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Las bacterias

La forma de vida ms antigua

Microfotografa electrnica de 50 000 aumentos de dos estafilococos ureos, bacterias que suelen formar parte de la flora de la mucosa nasal humana, pero que en ciertas circunstancias pueden volverse infecciosas.

as bacterias son la forma de vida ms antigua de la Tierra y quiz la ms abundante. En tu organismo hay millones de bacterias como flora normal, e incluso hay ms bacterias que clulas. Pueden encontrarse 40 millones de bacterias en un gramo de tierra y un milln en un mililitro de agua dulce. Se calcula que en total hay aproximadamente 51030 bacterias en el mundo. Estos microorganismos poblaron la Tierra mucho antes que ningn otro grupo de seres vivos. Se han encontrado restos fsiles de bacterias en rocas de hace 3 800 millones de aos. Esas primeras bacterias habitaron los ocanos primitivos del planeta cuando el ambiente an era inhspito: carente de oxgeno para respirar, con temperaturas extremadamente elevadas y altos niveles de radiacin ultravioleta procedente del Sol. Las bacterias descendientes de las primigenias se encuentran hoy en todos los ecosistemas del planeta, desempeando un papel clave en el equilibrio ecolgico. La mayora ha experimentado cambios y hoy sera incapaz de sobrevivir en las duras condiciones que caracterizaban a la Tierra primitiva. Aunque hay otras, llamadas arqueobacterias, que no han cambiado mucho.

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Son organismos extraordinarios porque se adaptan a ambientes extremos y hostiles. Habitan en toda la biosfera, especialmente en zonas de la atmsfera carentes de oxgeno. Podemos encontrar bacterias en cualquier lugar de la Tierra: en el agua, en aguas residuales, en el suelo, en el polvo, en muchos alimentos, incluso en los llamados ambientes extremos, como las aguas termales, las aguas saturadas de sales o las profundidades ocenicas. Algunas pueden sobrevivir y prosperar en ambientes ms rigurosos, como manantiales calientes, pozas cidas, desechos radiactivos, las profundidades de la corteza terrestre o en temperaturas de hasta 250 C. Algunas bacterias soportan incluso el fro y el vaco extremos del espacio exterior. Las bacterias que viven en las fuentes termales o en las grietas hidrotermales de las profundidades marinas, lo hacen gracias a que su metabolismo depende del azufre. Otras bacterias no pueden estar en contacto con el oxgeno y slo resisten en un medio anaerobio, es decir, carente de oxgeno, como el intestino o el lodo del fondo de marismas, cinagas o pantanos. Tambin se han encontrado bacterias resistentes a la radiactividad.

Marisma. Terreno pantanoso a orillas de cuerpos de agua.

Microfotografa de 400 aumentos de una muestra de cerebro de ratn teida, infectada por clamidias del gnero Chlamydophila psittaci.

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De acuerdo con su forma de vida, las bacterias se clasifican en saprofitas, simbiontes, comensales, mutualistas y parsitas.

Las bacterias se clasifican en saprofitas, simbiontes, comensales, mutualistas y parsitas


Las saprofitas son importantes en el aspecto ecolgico porque descomponen la materia orgnica en sus elementos esenciales, que son utilizados como alimento por las plantas. Econmicamente tambin tienen importancia porque son responsables de algunas alteraciones y deterioros que sufren los vegetales durante su almacenamiento y transporte, como la podredumbre, algunas manchas y marcas superficiales, el agrietado o el marchitado. Las simbiontes viven asociadas con otro organismo: ambos obtienen algn beneficio. Muchas bacterias son simbiontes en el tracto digestivo del cuerpo humano y otros organismos; son la flora intestinal, que se alimenta de los desechos del husped, y a cambio lo ayudan a digerir los alimentos. El tracto digestivo de la mayora de los animales est colonizado por una mezcla compleja de bacterias. Una excepcin la constituye la sanguijuela medicinal (Hirudo medicinalis), que se ha usado para tratar la hipertensin, y que slo presenta un tipo de bacteria, la Aeromonas veronii, que por s sola causa enfermedades como la gangrena (muerte de un tejido) o la septicemia (presencia de organismos patgenos en la sangre, que conduce a la muerte en muy poco tiempo). Lo interesante de esta asociacin radica en que la Aeromonas veronii es patgena para todos los organismos excepto para la sanguijuela, lo que sugiere que

Simbionte. Organismo asociado con otro u otros, que obtiene beneficio de dicha asociacin.

Sanguijuelas en el bazar egipcio de Estambul.

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esta relacin debe de convenirles a las dos. Los posibles beneficios que se han propuesto son: 1) que la bacteria produce sustancias que digieren la sangre y extraen las protenas, para que la sanguijuela las pueda absorber; 2) que la bacteria le da a la sanguijuela los nutrientes que la sangre no le proporciona (dada su mala calidad nutritiva), y 3) que debido a la utilidad que la bacteria representa para la sanguijuela, esta ltima secreta un antibitico que elimina a las posibles competidoras de su compaera. Esta asociacin entre dos especies tan distintas sigue asombrando a los cientficos, debido al cuidado con que la naturaleza la ha protegido por tanto tiempo.

El abuso de antibiticos puede eliminar a las bacterias comensales


Las bacterias comensales viven en su husped sin obtener beneficio. Pueden crecer en animales, plantas e incluso sobre cualquier superficie. Se pueden encontrar en el intestino y otros tejidos del cuerpo humano; producen vitaminas y sustancias que impiden la proliferacin de bacterias patgenas que pudieran invadir el organismo. Debido al abuso y mal uso de los antibiticos, se puede eliminar a las bacterias comensales, lo que permite la proliferacin de microorganismos patgenos, o que stos se vuelvan resistentes. En general, las bacterias comensales pueden considerarse benficas para el organismo; sin embargo, en determinadas circunstancias causan algunas enfermedades. Por ejemplo, algunas bacterias de la flora normal del tracto respiratorio superior, en condiciones especiales, pueden afectar el corazn, probablemente debido a que intercambian material gentico con bacterias patgenas como el Streptococcus pneumoniae y a que se han vuelto resistentes a algunos antibiticos.

Colonias de la bacteria Burkholderia pseudomallei en un cultivo de laboratorio.

Hongos de la penicilina, el primer antibitico, aumentados 600 veces.

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Una de las diferencias entre las clulas procariontes y las eucariontes es que las primeras carecen de un ncleo definido por una membrana.
Clula procarionte

Las bacterias mutualistas forman asociaciones con otros organismos sin los cuales no sobreviviran. Ciertas hormigas mantienen cultivos de hongos para alimentar a toda la colonia. Pero, como cualquier jardinero, tienen que luchar contra los molestos parsitos que invaden sus cultivos. Para eso cuentan con otros organismos que las auxilian: las bacterias, que se alojan en cavidades especializadas de su cuerpo y a las cuales nutren por medio de secreciones glandulares. Cada especie de hormiga mantiene distintos tipos de bacterias. Otro ejemplo de comensalismo lo constituye la relacin entre la Pogonophora, un gusano marino que vive a profundidades mayores de 200 metros, en grietas ocenicas hidrotermales de origen volcnico,

Flagelo

No presentan membrana nuclear

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ricas en compuestos azufrados, y las bacterias que consumen azufre. Como el gusano carece de boca y tubo digestivo, las bacterias le proporcionan la energa que requiere para nutrirse y a cambio reciben un lugar seguro donde vivir: en su interior. Las bacterias parsitas viven a expensas de otro organismo, utilizando sus nutrientes. Son las responsables de un gran nmero de enfermedades en el ser humano, los animales y las plantas. En nuestra especie causan enfermedades como ttanos, fiebre tifoidea, difteria, sfilis, clera, intoxicaciones alimentarias, lepra y tuberculosis. Algunas bacterias (Pseudomonas aeruginosa, Mycobacterium avium) son patgenos oportunistas, ya que causan enfermedades en personas cuyas defensas se encuentran bajas.

Estos hongos, desarrollados a expensas del tronco, son un ejemplo de parasitismo.

Clula eucarionte

Centriolos

Membrana nuclear

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Pero qu son las bacterias?


as bacterias son organismos compuestos de una sola clula; es decir, unicelulares. No son observables a simple vista, ya que su tamao promedio es de cinco micras (una micra equivale a la milsima parte de un milmetro); esto es, aproximadamente 300 veces ms pequeas que la cabeza de un alfiler. Slo se pueden observar con la ayuda de un microscopio que aumente por lo menos 500 veces su tamao aparente. Algunas son tan pequeas que slo resultan visibles si se amplan mil veces. Los cientficos las han clasificado en el reino llaFlagelos

ADN

Pared celular

Componentes estructurales de una bacteria.

Ribosomas

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mado monera, el ms primitivo, que agrupa a todos los organismos procariontes (los que carecen de un ncleo verdadero, caracterstica que los diferencia de las clulas vegetales y animales); junto con las cianobacterias (antes algas verdeazuladas), son las formas ms abundantes de este reino.

El material gentico de las bacterias se encuentra en el citoplasma


Las bacterias no tienen membranas que delimiten un ncleo. Por ello, su material gentico se encuentra en el citoplasma y se denomina nucleoide. Adems, algunas bacterias contienen pequeas molculas de cido desoxirribonucleico (adn), independientes del cromosoma bacteriano, que guardan informacin importante, como la que les confiere resistencias a los antibiticos. Su citoplasma, al igual que el de nuestras clulas, contiene principalmente agua, protenas y ribosomas (estructura donde se lleva a cabo la produccin de protenas). Algunas producen vacuolas, que sirven para almacenar sustancias de reserva, como azufre. Otras, como las cianobacterias, producen vesculas internas de gas que utilizan para regular su flotabilidad y as alcanzar la profundidad exacta del agua donde la intensidad de la luz y la concentracin de nutrientes son ptimos. La envoltura que rodea el citoplasma de las bacterias es la membrana plasmtica, que est formada, como la de los seres humanos, por lpidos, slo que algunos son diferentes a los nuestros. A los lpidos no les gusta el agua, as que nunca se mezclan con ella, lo cual permite que la membrana plasmtica separe a las bacterias del medio ambiente y regule el paso de nutrientes, protenas y dems componentes que necesitan para vivir.

Cianobacterias. Microorganismos unicelulares que presentan membranas internas llamadas laminillas fotosintetizadoras (lo que los hace auttrofos). Tambin se les llama algas verdeazuladas. Son las nicas algas procariotas.

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Estafilococos

Rodeando la membrana plasmtica se localiza la pared celular, que es rgida y resistente. Es distinta a la de las plantas, los hongos y las arqueobacterias, ya que est formada de carbohidratos y protenas. Generalmente, la rigidez de su pared celular determina su forma, que puede ser como bastn curvo o recto, esfrica o en espiral.

Vibrio

La pared celular rodea la membrana plasmstica


La pared celular las protege de la deshidratacin y de los cambios que se producen en el medio que las rodea; adems, evita que entre ms agua de la necesaria y engorden hasta reventar. En algunos casos, la pared celular tambin las protege contra el ataque de las clulas de defensa del organismo que invaden. En algunas bacterias la pared es muy fina, mientras que en otras es muy gruesa. Finalmente, algunas poseen una cpsula que rodea su pared celular, la cual les sirve para protegerse de las clulas de defensa y para retener agua. El tamao y la composicin de la cpsula son variables, pero en general se parece a una gelatina. Las bacterias que pueden moverse lo hacen por medio de flagelos. Si compraras un globo en el parque, el hilo que lo sujeta sera el flagelo, y el globo su cuerpo. Algunas bacterias poseen un solo flagelo; otras tienen uno en cada extremo; otras ms tienen grupos de flagelos, y otras los tienen distribuidos sobre toda su superficie. Los flagelos les permiten moverse hacia delante o cambiar de direccin, haciendo una especie de movimientos de nado sincronizado. De esta manera se pueden acercar a sustancias alimenticias o alejarse en busca de mejores lugares, cuando las condiciones ambientales son adversas.

Espiroqueta

Coco

Las bacterias presentan formas diferentes de acuerdo con la rigidez de su pared celular.

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A pesar de ser menos complejas que otros organismos, como animales, plantas, parsitos y hongos, su xito evolutivo y amplia distribucin se deben en parte a su gran diversidad metablica; pueden basar su dieta en casi cualquier nutriente, incluyendo compuestos muy simples, por lo que en ellas se pueden encontrar todos los mecanismos posibles de obtencin de energa y de carbono. Segn la fuente de carbono que utilicen, se dividen en auttrofas y hetertrofas, y segn la fuente de energa, en fottrofas y quimitrofas. Las fotoauttrofas utilizan la luz como fuente de energa y el CO2 (dixido de carbono) como fuente de carbono. Las cianobacterias, que realizan la fotosntesis y liberan oxgeno a partir de CO2, perteneQuimioauttrofas Fotoauttrofas

Flagelo. Cada una de las prolongaciones de los seres unicelulares, que usan para desplazarse.

Formas de obtencin de carbono y energa.

clulas

clulas

Fotohetertrofas

Quimiohetertrofas

Compuesto orgnico

clulas

Compuesto orgnico

clulas

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Gracias a las bacterias nitrificadoras, el nitrgeno es aprovechado por las plantas. Despus vuelve a incorporarse a la atmsfera con ayuda de las bacterias desnitrificadoras.

cen a este grupo. A ellas se debe la transformacin de la atmsfera terrestre hostil, que contena altos niveles de CO2. Las bacterias quimioauttrofas utilizan compuestos inorgnicos como fuente de energa y el CO2 como fuente de carbono. Las bacterias del suelo, que juegan un papel muy importante en los ciclos biogeoqumicos, como los del carbono y el nitrgeno, pertenecen a este grupo.

Atmsfera

Bacterias nitrificadoras

Bacterias desnitrificadoras

Suelo

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Las fotohetertrofas utilizan la luz como fuente de energa y compuestos orgnicos como fuente de carbono. Finalmente, las quimiohetertrofas utilizan un compuesto qumico como fuente de carbono y de energa. La mayora de las bacterias cultivadas en el laboratorio y tambin las bacterias patgenas pertenecen a este grupo. Muchas bacterias deben vivir en presencia de oxgeno (aerobias), al igual que el ser humano; otras viven en ausencia de oxgeno (anaerobias) y otras ms pueden hacerlo en presencia o ausencia de oxgeno (anaerobias facultativas). Las bacterias que viven en las grietas hidrotermales son anaerobias, as como muchas de las especies que causan intoxicaciones alimentarias.

Cultivo de bacterias en una caja de Petri.

Muchas bacterias deben vivir en presencia de oxgeno (aerobias)


La mayora subsiste a temperaturas de entre 10 y 45 C (mesfilas). Sin embargo, algunas pueden crecer a temperaturas mayores (termfilas), como las que se encuentran en las fuentes termales, o a temperaturas menores (psicrfilas), como las que se encuentran en el hielo de Siberia, Canad o la Antrtida. Las bacterias juegan un papel fundamental en la naturaleza, en la industria y en el ser humano. En la naturaleza son parte importante de los ciclos biogeoqumicos. Por ejemplo, algunas fijan el nitrgeno de la atmsfera y lo transforman en compuestos que las plantas pueden absorber a travs de sus races. Sin ellas, el ciclo del nitrgeno no podra existir. En la industria tambin juegan un papel importante, ya que se emplean para producir queso (son

Las bacterias tambin tienen importancia en nuestra vida porque se utilizan para la elaboracin de quesos, en la fabricacin de antibiticos y en laboratorios de investigacin.

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responsables, por ejemplo, de los hoyos del queso gruyer) y yogur, as como en la fabricacin de antibiticos y otros productos qumicos. En el tratamiento de aguas residuales, eliminan la materia orgnica. Tambin se utilizan en laboratorios de investigacin para estudiar algunas funciones celulares y genticas, debido a que no son tan complejas como las clulas eucariontes.

Las bacterias se utilizan para estudiar algunas funciones celulares


En el ser humano, su presencia como flora bacteriana normal en diferentes partes del cuerpo (boca, intestino, vas respiratorias o vagina, entre otras) es indispensable. En el intestino ayudan a digerir los alimentos y algunas producen sustancias, como vitaminas, que el organismo absorbe de ellas porque no las puede producir. Finalmente, en cualquier parte del cuerpo donde se encuentren impiden la prolife-

Microfotografa electrnica con colores realzados que muestra a la especie Salmonella typhimurium (clulas rojas), que causa la salmonelosis, invadiendo clulas humanas en cultivo.

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racin de organismos patgenos. Por ello, no se debe abusar de los antibiticos, ya que eso las mata y permite el desarrollo de aquellas bacterias que s pueden causar dao. Si una persona enferma y el mdico le receta algn antibitico, debe terminar el tratamiento y no exceder el tiempo. Muchas personas, cuando ya se sienten bien, dejan de tomar el antibitico, lo que provoca que las bacterias de la flora normal y de la patgena se vuelvan resistentes a los antibiticos. Esto ha causado que enfermedades como la tuberculosis, que antes se curaban con tratamiento, ahora sean nuevamente una amenaza mortal.

Una de las tareas de las bacterias es impedir la proliferacin de organismos patgenos


La mayora de las bacterias son tiles para la vida. Sin embargo, algunas son patgenas, ya que causan enfermedades como el clera, la sfilis, el ntrax, la lepra o la peste bubnica. Las enfermedades bacterianas mortales ms comunes son las de las vas respiratorias. Cerca de dos millones de personas mueren cada ao en el mundo a causa de la tuberculosis, sobre todo en frica.

No terminar un tratamiento con antibiticos puede provocar que la bacteria se vuelva resistente a stos.

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La gnesis de las bacterias


ue Charles Darwin quien tuvo la idea de que el origen de los seres vivos poda representarse con la forma de un rbol. Posteriormente, se sugiri que un pariente lejano y antiguo de las bacterias pudo haber sido el ancestro comn a partir del cual surgieron las bacterias, las arqueas y los eucariontes. Esta clula debi de haber compartido caractersticas combinadas con los otros tres, como la replicacin del adn, la produccin (sntesis) de protenas, el tipo de metabolismo, la divisin celular, los mecanismos para reparar el adn y la respuesta al medio ambiente.

Primer borrador del rbol evolutivo de Charles Darwin, donde describe las relaciones entre organismos. Este rbol sugiere un ancestro comn que dio origen a las bacterias, las arqueas y los eucariontes.

Darwin pens que el origen de los seres vivos poda representarse con la forma de un rbol
Los eucariontes aparecieron hace aproximadamente dos mil millones de aos y se caracterizan por la presencia de un ncleo y microtbulos. Las clulas eucariontes contienen mucho ms adn (unas Primer borrador del rbol 720 veces ms nucletidos) que las bacterias y ste se evolutivo de Chales Darwin donde describe las relaciones encuentra organizado en cromosomas, los cuales se entre organismos. Este rbol sugiere que existe un ancestro resguardan dentro del ncleo. Su citoesqueleto (sicomn que dio origen a las bacterias, las arqueas y los milar a un esqueleto, pero microscpico) est conseucariontes tituido por diferentes estructuras tubulares que se distribuyen en la clula. Estos tubos o filamentos estn compuestos por una protena llamada actina y sirven principalmente para darle forma a la clula, mientras que los microtbulos participan en el transporte de los organelos a diferentes regiones de la clula y dirigen a los cromosomas durante la divisin celular hacia extremos opuestos, repartindolos por partes iguales dentro de las clulas hijas.

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Las arqueas son un grupo de organismos que habitan en lugares poco usuales y en condiciones extremas. Frecuentemente se encuentran en ambientes caracterizados por la abundancia de compuestos ricos en energa generada por geoqumica, los cuales pudieron haber estado presentes desde hace 3 400 millones de aos. Las arqueas no tienen un ncleo como los eucariontes, pero s cuentan con una pared celular (como algunos eucariontes), la cual no est compuesta del mismo material (peptidoglicanos) que la pared celular de las bacterias. Por ltimo, las bacterias con un linaje muy antiguo, de ms de 3 800 millones de aos, tienen una amplia diversidad y un gran poder evolutivo. Una caracterstica importante, aunque no exclusiva de ellas, es el desarrollo de una pared celular o segunda membrana, la cual les confiere rigidez y les da la
Reinos

Microtbulos. Estructuras tubulares que flotan en el citoplasma. Forman una especie de rieles que transportan sustancias y organelos dentro de la clula. Organelos. Estructuras limitadas por una membrana, presentes en el citoplasma de los eucariontes; cada una tiene una funcin especfica.

rbol filogentico que sugiere el origen de las bacterias y el resto de los organismos a partir de un ancestro comn.

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