You are on page 1of 10

Preparation for Martyrdom

2 Timothy 3:12    Sunday Morning September 21, 2008 Church in the Boro Rob Wilkerson

I had a dream early one morning this past week in the hotel room. It has sobered me more than  anything else in a long time. I dreamed of my own martyrdom. And it was not the first time.   I stood with my hands tied in front of me. All of my personal journals and the books I read  regularly had been confiscated and were about to be destroyed along with me. As I stood  watching those around me, including my family, a lid was removed from a rectangular metal  box, and my journals and books were placed inside.   My Bible dropped to the floor. Strangely, I was allowed to pick it up and I requested to pass it  along to my family. With the greatest irony they granted my request. I handed it to my two oldest  sons. We wept together. I blessed them and prayed over them.   I was led back to the metal box, made to bend over it, and my head was placed inside, directly  above my journals and books. The lid was fastened, the back of my head feeling the coldness.  With the turning of each bolt there was a light emitting from around the sides of the bottom  of the box. It got warm quickly. Then hot. In a flash, the bottom of the box was removed, my  literature dropped below into a pit of molten liquid and I was slowly burned to death until I  awoke.   It was three in the morning and I could sleep no more.   Laying on my back, tears running down my face, a heart filled with fear and bewilderment,  questions immediately plagued my mind. Am I ready to die for King Jesus? Are my children  ready to die for Him? Is my wife? Am I living like I’m ready to die? Does my life reflect that of  a martyr who has no deep cares for the stuff of this world, but is simply persevering until he gets  to go home? Do others smell something burning when they around me…as if my soul and life  are slowly roasting to death in this world? And does this smell remind them of the truth that there  is a heaven and hell, and the just judge of the universe will one day render his ruling?   I’ve never preached a sermon from a dream. But as I read the Bible it’s not the first time a  man preached or prophesied from a dream or vision. And since the dream I had was biblically  rooted and Christ-centered, it seemed to be afterwards, later that morning, as if the Spirit was  compelling me to prepare my mind and heart and life for this action like never before…and to  prepare yours too.  

I truly believe that there is a day coming soon, before I die, when the murder of God’s people  will become a pleasure to the world once again. It has been building for centuries, ever since the  murder of Stephen. More Christians have been martyred in the last two hundred years, than in  all of church history combined, if the figures are true. And that figure will grow at a faster rate in  the coming years. The fate of Christians seems to parallel the rise and fall of a nation, in many instances. It was  certainly the case with Rome where Christians were persecuted and murdered for more two  hundred and fifty years. As paganism increased, so the murder of Christians increased. In  reality, however, the murder of Christians appears at a bird’s eye view to be a sign of the fall of  a nation, martyrdom being a pagan nation’s last, gasping, dying breath. These men and women  and children made each nation shine brighter and brighter like a star before its explosive death,  leaving only a ring of beautiful nebula lingering for centuries around the history of that nation, as  a reminder of what happened.   As ironic as it may seem to the world, I am convinced that if the blood of martyrs of the seed of  the church, then the church is at its brightest and best and boldest when it is walking that part  of the journey which Jesus promised, called the pathway to suffering and death. Conversely,  worldly Christianity believes that we are at our best and brightest when we have megachurches  packed with people, programs, and parties; when we have taken over the presidency and  government “for Jesus”; when we are wallowing in health, wealth, and prosperity; when we  are completely relaxed in our own cubby-holed, idolatrous, self-fashioned idyllic version of  Christianity. In reality, this is the fattening of the church which the world makes ready for its  future kill.   Another thing I am convinced of is this. If martyrdom did come today, too many of us would not  be ready. Rather, we would be shocked and outraged that such a thing could or would happen at  all. There would be national outcry as most Christians shouted “no fair!”. But biblical, Christcentered, cross-exulting Christians are lean in their hearts, minds, souls, and lifestyles and not  only expect their martyrdom to come, but embrace it with longed-for welcome when it does.  These Christians remember the words of a pastor to his spiritual son, “In fact, all those who want  to live godly in Christ Jesus will suffer persecution” (2 Timothy 3:12). The fact of the matter is  that if you are not suffering persecution at some point in your life, then you do not really desire  to live a godly life in Christ Jesus. The statement itself seems to be without any discoloration or  convolution. See it clearly for what it really says.   It is on this text that I want to point your minds and hearts and lives for the next few minutes. Do  you really desire to live godly in Christ Jesus. Take the verse apart with me.  

Persecution is a Real Fact for Real Christians.

2 Timothy is Paul’s final letter. No doubt he’s writing it with tears, understanding that the words  in it may be the last of his words which his beloved son in the faith hears or reads. In the next to  the last chapter of this letter, Paul continues his parting encouragement for Timothy in verses 1011 of 2 Timothy 3.   “You, however, have followed my teaching, my conduct, my aim in life,

my faith, my patience, my love, my steadfastness, my persecutions and sufferings that happened to me at Antioch, at Iconium, and at Lystra—which persecutions I endured…” For Paul, Timothy’s following involved not only the teaching, conduct, goal, faith, patience,  love and steadfastness of Paul. But it also involved Paul’s persecution and suffering. It was in  Antioch, Iconium, and Lystra that Timothy himself suffered along with Paul. And you can reread  those stories in the book of Acts where in one case Paul was stoned almost to death, dragged out  of the city and left alongside the road for the buzzards to finish off.   Immediately after this statement, however, Paul makes a stunning declaration. This kind of  lifestyle of suffering and persecution was not, is not, and will not ever be restricted to apostles  and preachers and pastors and missionaries and church planters. He begins this declaration with  the Greek conjunction, kai. This word is a connecting word which joins what he just said with  what he’s about to say. And in this particular usage, the kai is being used as an explanatory note  to focus in on something special in what he just said and say something more meaningful about  it. On the subject of persecution, Paul says, “In fact, everybody who desires to live a godly life in Christ Jesus will suffer persecution.” The first thing I want you to get from this declaration  is that martyrdom is an every-Christian lifestyle.   A couple of weeks ago I brought to you from 1 Peter 2:5 that all Christians are a holy  priesthood, separated by God to offer spiritual sacrifices to God. The first and foremost, the  greatest, the highest spiritual sacrifice you can make to God as a Christian is your own body.  Paul wrote to us in Romans 12:1 that it is our obvious response of spiritual worship to God  to offer our own bodies as living sacrifices. This is an every-Christian act. Everyone of you in  this room this morning who claims to be a follower of Jesus is obligated to sacrifice yourself  everyday for the kingdom of God.   Peter wrote of the same thing. He closes chapter 2 with an encouragement, exhortation, and  expectation regarding our sacrificial suffering. “For to this [all of] you have been called, because Christ also suffered for you, leaving you an example, so that [all of] you might follow in his steps” (1 Peter 2:21). If you have been called to follow Jesus, and you profess to  do this very thing, then Christ has not only called you to Himself to live with Him forever and  enjoy Him in heaven. He has also called you to come and suffer and die with Him and for Him.  Jesus suffered for you. He died for you. You must follow in His footsteps.   If you can get past this pastor-laity distinction that is still so prevalent in Christianity, you will be  able to fully identify and embrace Jesus’ words to His disciples in John 15.   “18 If the world hates you, know that it has hated me before it hated you. 19 If you were of the world, the world would love you as its own; but because you are not of the world, but I chose you out of the world, therefore the world hates you. 20 Remember the word that I said to you: ‘A servant is not greater than his master.’ If they persecuted me, they will also persecute you. If they kept my word, they will also keep yours. 21 But all these things they will do to you on account of my name, because they do not know him who sent me” (vv.

18-21). In another gospel, Jesus said the following to the disciples on this same subject.   "I have told you these things so that you won't abandon your faith. For you will be expelled from the synagogues, and the time is coming when those who kill you will think they are doing a holy service for God. This is because they have never known the Father or me. Yes, I'm telling you these things now, so that when they happen, you will remember my warning. I didn't tell you earlier because I was going to be with you for a while longer.” (John 16:1-4). You cannot escape this truth. If you say you follow Jesus, then you are His servant. The servant  cannot and will not ever be somehow different or more special than his Master. They did in fact  persecute Jesus, and therefore they will in fact persecute you. And since they also killed Jesus,  they may also kill you. Expect it. Expect it all. Expect it in any form. Expect it by any means.  The point is, if you expect it you won’t be surprised by it. And if you expect it, then you’ll begin  living like it.   What it means to live like you’re expecting persecution, suffering, and martyrdom.

This does not mean having a nonchalant attitude towards it. It is not having a fatalistic  attitude about it as if to say, “Well if Jesus says its coming, then okay. So be it. Ke sara, sara. Whatever will be, will be. This attitude is horribly inappropriate for one following  Jesus, a man who cried, who wept, who bled, who really suffered real pain, and who did it  all out of love for you. His loved held him to the suffering. Your love must hold you to the  same. Suffering and martyrdom is never and can never be a “whatever” attitude. It must  always be a genuine, authentic, bold, embracing of utter pain and sorrow…out of love for  God.   ● It does mean, however, that you are planning for it. Jesus explained this better than I’ll  ever be able to.   25 Now great crowds accompanied him, and he turned and said to them, 26 “If anyone comes to me and does not hate his own father and mother and wife and children and brothers and sisters, yes, and even his own life, he cannot be my disciple. 27 Whoever does not bear his own cross and come after me cannot be my disciple. 28 For which of you, desiring to build a tower, does not first sit down and count the cost, whether he has enough to complete it? 29 Otherwise, when he has laid a foundation and is not able to finish, all who see it begin to mock him, 30 saying, ‘This man began to build and was not able to finish.’ 31 Or what king, going out to encounter another king in war, will not sit down first and deliberate whether he is able with ten thousand to meet him who comes against him with twenty thousand? 32 And if not, while the other is yet a great way off, he sends a delegation and asks for terms of peace. 33 So therefore, any one of you who does not renounce all that he has cannot be my disciple.

It does not look like a Rambo attitude towards martyrdom. The Christian must never  have this “bring it on!!!” attitude towards suffering and persecution and martyrdom. Such  an attitude exalts you in your manliness than it does Jesus in His humility and weakness  as a suffering Savior. The Christian does not look for a busload to martyrdom. But if  the bus drives by and picks him up, he serves the other passengers by comforting them,  encouraging them, exhorting them, and even driving them if necessary. Don’t be like  Peter, who in his pride and arrogance, loudly proclaimed his desire to die with Jesus, only  to deny Him three times in a row. Remember your weakness and be humble about it. It does, however, mean you are pursuing it when the time comes. This whole concept  is hard for some of you. It is hard for many Christians because churches and pastors don’t  expose them to the hard sayings of Jesus. This isn’t warm and fluffy Jesus-lite. Luke tells  us in 9:51, “When the days drew near for him to be taken up, he set his face to go to Jerusalem.” The NLT translates the last part, “Jesus resolutely set out for Jerusalem.” This is nitty-gritty Jesus. It’s knee-deep in the dirty and dingy part of Christianity. This  is balls-to-the-wall Jesus. In the military world of aviation, a pilot’s flight controls were  topped with knobs or balls. Push them all forward so that the knobs were touching the  panel wall, and the pilot was flying as fast the plane would go. It was full-throttle flying.  This is Jesus having no second thoughts about heading to his death, doing so at full-speed  with resolution. And this is Jesus telling us to do the same thing, when the time comes.  



Real Christians Have Resolved to Live Godly in Christ Jesus.

Paul tells Timothy that not only is suffering, persecution, and martyrdom a fact for Christians,  but he also gives Timothy a description of those Christians. Think this is weird? Jesus says  that not everyone who calls Him Lord is actually a genuine follower of Him. Matthew 7:2123 records for us that many will come to Jesus on the judgment day and say all kinds of things  about what they did for Jesus. But Jesus is gonna tell them, “Leave my presence, for I have no  idea who you are.” So it becomes necessary then to distinguish between Christians, since Jesus  Himself says some are truly Christians and some are falsely Christians.   The kind of Christian Paul is talking about to Timothy here is the one who wants to live a godly  life in Christ Jesus. What does this mean? Just like the word Christian needed an explanation  of discernment, so also the phrase “godly life” needs the same. If it didn’t, then all those people  who will hear the scariest words they’ll ever hear from Jesus would be true Christians. They  thought they were leading a godly life, but evidently they were not. Let me break down this  phrase for us.   First, Paul says that all those who desire to live a godly life in Christ will suffer persecution.  The Greek word for desire here is thelo, and it can mean anything from wanting, purposing, and  resolving to taking pleasure in or maintaining something. I think the meaning is somewhere at  the front of this line. Everyone who has purposed to live a godly life, who has resolved to do  it, will be the ones who suffer persecution. This is important for me to emphasize this Greek  word here, because some of you are deceived. You think that because you have a “want to” or a  desire for Jesus then you are His followers. But you are not. This is the kind of desire or “want 

to” that is followed up by lifestyle actions, attitudes, and words which magnify your resolution  and purpose. Lips that say they love Jesus and want to follow Him, but are not backed up by  a lifestyle, are deceitful and damning lips, for the words they speak condemn them against the  standard of their lifestyle. Please hear me today. This is not about your “heart’s desire” but rather  your life testimony.   Second, Paul also says that those who desire to live a godly life in Christ Jesus will suffer  persecution. The Greek word here is zao, which refers to one’s conduct or behavior. If you have  purposed or resolved to conduct your life and behave yourself in a way that is in keeping with  the word of God and commands of Christ, then you are a true Christian. Your resolution and  purpose to follow Jesus are backed by a life and lips that magnify the One who say you follow.  This is not New-Year’s-Resolution Christianity, where we say we want to follow Him and then  fall away a few weeks later. This is the resolution spoken of in that old hymn written by Palmer  Hartsough in 1896. I am resolved no longer to linger, Charmed by the world’s delight, Things that are higher, things that are nobler, These have allured my sight. I am resolved to go to the Savior, Leaving my sin and strife; He is the true One, He is the just One, He hath the words of life. I am resolved to follow the Savior, Faithful and true each day; Heed what He sayeth, do what He willeth, He is the living Way. I am resolved to enter the kingdom Leaving the paths of sin; Friends may oppose me, foes may beset me, Still will I enter in. I am resolved, and who will go with me? Come, friends, without delay, Taught by the Bible, led by the Spirit, We’ll walk the heav’nly way. I will hasten to Him, hasten so glad and free; Jesus, greatest, highest, I will come to Thee. I will hasten, hasten to Him, hasten so glad and free; Jesus, Jesus, greatest, highest, I will come to Thee. Third, Paul also said to Timothy that those who have purposed and resolved to conduct and  behave themselves through a godly life in Christ Jesus will be persecuted. What this godly 

life is, was made plain by Jesus. Returning to Matthew 7:21. “Not everyone who calls out to me, 'Lord! Lord!' will enter the Kingdom of Heaven. Only those who actually do the will of my Father in heaven will enter.” Did you catch that? Only those who actually do God’s will are  considered to be living a godly life. And this is measured by what Jesus says in the Bible and not  by what you think. Too many “Christians” have resolved to live a life they have manufactured  after their own thoughts and philosophies. They fashion some ideal of what seems godly to them,  and without any concern for whether it is actually godly, they built it into their philosophy of life  and live from there. God and His Word are not a reference point, a starting block, or a blueprint  for them. The Bible is a dusty old book they carry to church on Sundays, while it stays on their  dashboard the rest of the week, and God along with it. But ask them if they follow God and love  Jesus, and they are the first to raise their hand. If you are one of these now, Jesus says to you that  He doesn’t know who you are. And He’s asking why you are standing in line with Him since you  have not truly resolved and purposed to follow Him, and since you don’t read what He told you  to do, and since you don’t do what He told you to do.   Fourth, Paul tells Timothy that those who desire to live godly in Christ Jesus will suffer  persecution. This is a further description of a godly life. It is the kind of life that is in lived in  Jesus Christ. What this means is that you live in His world, and not in your own. You have  determined to live by what He tells you and not by what you dream up. This is living by faith,  believing in what God said, and believing it to be true. It’s this kind of living Paul is talking  about here. Those who desire to live godly will do so by faith in Jesus Christ. A godly life is a  life lived by faith in what Jesus has done for us, rather a fantasy life lived in the dream world  that I could ever do anything worth getting God’s saving attention. It’s a life that knows that  even in martyrdom, only Jesus’ martyrdom is acceptable to the Father. And if my persecution  and suffering and martyrdom is done because of His, out of love for His, looking to His as the  substitution and fulfillment of my own, then and only then is God pleased with it. Even in my  final death, if I am killed for Jesus, it is no act to boast about! How humbling this is! To finish  the course of life in some crazy act of senseless murder because I am a Christian, knowing that  it is just an ordinary and expected thing. Why? Because the only act of martyrdom that really  counts, when it all comes down to it, is the martyrdom of Jesus. His magnificent and divine death  for me anticipates my ordinary and expected death for Him. It is no great thing to die for Jesus.  Yet it is a great thing to die for Jesus!!! Now, you may be persecuted and you may even be killed, but don’t ever say that it is for Jesus  Christ if you have not purposed and resolved to follow Him, if you have not purposed and  resolved to behave in a way that is in keeping with Jesus Christ, and if you have not purposed  and resolved to behave in such a way that is in keeping with the kind of godly life God described  in the Bible, and if you have not resolved to do all of this by faith in Him as the only One whose  death really counts in the end, then you may suffer and die, but it will be for little if for nothing  at all, since your life before your death could not speak anything meaningful about your death  after your death.   Does this make you fearful? Excellent! This is Jesus’ intention! Be scared. Be very scared of  hearing those words. And let them drive you into His kingdom and take refuge in the only One  who can save you from Himself on judgment day. I am begging and pleading with you today to  see yourself as an enemy of God, if the Spirit has in any way, shape or form let you know this. 

And seeing that you are His enemy, turn the other way, and run to Jesus. Make that resolution  today to follow Him. Decide today that you will purpose to obey Him.   Here’ what you will hear if you are living a godly life in Christ Jesus. “Well done, good and  faithful servant” (Matthew 25:23). This is what God says about you now, and these may be  the first words you will hear after you are martyred. You are serving God well now. You will  continue to serve Him well in your godly living, as well as in the godly sorrow and death you  will die for Him when that time comes.  

Let’s Prepare for Martyrdom Today!

Until that day what does it look like to prepare for martyrdom? Let me close with a few points of  application to make it clear how you, if you are a true Christian, can truly prepare for martyrdom.   ● First, understand and embrace martyrdom. It sobers the mind and heart and gives a  special, unique, and sharp focus, aim, and emphasis to your life. When you realize that  Jesus has left you an example to follow in His footsteps of suffering and death, you also  realize that your life is now about something much bigger and more important than the  stuff of this world. Everything in this world will burn up one day anyway, along with all of  your clothes, possessions, house, car, bank accounts…everything. But your soul will last  forever, even after your body is killed and destroyed. Keeping this in mind prepares you  for action.   ○ Read 1 Kings, 2 Kings, 1 Chronicles, 2 Chronicles, and the prophets of the OT  regularly. The OT is filled with stories of men and women who suffered for their  genuine faith in the one true God. Almost every prophet was murdered for that faith,  and for declaring that God’s judgment is coming one day. Read them to understand  their message so that you can get yours right. Read them to identify with them when  your message is correct. Hebrews 11:39-40 says, “ All these people earned a good reputation because of their faith, yet none of them received all that God had promised. For God had something better in mind for us…” So read these OT  stories to gain joy in knowing that they died in faith but without a Jesus Christ to  look upon. This makes your death for Him much more meaningful than theirs.   ○ Read the NT. Read it again and again. It was written during a time a focused time of  suffering and persecution. Almost every single letter was written with martyrdom in  the background, happening frequently. Paul wrote from jail in many of his letters.  He wrote to churches either amid or after he was persecuted trying to plant a church.  Peter writes both his epistles to people who were scattered all over the known world  at that time because of persecution for Jesus. John writes as the only apostle not  to have been martryed. Revelation is all about martyrdom and suffering for Jesus.  James is written amid church-wide persecution in Jerusalem. Hebrews was written  to Jews who were suffering and were trying to figure out who to follow: their  Judaistic teachers or Jesus Christ. Acts is mostly filled with persecution, suffering,  and martyrdom.  

Read biographies of men and women who were martyred for Christ. This gives you  fuel for today. They give you lives you can identify with, closer to your time, in a  more touchy-feely sort of way, with details not found about those who suffered in  the Bible. I have a large biographical collection of books available for you here in  my library. I have short ones, small ones, big ones, and tall ones. Make it a point to  always be working through a biography in your life.

  Take all of this stuff you read and read it to your wife. Read it to your children.  Imagine the added pain and suffering if you husbands are martyred for Jesus while your  wife and kids are standing there bewildered by it all. Prepare them now to watch you die  for Jesus, and prepare them to die for Jesus.   ○ Washing your wives with the water of the word, husbands, is partly about teaching  your wives about the martyrdom of Jesus for His church, and therefore His example  to them that they also may be called upon to die for the King.   ○ And parents, leading your children to Jesus necessarily entails leading them to  follow Jesus’ example, as we read in 1 Peter 2:21. How few parents there are who  train their children in this as well as in the other things of Christ.   ○ Develop a holy discontent in your family, fathers and husbands, for the things of this  world. Keep a constant connection before them of their stuff and what will happen  to it in the future on judgment day.   ○ Keep a constant connection before them of the world and its desire to envelop  them in sinfulness and laziness. Help them keep their minds ready for action,  always looking on things above rather than on things down here on this earth which  compete with King Jesus for their attention and pleasure.   ○ Above all, keep the faithfulness of God as a foundation for their willingness to die.  We give our lives voluntarily to murderous wretches because we truly believe in  God’s promise to raise us from the dead. This is what made Paul so willing and  eager to die for Jesus, because he knew that all anyone could ever do to him was  kill him. That was the worst they could do to him! And he wasn’t afraid because  he believed in God’s faithfulness to keep His promise. God’s promises then are a  motivating foundation to willingly die.   ● Finally, and perhaps most significantly, there is no greater way to prepare for your death  for Jesus than to die for Him right now, today. Weird and ironic is the life that is so eager  to die for Jesus but is too sleepy, apathetic or lazy to die to themselves today. Jesus told us  in Luke 9:23-25,   “And he said to all, ‘If anyone would come after me, let him deny himself and take up his cross daily and follow me. For whoever would save his life will lose it, but whoever loses his life for my sake will save it. For what does it profit a man if he gains the whole world and loses

or forfeits himself?’” Are you willing be martyred for Jesus? Then be willing to die for Him today by denying  yourself. Die to yourself today if you want to die for Jesus in the future. Death must be  meaningful and genuine today for it to be the same in the future. Those of you who are  unwilling to deny yourself the sinful pleasures you give into consistently…do you have  any idea how scared you will be on that day when your life is really threatened and put  to an end? You can’t possibly think that you will have the guts to deny yourself and lose  your head for Jesus one day, if today you don’t have the guts to deny that awful habit  you’re hooked to right now. Prepare to deny yourself your very life one day soon by  denying today anything that even remotely comes close to stealing and cheating away  your pleasure and heart. The sweet smell of the death of your sin when you kill it each  day will make the ultimate death of your body smell eternally sweet to the heavenly  Father one day, and to the church of God who are left behind to ponder your life. May  your prayer be this: “Dear God! Make me burn with passion, boldness, and courage to die for you one day with fearless dignity. And make me burn with equal passion to prepare for that day by dying to myself for you today.”

I close today with a slide presentation I’ve prepared for you. I’ve called “a Preparation for  Martyrdom presentation.” And this one is subtitled, “Remembering the apostles and their  sacrifices for the Savior.” May it cause the denial of yourself to burn as bright and bold as your  desire to lay down your life for your Savior.
Rob Wilkerson Preparation for Matyrdom (2 Timothy 3:12)