dijo Evans. -Nos hemos desviado algo de la lnea recta -dijo Hooker-. Era de esperar. Se volvi a mirar las frescas sombras oscuras del silencioso bosque que yaca tras ellos. -Si andamos un poco por el ro, arriba y abajo, deberamos encontrar algo. -T dijiste... -empez Evans. -l dijo que haba un montn de piedras -dijo Hooker. Los dos hombres se miraron un momento. -Intentmoslo primero corriente abajo -dijo Evans. Avanzaron despacio mirando con avidez a su alrededor. De repente Evans se detuvo. -Qu diablos es eso? Hooker sigui su dedo con la vista. -Algo azul. Se haba hecho visible cuando coronaron la cima de una suave protuberancia del terreno. Luego comenz a distinguir qu era. Avanz bruscamente con apresurados pasos hasta que pudo ver el cuerpo al que perteneca aquella lnguida mano y el brazo. Apret la herramienta con el puo. Era la figura de un chino que yaca boca abajo. El abandono de la postura era inconfundible. Los dos hombres se juntaron ms el uno al otro y se quedaron mirando en silencio al ominoso cuerpo muerto. Yaca en un claro entre los rboles. Al lado estaba una pala del tipo chino y ms lejos haba un diseminado montn de piedras junto a un hoyo recientemente excavado. -Alguien ha estado aqu antes -dijo Hooker aclarando la garganta. Luego Evans empez a jurar, a despotricar y a dar patadas contra el suelo. Hooker se puso blanco, pero no dijo nada. Avanz hacia el cuerpo postrado. Vio que tena el cuello hinchado y de color prpura, y las manos y los tobillos tumefactos. -Puafl -exclam. Se volvi bruscamente y fue hacia la excavacin. Dio un grito de sorpresa. Voce a Evans que le segua despacio.

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-Tonto! No pasa nada. Todava est aqu. Luego se volvi de nuevo a mirar al chino muerto y otra vez al hoyo. Evans se apresur hacia el hoyo. Ya medio desenterradas por el condenado infeliz yacan junto a ellos unas cuantas deslustradas barras amarillas. Se agach sobre el hoyo y, limpiando el suelo con las manos desnudas, precipitadamente sac una de las pesadas masas. Al hacerlo un pequeo espino se le clav en la mano. Sac el delicado pincho con los dedos y levant el lingote. -Slo el oro o el plomo pueden pesar as -dijo exultante. Hooker estaba todava pasmado mirando al chino muerto. -Se adelant a sus amigos -dijo por fin-. Vino aqu solo y alguna serpiente venenosa lo pic. Me pregunto cmo encontr el sitio. Evans estaba de pie con el lingote en las manos. Qu importaba un chino muerto? -Tendremos que llevar esto al continente poco a poco y enterrarlo all durante un tiempo. Cmo lo trasportaremos hasta la canoa? Se quit la chaqueta, la extendi en el suelo y ech en ella dos o tres lingotes. Pronto dio con otro pequeo espino que le haba perforado la piel. -Esto es todo lo que podemos llevar -dijo, y luego, con un extrao ataque de irritacin, pregunt-: Qu miras? Hooker se volvi hacia l. -No soporto... el cadver -hizo un asentimiento con la cabeza hacia el cuerpo muerto-. Se parece tanto a... -Tonteras! -respondi Evans-. Todos los chinos son iguales. Hooker le mir a la cara. -En todo caso voy a enterrarlo antes de echarte una mano con... -No seas tonto, Hooker. Deja que esa masa corrupta siga su curso. Hooker dud y luego mir minuciosamente al pardo suelo a su alrededor. -No se por qu, pero me da miedo. -La cuestin es qu hacemos con estos lingotes. Los volvemos a enterrar por aqu o nos los llevamos en la canoa al otro lado del estrecho? Hooker pens. Su pasmada mirada vag por los altos troncos arbreos ascendiendo hasta el remoto dosel verde iluminado por el sol sobre sus cabezas. De nuevo le dieron escalofros cuando volvi los ojos a la figura del chino. Mir inquisitivamente a las profundidades grises entre los rboles. -Qu te pasa, Hooker? -exclam Evans-. Has perdido el juicio? -En todo caso saquemos el oro de aqu -respondi Hooker. Cogi la chaqueta por la parte del cuello, Evans sujet el lado opuesto y levantaron el peso. -Por dnde? -pregunt Evans-. A la canoa?

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-Es extrao -observ Evans cuando apenas haban avanzado unos cuantos pasos-, pero todava me duelen los brazos de remar. Maldita sea! Cmo me duelen! Tengo que descansar. Bajaron la chaqueta hasta el suelo. Evans tena la cara blanca y gotitas de sudor le afloraban en la frente. -Es sofocante, de todas formas, aqu en el bosque -y a continuacin, cambiando bruscamente a una ira irracional, exclam-: Para qu vamos a esperar aqu todo el da? Echa una mano, hombre! Desde que viste al chino no has hecho ms que perder el tiempo. Hooker estaba mirando atentamente al rostro de su compaero. Ayud a levantar la chaqueta sobre la que iban los lingotes y avanzaron en silencio unas cien yardas quiz. Evans empez a respirar con dificultad. -Te ha comido la lengua el gato? -Qu te pasa? -replic Hooker. Evans tropez y luego con una brusca maldicin tir la chaqueta. Estuvo un momento de pie mirando a Hooker, y despus dando un gemido se llev las manos a la garganta. -No te acerques a m -dijo, yendo a apoyarse contra un rbol. Luego con voz ms segura-: Estar mejor en un minuto. Pronto la fuerza con la que asa el tronco le fall y se desliz lentamente tronco abajo hasta que no fue ms que un montn informe a los pies del rbol. Tena los puos apretados convulsivamente. El rostro se le desfiguraba con el dolor. Hooker se le acerc. -No me toques. No me toques -dijo Evans con voz ahogada-. Vuelve a poner el oro encima de la chaqueta. -No puedo ayudarte? -pregunt Hooker. -Vuelve a poner el oro encima de la chaqueta. Cuando Hooker cogi los lingotes sinti una pequea picadura en el pulpejo del pulgar. Se mir la mano y vio un espino delgado de quiz unas dos pulgadas de largo. Evans dio un grito desarticulado y se volvi del otro lado. Hooker se qued con la boca abierta. Mir al espino un momento con los ojos como platos. Luego mir a Evans que ahora estaba hecho un ovillo sobre el suelo con la espalda contrayndose y extendindose espasmdicamente. Despus mir por los troncos de los rboles y el entramado de los tallos de las enredaderas hasta donde todava se poda ver claramente en la penumbra oscura y gris el cuerpo del chino vestido de azul. Pens en las rayitas en la esquina del mapa y en un momento comprendi. -Dios me ayude! -exclam. Los espinos eran similares a esos que los Dyak envenenan y utilizan en sus cerbatanas. Ahora comprenda lo que significaba el convencimiento de Chang-hi respecto de la seguridad de su tesoro. Ahora comprenda la mueca de su rostro. -Evans! -grit. Pero Evans estaba ahora mudo e inmvil salvo por las horribles contracturas espasmdicas de sus miembros. Un profundo silencio se cerni sobre el bosque. Luego Hooker empez a chupar furiosamente la pequea mancha amarilla en el pulpejo del pulgar. A chupar por su vida! Pronto sinti un dolor extrao como de agujetas en los

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hombros y los brazos, y doblaba los dedos con dificultad. Entonces se dio cuenta de que chupar no servira de nada. Bruscamente se detuvo, y, sentndose junto al montn de lingotes con las manos en la barbilla y los codos en las rodillas, mir al cuerpo de su compaero, deformado, pero que todava se mova. Le vino de nuevo a la mente la mueca de Chang-hi. El dolor sordo se extendi hacia la garganta y lentamente se hizo ms intenso. Muy por encima de l una dbil brisa agit el verde dosel y los ptalos blancos de alguna flor desconocida bajaron flotando por la penumbra.