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Jacques Sadoul

La pasin segn Satn


Dominio de R. 1

Coleccin ARCADIA Dirigida por Jorge A. Snchez Traduccin de Mara Cristina Davie

Ttulo del original francs: La Pasion selon Satan 1960 by Jacques Sadoul 1978 by Socit nouvelle des ditions Jean-Jacques Pauvert 1983 by Ediciones Teorema Edita: TEOREMA, S.A. Avda. Repblica Argentina 248, bajos 3a. Barcelona - 23 Impreso en Espaa / Printed in Spain Todos los derechos reservados I.S.B.N.: 84-85958-42-X Depsito Legal: B-2086-1983 Impreso en Grficas Porvenir. Lisboa, 13 Barber del Valls (Barcelona) en mayo de 1983

A la memoria de Howard Philips Lovecraft

En aquel momento, uno de los dos participantes de una partida de ajedrez csmica acababa de perder su dama. Adversarios, sera ms apropiado decir, ya que lo que se arriesgaba en aquella partida comenzada ms all de toda memoria humana era la aniquilacin. La prdida era grave para el jugador; quiz su despiadado rival iba a poder enorgullecerse de una nueva vctima, una vctima selecta esta vez, de inteligencia sin igual y sabidura sin defectos. Pero por duro que fuera el golpe, no era decisivo; al jugador le quedaban muchas otras piezas y se dispona a maniobrarlas sutilmente. Piezas humanas, puesto que si los jugadores estaban por encima de esta condicin, su tablero era el mundo y sus peones unos hombres. O en ocasiones unos dioses... pues ninguna grandeza, ningn poder los detena y sus demonacas voluntades movan los peones en medio de blasfemias y sacrilegios. La historia que se narrar en este libro tal vez no tenga ninguna relacin con ese juego de ajedrez a escala universal. Es posible que se trate tan slo de un trivial suceso licencioso cuya herona, Josette, se mat para escapar a las consecuencias de su falta. Pero, siendo la apuesta de una partida totalmente ignorada por ella, quiz fue cogida y precipitada a la Nada por el hiertico jugador que jams habr llegado a conocerla. Y quiz tambin ese extrao dominio de R., denominador comn de todas las circunstancias extraordinarias que este libro relata, sea realmente, como las antiqusimas leyendas lo pretenden, una fraccin del Caos Original unida a la Tierra desde los albores de los tiempos... En aquel momento, una dama de ajedrez fue capturada y una muchacha muri; qu lgica podra conectar estos hechos? Un rey, escoltado por un solo alfil, cruz todo el tablero, y un joven, acompaado de una ninfa, realiz un pasmoso viaje. Un dios fallecido hace milenios recuper la vida para andar a zancadas por los universos cual un caballo de ajedrez, y otra muchacha, en la cripta funeraria de una divinidad olvidada, tuvo una extraa pesadilla.

PRIMER CONJURO EL DRAMA

1 MERCURIO: 27 VIRGO

El 15 de septiembre pasado, una de las ms encantadoras jvenes de la ciudad de Agen se suicid arrojndose desde lo alto del acantilado del cerro del Ermitage. Un agricultor que haba asistido a la escena desde un campo situado en la ladera afirm que el horror reflejado en su rostro se haba borrado en el preciso instante en que se arrojaba al vaco, dando lugar a una expresin de profundo alivio. No se prest ninguna importancia a sus declaraciones, poco crebles en razn de la rapidez de la escena y del alejamiento del testigo. La joven estaba encinta de dos meses y no se le conoca ningn proyecto de matrimonio; la investigacin oficial vio en ello una explicacin suficiente para su acto de desesperacin. La desdichada fue velada alternativamente por sus padres y por el cura de la parroquia, el cual, viejo amigo de la familia y padrino de Josette, no haba querido abandonarla a pesar de su crimen contra las leyes divinas. Este viejo sacerdote haba sido siempre el confesor de la muchacha y crea conocerla bien, por lo que el brusco cambio sobrevenido en Josette a comienzos del verano lo haba dejado perplejo. En efecto, algo haba alterado repentinamente su espritu y haca temer por su juicio. Los mdicos consultados no haban podido descubrir ninguna lesin orgnica susceptible de explicar dicha enfermedad. Una enfermedad tanto ms extraa cuanto que su salud fsica no se hallaba afectada y su belleza, de por s excepcional, haba parecido que aumentaba da a da, aun cuando adquiriera una especie de frialdad inhumana. Siguiendo los consejos de su padrino, los Rueil haban hecho examinar a su hija por un psiquiatra de renombre. En la primera entrevista Josette haba respondido con buena disposicin a sus preguntas, pero dos meses ms tarde, en un segundo examen, aqul haba tenido la impresin de hallarse frente a un muro mental contra el cual iban a chocar todas sus interrogaciones. El mal haba empeorado; a las simples crisis de amnesia del comienzo haban sucedido, casi todas las noches, unas crisis de demencia cada vez ms violentas. La pobre nia, atormentada por esos accesos de terror nocturno, ya no lograba conciliar el sueo y desde la cada de la tarde sus padres la oan sollozar, gemir y dar alaridos. A la maana la crisis desapareca sin dejar huellas visibles; slo los ojos de la joven reflejaban una curiosa expresin de vergenza mezclada con terror. En vano el anciano abate Fleury haba procurado hacerle confesar la causa de sus tormentos. La total confianza que ella le manifestara antiguamente pareca haber desaparecido por completo. Unos das antes de su suicidio la haba encontrado en la iglesia deshecha en lgrimas. No puedo decirle nada, padre, es demasiado horrible, pero ruegue por m, oh! ruegue por la salud de mi alma. Tales fueron las nicas palabras que se le escaparon entre dos sollozos antes de que desapareciera precipitadamente. Josette era una muchacha inteligente, instruida y bien equilibrada, que segua sus estudios de ciencias naturales en Pars, en la Sorbona. Moralmente, siempre la haba juzgado irreprochable y, a pesar de su gran belleza, no le conoca ningn amoro; por otra parte, ni siquiera las viejas devotas que frecuentaban su iglesia haban podido encontrar tema para sus calumnias. El trgico fin de su ahijada lo trastorn. Se lament amargamente de no haber sabido insistir a fin de librarla de su secreto. Por lo que los reproches de su conciencia y, es preciso reconocerlo, su propia curiosidad, lo llevaron cuando velaba junto a la joven muerta a leer su diario ntimo cuya existencia conoca desde haca tiempo. Profundamente conmovido por lo que crey comprender, no se atrevi a guardar slo para s semejante secreto. Decidi redactar una memoria destinada al obispado a fin de advertirles acerca del indescriptible horror que dejaban presentir las notas de Josette. Ese manuscrito nunca vio la luz, pues el abate Fleury sufri una hemorragia cerebral antes de haberlo comenzado siquiera.

2 VENUS: 14 ESCORPIO

Sin duda conocen ustedes los cerros gascones que bordean el valle del Garonne, separando sus mltiples bellezas de un paisaje ms austero. Sus antiguas carreteras romanas corren de cresta en cresta, indiferentes a las regiones que atraviesan. Slo obligado y por fuerza recurre el forastero a esas vas de otro tiempo, y en ocasiones algunos apasionados de la historia antigua o de la arqueologa se aventuran por ellas. Con todo, hay un lugar que el viajero, aun al final de una larga jornada, prefiere evitar. All, el sinuoso Gers prosigue su curso tranquilo en unos perezosos meandros; all, los cerros del Armagnac y la llanura Agenaise se confunden. Algunos creen encontrar la explicacin de este fenmeno en la atmsfera pesada y tormentosa que en todo momento reina en el lugar. El aire parece all ms denso que en cualquier otro sitio, como cargado de efluvios elctricos, pero a pesar de esa tempestad latente que entorpece los miembros y excita los nervios, jams cae la lluvia y la tierra resquebrajada recuerda un paisaje lunar. Entre los cerros de F., los meandros del Gers y la aldea de A. se extiende el dominio de R., el mismo donde, segn dicen, desde la Alta Edad Media se llevaron a cabo tantas sacrlegas brujeras. En la regin se evita hablar de ello y se rehyen las preguntas de los curiosos. Sin embargo, parece que el recuerdo de los relatos que se contaban en voz baja en las chozas, por la noche, an se cierne pesadamente sobre los habitantes. Todava hoy, no hay ni un solo campesino que no pase por las proximidades de la antigua casa sin persignarse, nadie se aventura por all, ni siquiera en pleno da, y hasta los perros de las granjas parecen temer la zona. Segn se cree la mansin est habitada, pero su propietario permanece invisible. Hay quien pretende que a la cada de la noche se puede divisar una larga silueta negra deambulando por la terraza... Como atestigua una antigua crnica de un convento de los alrededores, ya corran inquietantes rumores sobre los dueos del castillo de R. cuando en 1.553 sobrevino el triple crimen que concret los temores y sembr el terror. Ya se haba acusado a los seores del dominio de haber secuestrado mujeres y haberlas violado en innumerables orgas, pero hasta entonces aparentemente los rumores no descansaban en nada preciso. Y un buen da de verano, tres muchachas de la aldea de F. desaparecieron. Se trataba de Znavie Petitjean, la hija del barbero, Amde Gaillarde, hija de un pequeo agricultor de las orillas del Gers, y Marie Tournecoupe, nica hija del mayor propietario de la aldea. Este ltimo, el seor Tournecoupe, un hombre muy duro para los negocios y muy poco cristiano, era conocido por el profundo afecto que profesaba a su hija. Marie pasaba por la joven ms bella de la aldea, pero la gente no la quera, pues la consideraba altanera y desdeosa. As pues, un domingo despus de la misa vespertina, las tres muchachas desaparecieron. Empujados por Pierre Tournecoupe, y tambin por el padre Petitjean cuya angustia comparta toda la aldea, se inici la bsqueda. Desde el primer momento las sospechas recayeron sobre el seor del castillo de R., y los perros de Tournecoupe, rastreando la pista de su joven ama, condujeron al pequeo grupo de aldeanos hasta los accesos al temible dominio. Los hombres vacilaron antes de cruzar los lmites, algunos se volvieron atrs, pero los ms valientes, arrastrados por Tournecoupe, se decidieron. Atravesaron un bosquecillo cuyo pesado silencio slo era roto por el ruido de su marcha. Ni un pjaro, ni siquiera un insecto. Conque cuanto se deca pareca ser verdad: toda vida abandonaba esos parajes, con excepcin de los gatos, las lechuzas y los bhos, cuyos ojos fosforescentes brillaban por la noche en la espesura. Llegaron al camino que se extiende a lo largo del faralln en la cima del cual se levanta la mansin, y una vez all lo primero que vieron fue el cuerpo de Amde Gaillarde. No pareca haber sido herida, pero su rostro estaba desfigurado por el horror. El macabro descubrimiento aviv la furia de los campesinos que se apresuraron a ganar el castillo. Para gran sorpresa de todos, las puertas estaban abiertas de par en par y un gato negro se arrellanaba blandamente tendido en el umbral. Aunque asustados, los hombres penetraron en la misteriosa morada y se internaron en el largo corredor que conduca hasta la entrada de la gran sala. Una espesa capa de polvo intacta recubra los muebles y el suelo y gigantescas telas de araa sembraban de estrellas los techos de madera labrada. El pequeo grupo descendi entonces la escalera interior que deba conducirlos al ms horrendo descubrimiento. En una amplia sala se hallaba instalado un laboratorio repleto de extraos aparatos e innumerables ampollas de productos qumicos cuyo olor acre impregnaba la estancia. Al fondo, sobre una mesa de operaciones, yacan los cuerpos desnudos de las dos jvenes; sus vientres abiertos dejaban escapar unos rganos sanguinolentos. El seor del castillo tambin se encontraba all, pequeo gnomo encogido sobre sus pies como un feto, ya no haba nada de humano en su rostro, slo un odioso rictus de sardnica expectativa y de plena satisfaccin alteraba sus rasgos. El espanto y la indignacin se apoderaron de los campesinos, quienes transportaron fuera de la sala los cuerpos mutilados de las inocentes vctimas y decidieron prender fuego a la mansin a fin de hacer desaparecer para siempre los horrores que encerraba. Fue entonces cuando tuvo lugar el milagro blasfematorio que suscit la crnica: el fuego no prendi. La paja y la lea 5

dispuestas en el centro del laboratorio ardieron, pero los muebles, los aparatos y hasta el cuerpo del dueo del castillo se negaron a abrasarse! Al instante los campesinos comprendieron qu lazos terribles unan a esos parajes con los abismos infernales, ponindolos fuera del alcance de las llamas. Por tanto, tras haberse persignado, huyeron para no regresar nunca jams. Aqu se acaba la relacin que el hermano Phbade redact en 1.603, es decir cincuenta aos despus de los hechos. Pero en definitiva, nada prueba que no se hubiera debido a un exceso de credulidad o de imaginacin de su autor. En vista de los documentos de la parroquia de F., la mansin permaneci desocupada durante una veintena de aos, hasta que en 1.577 un descendiente hiciera valer sus derechos. El nuevo seor, de unos veinticinco aos de edad, aparentemente se cuid de cualquier acto que pudiera chocar a la poblacin. No obstante, la severidad de su porte y su mirada que pareca venir del ms all bastaron para hacer circular alarmantes rumores sobre su persona. Un da se lo vio volver de viaje en compaa de una joven que permaneci postrada en el fondo de la calesa durante todo el cruce de la aldea. Quienes la haban visto de lejos no dejaron de atribuir su anormal palidez y su sorprendente serenidad a la accin de alguna droga o maleficio, y rpidamente corri el rumor de que el propietario del castillo haba raptado a esa muchacha. Pero como nadie la conoca y nunca ms se oy hablar de ella, el incidente cay en el olvido. El ltimo hecho inslito relativo a la inquietante mansin se remonta a 1.908, y nos lo cuenta el gendarme Goulut. Este ltimo haba tenido que atravesar a pie la rida planicie del Broueil, planicie donde en verano el sol lanza sus rayos ms ardientes. Recin llegado en la regin, no vacil en dirigirse a aquella casa a fin de solicitar un poco de agua. Una vez al pie del faralln que sirve de base a la mansin, descubri una abertura practicada en la misma roca y ech una ojeada por all. Segn el relato del gendarme, la habitacin que se le present ante la vista se asemejaba a un espacioso laboratorio cubierto de instrumentos, algunos de los cuales parecan en desuso y muy vetustos. En el fondo de la sala haba un crisol donde se consuman unas sustancias qumicas que impregnaban la atmsfera de un olor ftido. Un hombre vestido con una levita negra se retorca las manos por encima del humo salmodiando unas frmulas en una lengua desconocida. De repente, se puso a gritar fuertemente repitiendo tres veces la misma frase: Nli cla shuburai, yaltar. Tras la tercera repeticin, el humo se espes bruscamente, esboz una grotesca rplica del cuerpo del oficiante y luego desapareci sin ms ni ms, dejando al hombre tan enfurecido que se puso a dar alaridos invocando el muy abominable nombre de Shamphalai. Entonces Goulut se march y, de regreso, narr lo que se sabe. La gente escuch su historia, se habl de ella algn tiempo, pero sin otorgarle gran crdito. Parece que se prefiri ver all nada ms que el resultado de una vulgar insolacin. Entre los sucesos (o leyendas) relativos al dominio de R., existe uno que no suscita menos interrogantes que los dems; se trata de la apariencia de sus misteriosos propietarios. En 1.817, el notario de la aldea vecina, maese D., entr en contacto con el amo del castillo de R. Fuertemente impresionado por su nica entrevista, el escribano dej de su visitante este retrato: Este hombre es grande y enjuto, su severo rostro se prolonga en una delgada barba de collar. Tiene los cabellos negros y cortos, y unos ojos inquietantes. Cuando habla agita curiosamente las manos y sus largos dedos parecen corvos pues su ltima falange se repliega hacia el interior en tanto que las otras permanecen rgidas. Su voz baja y cavernosa desasosiega; en cuanto a su edad, no podra decirla exactamente, su cuerpo no acusa ms de veinticinco aos, pero su mirada y su porte son los de un hombre de mucha edad. He aqu lo que le pareci el propietario del castillo al gendarme Goulut, un siglo ms tarde: El susodicho es un hombre joven, grande, seco y delgado, de tez plida, con los cabellos y la barba negros. Su voz es muy grave, como velada, al hablar, contorsiona curiosamente las manos. Es difcil no quedar impresionado por la similitud de las descripciones; con todo, se puede objetar que casos de semejanza tan extraordinarios ya se han visto en familias con diferencia de varias generaciones. El fenmeno ms intrigante es que a lo largo de los siglos los dueos del castillo de R. siempre han parecido o bien unos viejos repulsivamente simiescos, o bien unos hombres jvenes, de unos veinticinco aos de edad. Conforme a la memoria humana, jams se habra visto all nio o adulto!

3 MARTE: 4 ESCORPIO

Conviene volver ahora al diario ntimo de Josette, que el abate Fleury tuvo ocasin de leer mientras velaba junto a la cabecera de la cama de la muchacha muerta. Fue en el mes de junio pasado, al comienzo de las vacaciones, cuando aparecieron los primeros sntomas del mal; hasta entonces Josette haba llevado una existencia perfectamente normal. As pues, se puede considerar la crisis del 8 de junio como el comienzo de la fatalidad que deba conducirla a la muerte. Entregamos aqu este diario tal cual pudo leerlo su confesor. 8 de junio de 1.957. Qu da ms asombroso! Llego a preguntarme si ms bien no he soado antes que he vivido estas ltimas horas, y ni siquiera me atrevo a contrselo a mis padres o a mis amigos, pues todos se reiran de m. Este cuaderno ser, pues, mi nico confidente, como cuando tena quince aos y le confiaba mis primeros y secretsimos amores... Pero me voy del tema porque no s cmo comenzar el relato de este incidente ridculo y con todo muy simple. Habindome encaminado por una carretera, me hall en otra! Es as, tonto e imposible a la vez. Qu ha podido sucederme, pues? Haba cogido la Vespa para ir a Nrac, donde daban una representacin de Tais en el Botnico. Haba partido un poco antes de las tres y viajado normalmente durante unos veinte minutos, cuando de pronto me encontr en la carretera de F., a unos kilmetros de Agen, aproximadamente a las cuatro. Sin duda ms vale que me vaya a dormir y no piense ms en esto. El anciano abate recorri rpidamente algunas de las pginas siguientes; no contenan nada que tuviera relacin con el malestar de Josette. 21 de junio. El incidente de la otra semana acaba de volver a producirse. Comienzo a tener un poco de miedo, aun cuando en todo el da no haya querido confesrmelo. Corra por el centro mismo de la ciudad, despus de haber dejado mi vieja casa de la calle Strasbourg en direccin a la Explanada del Gravier para ir a la casa de Marie-Jose, cuando mi visin pas directamente de la estatua de Jazmn a la de los cerros del Gers. Al igual que la vez anterior, me encontraba en esa carretera poco frecuentada de F. All, me sent nuevamente desasosegada, hasta el momento en que cruc el Garonne, un poco antes de Agen. Sin ninguna duda, estoy amnsica, seguramente debera ir a ver a un mdico. Querra partir de vacaciones ya mismo, pues esto me inquieta seriamente. 29 de junio. Esta vez fui hasta F. Me despert casi de golpe, temblaba entera y me senta helada a pesar del sol maanero. Haba ido a hacer algunas compras para mi madre cuando de repente reconoc las primeras casas de un villorrio cercano a F. Pero entonces, en lugar de volver a partir precipitadamente como en las ocasiones anteriores, mir atentamente alrededor de m, fuertemente impresionada. All era donde en mi infancia mi madre situaba al Coco que vena a devorar a los nios revoltosos. Bruscamente me vinieron a la memoria los cuentos de brujeras que apasionan a mi amigo Didier Chaptal, y no hicieron ms que aumentar mi intranquilidad. En caso de que se presente una nueva crisis, contar todo a mis padres, quienes ya se estn inquietando por mis ausencias inexplicables. Pero si nada nuevo ocurre, ms vale no alarmarlos intilmente. 2 de julio. Comienzo a preguntarme si no me estoy volviendo loca, esta noche tuve otra crisis, pero en mi cuarto y no sobre la carretera de F. Hacia las dos de la madrugada me despert completamente desnuda, tendida en el suelo. Tena los senos duros y estriados con unas marcas blancas como si los hubiera estrujado fuertemente con los dedos y todo mi cuerpo estaba curiosamente dolorido. No me atrevo a hablarle de esto a mi madre, pero siento que mi miedo se acrecienta... Y desgraciadamente, este ao no partimos de vacaciones hasta agosto... 5 de julio. Hoy he ido ms all de F. y alcanzado el mismo lmite de las tierras de R. Tengo miedo, poco a poco una atroz sospecha se abre paso en m; lo que me atrae hacia esos parajes me resulta extrao, es como si una fuerza desconocida me 7

llamara. De regreso a Agen, me he detenido en la iglesia y he rogado a la Santa Virgen que velara por m con todo su poder. Quiz sea ridculo, pero ahora me encierro todas las noches en mi cuarto.

4 JPITER: 3 LEO

La noticia del suicidio de Josette caus, pues, una profunda impresin en todos sus camaradas. Ahora se reprochaban el haberla abandonado no bien haban aparecido los primeros sntomas de su mal. La ruptura se haba producido despus de un da que haban pasado en su compaa, precisamente en las tierras del dominio de R. Fue Josette quien, a comienzos de julio, los haba convencido para ir a pasar el da a la sombra del roble tricentenario de la vieja iglesia de F. Aquella maana haban partido temprano. Conduca Kiwi, a pesar de su pierna todava un poco rgida desde su accidente con el coche. Iban muy apretujados, y poco faltaba para que Jojo se asfixiara enterrada bajo vveres de todas clases. Haban cruzado el Garonne, que en esa poca de sequa tena poqusima agua, y luego haban dejado la carretera para coger la va romana que sube por las cimas de las colinas que dominan los valles del Garonne y el Gers. Poco despus de F., cogieron la carretera que se extiende a lo largo del dominio de R. Jojo, que quera permanecer fiel a su reputacin de temeraria, haba propuesto entonces que almorzaran en esas tierras prohibidas en lugar de hacerlo bajo el roble centenario. Ante la sorpresa general, y la de Jojo en particular, Josette sostuvo firmemente este proyecto un poco loco. Todos protestaron, pero ella se mantuvo en sus trece, insistiendo con tanta determinacin que acab por decidirlos. As pues, cuando llegaron al cruce del Broueil, se metieron por el camino de R. cuyo empedrado antiqusimo se conserva curiosamente intacto. La conversacin decay rpidamente; esa landa salpicada de esculidos bosquecillos era idntica a la que acababan de dejar, y sin embargo reinaba all una atmsfera completamente diferente. Ningn ruido haca eco al ronroneo asmtico del coche, ningn insecto, ningn ave pareca vivir en aquellos parajes, todo era silencio. Una broma que intent Jojo qued sin respuesta, se sentan oprimidos. Una lechuza ulul hacindolos sobresaltarse violentamente, con excepcin de Josette que permaneca perfectamente serena. Bernard, siempre serio y realista, propuso entonces detenerse. Rpidamente repartieron las provisiones y la comida empez, pero el buen humor de la maana haba desaparecido, nadie se atreva a tomar la palabra y hasta evitaban cruzarse la mirada. Slo Josette comi con buen apetito, y luego se march a hacer un corto paseo de reconocimiento por los alrededores. Cuando regres, tena en la mano un trozo de papel arrugado que contena una frmula que los intrig: Todo lo que ha pasado volver un da. Todo lo que permanece puede durar eternamente. Eins Nubburath es la gua para todos. No caba ninguna duda de que esa hoja haba sido perdida por uno de los habitantes de R., pues nadie se habra atrevido a aventurarse hasta all. Bernard, el ms instruido de todos, explic que el Eins Nubburath era una de las grandes divisiones del Necronomicn, libro de teosofa demonolgica que haba estado revisando en la biblioteca de Agen. Al da siguiente busc en sus notas y descubri un extracto de este libro que comunic a sus compaeros y que deca as: Tras las alianzas ltimas del alma, as como de la carne, con los dioses ciegos y sordos que gritan en el Caos infinito; Aquel que posea el antiguo saber recuerdo de las ciencias blasfematorias e impas de las Antiguas Razas, se podr sucederse a s mismo, en la horrorosa serie de los tiempos. Nhli Kla, Nhli Yenk, Yalthar. Todos se haban preguntado cul poda ser la significacin de esas frases. Bernard haba declarado que las consideraba el ejemplo ms perfecto de todos los errores de la razn humana. Sin embargo, record, los ocultistas afirman que estos textos son el reflejo de una realidad inmaterial que nos domina a todos y que se re de nuestra incredulidad. En realidad, deseaban olvidar rpidamente este episodio, pues en el curso del da su incomodidad no haba dejado de acrecentarse. Cada planta, cada rbol, se haba transformado para ellos en una fuente de malestar y hasta de angustia, todo ondulaba sin que hubiera el ms mnimo viento... 9

Despus de aquel da se haban alejado de Josette, ya que su extraa apariencia los perturbaba profundamente. Ahora, ms all de la gran tristeza que experimentaban, se preguntaban por qu de repente se haba levantado una barrera entre ellos y su amiga.

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5 SATURNO: 7 VIRGO

Precisamente, esa era la misma pregunta que se haca el Dr. Mortine, el psiquiatra al que Josette haba consultado en dos ocasiones. Viejo amigo de los Rueil, haba visto crecer a la muchacha, y actualmente se reprochaba no haber tomado suficientemente en serio los trastornos que ella le haba descrito. Despus, cuando en su segunda visita se haba decidido a examinar ms a fondo su caso, una barrera de incomunicacin se haba erigido entre ellos y l no haba sabido derribarla. Josette haba ido a verlo por primera vez el 17 de julio. Tras haberle hablado de sus crisis de amnesia, le haba narrado un extrao sueo cuya fiel retranscripcin es la que sigue. Estbamos en pleno da, pero en aquel sitio la luz del sol, de una claridad empaada, pareca atenuada. La mansin de R. y su larga terraza almenada resplandecan con un brillo blanquecino anlogo al del claro de luna. Ignoro lo que me sucedi entonces, pero en un instante todo se oscureci ante mis ojos y fui a caer desvanecida en el foso. Cuando me despert, corra descalza por laceras de hierbas de variadas formas y colores cambiantes. El sol resplandeca con un brillo desacostumbrado a pesar de que no haba un sol aparente y de que en la bveda celeste se vea despuntar el destello de lo que adivinaba eran estrellas. No se divisaba ningn camino, ningn cultivo, nada que recordara la presencia de los hombres. Slo las majestuosas formas de los rboles, las sinuosidades flexibles de las largas plantas trepadoras y las armoniosas coloraciones de las flores poblaban este pas de ensueo. Mil sonidos claros y alegres brotaban de cada mata, de cada rama, de cada brizna de hierba. No s qu fuerza me impuls a quitarme las ropas, pero fui desnuda y riendo hasta quedar sin aliento que ech a correr. Al fin apareci un sendero, tan grcil que habra podido tomrselo por un capricho de la naturaleza. Serpenteaba suavemente por entre los sauces llorones cuyas cristalinas hojas reflejaban el color del cielo. Muy pronto, cantidad de pequeos animalitos haban deslizado su cabeza fuera de sus madrigueras para contemplar a la intrusa que yo era. Poco a poco cobraron nimo y se pusieron a seguirme. Me detuve y me sent en la hierba. Este gesto pareci sorprenderles, pero ante mi inmovilidad fueron adquiriendo confianza y los ms audaces se aproximaron. Consegu atrapar a uno que, lejos de resistirse, se encogi sobre s mismo. Esta pequea marmota de pelo sedoso y rizado era tan adorable como los animales de felpa de mi infancia, pero no pude decidirme a conservarla conmigo despus de haberme cruzado con su mirada, una mirada tierna y vidriosa, o ms bien una ausencia de mirada detrs de unos ojos muertos. Rpidamente volv a colocar en la tierra a la pequea criatura, que se alej con indiferencia. Retom el sendero que ahora ascenda sensiblemente. El paisaje continuaba siendo encantador, pero la inquietud se haba adueado de m desde que en vano haba buscado la mirada de ese pequeo ser. El camino atraves unos cerrados bosquecillos formados por plantas de largas hojas que se enroscaron alrededor de m en una fugaz caricia. La pendiente se acentu y pronto descubr un muro hasta entonces oculto por la vegetacin; una puerta abierta me invitaba a entrar. Tuve la sensacin de un peligro inmediato, y al mismo tiempo, cobrando conciencia de mi desnudez, tuve el presentimiento de lo que poda emboscarse tras esa puerta. Quise huir, pero me fue imposible retroceder; por el contrario, mis piernas me llevaban hacia adelante. Fue entonces cuando perd el conocimiento. Tras haber escuchado atentamente la narracin de Josette, el Dr. Mortine haba declarado simplemente: Bah! has debido leer demasiados cuentos fantsticos. La joven haba protestado vivamente, por lo que el psiquiatra, que no vea nada de alarmante en esas crisis de amnesia ni en su sueo, haba intentado tranquilizarla lo mejor que poda: Mira, ahora eres una verdadera mujer, tus glndulas han de estar secretando hormonas en demasa y eso te desequilibra el sistema nervioso, de donde tus crisis de nudismo; precisas un buen marido y nios, y luego todo esto ya no aparecer ms. En cuanto a tu amnesia, simplemente es una reaccin nerviosa debida a un exceso de trabajo escolar. Verdaderamente, no hay nada grave, y las vacaciones arreglarn todo. No pienses ms en ello, vete al mar, descansa... y di a tu madre que prepare tu ajuar. Cuando Josette haba vuelto a verlo a finales de agosto, el Dr. Mortine se haba sentido obligado a tomar las cosas un poco ms en serio. Sintate ah y coge un lpiz. Vas a escribir tu nombre en medio de esta hoja y luego hars un garabato cualquiera durante un minuto. Josette haba puesto manos a la obra y al cabo del minuto le haba devuelto la hoja. Te he dicho que escribas tu nombre y me has escrito Lodaus, o Dios sabe qu. Por casualidad ser ese el nombre de tu enamorado? 11

La muchacha pareca muy turbada y el psiquiatra lament su ocurrencia tan pronto como examin ms en detalle la confusin de trazos que ella acababa de efectuar. Repetidas veces haba levantado la vista hacia ella, lanzndole una mirada llena de estupefaccin: Qu ha ocurrido desde tu ltima visita? Nada determinado, doctor... excepto esos terrores nocturnos de que ya le he hablado, que por otra parte no tienen causas bien definidas. El Dr. Mortine haba procurado saber ms, pero Josette pareca de mrmol. Visiblemente ocultaba algo, de eso tena la certeza. Se haba echado a andar a lo largo y a lo ancho de su despacho, tironendose del bigote. En el dibujo de Josette no reconoca ninguna figura, ninguna forma conocida: esas lneas no parecan haber sido trazadas por un ser humano.

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6 URANO: 14 ESCORPIO

El sueo relatado al psiquiatra figuraba asimismo en el diario ntimo de la joven y su lectura sumi al abate Fleury, su padrino, en un abismo de perplejidad. Desde entonces, vea erigirse la sombra de Satans tras el dominio de R. Como no poda guardar l solo semejante peso, escribi al abate Laffite, cura de la aldea de A. vecina al dominio, para ponerlo en conocimiento de sus aprensiones. Le aconsejaba releer la Demonologa de los brujos de Nicols Bourdin, estableciendo un paralelo con el actual propietario de la mansin. El abate Fleury terminaba su carta anuncindole su intencin de remitir el diario de su ahijada al obispado. He aqu la continuacin del mismo: 9 de julio. Es preciso que me lo grabe en la cabeza, en estos ltimos tiempos he estado equivocada al asustarme de ese modo. La poca de las insensatas supersticiones ha terminado y una estudiante no puede creer en los brujos. Estos ltimos, al igual que los alquimistas, sin duda tuvieron en la Edad Media unos poderes superiores a los de sus contemporneos gracias a sus conocimientos cientficos, pero todo lo que me ocurre ha de poder explicarse muy sencillamente. Nada debe impedirme descubrir la realidad tangible que se oculta detrs de este misterio, si es que tengo el valor suficiente. Mi decisin est tomada, cuando la prxima crisis, no me volver atrs una vez despertada. 14 de julio. Han pasado dos das y an no me he atrevido a transcribir lo que vi y sent. Mi espritu y mi alma estn traspasados de horror, un horror profundo que viene de lo innominable. Sin embargo no se trataba ms que de un sueo... 17 de julio. Por consejo de mis padres y del abate Fleury, he ido a consultar al Dr. Mortine. Le he hablado de mis crisis de amnesia y le he contado mi sueo. Me pregunto cmo un extrao puede ver en m ms claramente que yo misma; si yo no consigo comprender lo que ocurre en mi espritu, cmo podra hacerlo otro? Sin querer confesrmelo, espero que el doctor tenga razn. He comprado los medicamentos y no s si es el efecto de la droga o sus palabras tranquilizadoras, pero me siento mejor. 19 de julio. Ninguna nueva alerta. Una sola sombra: a pesar de los somnferos, he dormido muy poco. 21 de julio. Nueva crisis, pero esta vez no se trata de amnesia... Me haba acostado tarde, y me he despertado hacia las dos, afiebrada, empapada, con la sensacin de ahogarme. Me he levantado, he abierto la ventana, me he sacado el pijama y, desnuda, me he tendido en la cama. Esperaba que el fresco de la noche me calmara, pero casi al instante mis senos han comenzado a hincharse y endurecerse, hacindome sufrir cruelmente. No he podido evitar sobarlos con ambas manos para intentar reducir la afluencia de sangre, y ha sido entonces cuando he sentido que algo abrasador me penetraba, ahondaba en mi vientre y se derramaba por todo mi cuerpo. Durante cerca de un cuarto de hora fui presa de una verdadera combustin, y luego, de repente, nada ms. 24 de julio. Desde la pasada noche he reflexionado largamente y he ido a consultar los viejos libros tan caros a Didier Chaptal. En unos tratados de hechicera he ledo la descripcin de prcticas de embrujamiento, lo que introdujo un verdadero pnico en mi espritu, y los intentos de apaciguarme del Dr. Mortine ya no me prestan ninguna ayuda. Siento que mi espritu cede y que mis fuerzas me traicionan. 25 de julio. Una nueva crisis, sin duda la ltima; creo poder decir que ya no habr otra... Como siempre, he recuperado la conciencia en la carretera de F., pero esta vez en la direccin de regreso. Adnde he ido? Lo ignoro. Pero lo que me ha ocurrido, pienso que lo s: he sido violada. He llegado a tal punto de fatiga y horror que ya ni siquiera tengo fuerzas para llorar, slo pido paz y olvido.

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7 NEPTUNO: 15 SAGITARIO

21 de agosto. Casi hace un mes que no confo nada a mi diario. Todos mis esfuerzos han estado encaminados a no pensar ms en la pesadilla que acababa de vivir. Desde el 1 al 15 de agosto, estuve en el mar. La gente joven que conoc, sin llegar a evitarme, parecan curiosamente intimidados en mi presencia. Algunos me confesaron que me encontraban extraordinariamente bella, pero que mi mirada los helaba. Adonde quiera que vaya ahora, tanto hombres como mujeres se vuelven a mi paso. Desde mi regreso a Agen, he vuelto a encontrar el enjambre de malos recuerdos, y hoy, despus de veintisiete das de silencio, me veo impulsada a hablar nuevamente de acontecimientos que esperaba olvidados para siempre. Escenas vividas por mi cuerpo sin que mi alma fuera enterada surgen del pasado y vienen a asediarme. La noche pasada he vuelto a ver en sueos mi primera crisis de amnesia. La escena no se representaba como en una pantalla, tampoco daba la impresin de realidad, sino que... apareca en el interior de una bola de cristal! Ante todo me vi en mi Vespa abandonando la carretera de Agen. Luego la visin se ampli y percib la mesa que serva de soporte a la bola de cristal; all haba una estatuilla de cera esculpida toscamente representando mi imagen, y la cabeza se hallaba atravesada por un largo alfiler de oro. La voz de un hombre pronunciaba unas palabras mgicas en una lengua desconocida, y tanto el tono como el contraste de las slabas me causaron una repugnancia anloga a la que se experimenta ante el contacto con un animal pegajoso y viscoso. La voz subi de tono, apareci una mano y un segundo alfiler se clav en el corazn de la figurilla. Me par en seco en medio de la carretera. Los encantamientos prosiguieron y a mi pesar di media vuelta. Pronto llegu al cruce con la carretera de F. y me intern en ella, pero de repente mi motocicleta dio unas sacudidas y el motor se par. Entonces retumb una exclamacin de furia y la mano retir rpidamente el alfiler del corazn de la figurilla. El sueo se interrumpe aqu. Ahora me pregunto si me vino espontneamente o si me fue enviado, y por qu. Por otra parte, ya no tengo miedo sino que ms bien siento una curiosidad sin ilusin alguna. 23 de agosto. Nuevos sueos. Nuevos escenarios. Cul es el sitio que hoy visito? A decir verdad, no tengo la certeza de nada. Muy probablemente se trata de la morada del que me embruj y estoy casi segura de que es la mansin de R. Primero encontr un gato, un enorme gato negro de ojos de azufre, e inmediatamente supe que se llamaba Ai-dMoloch. Se hallaba a la entrada de un corredor muy oscuro y de repente decenas de cirios se iluminaron a la vez. Ech a andar por aquel corredor volviendo la cabeza como para invitarme a seguirle. As llegamos a una gran sala, y al entrar nosotros, decenas de nuevos cirios se encendieron bruscamente. El mobiliario era antiqusimo, deba datar del siglo XIII o XIV, no podra decirlo exactamente. La estancia pareca desocupada pero conservada en buen estado, no haba polvo sobre los muebles, ningn objeto fuera de lugar sobre los aparadores y mesas. Precedida siempre por Ai-dMoloch cruc la sala y descendimos por una escalera interior. All, lo segu a travs de un gran laboratorio repleto de instrumentos de qumica, o ms probablemente de alquimia. Experimentos en marcha y fuego encendido bajo algunos hornillos mostraban que aquel laboratorio era utilizado. El fondo de la habitacin estaba recubierto por una gran librera rebosante de obras antiguas y manuscritos en pergamino. Seguidamente el gato me condujo a un pequeo saln cuyo nico mueble era un rgano con un singular teclado. Salt a la banqueta, y de all al teclado, y luego con sus cuatro patas toc una meloda salvaje que me hizo estremecer. Cuando su mirada se cruz con la ma, tuve la impresin de que escudriaba en el fondo de mi alma. En ese momento me despert. 24 de agosto. Desde que penetro en el corazn del misterio que me rodea, le tomo el gusto a este descubrimiento, y ya no es sin impaciencia que aguardo los sueos por venir. No obstante, con cierto temor veo que las revelaciones se van haciendo ms precisas, por lo que su objetivo parece ser el de prepararme para unas visiones an ms horripilantes. Lejos de ser nuevamente libre, por el contrario soy mucho ms esclava de los terribles designios de se a quien an no conozco, y mi espritu vacila frente al alucinante torbellino al cual parece haber sido arrastrado. 25 de agosto. Esta noche me ha revelado nuevas salas. Al comienzo de mi sueo volv a encontrar a Ai-dMoloch que pareca esperarme. Entonces prosigui con su papel de gua de la visita. Cundo llegar el fin de todo esto, y cul ser? stas son 14

las preguntas que no dejo de hacerme todo el tiempo. No s qu decir a mis padres que estn asustados al escuchar noche tras noche mi agitacin y mis gemidos. Me han asegurado que varias veces han golpeado a mi puerta sin que yo haya sentido nada. Lo que me ocurre va ms all de mi comprensin y ya no me es posible procurar resistir. Apelo a la gracia de Dios. Primero Ai-dMoloch me condujo por el corredor que habamos atravesado la vspera para acceder a la gran sala. Luego desvi por una escalera que llevaba a la primera planta. Subimos y pasamos por varias habitaciones vacas, despus por dos cuartos aparentemente ocupados, uno de los cuales deba de ser el que habitaba el gato. Entonces me condujo a un pequeo cuarto casi vaco. nicamente haba un silln y, enfrente, colgado de la pared, un gran tapiz que representaba el vuelo de un cisne. Me dej all un buen rato para que contemplara aquel tapiz, como si de l debiera extraer alguna enseanza particular. A decir verdad, no le vi nada de especial. A continuacin me condujo hasta una biblioteca donde tuve la confirmacin de que aquel lugar era precisamente la mansin de R., a la vista del escudo de armas grabado en la encuadernacin de los libros. Me he enterado de que el dominio de R. pertenece a la misma familia desde la Alta Edad Media, pero la gloria de la casa, o si se prefiere, su triste renombre a los ojos del mundo exterior, no comenz realmente hasta el ao 1.295 con el nacimiento de Joachim Lodaus. Su padre, alquimista y astrlogo, le ense desde muy joven las ciencias esotricas y el nuevo seor del castillo se convirti l mismo en un ocultista avezado antes de haber alcanzado los veinte aos. Habiendo quedado hurfano muy pronto, Joachim Lodaus sinti la prematura muerte de su padre como una profunda injusticia. Un da ley en un libro de magia negra el siguiente dstico: Aqul que posea el antiguo saber, se podr sucederse a s mismo... En ello encontr el objetivo de su vida y en adelante consagr todos sus esfuerzos a la bsqueda de la inmortalidad. Para hacerlo se aplic ante todo a la elaboracin de la Piedra Filosofal, contando con el elixir de larga vida para prolongar su existencia. Partiendo de los trabajos del rabe Geber, logr preparar la Piedra tras una dcada de duros estudios. En lo sucesivo estaba en posesin de una droga que le permitira no vencer a la muerte, pero s diferir su veredicto fatal. As pues, desde 1.295 a 1.550, Joachim Lodaus fue el seor del castillo de R. Las sucesivas generaciones de aldeanos de las proximidades no advirtieron la extraordinaria longevidad de aquel hombre ya que jams sala de su mansin y evitaba dejarse ver por los simples mortales. Hacia 1.549, Lodaus not que su cuerpo se esclerosaba, cediendo finalmente a la decrepitud de la vejez, y que ya no responda ms a la agilidad de su espritu. Conque resolvi intentar una operacin de rejuvenecimiento. En este punto de mi lectura Ai-dMoloch me quit el libro de las manos con una garra imperiosa y me design otra crnica. Estaba fechada en 1.577 y tambin concerna a Lodaus, a menos que se tratara de un descendiente que llevara el mismo nombre. En efecto, se citaba un texto que hablaba de la muerte de aqul, sobrevenida en 1.553, y se precisaba que seguidamente el dominio haba permanecido desocupado durante cerca de un cuarto de siglo. El nuevo Lodaus era un hombre joven que pareca conocer todos los secretos de su predecesor, y que prosegua activamente sus investigaciones en lo tocante a la inmortalidad; no las llev ms lejos, ya que hacia 1.720 comenz a ponerse achacoso e intent a su vez una operacin de rejuvenecimiento. En este momento de mi sueo me despert, y qued atnita al ver a mis padres junto a mi lecho y sentir una toalla hmeda sobre mi cabeza. Me enter de que no haba cesado de gritar y agitarme durante las dos ltimas horas. Sin embargo, no bien despert todos los sntomas de fiebre y agitacin desaparecieron y no fue necesario tener que recurrir a un mdico. 27 de agosto. He soado con un sueo. En efecto, esta noche he revivido mi marcha onrica por las tierras de R. La primera cosa que percib apenas hube dejado el Mundo de la Vigilia y entrado en el Reino de los Sueos fue la bola de cristal que resucitaba mis incursiones pasadas. Volv a verme en estado de hipnosis (obtenido por medio de la mueca y los alfileres) y asist a mi primer despertar, debido, me parece, a una disminucin en el tono de la voz del hombre que salmodiaba el sortilegio. Unas palabras incomprensibles pero pronunciadas con gran clera me demostraron que mis despertares antes de trmino, lejos de haber sido voluntarios, resultaban de errores de aquel hombre. Luego me vi prosiguiendo mi camino y, loca como estaba, dirigindome hacia R. El hombre comenz otro encantamiento con cierta vehemencia; su mano hundi un segundo alfiler en el corazn de la mueca que me representaba, luego lo hizo girar vivamente y yo perd el conocimiento. Entonces volc la mueca haca un lado y del mismo modo yo ca en el foso. Poco despus, el ruido de unos objetos de vidrio me indic que se dedicaba a alguna operacin qumica. Efectivamente, en el campo de mi visin pronto reaparecieron sus manos sosteniendo un matraz lleno de un lquido humeante. Cogieron el alfiler de oro hincado en la cabeza de la figurilla, lo arrancaron enrgicamente y lo humedecieron en el matraz, para hundirlo por ltimo en la frente de mi imagen. Luego mi silueta pareci desdoblarse y, fenmeno extraordinario, a medida que ganaba nitidez cuanto la rodeaba perda precisin. Cuando se hubo vuelto completamente ntida, el mundo real acab de desaparecer en tanto que desde los limbos comenzaba a surgir un paisaje nuevo, fantstico escenario para la marioneta que yo era. Ese pas de ensueo fue creado de pies a cabeza ante mis ojos, al ritmo de una letana pronunciada en un tono ms grave que los precedentes. Slo entonces comprend la ausencia de vida que haba constatado en los ojos de los animales que poblaban ese pas; si las potencias de las 15

tinieblas pueden crear la apariencia de la vida, slo Dios puede darle realidad. La pequea criatura que yo haba atrapado era una imitacin perfecta, pero a su mirada le faltaba lo esencial: la chispa de la creacin divina. Entretanto escuchaba que el seor del castillo se entregaba a nuevos preparativos qumicos. Sbitamente la imagen visible en el globo pareci sufrir una horrible contorsin y en un punto de esa regin artificial vi reaparecer el mundo real, despus ambos se fundieron en un lugar que seguramente quedar sealado eternamente por la violacin que en l sufrieron las leyes del espacio y del tiempo. Los dos mundos volvieron a unirse junto a la puerta del laboratorio y pronto la silueta que se haba separado de m cuerpo se dirigi hacia all; luego, ante una inflexin ms fuerte de la voz del operador dio un paso para penetrar en ella. Sbitamente desaparec de la escena y esta nueva y totalmente involuntaria evasin hizo lanzar un aullido de rabia al hombre burlado. Al instante el escenario artificialmente creado desapareci, en tanto que un salvaje incendio asolaba los contornos del sitio en que se haba fusionado con la realidad; slo la mansin permaneci insensible a las llamas, sus aliadas de siempre. Pronto redescubr mi imagen real: me hallaba desvanecida al costado de la carretera, desnuda, ya que el seor del castillo me haba ordenado desvestirme, sin duda alguna a fin de prepararme para su posesin por medio de plantas y lianas afrodisacas enrolladas alrededor de mi cuerpo. La visin se interrumpe aqu. Al da siguiente mis padres me dijeron que esa noche haba estado an ms agitada que la anterior, por lo que se decidi que ira a ver otra vez al Dr. Mortine.

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8 LUNA: 15 CNCER

28 de agosto. La segunda visita al Dr. Mortine no me signific ninguna ayuda. Esa misma noche so nuevamente. Me hallaba en la biblioteca de R., all donde unos sueos antes me haba enterado de la vida de Lodaus cuyo nombre haba usurpado inexplicablemente en el curso del primer test del doctor. Experimentaba una curiosa sensacin de satisfaccin, como cuando uno regresa a su casa despus de una larga ausencia. Ai-dMoloch estaba all aguardndome con un extrao rictus que recoga sus labios. Sin quererlo pens en el gato de Cheshire cuyas aventuras haba ledo de pequea en Alicia, y me pregunt si l tambin podra desaparecer dejando subsistir su sonrisa. Me design un libro abierto y prosegu con la historia del primer amo del castillo, Joachim Lodaus, cuya lectura no haba podido acabar la vez anterior quiz porque mi espritu estuviera insuficientemente preparado. As pues, Lodaus haba intentado rejuvenecerse con la absorcin de unos licores de su composicin, activados por unas palabras mgicas, pero sin resultado. El estudio de sus manuales de hechicera le dio otra idea: realizar un traspaso de conocimiento entre su cerebro y el de una criatura joven. Cuanto ms joven fuera esa criatura, ms completa sera la transferencia, y si la operacin se realizaba sobre un embrin, o mejor an, un cigoto, resultara un cambio completo de espritu. Entonces Lodaus volvera a hallarse en los albores de una nueva vida. Este mtodo haca necesaria la intervencin de una mujer, lo cual no careca de riesgos, ya que poda sobrevenirle un accidente antes del alumbramiento. Entonces el seor del castillo se dedico a buscar un modo de nutrir y hacer desarrollar el huevo en un tero extrado de un cuerpo natural. Gracias a sus conocimientos de espagrica y magia negra, esta investigacin le llev menos de un ao. Joachim Lodaus instal una cubeta con un liquido nutricio por donde pasaba permanentemente una corriente de oxgeno, en la cual el tero podra permanecer vivo gracias a unas sustancias diluidas en el bao y que permitira al cigoto experimentar un desarrollo normal, aunque un poco lento. Tras haber realizado algunas pruebas con perras, estimaba que al embrin le llevara desarrollar de doce a trece meses. Dado que sus experimentos haban sido concluyentes y que su decrepitud fsica iba acentundose, decidi proceder sin aguardar ms. Lodaus comenz a atraer haca s a tres mujeres jvenes que se haban aventurado por sus tierras. Para ello utiliz el hipnotismo a distancia. Mientras stas se dirigan hacia la mansin, penetr en su espritu y descubri que una era virgen. La mat inspirndole tal terror que su corazn se detuvo. Una vez que las otras dos llegaron a la casa, las gui hasta el laboratorio, las hizo desvestirse y tenderse en una mesa de operaciones, y luego, por medio de un simple encantamiento, las sumi en un estado de letargo. Entonces Joachim Lodaus apart sus teros y descubri que uno estaba fecundado: despus de extraerlo, lo llev a la sala secreta donde se hallaba la cubeta destinada a recibirlo y lo instal en ella con todo cuidado. Seguidamente hizo arder las drogas e inciensos necesarios para el traspaso, luego invoc a las potencias de las tinieblas y pronunci el temido nombre de Shamphalai, el Dios Viviente. Entonces cogi una larga aguja de oro y hundi un extremo en el cigoto en tanto que con el otro se atravesaba el corazn; al mismo tiempo grit la palabra impronunciable que le hizo salir del cuerpo su espritu y lo condujo al de ese ser que an no haba nacido. Obedeciendo a rdenes anteriores, su cuerpo se levant, arranc la aguja y dej la habitacin, poniendo en accin el dispositivo que volva invisible su abertura. Alcanz el piso superior y fue a desplomarse junto a la mesa del laboratorio en la que yacan los cadveres de las dos muchachas. All fue donde lo descubrieron al da siguiente los parientes de las jvenes y, de ello dedujeron que el dueo del castillo haba expiado sus crmenes golpeado por la mano de Dios. Por lo que tras un infructuoso intento de incendiar la mansin, se retiraron sin llevar ms lejos sus investigaciones. Un ao y medio haba transcurrido desde el comienzo de la experiencia y sta se aproximaba a su trmino. Slo en un cuarto ignorado del castillo, un nio se dispona a nacer. Curioso nio, en verdad, el que vino al mundo aquel da; ni un llanto, ni un grito, su cabeza emergi del lquido nutricio y su fra mirada reconoci la habitacin que le era familiar. Apenas sus miembros fueron lo suficientemente fuertes, se apoy en una manivela que puso en marcha el sistema de nutricin que ms de un ao atrs haba ideado el sabio alquimista. El nio, o ms bien Lodaus, tard poco tiempo en poder salir de la cubeta. Se dej deslizar hasta un dispositivo previsto a esos efectos que le condujo a una cama, y una vez all no le quedaba sino dejar que pasaran los meses, ya que todos los medios de subsistencia necesarios estaban a su alcance y no haba riesgo de que nada viniera a contrariar su desarrollo. Por otra parte, Ai-dMoloch su fiel amigo, velaba por l. Ms de doscientos aos de existencia y unos conocimientos extraordinarios haban enseado al propietario del castillo a ser paciente, por lo que los cinco primeros aos de su nueva existencia los pas en una serena meditacin. Pero al llegar a los seis aos, aceler su crecimiento gracias a un mtodo puesto a punto con anterioridad a su intento de regeneracin. Joachim Lodaus vivi as veinticinco aos, y entonces abandon su dominio, no sin antes haberse documentado acerca de sus contemporneos examinndolos a travs de su globo de cristal. Se dirigi entonces a casa del preboste de F. donde hizo 17

reconocer sus derechos a la propiedad de R.; stos fueron admitidos fcilmente y pudo recuperar oficialmente la posesin de sus tierras. Al da siguiente, cuando despert, mis padres parecan ms satisfechos ya que durante la noche no haba ni gritado ni llorado. Sin embargo, tuve la clara impresin de que la sensacin de malestar que yo les inspiraba se haba agravado y ahora lindaba con la franca repulsin. Nadie protest cuando habl de que en lo sucesivo tomara las comidas en mi cuarto y debo reconocer que, al mirarme en el espejo, no pude evitar dar un paso atrs, hasta tal extremo eran anormales la inmovilidad de rasgos y la inquietante fijeza de mi mirada. Una mirada salida de unos ojos cuyo color azufrado no era el carcter menos extrao. 30 de agosto. Tras una noche de interrupcin he vuelto a dar con el sueo, fiel a la cita nocturna. Esta vez iba a enterarme de la historia de Lodaus entre 1.577, fecha de su nueva encarnacin, y 1.720, fecha de su nuevo deceso. Este perodo de la vida de Lodaus estuvo marcado por un doble objetivo: proseguir sus investigaciones concernientes a la inmortalidad y explorar un universo fabuloso ignorado por la mayora de los hombres, el Mundo de los Sueos. En efecto, existe un universo paralelo al nuestro que en tiempos inmemoriales fue engendrado por los sueos de los hombres. All, unos seres de carne y sangre viven a un ritmo que no es el nuestro: all, una civilizacin fundada sobre la imaginacin de los ms dotados soadores existe y se perpeta. Lodaus descubri su existencia por casualidad, y entonces emprendi su exploracin sistemtica. Gracias a sus conocimientos de magia consigui pasar fsicamente de nuestro mundo al de los Sueos, y en adelante permaneci en l largas temporadas. Fue all donde encontr a Ai-dMoloch, un Maestro gato de las Tierras Altas. Entablaron amistad y cuando el hombre propuso al felino que lo siguiera a la Tierra de la Realidad, ste acept. En el Mundo de los Sueos los animales hablan corrientemente, pero por razones de prudencia Lodaus pidi a su familiar que no lo hiciera ms una vez llegaran al dominio de R. Desde entonces, el felino se comunic con su dueo nicamente por el pensamiento, y los lazos que los unan se vieron reforzados. Durante el siglo que sigui a su descubrimiento, Lodaus paso ms tiempo en el Universo Onrico que en el nuestro. Visit sucesivamente las Tierras Bajas, surgidas de los sueos infantiles, y luego las Tierras Altas, formadas por los delirios nocturnos de los adultos. Hasta se aventur por regiones que slo la magia permite alcanzar, pues son islotes rodeados de Nada, tales como el Pas Malva, la Tierra de las Sombras Perdidas y los pantanos que rodean el Templo del Dios Desconocido. Por esta razn Lodaus casi no progres en la va de la inmortalidad, pero sus poderes se acrecentaron inmensamente y su nombre era temido entre los demonios y las divinidades inferiores. Cuando sinti que sus fuerzas declinaban, cogi su globo de cristal, observ las aldeas vecinas y escogi una muchacha recientemente embarazada. Tuvo el cuidado de ir a buscarla en una calesa a un poblado apartado. Ciertamente, cuando atraves la aldea de F. los campesinos repararon en su aire hurao y supusieron que haba sido drogada, pero no se inquietaron en demasa. A su regreso a la mansin, la mat y recomenz la delicada operacin en la que ya haba salido airoso. Unos meses ms tarde, la casa ya no estaba habitada sino por un gran gato negro que velaba junto al lecho de un recin nacido. Presurosamente Ai-dMoloch pos la pata sobre la hoja que yo lea y con sus garras pas las pginas siguientes para llevarme a descubrir el perodo moderno de Lodaus. Hasta la Revolucin Francesa haba vivido como ermitao, sin ninguna relacin con el exterior. En 1.790 la nueva municipalidad encontr ofensivo el desprecio que les manifestaba el seor del castillo desdeando las invitaciones que se le cursaban para presentarse en las reuniones pblicas. Fue as que el alcalde firm un decreto de expulsin aplicable inmediatamente. Antes que aniquilar al pequeo grupo que marchaba sobre sus tierras, Joachim Lodaus prefiri asustarlos, no demasiado sin embargo, pues entonces los enviados del alcalde habran dado una publicidad exagerada a su desventura. El hombre tiene vergenza de un miedo sin una causa bien definida y hace todo por ocultarlo, en tanto que un terror debido a sucesos extraordinarios es un pretexto para glorificarse de su valerosa huida, y la historia, recargada de maravillas, al instante se difunde por doquier. Conque ningn monstruo fantstico, ningn dragn, ninguna quimera se present ante los aldeanos, pero la angustia se adue de ellos. En un primer momento un simple nudo en la boca del estmago, luego una opresin en la garganta, hasta que esa angustia se transform en miedo y se extendi a la totalidad de sus personas. Un miedo mezquino, bajo, inconfesable, de esos que uno prefiere no recordar. Frente a un grupo de revolucionarios para quienes el valor no era una palabra vana, el seor del castillo debi utilizar sus hechizos ms poderosos para obligarlos a desandar camino, pero lo consigui. As fue como durante los cien aos que siguieron, Joachim Lodaus pudo proseguir sus estudios con toda tranquilidad. Paralelamente a su mayor preocupacin, la bsqueda de la inmortalidad, profundiz en sus investigaciones sobre el hipnotismo. En este dominio obtuvo un xito deslumbrante: consigui modular la onda hipntica de manera que pudiera dominar un espritu cualquiera, fuera la que fuera la distancia a la que se encontrara. Sus trabajos sobre la inmortalidad, en cambio, estuvieron lejos de proporcionarle tanta satisfaccin, y debi resignarse a perfeccionar el mtodo del traspaso disminuyendo los riesgos operativos y reduciendo el perodo de la infancia. Al presente una dcada bastaba para alcanzar la edad aparente de veinticinco aos, edad en la que a continuacin se mantendra absorbiendo el elixir de larga vida, es decir la Piedra Filosofal diluida. Cuando en los inicios del siglo XX Joachim Lodaus sinti que sus fuerzas declinaban, se resolvi a un nuevo traspaso. 18

Solicit a Tsiang-Cheng, uno de los prncipes del Mundo de los Sueos que le era leal, que le ofreciera una muchacha ya fecundada. Llev su cuerpo hasta el dominio de R. y una vez all hizo que su espritu abandonara el cuerpo, tras lo cual procedi como ya lo haba hecho anteriormente.

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9 SOL: 2 LIBRA

31 de agosto. Ningn sueo me ha visitado esta noche, es como si me dejaran tiempo para asimilar mis visiones nocturnas. El objetivo perseguido an me resulta oscuro, a veces tengo la impresin de que esas revelaciones no se dirigen realmente a m sino a alguien a quien debo transmitirlas... 1 de septiembre. La nueva infancia de Joachim Lodaus fue breve, ya que a los doce aos tena el aspecto de un hombre de veinticinco. Aguard a que acabara la guerra de 1.914 para salir de su dominio y hacerse reconocer sus derechos de propiedad. Sus ttulos reales, sumados a su poder de persuasin hipntica, le evitaron cualquier dificultad administrativa. Su juventud y buen porte (su cuerpo dependa de los verdaderos padres del nio que su espritu ocupaba) le granjearon la estima de los habitantes de las aldeas vecinas, y por un momento se lleg a creer que el temor ancestral que inspiraba la mansin iba a desaparecer. Sin embargo, nada de eso ocurri pues Lodaus no deseaba en absoluto ver sus tierras invadidas por extraos. Por tanto erigi una barrera hipntica en derredor de su propiedad; sta provocaba angustia en todos aquellos que intentaban atravesarla y los obligaba a huir de esos inhospitalarios parajes. Lodaus cuid de no despertar la curiosidad de sus nuevos contemporneos y vivi recluido, con la nica compaa de Ai-dMoloch. Por otra parte, estim que haba fracasado definitivamente en la bsqueda de la inmortalidad y admiti que el dstico del libro negro: se podr sucederse a s mismo en la horrorosa serie de los tiempos... se aplicaba nicamente al mtodo de traspaso del espritu y de ningn modo dejaba suponer la posibilidad de una inmortalizacin del cuerpo. Entonces orient sus trabajos en un sentido diferente, tras haber estudiado largamente los antiguos rituales de la Alta Magia y sobre todo el temible Necronomicn. En este ltimo fue donde descubri los siguientes versos, base de una nueva idea an ms monstruosa que la precedente: El ser humano no es ni el ms antiguo ni el ms durable, aqul que posea el antiguo saber puede crear la forma ms apropiada que conduzca a su espritu a la cspide de la gloria inhumana. Estos versos hicieron que Lodaus concibiera la idea de crear un ser que sera el reflejo de s mismo y cuyo espritu sera susceptible de formar uno solo con el suyo. As, todas sus formas anteriores no habran sido ms que larvas y crislidas: finalmente ahora iba a aparecer el ser perfecto, ltima encarnacin del seor del castillo de R. Esa criatura no estara sometida ni a las leyes del tiempo ni a las del espacio, en nada dependera de las mezquinas dimensiones de la Tierra y su voluntad sera todopoderosa. Lodaus juzg conveniente ir comunicndole poco a poco su saber y sus recuerdos a fin de transferir ulteriormente su espritu a un cerebro ya habitado por sus impresiones ms profundas. Consideraba que no poda correr el riesgo de operar in vitro como en las ocasiones precedentes pues, al desarrollarse, el monstruoso huevo poda terminar en un ser nacido muerto. La intermediacin de una mujer se haca entonces necesaria, lo cual multiplicaba las dificultades y los peligros del experimento. Esa mujer deba de ser virgen, y l mismo la fecundara en medio de ciertos ritos destinados a orientar el producto de su unin hacia la formacin del ser deseado. Joachim Lodaus hizo un primer intento con la ayuda involuntaria de una muchacha de la regin. La hizo ir hipnotizada hasta la mansin, y all, tras haber quemado las drogas prescritas y salmodiado las palabras mgicas requeridas, la posey. Dado que no poda mantenerla permanentemente bajo el estado de hipnosis, le comunic lo que esperaba de ella y la despert. Pero la muchacha, aterrada ante el horror de esta brusca revelacin, no tard en perder la razn y muri a pesar de sus cuidados. Lodaus comprendi que la colaboracin de la mujer escogida era imprescindible, por lo que, a fin de no trastornar su espritu, juzg preferible darle a conocer gradualmente el destino que le aguardaba. 2 de septiembre. Comienzo a entrever la verdad, todas las piezas del puzzle se juntan ante mis ojos y sin embargo no puedo creerlo. Vivo una aventura imposible, demencial, e intento considerarla slo como una especie de pesadilla, pero es en vano. 20

He de reconocer que mi espritu se resiste cada vez menos a la idea del papel demonaco que me ha sido adjudicado. Cada retorno onrico a R, me trae una nueva satisfaccin; all me siento en casa, mucho ms que en cualquier otra parte, y la presencia de Ai-dMoloch me aplaca y tranquiliza en tanto que ya no puedo sufrir la compaa de quienes me rodean de ordinario. Ahora estoy impaciente por revivir la ltima visita, aqulla en que me encontr frente a frente con l en la gran sala del castillo. En verdad, acepto sin horror convertirme en la madre de un superhombre. Pero qu digo? Me estoy volviendo loca! Sea lo que fuere, deseo ardientemente ver el final de mis tormentos. Ya no puedo vivir ms as recluida, evitada por mis amigos y mantenida apartada por mis propios padres. Un enorme cansancio se ha apoderado de m y de momento slo aspiro al reposo, cualquiera pueda ser ste. 3 de septiembre. La ltima cita, y me gusta llamarla as. Una vez ms Ai-dMoloch me acogi silenciosamente y mis pasos agitaron las salas vacas reanimando por un instante un polvo muerto desde hace siglos. Slo unos pesados olores mancillaban un espacio que ya no perteneca al presente. La gran sala contrastaba con el resto de la mansin, resplandeca con mil luces revestida con su ornamentacin de fiesta, y haba recuperado el fasto de siglos pasados para acoger a su ama. Los muros estaban recubiertos de oro y prpura, los ms sutiles olores, los ms raros perfumes aromatizaban el aire, sugiriendo algn fabuloso palacio oriental. Los muebles y objetos eran de tal belleza que ningn ojo habra podido contemplarlos por largo rato sin sentir dolorosamente su implacable perfeccin. Fue entonces cuando lo vi. l, el hombre que desde haca setecientos aos reinaba en R., el hombre que haba sabido aproximarse a la divinidad ms que ninguna otra criatura humana, el hombre que haba superado las posibilidades del conocimiento terrestre y haba sabido penetrar en el aterrador mundo de las entidades del ms all. A pesar de lo que ya saba, su aspecto fsico me sorprendi. Era un hombre joven, alto, delgado, con el rostro enmarcado por una barba negra. Pero no dispuse de tiempo para mirarlo largamente en detalle, ya que inmediatamente se dirigi a m: S bienvenida. Tu forma carnal ya ha venido aqu hace dos meses, pero esta noche tu espritu est libre y desprendido de cualquier influencia hipntica. No mires este cuerpo que me alberga, en realidad no es el mo y muy pronto ser reemplazado por otro. Soy un espritu dispensado de toda servidumbre material, algunos me consideran un monstruo, otros piensan que encarno el ideal del ser humano liberado de todas sus trabas. Poco importa. Yo he sido, soy y ser, y ningn otro hombre puede decir lo mismo. Eres t, Josette, dado que tu espritu me ha parecido lo suficientemente fuerte como para aceptar este destino nico, la que ha sido elegida para unirte a mis esperanzas, a fin de crear un nuevo ser, grandioso y terrible, para alumbrar un dios. En ese momento yo amaba a ese hombre, a ese anciano olvidado por la muerte, lo amaba con todo mi entusiasmo, con toda mi imaginacin. Me adelant hacia l siguiendo un impulso irreflexivo, pero hizo un ligero gesto de retroceso y se limit a cogerme la mano. Luego, a pasos lentos me hizo subir por la vieja escalera de la mansin y me condujo hasta un cuarto cubierto de margaritas. Ai-dMoloch se hallaba en el umbral de la puerta y me sonri como para darme valor. Yo a mi vez sonre a Lodaus y fue sin vergenza ni temor que me le ofrec. 6 de septiembre. Hace tres das que el gran final del ltimo acto vio bajarse el teln. Todo el mundo ha sacado su partido y el pblico est contento. Pero despus he pensado que ese buen pblico no era otro que yo y que toda esa puesta en escena no haba sido hecha sino para engaarme mejor, asegurndose mi docilidad. Sobre todo fue ese final grandioso, demasiado pomposo por decirlo as, lo que super los lmites de mi credulidad. Lodaus quiso deslumbrarme y crear en m una sensacin de fcil entusiasmo. Ahora me doy cuenta que slo mi turbacin de entonces pudo encubrirme la frialdad e indiferencia que en todo momento me mostr. Actualmente estoy segura de que Joachim Lodaus acababa de ese modo un plan minuciosamente preparado en el que no entraba ninguna emocin ni sentimiento. El porqu de esta puesta en escena an se me escapa e indudablemente si cuanto me dijo de su mtodo de traspaso es verdad, su intencin no era emplearlo ahora, pues en ese caso jams habra salido viva de la casa. Es preciso que tenga por verdicos, al menos en parte, sus propsitos reconocidos, pero por qu ha simulado querer asociarme a ellos? Esto es lo que me resulta incomprensible y me asusta mortalmente. 10 de septiembre. Estos ltimos das he reflexionado mucho y creo que ahora lo comprendo todo. Lodaus me ha dejado libre para que el monstruo se desarrolle de manera ms normal; en el seno de una mujer prisionera habra corrido el riesgo de debilitarse y abortar. Todos los conocimientos que me proporcion acerca de su pasado y sus intenciones no me estaban destinados para nada; el ser que llevo en mis entraas los asimilaba mucho ms profundamente que yo misma y de ese modo se preparaba para nacer ya instruido en todo lo que su sobrehumana naturaleza deba de saber. Esta perspectiva se me aparece tan horripilante que si no supiera que es cometer un crimen inexplicable, considerara sustraerme a ella por medio de la muerte.

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15 de septiembre. Me matar enseguida si l no logra impedrmelo. Anoche, pese a los esfuerzos de ese demonio de Lodaus, supe y vi a aqul que iba a nacer. Es abominable...

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SEGUNDO CONJURO LA BSQUEDA

1 EL ANTIMONIO DE LOS SABIOS

El otoo sucedi al verano y el invierno, a su vez, hizo su aparicin. Qu queda hoy de Josette? Menos que una imagen, apenas un recuerdo. Bastante lejos de all, a varios centenares de kilmetros, Didier Chaptal se enter un da de octubre de la trgica suerte de su camarada Josette Rueil. Desde haca aos ambos pasaban sus vacaciones en Agen, y sin embargo slo se haban conocido en Pars, en la Sorbona, y haban simpatizado. Didier era un joven estudiante que segua ciencias naturales. Todos los aos, durante su estancia en la regin de Agen, se entregaba a su mana de coleccionar rocas y fsiles. Esta poco habitual distraccin le haba venido de su gusto por la geologa y tras el descubrimiento en el granero de uno de sus amigos auscitanos de la coleccin de gasterpodos perteneciente al difunto Edouard L., eminente naturalista de la regin. Esta pasin un tanto sorprendente en un muchacho de su edad le haba hecho adquirir rpidamente una slida reputacin de originalidad. Siendo hijo nico, slo muy tarde haba entrado en contacto con otros adolescentes y tanto su grosera como su brutalidad siempre le haban mantenido apartado de ellos. As pues, Didier se haba convertido en un joven ensimismado, un poco misntropo y extremadamente tmido con las muchachas. No las vea ms que a travs de los libros o los sueos, y si les asignaba todos los encantos, tambin les atribua todas las perfidias. Durante las vacaciones, a veces Josette le acompaaba en sus largas excursiones a la bsqueda de la piedra o el fsil que enriquecera ventajosamente su coleccin. El verano anterior, ciertas circunstancias familiares haban retenido a Didier en Pars. Josette haba partido sola y jams iba a volver a verla. Cuando en diciembre lleg a Agen, no se atrevi a ir a visitar a los desdichados padres de la joven y no se enter de nada nuevo sobre las circunstancias de su muerte. Claro est que oy hablar de brujera y maleficio, pero de momento, a pesar del inters que tena por los libros de magia, no le prest ninguna atencin. Volvi a sus largas marchas solitarias a travs de las landas y los cerros de los alrededores, pero con menos entusiasmo que en el pasado. En ocasiones le pareca haber perdido ms que una amiga, era como si la desaparicin de Josette le hubiera hecho enamorarse de ella. Como la regin del Agenais no ofreca sino un mediocre inters geolgico, haba orientado sus investigaciones hacia los cerros del Gers cuya sedimentacin encierra una fauna ms variada. Sin embargo el nmero de especies era limitado y no hall nada nuevo en relacin a sus expediciones precedentes. Fue entonces cuando se decidi a ir a las tierras del dominio de R. Debi reconocerse a s mismo que los rumores que haban corrido sobre las circunstancias del suicidio de Josette haban pesado ms en su decisin que las cuestiones de orden cientfico. Una extraa idea haba ido insinundose poco a poco en su mente, la de que an podra hacer algo por la muchacha. Tuvo la suficiente presencia de nimo para soportar el malestar que embarga no bien se penetra en el dominio, y al cabo de un rato se dio cuenta de que su angustia disminua. Las formaciones geolgicas eran exactamente del mismo tipo que las de la regin vecina y no obstante, no encontr ningn fsil. Este hecho extraordinario pareca indicar que desde haca millones de aos los animales se haban mantenido apartados de esas tierras. Resolvi llevar ms lejos sus investigaciones y se dirigi hacia los acantilados sobre los cuales se levanta la mansin. Su marcha hacia adelante fue difcil a causa de las zarzas y malezas, que aunque muertas y secas, parecan querer retenerle. Debi abrirse camino a golpes de bastn. Despus de haber atravesado los ltimos restos de vegetacin, tuvo la sorpresa de constatar que en la roca negra, de un negro basalto, se abran en ciertos sitios unas anchas excavaciones a unos pies por encima del suelo. Esa roca era dura y lisa y su semejanza con el basalto no era ms que superficial; se hallaba en presencia de un mineral que no conoca. Puesto que haba obtenido brillantemente su certificado de mineraloga, crea poder reconocer a simple vista las principales rocas del planeta, sin embargo, no era capaz de dar un nombre a esa pared sombra. Gabro? Andesita? Granito con diferenciacin bsica? Nada pareca poder aplicarse a aquella piedra cuya dureza era particularmente notable. A pesar de los repetidos golpes que dio con su martillo de gelogo no consigui hacer saltar ni el ms mnimo fragmento. Lament no haber llevado consigo los reactivos qumicos que habran podido proporcionarle indicaciones suplementarias. En cuanto a las cavernas que se abran en mitad de la muralla, no eran menos sorprendentes. Qu fuerza ciclpea haba conseguido perforar aquellas aberturas en esa masa que el acero ni siquiera araaba? Una de ellas pareca de ms fcil acceso e intento trepar hasta all, pero la roca no ofreca ningn asidero por lo que la 23

ascensin directa era impracticable. Borde entonces el acantilado y descubri un rbol cuyas ramas le permitiran alcanzar la entrada de una de aquellas curiosas grutas. Pronto haba subido a ste y se deslizaba por una de las excavaciones lo bastante grande como para permitir el paso de un hombre. El hueco no se abra, como haba pensado, a una gruta pequea, sino a una inmensa caverna cuyo largo bien poda alcanzar los treinta metros, el ancho unos veinte, y la altura de la bveda entre siete y ocho. Esa gigantesca cmara estaba totalmente cerrada, ningn corredor parta de ella, ninguna falla quebraba sus contornos lisos y pulidos. El suelo estaba recubierto de una capa de sedimentos cuya textura pareca diferente de la de un depsito terciario. Se puso a buscar con ahnco un fsil que le permitiera situar ese suelo en la escala estratigrfica de la regin. Fue entonces cuando tuvo la mayor sorpresa de su carrera de gelogo: en efecto, descubri en bastante buen estado de conservacin unos fsiles embutidos en los sedimentos, fsiles que sin error posible identific como pertenecientes al gnero trilobite. Esos trilobites le probaban, con absoluta certeza, que el mar que los haba depositado all era el Siluriano, el gigantesco ocano que recubra nuestro globo al comienzo de la era primaria, hace un millar de millones de aos. Ya no comprenda nada: entonces esos acantilados eran anteriores al Siluriano! Se sumergan directamente en los misteriosos confines del origen de la Tierra... Fue presa del vrtigo. Qu era l comparado con la pasmosa sucesin de los tiempos? Qu era una vida de cara a la increble perennidad de esos farallones negros que desde los albores de los tiempos hasta nuestros das haban permanecido all? Emprendi la exploracin de la caverna, esperando descubrir el porqu de esa nica y tan antigua sedimentacin. El aspecto de las paredes interiores no difera en nada del de la muralla exterior, y no pareca que hubiera algo capaz de proporcionarle otras indicaciones. De repente, le pareci distinguir algo as como un movimiento a flor de la roca. A unos seis pies por encima del suelo apareci un bajorrelieve. Sin ninguna duda, lo que all estaba representado era un ser y no una cosa, una criatura maligna y sarcstica que pareca provocarle. No pudo evitar retroceder, vivamente impresionado por el rictus obsceno de ese bajorrelieve surgido de las profundidades del muro. Entonces se produjo lo imposible: se haba vuelto un instante y, cuando dirigi nuevamente su mirada hacia all, la escultura haba desaparecido. Se qued en aquel sitio largo rato, un poco angustiado. Poco despus recuper el valor y termin de recorrer el contorno de la caverna sin descubrir nada nuevo. En el momento en que se dispona a abandonar la gruta, al arrojar una ltima mirada al lugar en que haba aparecido el bajorrelieve, sbitamente tuvo otra visin: por el espacio de un segundo el ser fantstico y horripilante se confundi con la imagen de Josette, y sinti como una llamada. Y si esa visin se le haba aparecido con el objeto de conducirle hasta ella? Esta idea le pareci descabellada y no obstante, desde entonces tena la certeza de que algn lazo haba unido a Josette con aquellos lugares aterradores y que sin duda estaban en el origen de su acto desesperado. Su corazn se puso a latir con ms fuerza, No era atrado hacia ese lugar como quizs ella misma lo haba sido? Slo su voluntad le haba conducido hasta all? Qu importa, pens, ahora deba ir hasta el final. Decidi regresar al da siguiente con una cmara fotogrfica en la esperanza de que la caprichosa figura se repitiera. Llegaba a preguntarse hasta qu punto no haba soado aquella aparicin fantasmagrica. Con todo, esa misma noche envi una larga carta a sus padres en la que les comunic su descubrimiento y sus suposiciones. A la maana siguiente no tuvo ninguna dificultad para encontrar el camino del acantilado ni para descubrir el rbol que le haba ayudado en su ascensin. La cmara se le apareci idntica a la primera visin que haba tenido de ella; en el muro, mofndose con mil y un gestos, el bajorrelieve le provocaba. A toda prisa tom algunas fotografas. Un aspecto del plipo se desprenda del contorno general, en el centro, una parte oval y ciliada recordaba un ojo ciclpeo, lleno de crueldad. Bruscamente, el ser pareci animarse. Helado por la sorpresa, Didier retuvo la respiracin en tanto que la extraa criatura era ganada poco a poco por temblores cada vez ms intensos. Pronto la escultura no fue sino movimientos desordenados y su expresin de burla se acentu todava ms, uno de los seudpodos pareci designar el fondo de la caverna y despus, sbitamente, la agitacin ces. El muchacho aguard unos instantes y, al ver que nada ocurra, se decidi a avanzar en la direccin indicada. Casi al momento descubri en el suelo mismo una mancha fluorescente que desapareci al aproximrsele para reaparecer un poco ms lejos. Se dej guiar de este modo hasta el fondo de la caverna donde un crculo de sombras se abra a sus pies. All, una vez ms surgi una visin apremiante como una llamada: la puerta en sombras y la imagen de Josette le parecieron confundirse. Ignoraba a qu lugar, a qu espacio procuraban arrastrarle, pero fue sin ninguna vacilacin que se dej deslizar hacia el interior del vido crculo.

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2 EL ESTAO RADICAL

Limvinn la Negra reposaba con sus senos desnudos hundidos en el pecho de Didier. A ste le pareca que siempre haba vivido en ese lugar de voluptuosidad. Los contornos deformables del Pas Malva descubran su tranquila belleza. Al este, las montaas altas sin llegar a ser abruptas, pasaban por todos los matices del violeta que insensiblemente se degradaban hasta alcanzar el blanco de la nieve de las cimas. La cadena del oeste era ms baja, salpicada de tanto en tanto por unos puntos rocosos que recordaban un pasado ya lejano; sobre las cumbres desprovistas de nieve flotaban blandamente unos velos de niebla. La llanura, imprecisa e ilimitada, se extenda desde el norte haca el Medioda. Brumosa en el septentrin, pareca querer ocultar sus tesoros bajo largas muselinas de vapores malva. Nadie se aventuraba hasta all pues se deca que en aquel extremo se hallaba la ltima puerta que daba sobre las Tierras Bajas del Sueo. Los habitantes del Pas Malva no podan atravesar ese umbral so pena de no regresar jams. Al sur, la planicie era clara, lmpida y brillante como el ancho ro que desenvolva sus mltiples meandros. En aquel sitio, una flor minscula cuya frgil inflorescencia era similar al diamante, centelleaba tanto sobre la tierra como sobre el agua. Se hubiera dicho que la llanura as cubierta de constelaciones reflejaba la bveda estrellada. El cielo, de un plido violeta, estaba manchado por pesadas nubes, primicias de una tormenta que jams estallaba. Hacia l se lanzaba la ciudad, frgil poblacin de cristal cuyas casas se amontonaban como otras tantas torres de base reducida, lneas retorcidas y techados cnicos. Cada construccin daba la impresin de estar a punto de hundirse, tal era la altura de su flecha y la estrechez de su base. Unas calles silenciosas se deslizaban, furtivas, por entre las torres. En una de estas torres se hallaba Didier, tendido, lascivo, junto a Limvinn la Negra. Ella estaba desnuda hasta la cintura y una tela muar cea su cuerpo velando la delicadeza de sus piernas. Sus cabellos de obsidiana, descuidadamente echados sobre los hombros, descendan en sedosos remolinos hasta rozar sus caderas. Su piel, negra y satinada, se animaba estremecindose bajo las caricias. Didier no se atreva a contemplar su rostro; la belleza sobrenatural de sus rasgos le quemaba cruelmente el alma y el cuerpo, llegando en ocasiones hasta hacer nacer en l un deseo de muerte. En la insondable profundidad de su mirada haba algo de inhumano que, en sus raros momentos de lucidez, le espantaba. Pero rpidamente el deseo anegaba el terror y la estrechaba palpitante entre sus brazos, aplastaba sus ardientes labios contra los suyos y con una mano afiebrada oprima sus senos. Entonces se volva insensible a la alegra, la afliccin y el miedo, y por lejos que fuera en su recuerdo sobre su existencia en el Pas Malva, jams haba tenido otro objetivo que el de poseer a Limvinn. Pero Limvinn, consintiendo siempre a sus besos, se sustraa sin cesar a su deseo; muda y serena, se deshaca de sus abrazos y se alejaba, indiferente. Algunas veces al da siguiente, otras el mismo da, reapareca siempre tan secreta y nuevamente se abandonaba a sus caricias. l ignoraba desde cundo duraba ese suplicio, y slo viva aguardando la aparicin de Limvinn. Su juicio le abandonaba poco a poco, no coma ni dorma, y su existencia se resuma en una sola palabra: deseo. Presenta que la locura o la muerte le aniquilaran antes de que su inhumana amante hubiera accedido a satisfacerle. Sin embargo, Limvinn la Negra no era la nica que acompaaba a Didier; una de sus sirvientas, Ludsa, una encantadora nia de unos diez aos, vena casi a diario a tocarle un aire en el thn, un aire melanclico y tierno como a l le gustaban. Aquel da, cuando se hallaba tendido, sin aliento, en su lecho, tras la partida de Limvinn, y con los ojos cerrados aguardaba que la calma ganara nuevamente sus afiebrados sentidos, sinti que una mano acariciaba su miembro erecto. Un cuerpo desnudo se desliz contra el suyo y una boca fresca se pos sobre sus labios. Abri los ojos: era la pequea Ludsa. La rechaz inmediatamente, pensando en la edad y la inocencia de la nia, pero ella no quera soltarle, le echaba los brazos al cuello y le cubra de besos. Qu sucedi entonces? Qu viento de locura pas por su cabeza? Su deseo insatisfecho se desencaden y, a pesar de las protestas de su conciencia, cedi a los avances de la criatura. Apenas haba recobrado sus sentidos cuando apareci Limvinn, los labios retorcidos en una terrible mueca sonriente. Emiti una especie de burla sardnica en la que se adivinaba la satisfaccin del xito, Didier, fuera de s de disgusto, se volvi entonces hacia la joven Ludsa, y con profundo horror descubri que la misma sonrisa torca su boca. Comprendi que esos dos demonios no haban tenido otro propsito que llevarle a cometer ese acto abominable y huy espantado.

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3 LUZ DE PLOMO

En su prisa por abandonar el Pas Malva, inconscientemente Didier cogi el camino del norte, el que conduca al vasto Mundo de los Sueos de lmites siempre cambiantes. Avanzaba acosado por el recuerdo de la horrible escena que haba vivido y lleno de inquietud por los das que vendran. Desde ese momento saba que un poder desconocido le haba arrancado de la Tierra para precipitarle a unos lugares prohibidos. Con todo, se calm un poco cuando sinti otra vez la llamada olvidada durante los das pasados en el Pas Malva: era preciso que encontrara a Josette. Aunque sobrecogido por las fuerzas gigantescas y tal vez hostiles que le dirigan, sinti que la esperanza renaca en su corazn. Tras dos das de marcha ininterrumpida lleg ante la gran puerta de nix que se levanta a la entrada del mundo onrico, y la cruz sin titubear. Qu quiere usted? Un gran conejo blanco cuya presencia no haba notado le hizo sobresaltarse. A pesar de su aire rudo y la sequedad de su pregunta, el animal le pareci amigable con su chaqueta a cuadros y el enorme reloj que sobresala del bolsillo de su chaleco. A su lado, considerando al muchacho con ojos maliciosos, se hallaba uno de los Maestros gato del Mundo de los Sueos. Me haba perdido en el Pas Malva respondi Didier, y deseo alcanzar el Mundo de los Sueos para buscar a una amiga que quiz se encuentre all. Usted debe de saberlo, puesto que viene aqu. De ninguna manera, yo... Seamos lgicos, joven prosigui el conejo, el Pas Malva es una tierra enclavada en el interior del Mundo de los Sueos, por tanto slo se puede acceder al Pas Malva atravesndolo y aadi volvindose hacia el Maestro gato. He aqu un digno compaero, Ankh-Moloch, est tan loco como la Liebre de Marzo! Yo no estoy loco, se lo juro exclam Didier. Se lo suplico, aydenme! El Maestro gato se irgui sobre sus patas, le inspeccion largamente con la mirada mientras se relama, y luego, sin dignarse dirigirle la palabra, le hizo seas de que le siguiera. Se internaron por un ancho camino del bosque cubierto de rboles de variadas especies, la bveda resonaba con el canto de los pjaros y la espesura con el chirrido de los grillos y las cigarras. Unas ardillas de cola tupida saltaban de rbol en rbol y se aproximaban, curiosas, para ver al recin llegado. Todo expresaba la calma y la dulzura de vivir. En un desvo del camino descubrieron un pequeo claro estriado por los rayos de luz que se filtraban por entre el enramaje de unos rboles seculares. En el centro del mismo corra alegremente una muchacha muy joven vestida con unos andrajos de oro y tocada con unos sarmientos de vid. Cuando vio al gato y a su compaero, se detuvo y avanz hacia ellos. Hete aqu de nuevo, gran perezoso, adnde habas ido a dormir? Y quin es este joven que me traes? Un loco dijo sencillamente el gato, y fue a acostarse. Buen da, loco dijo la muchacha a Didier, me llamo Aurore. Dime, por casualidad conoces la ciudad de AiDJaman, a la que se denomina la Ciudad Fabulosa? Una triple muralla de nix la rodea y el caprichoso Myrna corre a sus pies. Mira, nac all hace mucho tiempo, pero perd el recuerdo del camino que podra volver a llevarme hasta ella. Dime, loco, conoces Ai-DJaman? Didier no pudo dejar de pensar que ese conejo, ese gato, y ahora esta muchacha haban perdido el juicio. Temiendo ofenderles, respondi amablemente: Es la primera vez que penetro en el Mundo de los Sueos, Aurore, y no conozco tu ciudad. Vengo del Mundo de la Vigilia y fue un poderoso mago el que me precipit a estos lugares. Busco a una amiga, Josette, que la muerte me arrebat, pero su llamada ha llegado hasta m. No podra ayudarte en tu bsqueda, loco respondi la joven, y Ankh-Moloch, ese gran gato perezoso, tampoco. Entrate de que aqu te encuentras en las Tierras Bajas del Sueo, las que estn pobladas por los huspedes de los sueos infantiles. Ningn peligro te amenaza y puedes visitarlas a tu antojo. Hacia el este corre el ro Rhia que conduce a las Tierras Altas, nacidas de las pesadillas de los adultos. All viven unos seres temibles y no te aconsejo que te aventures solo. Las Tierras Bajas no tienen ms que un paso que las une con los otros mundos, el que t has tomado. Pero las Tierras Altas cuentan con varios, y si fracasas en la bsqueda de tu amiga perdida, habrs de procurar descubrir una de sus puertas. Pero s prudente, ya que perder tu vida aqu significara en la Realidad que jams has existido. Y ahora djame, voy a emprender nuevamente el camino que, estoy segura, algn da me llevar hasta Ai-DJaman, la Ciudad Fabulosa. Didier agradeci a la joven y sta, acompaada por el Maestro gato, se alej brincando. Tras dudar un instante se decidi 26

a internarse en un bosque salvaje; un espeso musgo recubra el suelo y ciertos deslizamientos furtivos indicaban que pequeos animalitos se ocultaban bajo el manto de la vegetacin. Pronto lleg a un ro llamado Mercy, y se puso a remontarlo hacia su origen, pero enseguida descubri que la exuberancia de la vegetacin retardaba considerablemente su marcha. Cantidad de animales, principalmente jacamares, vivan sin preocupacin alguna en aquella selva, y de tanto en tanto Didier se paraba para admirar mejor la belleza de un plumaje o la coloracin de una flor. Infinidad de insectos y mariposas multicolores revoloteaban en torno a cada una de ellas, y en una ocasin logr coger al vuelo un escarabajo de oro. El familiar chapaleteo de una cada de agua llam su atencin. Por entre un hueco en el ramaje descubri que el ro formaba un pequeo lago natural. La luz del da se filtraba a travs de las ramas de los rboles que lo rodeaban y haca espejear mil fuegos en su superficie. Un ligero ruido atrajo su atencin, y al aproximarse tuvo la sorpresa de divisar un par de largas piernas doradas. Descendi entonces hasta el lago cuidando de no asustar a la desconocida que se baaba en aquellos lugares. Era una joven de apenas veinte aos, y se miraba en las aguas, pero para gran sorpresa de Didier su imagen no se reflejaba en ellas. Sin embargo era muy real, y su cuerpo revestido de una corta tnica de seda blanca revelaba unas formas perfectas. A su llegada, ella levant la cabeza y aquello fue un encantamiento: su rostro de clsica belleza estaba enmarcado por unos largos cabellos rubios platinados y sus ojos negros, profundos y enormes, simulaban dos pozos de sombra. A pesar de su contorno neto, su cara pareca velada por un aura de misterio que aumentaba todava ms su encanto. Quienquiera que seas, mortal o diosa, a tus pies caigo. Para saludarla, Didier no haba podido hallar ms que estos versos de un antiguo poeta, Homero, al que all nadie deba de conocer. Pero la joven Nausicaa, con una sonrisa como quiz ningn otro hombre haya recibido antes, le respondi: Extranjero, t no pareces un hombre de bajos orgenes ni de poca cultura. Didier permaneci silencioso, a la vez sorprendido e inquieto ante el temor de romper el encanto. Viendo su turbacin, ella se ech a rer y prosigui: Me llamo Mylne y soy la ninfa de estos bosques; vivo en este universo limitado, pero sueo con otros horizontes, ms amplios y grandiosos. Nada me ata a este lugar excepto mi fantasa, y si deseas visitar nuestro mundo te servir de gua a cambio de que me hables de las extraas comarcas que has debido atravesar. Y nuevamente se ech a rer. No te quedes ah de pie, pues; sintate junto a m y dime de dnde vienes. Al poco rato ella conoca toda su historia, y el muchacho se dio cuenta asombrado de que se la contaba con cierto desprendimiento, como si concerniera a otro que no fuera l, que habra desaparecido con su llegada al Pas de los Sueos. No obstante, ciertos recuerdos de su vida anterior, aunque desvados, le traan a la memoria que su yo verdadero resida en el Universo de la Realidad. La imagen de Josette, cada vez ms precisa, le acompaaba constantemente urgindole a triunfar en su bsqueda y llegar a reunrsele. S que una muchacha del Mundo de la Vigilia ha llegado ltimamente a las Tierras Altas le dijo Mylne. No s exactamente adnde, pero no te desanimes, creo que puedo ayudarte. Conozco, un talismn que puede indicarte en qu sitio se encuentra tu amiga y el medio de llegar hasta ella. Call un instante, se alis su cabellera de oro plido y luego, sin ms explicaciones, le cogi de la mano y murmur: Sgueme. Su marcha les condujo hasta una choza salvaje hecha con caas de bamb recubiertas de hojas de banano e higuerillo. En ese pas donde aparentemente la palabra intemperie no tena ningn sentido, aqulla era la morada de una ninfa. Comieron algunas frutas y despus Mylne cogi una ctara primitiva y se puso a cantar dulcemente al son de unos plaideros acordes. Cuando la ltima nota desapareci en la noche, su rubia cabeza se pos sobre el hombro de su compaero, quien con el corazn latindole como ante la idea de cometer un sacrilegio, se inclin para posar sus labios sobre los suyos. La muchacha le rechaz pero sin violencia, se levant y le dese las buenas noches. A la maana, Didier crey por un instante que sala de un sueo: habindose dormido la vspera en una choza situada en el centro de un bosque, lejos de toda civilizacin, se despertaba en un campo a la orilla de una carretera que serpenteaba entre unas colinas cultivadas! La respiracin ligera de Mylne, recostada no lejos de all, le tranquiliz. Despert suavemente a su compaera, que ech una mirada alrededor de s y le sonri, como satisfecha con el cambio producido. La interrog con la mirada. Hemos partido en busca del talismn del que te habl. Un encantamiento secreto nos ha conducido a este lugar en las alas de la noche. Ahora seguiremos esta carretera que nos llevar hasta l. La muchacha se levant y Didier la sigui sin hacer ms preguntas, no pensando ms que en admirar su gracia y belleza. Su tnica slo dejaba ver sus hombros y sus piernas, pero la liviandad de la tela permita adivinar la perfeccin de su cuerpo. Los encantos ocultos ejercen sobre el espritu una seduccin mucho mayor que los que se ofrecen directamente a las miradas. Has de saber dijo ella cuando avanzaban por la carretera que existen muchas puertas para abandonar el Pas de los Sueos, pero que es muy difcil descubrirlas y ms an abrirlas. Ante todo debes de enterarte del lugar en que se encuentra la joven que buscas y qu puerta puede conducirte hasta all. Desgraciadamente, los pasos que conducen de un mundo al otro no son fijos en absoluto sino que varan constantemente. Sin embargo, tranquilzate: si consigues la posesin del talismn del que te habl, la estatuilla del Akon-Rha, sabrs exactamente la hora y el lugar de la coincidencia de nuestro mundo con aqul donde se encuentra tu amiga. Entonces podrs reunirte con ella sin correr el riesgo de extraviarte. Y yo volver a mi soledad... aadi con algo de tristeza en la voz. 27

Y qu es ese Akon-Rha? le pregunt Didier, tanto por curiosidad como para apartarla de sus tristes pensamientos. El Akon-Rha es la representacin simblica de Yalthar el Hroe, personaje legendario que goza de gran renombre en el Universo Onrico. Esto es lo que cuentan de l los viejos gatos indiferentes que todas las noches conversan sobre los tejados de Samarcanda. En los albores de la creacin, cuando la Ciudad Fabulosa an no haba sido construida, el espacio y el tiempo no aislaban a los astros entre s; slo la materia y la extensin haban sido arrancadas de la Nada. Por entonces los Antiguos Dioses de la Tierra dominaban todos los planetas habitables y hacan reinar en ellos la armona. Pero ciertas divinidades inferiores de carcter menos noble como los Niurath, amenazaron su tranquilidad. Por tanto, el espacio y el tiempo tal cual los concebimos hoy en da fueron creados por los Antiguos Dioses a fin de aislarse y protegerse, desde entonces a los hombres les fue imposible abandonar el mundo que les haba visto nacer. Sin embargo, uno de esos dioses, el gran Shamphalai, quiso dejar a los humanos una llave que diera acceso al mundo onrico, y sta fue el Akon-Rha, que segn dicen permite conocer el universo entero. Actualmente soy uno de los pocos habitantes del Mundo de los Sueos que conoce las frmulas mgicas que permiten utilizarlo. Cmo es posible? pregunt Didier, an ms sorprendido por sus conocimientos esotricos que por el extraordinario relato que acababa de escuchar. Mortal o diosa, me has dicho al saludarme por primera vez. Y hablabas con gran razn, pues mi abuela era una mujer humana, famosa por su belleza, a la que uno de los Antiguos Dioses de la Tierra fecund. De ella obtuve estos conocimientos ignorados por otros hombres, al igual que ciertos poderes mgicos, como el encantamiento que anoche nos transport hasta aqu. Su compaero la contempl estupefacto y turbado a la vez; le disgustaba hallarse bajo la dependencia de una mujer dotada de poderes superiores. Pero la sonrisa de Mylne muy pronto disip esta molestia. El actual poseedor de la estatuilla prosigui ella es Tsiang-Cheng, el seor de la isla de Nyl-Pann, situada en un estanque frente a la ciudad de Samarcanda. Es all adonde nos dirigimos. Nadie conoce muy bien la historia de TsiangCheng, pero su reputacin es muy triste y se supone que en realidad no seria originario de nuestro mundo. Algunos llegan hasta murmurar que podra ser una criatura de Joachim Lodaus, el mago maldito del dominio de R., en el Mundo de la Realidad. Sus esclavos son numerossimos y su harn abunda en muchachas jvenes y bellas arrebatadas en el curso de sus viajes. An hoy, cuando su trirreme cruza hacia el puerto de Tlin, todas las mujeres se encierran en sus casas. Tambin se le acusa de tener trato con los hombres negros de la Luna, y en efecto, no es imposible que mantenga con ellos relaciones contranaturales a fin de enriquecer su coleccin de objetos extraos, entre los cuales se encuentra el Akon-Rha. Es una locura ir por la estatuilla a su mansin dijo Didier. Jams semejante hombre aceptara deshacerse de uno de sus tesoros slo por servirnos! Sbitamente la imagen de Josette se le apareci lejana, inaccesible, y una gran lasitud se apoder de l. Se vea forzado a terminar sus das en ese mundo que no era el suyo y donde todo le pareca incomprensible y hostil. Le pareca que ms all de los espacios infinitos, Josette segua sus penosos esfuerzos y se lamentaba de su impotencia. Se haca responsable de los tormentos que ella deba de padecer. Entonces Mylne enton un canto dulce y melanclico, y esa lenta melopea acompa su marcha largo rato devolviendo poco a poco el valor a Didier.

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4 EL AZOGUE COAGULADO

A mitad de la jornada por fin avistaron los primeros suburbios de la ciudad de Samarcanda. Se extendan a lo largo del ro Rhia, al pie de las colinas que acababan de atravesar. Era una ciudad con casas de madera de techos a dos aguas. Las calles, tortuosas y las tiendas estrechas no dejaban de recordar las ciudades de la Edad Media terrestre. Fijados a los muros casi por todas partes, unos grandes carteles anunciaban para el da siguiente una feria de esclavos seguida de juegos. Mylne pareca conocer perfectamente la ciudad y gui a Didier a travs de un laberinto de callejuelas hasta el embarcadero sobre la laguna. A lo lejos, la isla de Nyl-Pann emerga apenas de un inquietante halo de bruma. Mucho les cost convencer a los dos robustos marineros que se encontraban all con su barca para que levaran el ancla, hasta tal punto era temida la isla. El puerto de Nyl-Pann se hallaba en el fondo de una ensenada estrechamente vigilada por patrullas. No bien hubieron desembarcado, la lancha que los haba trado dio media vuelta y al instante los guardias les rodearon. Utilizando su encanto para aplacarlos, Mylne solicit ser llevada a presencia del seor Tsiang-Cheng. Despus de haberse asegurado que no llevaban armas, enviaron un esclavo con un mensaje hasta el castillo. No tard en regresar y declar que el seor TsiangCheng aceptaba recibir a los dos visitantes. Extranjeros, sed bienvenidos! Vuestra visita rompe agradablemente la monotona de mi existencia. De ordinario nadie se atreve a aventurarse hasta mi isla, y muy raramente tengo ocasin de encontrar a viajeros venidos de otro universo. Tsiang-Cheng haba hablado con una voz afable bajo la cual Didier percibi sin dificultad la astucia que ocultaba. Ese prncipe de tez encendida y barba aborrascada era casi un gigante. Llevaba una chaqueta de cuero y de su cintura colgaba un ltigo. Invit a sus huspedes a que tomaran asiento y orden a los esclavos que trajeran refrescos. No pienso dijo que sea tan slo la casualidad la que me hace digno del placer de recibiros. Si vuestra visita tiene un objetivo preciso, estad seguros de que para m ser un deber el intentar satisfaceros. Se haba dirigido a Didier, pero fue Mylne quien respondi: Deseamos adquirir una de las piezas de tu coleccin dijo. Explcate, extranjera, a qu objeto te refieres? Se trata de la estatuilla del Akon-Rha respondi Mylne, mirndole fijamente a los ojos. Tsiang-Cheng hizo un gesto de sorpresa. Y qu os proponis hacer, pues? y ante el silencio embarazado de ellos, prosigui: Quiz no me negara a separarme de esa pieza, pero en cualquier caso no me decidira a ello sin que me hayis revelado el inters real que tenis por ella. Y no intentis engaarme aadi con una sonrisa amenazadora. Gracias a una frmula que slo yo conozco, esa estatuilla permitir que mi compaero parta en busca de su amiga perdida en las Tierras Altas El rostro de Tsiang-Cheng reflej primeramente una sorpresa real, y luego su expresin se transform en un destello de codicia. Se puso de pie e hizo una sea a una joven esclava. Que se les indique un cuarto a mis huspedes y se les bae. Os aguardo para la comida agreg dirigindose a ambos jvenes. La esclava les condujo a una habitacin suntuosa cuya ventana estaba provista de gruesos barrotes. Por qu decirle la verdad? reproch Didier a su compaera. Ahora seguramente se negar a separarse del dolo y procurar hacerte revelar la frmula! No lo creo respondi ella secamente, puesto que tengo un canje que sugerirle y estoy persuadida de que mi proposicin le interesar lo suficiente como para que se desprenda del talismn. Intrigado, el muchacho la interrog con la mirada, pero Mylne se content con sonrerle antes de seguir a la esclava hasta los baos. No se volvi a encontrar con ella hasta el momento en que vinieron a buscarlos para conducirlos a la mesa de su husped. Una joven rubia de generosas formas se hallaba sentada junto a Tsiang-Cheng; se llamaba Hosharry y era la actual favorita. La presencia de Mylne pareci molestarle, en cambio se mostr llena de amabilidad hacia Didier. La comida fue excelente y dur hasta muy tarde. Tsiang-Cheng, inspirado por la presencia de sus invitados, narr con gran detalle sus caceras de dragones y la manera en que no haca mucho haba capturado una pareja de unicornios adultos. Mylne pareca deleitarse en escucharle, Didier, inquieto, habl poco y Hosharry guard un silencio de enfado. Una vez terminada la cena, cuando se retiraban a sus habitaciones, Didier y Mylne oyeron de repente tras ellos el ruido de una carrera desenfrenada. Apenas tuvieron tiempo de reconocer a Hosharry que se arrojaba sobre Mylne. No me robars mi sitio, perra, antes te matar! Las dos mujeres rodaron por tierra. Rpidamente Hosharry recuper la ventaja y pronto se hall de rodillas sobre el cuerpo de su rival, reducida a la impotencia. Entonces sac un pual de su cinturn y lo alz por encima del corazn de su 29

vctima, pero en aquel momento, de un golpe seco, el ltigo de Tsiang-Cheng se enroll en torno al puo de su favorita. La cogi por los cabellos y la arroj al suelo. Encargaos de ella orden a dos esclavos que le haban seguido. Recogi a Mylne, la levant en sus brazos y la llev hasta su lecho. All la deposit suavemente y, tras lanzar una mirada de desprecio a Didier, se retir. A la maana, un sirviente vino a rogar a la joven y a su compaero que tuvieran a bien reunirse con el seor de NylPann en el patio ulterior del castillo. All, un brbaro espectculo se ofreci a sus ojos: Hosharry, desnuda, se hallaba suspendida por las muecas de un portal. El verdugo, un enorme gigante armado de un largo ltigo, se mantena detrs de ella, y aunque su suplicio an no hubiera comenzado, el sufrimiento provocado por la suspensin ya deformaba los rasgos de la mujer. Un destello de odio cruz por su mirada cuando vio aproximarse a su rival, luego cerr los ojos y se abandon al dolor. Tsiang-Cheng se adelant hacia sus huspedes y bes la mano de Mylne. Sealando a la desdichada que aguardaba el suplicio, le dijo: La vida de esta esclava te pertenece, y si lo deseas, Mongo la azotar hasta que le sobrevenga la muerte. Una mujer no puede desear la muerte de una de sus semejantes, seor Tsiang-Cheng, y los celos son un sentimiento que nadie puede dominar. Que su castigo sea breve. Eres demasiado generosa con esa perdida! Mongo grit dirigindose al verdugo, la muchacha es tuya, pero no la mates. El ltigo fue a enroscarse alrededor del torso de Hosharry, que ante su mordedura, reabri los ojos y debi apretar los dientes para no gritar. Pronto su vientre y sus nalgas se cubrieron de rayas rojas, pero ningn sonido sali de su garganta. A pesar suyo, Didier no poda apartar su mirada de los magnficos senos de la desdichada, que saltaban con cada golpe. Pareca tener dificultades para respirar, como si el hecho de estar colgada por las muecas la asfixiara lentamente. Irritado ante el orgulloso silencio de su vctima, Mongo cambi de blanco y el ltigo fue a enroscarse alrededor de su pecho. Esta vez un alarido brot de la garganta de Hosharry y todo su cuerpo se retorci en un espasmo de agona. Al fin y al cabo murmur Tsiang-Cheng dirigindose a Mylne es mucho ms interesante cuando gritan. Entonces Mongo se puso a azotar alternativamente los senos, el vientre y las nalgas de la muchacha cuyo cuerpo brincaba con cada nuevo golpe. Hosharry ya no intentaba retener sus gritos y aullaba como un animal. Bajo un golpe particularmente violento en el pecho, un gesto convulsivo le hizo apartar las piernas y el verdugo aprovech aquello para lanzar su ltigo entra ellas y golpearte el sexo. El cuerpo de Hosharry pareci saltar por el aire, su boca se abri desmesuradamente para proferir un alarido que no pudo salir y se desvaneci. Debo reanimarla, amo? Basta con esto, confala a los mdicos, ya ha sido convenientemente castigada. De manera inesperada Tsiang-Cheng se volvi hacia Didier y le orden que le siguiera. Entraron a las habitaciones privadas del seor. Si he comprendido bien comenz Tsiang-Cheng, ests perdido en este pas y slo la posesin de mi estatuilla puede permitirte encontrar el camino que te llevar hasta tu amiga. As es, seor Tsiang-Cheng. Igualmente he credo comprender que efectuaras solo ese viaje. S, seor. Mylne regresar a la regin de las Tierras Bajas. Las Altas bien valen las Bajas, joven. Te har una proposicin generosa: llvate la estatuilla y, puesto que de todas maneras has de separarte de Mylne, djamela, ser la joya de mi gineceo. Didier se levant sobresaltado por la indignacin, pero con un gesto Tsiang-Cheng par sus protestas. He dicho bien una proposicin generosa, ya que nada me impide matarte enseguida y tomar por la fuerza a tu compaera. Reflexiona, no rechaces demasiado aprisa mi oferta y hblale de ella a Mylne, tengo motivos para pensar que consentir. Un sirviente condujo a Didier a sus habitaciones, donde le aguardaba la muchacha. Le relat la innoble propuesta de Tsiang-Cheng, y ella, con una sonrisa un tanto triste, le declar: Conoca la reputacin de este hombre y saba de antemano qu precio exigira a cambio de la estatuilla de Akon-Rha. De todas maneras no puedo seguirte, es preciso que me resigne a aceptar su oferta. Quizs un da consiga huir de este lugar. No puedo admitir que te sacrifiques de ese modo por m, Mylne! Es necesario encontrar otra solucin. Piensas en hurtar el dolo? Esa idea no haba pasado por la mente de Didier: Crees que eso sera posible? pregunt a la joven. Podemos intentarlo, pero hay que ganar tiempo. Cuando al medioda veamos a Tsiang-Cheng en la comida, pdele que te permita reservar tu respuesta hasta maana. Al final de la comida, djame sola en su compaa: intentar convencerme de que me quede aqu y yo aprovechar para procurar saber dnde guarda la estatuilla. Si las cosas se presentan favorablemente, podremos actuar esta misma noche. Tsiang-Cheng concedi el plazo solicitado por el joven. Didier qued estupefacto al encontrar a Hosharry en la mesa del amo; no pareca sufrir ninguna consecuencia por el horrible tratamiento que haba padecido aquella misma maana. T no conoces las medicinas del Mundo de los Sueos susurr al joven en un aparte, aqu slo hay que temer la 30

muerte, las peores heridas curan en algunos minutos. Los mdicos de Tsiang-Cheng han untado mi cuerpo con un blsamo cicatrizante cuando an me hallaba desvanecida y al despertar ya no me quedaba ninguna huella de los golpes recibidos. Por qu has querido matar a mi amiga? pregunt Didier. Ella no es tu enemiga! Si ella se gana los favores de Tsiang-Cheng, yo caer en desgracia y ser nuevamente vendida en el mercado de esclavos de Samarcanda. Es lo que le ocurri a la bella Tiyii cuando nuestro amo descubri a Kjank la que rea, y luego a esta muchacha cuando me compr a m. Pero Mylne es libre! Hosharry sonri nuevamente con tristeza: Libre? Mucho me temo que esa palabra no tenga ningn sentido en el Mundo de los Sueos, Todo lo que est aqu pertenece al seor Tsiang-Cheng! Didier se volvi hacia el tirano y descubri que se haba eclipsado en compaa de Mylne. Record entonces las recomendaciones de la joven y prosigui su conversacin con Hosharry. Tena curiosidad por conocer su vida pasada y le hizo mil preguntas a las que ella no intent sustraerse, tomando el inters que le demostraba Didier por deseo. No tard en aproximrsele, peg su cuerpo contra el suyo y le ofreci los labios. A su pesar, el joven sinti que su miembro se endureca y abraz a la favorita de Tsiang-Cheng. En ese tiempo, Mylne haba conseguido llegar a las habitaciones privadas del amo del castillo. Dnde est el Akon-Rha? pregunt secamente sin ms prembulo. Tsiang-Cheng seal una estatuilla colocada en un nicho de la pared, protegida tras una reja cerrada con candado. Quita el candado orden Mylne. Est bien aadi una vez que el hombre hubo obedecido, vendr por ella al caer la noche, cuida de alejar a tus guardias. As se har, tengo vivos deseos de servir fielmente a Joachim Lodaus. Luego, al ver que Mylne se alejaba, aadi: No partas tan deprisa, jams he hecho el amor con un demonio, es una experiencia que me falta. En dos zancadas atrap a Mylne y asindola por los senos la atrajo haca s. Cuando se aprestaba a abrazarla, una brusca sensacin de fro viscoso le hizo soltarla. Tuvo la impresin de ver esfumarse los graciosos contornos del cuerpo femenino y, con horror, comprendi que ella iba a revelarle su verdadera forma. No! No! grit, ocultando sus ojos bajo las anchas palmas de sus manos. Pero la imagen que estaba ante l no tuvo ninguna dificultad en forzar esa barrera irrisoria e impuso a Tsiang-Cheng el horror de su realidad profunda. ste cay de rodillas presa de un terror infinito. An quieres conocerme, chacal? pregunt Mylne al seor de la isla de Nyl-Pann. No! suplic Tsiang-Cheng, desplomado en el suelo de su habitacin. Cuando alz la vista, una deslumbrante muchacha abandonaba la estancia con paso ligero. Entonces, vomit. De regreso a su cuarto Mylne encontr a Didier que la aguardaba. Por su aire turbado, comprendi que Hosharry le haba ayudado a pasar el tiempo. He visto el Akon-Rha le dijo, probaremos suerte a la cada de la noche. Muy bien, y cmo lo haremos? Ms vale que acte sola, t irs a aguardarme a la poterna y si todo va bien te encontrar all con el Akon-Rha. La tarde pas lentamente para Didier, la angustia le atormentaba. Durante la cena, no se atrevi a mirar a Tsiang-Cheng a la cara ni una sola vez, y dej que Mylne llevara la conversacin. De repente, se puso escarlata; Hosharry, sentada a su lado, acababa de deslizar subrepticiamente su mano bajo su tnica y le acariciaba el sexo. Retrocedi como si le hubiera mordido una serpiente. Ven a reunirte conmigo a medianoche le dijo al odo, estar aqu. Pero el muchacho tena otros planes. No bien cay la noche se separ de Mylne y se dirigi a la poterna. Aguard lleno de angustia, sobresaltndose al menor ruido. Haba pasado un largo rato cuando al fin lleg Mylne, apretando contra s un objeto negro. Corrieron hasta quedarse sin aliento en direccin al embarcadero. Mylne preceda a Didier unos diez metros; de repente se detuvo en seco y le hizo seas de hacer otro tanto. Las barcas estaban vigiladas por una patrulla de hombres armados en tanto que desde el castillo se elevaban unos ladridos furiosos. Estamos perdidos gimi el muchacho. No, todava hay un recurso. Mylne coloc la estatuilla bajo un rayo de luna y comenz un encantamiento. Entonces aparecieron Tsiang-Cheng y sus guardias llevando unos enormes molosos. Una cruel sonrisa ilumin la cara del tirano. Tendr el placer de veros devorar por mis perros! ri irnicamente. Entretanto, Mylne no haba cesado de pronunciar sus palabras mgicas. Su voz se ahuec, mientras coga la mano de su compaero. Didier vio que el paisaje que le rodeaba se volva desvado y luego comenzaba a dar vueltas. Tuvo la sensacin de que caa en un pozo negro.

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5 EL ARSNICO FUSIBLE

Didier recobr el conocimiento en un paisaje montaoso muy diferente de cuanto hasta entonces haba conocido en el Universo de los Sueos. La vegetacin era pobre y esculida, rocas y guijarros se extendan hasta donde se perda la vista. Con alivio descubri a Mylne sentada un poco ms lejos, con el pequeo dolo de facultades tan poderosas colocado a sus pies. Se senta tranquilizado, pero luego cay en la cuenta de que una inquietud le atormentaba. En el ltimo instante en que haba visto la silueta ya casi esfumada de Tsiang-Cheng, haba tenido la fugaz visin de una sonrisa que asomaba a sus labios, una sonrisa absolutamente similar a las de Limvinn la Negra y la joven Ludsa. Pero quizs haba sido el juguete de su propia imaginacin sobreexcitada por los peligros pasados. Su primer acto despus de haber rozado la mejilla de Mylne con un beso fue examinar el talismn que haban conseguido hurtar. La estatuilla tena unos treinta centmetros de largo y dos pulgadas de ancho, y estaba esculpida en una piedra negra lustrosa que no logr identificar, aun cuando le pareciera familiar. Sus formas geomtricas eran el resultado de un curioso conjunto de lneas que se recortaban entre s conforme a ngulos inesperados. Extrao objeto murmur entregndoselo a la muchacha. Y ahora en qu habr de servirnos? El Akon-Rha habla a mi espritu, vibra de una manera que no puede ser percibida por los simples mortales. Asimismo es sensible al sonido de mi voz y responde a mis plegarias explic Mylne. Le pedir que me revele dnde se encuentra la joven que buscas, y ruego que me indique el instante propicio para tu partida haca esa regin. Didier percibi la tristeza en el tono de las palabras de la muchacha, pronto su aislamiento y sus penas llegaran a su fin, pero no poda regocijarse de ello como hubiera querido. Haca lo justo al abandonar a Mylne? Las urgentes llamadas que haba odo no estaban destinadas a engaarle? Se dispona a renunciar a una dicha segura junto a ella por un seuelo? Como en respuesta a sus pensamientos secretos, la joven sonri tiernamente y le roz la mejilla con la punta de los dedos. Luego se levant y, enarbolando la estatuilla, pronunci una frmula incomprensible para Didier, pero aquel pas ya le haba acostumbrado a extraas maravillas. Mientras se dedicaba a sus encantamientos mgicos, l vio que poco a poco entraba en trance; tena la mirada asombrosamente fija. Mi espritu ha recibido la respuesta acab por decir la joven, cayndose extenuada. Tu amiga se encuentra en la regin de las Tierras Altas conocida bajo el nombre de Tierra de las Sombras Perdidas. El Akon-Rha puede conducirte hasta all a condicin de que aguardes treinta das a la prxima coincidencia. Entretanto, ser necesario que nos dirijamos al valle del Ai-Dpur, ya que all est la falla espacial a la que debers recurrir. Pero debo decirte tambin que hasta el presente nadie ha regresado de la Tierra de las Sombras Perdidas. A pesar de esta advertencia, Didier desbordaba de alegra ante la idea de que iba a poder reunirse con su amiga. El Akon-Rha puede transportarnos hasta ese valle del Ai-Dpur? pregunt. Desgraciadamente no tengo la menor idea del sitio en que nos encontramos actualmente, y para ir a un punto preciso es necesario conocer tanto el punto de llegada como el de partida. Qu haremos entonces? Caminaremos a la ventura hasta que demos con una regin que reconozca. La muchacha se puso a trepar el cerro en que se hallaban y Didier la sigui. Cuando llegaron a la cima, Mylne seal con un dedo el ancho ro rojo que serpenteaba por entre las pendientes rocosas. Es el Rhia dijo, debemos hallarnos en algn sitio entre Samarcanda y el Ai-Dpur. Tenemos suerte! Nos bastar con remontar el curso del ro para estar seguros de que vamos en la direccin correcta. Descendi la ladera a la carrera seguida de muy lejos por su compaero, que no tena la misma agilidad. Haba tenido tiempo para hacerse una corona de margaritas cuando l la alcanz a orillas del Rhia. Anduvieron largo rato antes de hallar por fin una embarcacin abandonada. Se aproximaron y en el fondo de la barca descubrieron a un hombre y una mujer tendidos uno junto al otro, con sus abdmenes inflados como odres. Esos desdichados fueron picados por abejones lactferos hace uno o dos das explic Mylne. Sus larvas se desarrollan muy rpidamente en el vientre de sus huspedes y poco a poco les devoran las entraas, pero les respetan los rganos vitales. Parece que las vctimas, aunque paralizadas, siguen estando lcidas hasta el final; es una muerte horrible. Aydame a arrojar sus cuerpos por la borda, de todas maneras nadie puede hacer ya nada por ellos. Una vez acabada esta macabra tarea, los dos jvenes empujaron la barca hasta la corriente y treparon a bordo. El paisaje de las orillas del Rhia era desolador, lejos haban quedado las alegres riberas de exuberante vegetacin de las Tierras Bajas. Aqu no haba ni un rbol, slo algunas esculidas matas espinosas recubran de tanto en tanto una tierra rojiza, rida y pedregosa. Unos pjaros negros de grito penetrante surcaban el cielo, y a veces desde la tierra les respondan unos aullidos cuya presencia era mejor ignorar. Entonces Mylne enumer para Didier los riesgos que corran efectuando ese viaje por las 32

Tierras Altas: mercaderes de esclavos, bandidos, pjaros Roc, vampiros, fiebre de las siete horas, abejones, etctera. De repente su atencin fue atrada por un ronquido persistente que se les aproximaba. Una catarata? Murmur Didier al odo de su compaera, la que neg con la cabeza. Poco despus apareci una embarcacin cuya forma negra y aerodinmica era tan extraordinaria como la velocidad a la que remontaba la corriente. A bordo slo haba un hombre que redujo la marcha al llegar a su altura. Al instante el ruido ces y aqul pareci vacilar antes de preguntarles: Eh, amigos! Temo haberme perdido en esta niebla. Podrais indicarme en qu punto del Garonne me encuentro? A lo que Didier respondi con una voz poco segura: No ests en el Garonne, extranjero, sino en el ro de Rhia y no hemos dado con ningn banco de niebla. El hombre estuvo a punto de encolerizarse. Yo tambin s por cul ro navego! Ests en el ro Rhia, en el Mundo de los Sueos insisti Didier, este ro corre desde las Tierras Altas hasta el Pas Rojo. En este momento el cielo est despejado y no veo niebla alguna. Pero es imposible! grit el hombre sbitamente muy plido. Vuestras extraas ropas no me harn creer que he abandonado la Tierra! Acaso no veis a travs de la bruma las luces de aquella aldea? No os a lo lejos la sirena de una draga? No, extranjero, en esa direccin no veo otra cosa que el suelo rido y no percibo ms que los gritos de las aves salvajes que dan vueltas por encima de nuestras cabezas. Esa sirena! grit, no la os? A la cada de la noche, anuncia a los barqueros que estn arribando a puerto. En das de bruma como ste funciona sin descanso! No oigo ninguna sirena, pues aqu no hay puerto y el sol ardiente ilumina por doquier la tierra rida y vida de agua... All, por aquella abertura, no veis el embarcadero? Y aquellas siluetas sobre el muelle? Pero si es Agen, al fin voy a salir de mi pesadilla! Se volvi hacia ellos, sin duda con la esperanza de verlos desaparecer. Entonces, con una voz muy dulce, intervino Mylne: Extranjero, en tu embarcadero no podemos ver ms que ese banco de arcilla desecada que avanza un poco por encima del Rhia, y en el pontn, esa tuya muerta que cuelga miserablemente. En cuanto a las siluetas que tu corazn reconoce, para nosotros no son ms que unos arbolillos agitados por la brisa. Hablamos de dos mundos diferentes, su realidad tal vez es comn, pero su apariencia es dismil. Desde tu nacimiento has credo ver y or lo que no hacas ms que reconocer. Mira, extranjero, la forma exterior depende nicamente del que la percibe, ningn ser vive realmente en un mundo material sino en su apariencia, hija de la imaginacin. Cualquier otra creencia slo es quimera o vanidad. Porqu azar o capricho del destino nos encontramos esta tarde, lo ignoro, pero sabe que para volver a hallar la tierra de tu espritu basta con que atravieses nuestra barca, cosa que puedes hacer sin dificultad ya que no somos ms que reflejos evanescentes. Adis, extranjero, que Dios sea contigo! Lentamente ste pas, y luego se fue desvaneciendo en la enceguecedora claridad del da. En el preciso lugar que acababa de dejar flotaba una pequea nube de niebla que pronto se disip. Ese hombre creer haber sido vctima de un espejismo debido a la fatiga y la angustia, y jams se atrever a contarlo. Pero para nosotros, ese espejismo tendr la realidad de un recuerdo y por mucho tiempo guardaremos en la memoria la nube de niebla perdida en el Rhia agreg Mylne sonriendo. A medida que avanzaban el paisaje se volva cada vez ms montaoso. Atravesaron unas gargantas encajonadas bordeadas por altos acantilados antes de llegar a una regin cuyas riberas eran accesibles. La luz violcea de la noche comenzaba a oscurecer el resplandor del da. No remes ms orden bruscamente Mylne. Qu ocurre? interrog su compaero. Un trirreme negro est anclado all abajo, seguramente pertenece a los mercaderes de esclavos de Samarcanda. Es preciso que atraquemos aqu y nos ocultemos para pasar la noche. Pero dnde nos esconderemos? Por todas partes no veo ms que esta roca desnuda. Si, como pienso, es el trirreme de los hombres del viejo Kyril, no me sorprendera que hubiera una aldea en las cercanas. Ayudado por la muchacha, Didier arrastr la barca hasta tierra, y luego anduvieron durante una hora antes de ver a lo lejos las primeras casas. La aldea se hallaba totalmente desierta. Al llegar a la plaza central, un horrible espectculo les aguardaba: dos hombres estaban empalados y una mujer joven de pechos opulentos colgaba de unos ganchos de carnicero suspendida por los senos, gimiendo an dbilmente. Mylne recogi una ballesta olvidada en el suelo y clav una saeta en el corazn de la desdichada. Sin duda intentaron escapar dijo: los mercaderes de esclavos siempre masacran de una manera horrible a los fugitivos a fin de aterrorizar a sus futuras vctimas. Debemos refugiarnos en una casa, esos cadveres atraern a los animales de la noche. Mylne escogi una de las cabaas confortables. All encontraron queso de cabra fresco, leche y frutas. Tan pronto como hubo tragado el ltimo bocado la joven manifest su intencin de dormir, desprendi su tnica por los hombros y sta 33

se desliz suavemente a lo largo de su cuerpo revelando su desnudez perfecta. Didier no pudo contenerse y se precipit para tomarla en sus brazos. Cubri de besos su cuello y sus hombros al tiempo que murmuraba palabras inconexas, pero Mylne le rechaz. No debes hacerlo, pues es a Josette a quien amas, no a m. Tu deseo no ha de enceguecerte, piensa en la bsqueda que has emprendido y djame, es mejor as. Y fue a echarse tranquilamente en una de las camas dejando a Didier sumido en la crisis sentimental ms violenta que jams hubiera conocido. Senta crecer su pasin por esa desconocida con la cual viva una aventura fuera de lo comn y, al mismo tiempo, no poda olvidar a Josette, tan querida para l Dnde estaba la verdad? Dnde el engao? Ya no lo saba, slo una cosa era indudable, que arda de deseo por ese cuerpo desnudo tendido a dos pasos de l, un cuerpo ofrecido y negado a la vez. Con rabia, se arranc las ropas y se arroj en otra cama, pero hasta las primeras luces del alba no logr conciliar el sueo. Cuando por fin despert, Mylne haba desaparecido. Crey que le haba abandonado, pero pronto un canto dulce y plaidero le tranquiliz. Sali y descubri que el da ya estaba bastante avanzado. Buen da, qu hora es? pregunt maquinalmente. En el Mundo de los Sueos no tenemos hora respondi Mylne. Aqu no hay sol para regular la marcha del tiempo. Durante el da, una luz cruda brilla en todas partes sin que conozcamos su origen, y cuando se atena sabemos que comienza un perodo de sueo. Sea cual fuere la hora, debemos partir, esta regin es poco segura. Mientras dormas he visto a lo lejos un grupo de soldados de la reina Sepher, ms vale evitarlos. Nos atacaran? Peor que eso; ellos, o ms bien ellas, pues son todas mujeres, nos conduciran hasta su reina, que es uno de los dspotas ms espantosos de las Tierras Altas. Su coleccin es tristemente clebre, corta el miembro de los hombres y los senos de las mujeres, y los expone embalsamados! Todas sus mujeres-soldado han sufrido esa horrible amputacin y se ensaan procurando llevar nuevas vctimas a Sepher. Los dos jvenes desandaron el camino que la vspera les haba conducido desde el Rhia hasta la aldea, y con alivio descubrieron la barca que Didier haba arrastrado hasta la orilla. Sin desconfiar de nada se adelantaban haca sta cuando una red les cay encima y los precipit al suelo. Unos hombres armados surgieron de detrs de un promontorio rocoso, se arrojaron sobre Didier y Mylne y les sujetaron fuertemente. Luego les llevaron hasta unas mulas ocultas no lejos de all, les ataron atravesados sobre el lomo de las bestias y el grupo se puso en marcha. Didier poda ver a su compaera que iba adelante, amordazada, con las manos atadas a la espalda, los tobillos sujetos, reducida a la impotencia. El viaje fue corto y pronto la caravana se intern en una gruta. Un camino subterrneo les condujo hasta un ro interior bordeado de setas cuyo resplandor, sumado al de las antorchas de los raptores, daba a la escena un aspecto fantasmagrico. Los prisioneros fueron arrojados sin miramientos en unas balsas que unas grandes prtigas empujaron a la corriente. Dirigindose por primera vez a los cautivos, uno de los guardias declar: Mi nombre es Khetar, y mando la guardia de la regin norte del reino de los Krebs; vosotros seris entregados a nuestro rey, aqul que no soporta la luz del da. Los ojos de Mylne lanzaban destellos de ira, pero ningn sonido poda escapar de sus labios estrechamente apretados por la mordaza. Didier senta que estaba ms furiosa que atemorizada; l, por el contrario, se hallaba invadido por el terror y la desesperacin. El ro desemboc en una caverna gigantesca en cuyo centro se levantaba una ciudad troglodita. Liberaron las piernas a los prisioneros y, bajo una buena escolta, les condujeron al palacio del rey, una simple construccin de piedras duras y argamasa de donde partan unos subterrneos que llevaban hasta unas salas cavadas en la roca. En una de ellas estaba el Excelso Khelenn, sentado en un trono de piedra, mas no pareci muy interesado por la llegada de los prisioneros. Prosperidad a vuestra alteza comenz el hombre que les haba dicho llamarse Khetar. Hemos capturado a estos dos extranjeros cerca de la entrada norte de vuestro reino. No transportaban consigo ms que esta estatuilla aadi depositando el Akon-Rha a los pies del rey. ste cogi el objeto, le dio vueltas entre sus manos, y volvi a depositarlo con indiferencia. Que le quiten la mordaza al muchacho dijo. Mylne se agit, intent hacer deslizar el trapo que la enmudeca, pero slo Didier fue autorizado a hablar. Se embroll con las explicaciones y cuando declar que la estatuilla era un regalo de Tsiang-Cheng, el rey estall en una gran carcajada. Basta! No me gusta que se burlen de m. Khetar, llvalos a la sala de torturas! Mylne y su compaero fueron brutalmente empujados por Khetar y dos de sus hombres. Descendieron an ms hacia las entraas de la tierra hasta llegar a una gran sala baja repleta de brbaros instrumentos. Khetar ni siquiera se tom la molestia de desatar los brazos a los prisioneros, sino que fij en torno a su cuello un anillo de hierro provisto de una cadena remachada al muro. Antes de partir arranc la mordaza a la muchacha y declar con una risa cruel: Su alteza quedara decepcionada si no escuchara tu voz cuando tus senos entren en contacto con las tenazas al rojo. A menos que prefieras reemplazar a Kjank. Y diciendo esto aplic un formidable golpe en el vientre enorme y extremadamente tirante de la mujer que yaca no lejos de ellos, encadenada sobre una mesa. Gema dbilmente y se vea que haba llegado al lmite del sufrimiento fsico. Tena un embudo introducido en la garganta y un tubo en la vagina. Tras ella haba un hombre atado a una cruz de San Andrs, 34

una masa de hierro fundido colgaba de sus testculos y los estiraba hasta la mitad del muslo. El dolor pareca haber hecho perder la razn al desdichado, que cabeceaba con la mirada vaca. Ha hablado de esa mujer llamndola Kjank murmur Mylne a su compaero; me pregunto si no ser la antigua favorita de Tsiang-Cheng, Kjank la que re, la que haba sucedido Tiyii... Exactamente, hembra la interrumpi el Excelso Khelenn, que acababa de irrumpir en la sala acompaado de algunos cortesanos, Tsiang-Cheng la puso en venta en Samarcanda. Muy mal hice al adquirirla, pues esa perdida me traicion con este esclavo. Pero desde hace algunos meses vengo ofrecindome el placer de venir aqu a torturarlos todas las noches. Quieres ocupar su puesto, belleza? O prefieres explicarme lo que hacais en mis tierras en posesin de esa estatuilla, el Akon-Rha, que tu compaero me crey tan estpido como para no reconocer? Acepta que me quiten estas ataduras que me quiebran los brazos y te lo revelar todo, noble seor. Ante una seal del rey, un guardia liber las muecas de Mylne, pero dej el anillo en torno a su cuello. Como para sostenerse, se aproxim a su compaero y le coloc una mano sobre el hombro, luego, muy rpidamente, pronunci unas palabras mgicas. Una vez ms Didier sinti que el suelo desapareca bajo sus pies y se hundi en la inconsciencia. Cuando abri los ojos, la muchacha le masajeaba los brazos, y el Akon-Rha descansaba no lejos de ella. La joven le sonri: Desde el momento en que supe que nos hallbamos en el palacio del rey de Krebs estbamos salvados, ya que conoca su posicin. Al tener al fin las coordenadas del punto de partida y del de llegada, me ha sido posible resolver la ecuacin csmica de dos variables. Actualmente nos encontramos en las laderas del monte Phlegn; en cuanto hayamos pasado la cresta tendremos a la vista la ciudad del prncipe Telan donde podremos aguardar en paz el momento de tu partida. Mylne, te lo suplico grit Didier arrojndose en sus brazos, en adelante ya no podra pasarme sin ti, te amo, t eres toda mi vida, quiero quedarme contigo! Mylne le rechaz con dulzura pero firmemente, y alejndose sin dejar de sonrer comenz el ascenso del monte Phlegn. Abrumado de tristeza, su compaero se decidi a seguirla. Fue entonces cuando la joven se puso a cantar con un tono desacostumbradamente grave: Oh! T, el Llamado a quien pronto favorecer un dios sin duda encontrars un da el alma extraviada de una muchacha muerta por no haber comprendido la grandeza de la monstruosidad. Su destino se detuvo tan deprisa, espantado por su propia inmensidad, que a su angustiada llamada responder un da tu bsqueda. Mylne haba comprendido el deseo de Didier de abandonar su bsqueda para permanecer junto a ella y no lo deseaba. Despus de todo, qu le importaba aquella Josette ya olvidada, a la que slo haba credo amar? Lejos de decidirle a proseguir su designio inicial, el canto de Mylne por el contrario le induca a quedarse al lado de ella.

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6 EL ORO DEL CORAL

Ai-Dpur no era ms que una gran aldea reagrupada en torno al castillo de Tlin-nen-Dpur, residencia del prncipe Telan, uno de los ms ricos seores de las Tierras Altas del Sueo. Pronto los dos viajeros divisaron las torrecillas almenadas del castillo que se erigan por encima de los tejados del poblado, dominando los meandros del ro Ai-Dpur que da su nombre al valle y a la ciudad. En la puerta de la morada principesca un sirviente acogi a los visitantes y les asegur que Telan les recibira sin dificultad. Una joven esclava les condujo hasta su amo. Este ltimo era un hombre joven de unos treinta aos. Su rostro no tena ese aire de crueldad y codicia que tan a menudo se encuentra entre los nobles y reyes. A su lado se hallaba Thyrse, una mujer muy joven de rasgos finos y delicados. El prncipe les dese la bienvenida y quiso enterarse del objeto de su visita. Mientras hablaba, sus ojos no podan apartarse de la resplandeciente belleza de Mylne, y Didier tuvo la desagradable impresin de que sta consideraba sin disgusto el mudo homenaje que le renda Telan. Mylne narr con presteza las peripecias del viaje y explic el objetivo del mismo. Para concluir, prometi ofrecer el talismn al prncipe si ste aceptaba favorecer su proyecto. Telan pareci particularmente interesado cuando se enter de que ella perteneca como l al Mundo de los Sueos, y de que Didier debera proseguir solo su camino. Les prometi darles todas las facilidades y puso a su disposicin un ala del castillo y numerosos sirvientes. Didier, exasperado por las atenciones que el prncipe haba tenido para con su amiga, a duras penas lograba contener su clera. Quin es esa Thyrse? pregunt a Mylne para hablar de otra cosa. Por lo que me han dicho, esa joven naci en el palacio y Telan la conoci desde muy nio. Pero como ya sabes, aqu el tiempo no transcurre como en el universo del que vienes. Contando a tu manera, el prncipe Telan tendra ms de trescientos aos, al igual que Tsiang-Cheng, por otra parte. Siempre segn el mismo clculo, desde hace un siglo Thyrse es la favorita de Telan y hasta tiene rango de reina, ya que l se ha comprometido a desposarla algn da. El valle del Ai-Dpur es un oasis de calma y serenidad en medio de las Tierras Altas del Sueo. Telan, se dice, es bueno y leal, y en vano podras buscar durante varias existencias, a travs de todas las Tierras Altas, otro prncipe que mereciera semejante reputacin. Agregar que no tiene harn, en lo cual tambin es nico en su especie. Es verdad, las Tierras Altas me parecen haber sido construidas nicamente por los sueos masculinos le respondi Didier, no se encuentran ms que seores feudales, prncipes orientales, mercados de esclavos, gineceos, y seguramente me olvido de algo! Cmo desconoces la naturaleza femenina! exclam Mylne. El Universo de los Sueos fue modelado hace muchsimo tiempo por el conjunto de los sueos de los adultos del Mundo de la Realidad, machos y hembras. Has de saber que las mujeres suean en secreto con ser vendidas como esclavas y entregadas a la bestialidad de los hombres, y puedes estar seguro de que las que ms rechazan todo eso son las que lo desean ms ardientemente. Ello no prueba en absoluto que abandonen el ejercicio del poder a los hombres, y puedo asegurarte que muchas de las favoritas son las verdaderas amas del dominio de su seor. La llegada del prncipe Telan puso fin a la conversacin; quera hacerles visitar l mismo el castillo. Durante todo el tiempo que dur esta visita manifest un inters muy vivo por las palabras de Mylne e ignor a su compaero. Didier senta unos celos tanto ms ardientes cuanto que ahora deseaba por encima de todo conservar a su compaera. No pudo evitar que su descontento estallara apenas se hallaron solos. Mylne pareci sorprendida, o simul estarlo, y le objet que la amabilidad que mostraba hacia Telan no era otra cosa que justicia en consideracin al servicio que ste les prestaba. Quizs habras preferido vrtelas con otro Tsiang-Cheng? aadi irnicamente. Esta rplica tuvo por efecto aumentar an ms la clera del muchacho, y por primera vez desde que se haban encontrado discutieron speramente. Mylne opt por pasar la velada en compaa de Telan y Thyrse, en tanto que Didier, furioso, fue a encerrarse en su cuarto. Al da siguiente, al despertarse, le informaron que Mylne haba salido en compaa del prncipe para visitar la ciudad. Por tanto no se sorprendi cuando en el transcurso de la maana una joven esclava le llev una invitacin de Thyrse... La joven le aguardaba en su habitacin, tendida en un divn. Su belleza era casi tan notable como la de Mylne. Sus cabellos negros y cortos enmarcaban un rostro de infantil encanto, y su cuerpo, largo y delgado, resplandeca de gracia juvenil. Adelntate, extranjero le dijo, ven a sentarte junto a m. No me eres antiptico y, sin embargo, lamento que hayas 36

venido aqu. Comprendes por qu, verdad? Didier se limit a asentir con la cabeza. Telan slo tiene ojos para esa Mylne que te acompaa. Es grave, pues lo conozco desde hace muchsimo tiempo y es la primera vez que acta de este modo. No puedes llevrtela contigo? Eso es imposible, Mylne pertenece al Mundo de los Sueos y yo al de la Realidad. Me est permitido permanecer en su compaa mientras est en su universo, pero ella no puede seguirme al mo. Ests seguro de que quieres abandonarla? La amo y la idea de perderla me desespera! exclam Didier. Pero mucho me temo que le soy indiferente y que procura librarse de m. Si me quita a Telan la matar dijo entonces Thyrse serenamente. Didier sinti que no se trataba de una vana amenaza. Se despidi de la bella favorita y regres a su cuarto. Mylne y Telan no reaparecieron hasta la cena, y entonces ella llevaba puesta una tnica blanca realzada con hilos de oro, regalo del prncipe. Telan habl de organizar en los prximos das una partida de caza del unicornio y prometi ofrecerle a Mylne lo que apresara. Al or estas palabras, Thyrse se irgui violentamente volcando una copa que se estrell, en el suelo. Didier crey que Telan iba a precipitarse sobre ella, tal era la clera que haba en su mirada, pero Mylne, con un sencillo ademn, lo retuvo colocando una mano sobre la suya. No bien termin la comida Didier pidi permiso para retirarse y corri a echarse en su lecho a llorar. Ahora no tena ninguna duda de que Mylne estaba perdida para l para siempre. No te dejes llevar por el dolor, es preciso saber luchar. Didier se volvi y vio a Thyrse ante l, con las mejillas an encendidas por la furia. Conoces la frmula que te permitir ir a encontrar a tu amiga desaparecida? le pregunt. Como Didier negara con la cabeza, aadi: Es necesario que la obtengas de Mylne para que no dependas ms de su voluntad. Tienes razn murmur tristemente Didier, pero no tengo nimos para decidirme a dejarla. Ella ya te ha dejado, en cambio yo an no he perdido a Telan. Ella no sobrevivir una hora a tu partida, lo juro. Entretanto, tmame, hace ms de cien aos que el prncipe y yo dormimos juntos cada noche, y no acepto quedarme sola mientras l est con esa criatura. Tras estas palabras Thyrse se arranc ms bien que quit su tnica prpura, se aproxim a Didier que se hallaba sentado en el borde de la cama y apoy su vientre contra su boca. l intent rechazarla, pero la muchacha se dej caer sobre l voluptuosamente y lo tumb sobre la cama. Renunciando a luchar, se abandon sin procurar devolverle las caricias. Al da siguiente, vio a lo lejos a Mylne pasear a solas por el jardn. Corri a reunirse con ella, le reclam el Akon-Rha y exigi conocer la frmula mgica que le permitira partir. Mylne no puso ningn obstculo para transmitirle las palabras mgicas y le entreg la estatuilla. Los das que siguieron pasaron con lentitud. Mylne ya no se apartaba del prncipe y se empezaba a hablar de esponsales. Thyrse alimentaba obstinadamente el resentimiento y los celos del muchacho a lo largo de las noches que pasaban juntos. l haba intentado convencer a Mylne de que ambos huyeran hacia aquel lejano bosque donde se haban encontrado, pero por toda respuesta haba recibido una carcajada. As pues, haba acabado por aceptar la idea de abandonar solo esa tierra maldita. No obstante, deba defenderse de otra tentacin: noche tras noche, luego de haber hecho el amor largamente, Thyrse le murmuraba al odo: Por qu no la matas antes de marcharte? Deja de hablar as le responda cada vez, pero aquellas palabras, cual un sutil veneno, iban infiltrndose en l ms y ms. Al fin lleg el momento de la partida. Cuando Didier, con la estatuilla en la mano, se dispona a pronunciar las palabras mgicas, apareci Thyrse. Le hizo seas de que la siguiera y lo condujo hasta la habitacin que ocupaba su rival dormida. Entonces le seal el anillo de oro que el prncipe haba puesto en su dedo. La rabia encegueci a Didier, se apoder del cuchillo que le tenda Thyrse y lo alz sobre Mylne, pero su mano qued paralizada, jams su belleza le haba parecido tan sobrenatural como en aquel momento, bajo la inmovilidad del sueo. Vamos, golpea le urgi Thyrse. Mylne, profundamente dormida, se volvi hacia Didier, entreabri los labios y suspir amorosamente: Telan! Entonces un velo de niebla roja oscureci la vista de Didier y, con todas sus fuerzas, clav el pual en el corazn de la que amaba. Todo cubierto de sangre pronunci las palabras mgicas de cara al dolo y se hundi en la Nada, llevndose consigo una ltima visin de horror. La horripilante e inhumana sonrisa que ya haba visto aflorar en los labios de Limvinn la Negra y Ludsa, esa sonrisa infernal y aterradora, acababa de verla nuevamente en los labios de Mylne muerta.

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TERCER CONJURO EL FARO

El Destino, oscuro y todopoderoso, anuda sus hilos. Por su voluntad, los elementos ms heterogneos se unen de repente para formar un todo imprevisible. Qu son los hombres sino los ftiles trebejos que desplaza a su antojo? De momento, la escena est vaca, mas pronto aparecern nuevos personajes determinados por ese amo oculto, artesanos inconscientes de un designio que los supera. En el espacio infinito de la Nada erran las almas de Josette y Didier, separadas entre s por abismos de tiempo y espacio, sin que segn parece nada pueda permitirles llegar a reunirse. No obstante, el Destino teje pacientemente nuevas telas. Nada le urge, la eternidad le pertenece. Dos actores estn listos para desempear un papel que an no conocen. El Apuntador dirige los cuerpos y los espritus, se insina en ellos, modela sus deseos, sus pensamientos y su alma. Han pasado algunos meses desde la desaparicin de Didier y todo parece aplacado; el Destino silencioso est en marcha y se dispone a dar los tres golpes. El Destino, es as precisamente como ha de llamrsele?

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1 SAL

Agen, 10 de abril. Querida Marthe: Un cielo azul y lmpido, muy diferente al gris parisino, me recibi al bajar del tren. Despus de haber descansado un poco en casa de mi ta, fui a pasearme por el bulevar donde encontr a todos mis antiguos compaeros de liceo. Kiwi, Marie-Jose, Grard... Asimismo conoc a sus nuevos amigos. Reconozco que no he pasado desapercibida: una estudiante parisina, con un cierto acento ruso... no puede dejar de repararse en ella! Creo que estas vacaciones sern excelentes y aguardo tu llegada con impaciencia. Te abraza. Hlne N. Pars, 12 de abril. Mi querida Hlne: Veo que pronto has conquistado a los habitantes de esas regiones inexploradas. Mi enhorabuena y felicitaciones por el sol radiante, aqu el tiempo fro y lluvioso persiste. Puedes estar segura de mi urgencia por ir a reunirme contigo. Ayer encontr al periodista Georges Knutens, un amigo de mi padre, y me cont que desde hace aproximadamente un ao Agen ha sido el teatro de extraos sucesos: el suicidio de una muchacha en julio, y luego la desaparicin de un estudiante en diciembre. Se trata de Josette Rueil y Didier Chaptal, a los que conocimos en el curso de geologa de la calle Jussieu. Las circunstancias de ese drama y esa desaparicin son muy misteriosas, y el Sr. Knutens pretende que las autoridades civiles y eclesisticas se han puesto de acuerdo para impedir su divulgacin en la prensa. Llega a hablar de magia y brujera! Esto es algo que no debera dejar de interesarte, infrmate y tenme al corriente. Tuya. Marthe O. Agen, 13 de abril. Mi querida abandonada: La compaa de los agenais resulta menos agradable de lo que haba esperado en un principio. Fuimos a pasar la tarde al cerro del Ermitage. All, sentados en crculo, matamos el tiempo jugando a los retratos! Marie-Jose llevaba un vestido blanco de organd que le quedaba a las mil maravillas, estaba realmente encantadora y por tanto todas sus amigas la detestaban. Tuve ocasin de abordar el tema que te interesa al enterarme de que Josette Rueil se suicid arrojndose desde lo alto de un faralln situado no lejos del lugar en que pasamos la tarde. Kiwi parece haberla conocido mejor que los dems; le interrogar ms detenidamente en cuanto sea posible. Tambin les habl de la desaparicin de Didier Chaptal, lo que pareci sorprenderles. No formaba parte del grupo y le crean en Pars. Dicho esto, y a riesgo de decepcionarte, confieso no haber visto nada demasiado extrao en esta feliz ciudad de Agen. Aqu los das carecen de historia y las noches de pasin. Puedes estar segura, sin embargo, de que ser la primera en estar encantada de descubrir algo que rompa un poco la monotona cotidiana. Desesperadamente tuya. Hlne N. Pars, 14 de abril. Hlne del bosque durmiente. Qu te ocurre? En qu letargo ests sumida? No slo no te interesas en las inslitas cosas que rezuman de las calles de tu antigua ciudad, sino que tampoco aprovechas tus vacaciones libres y soleadas, en tanto que yo aqu, sin desanimarme, paso unos hmedos das de aburrimiento y tedio. No he podido ver a Georges Knutens, pero en cambio me he enterado por unos compaeros comunes de que Didier Chaptal no haba vuelto a aparecer por la facultad en todo el trimestre, y que tampoco haba dado seales de vida. Ya conoces mi pasin por las historias que se salen de lo ordinario, conque fui a documentarme acerca del pasado de tu regin en la biblioteca Sainte-Genevive. En una obra de geografa descubr, por casualidad, a pie de pgina, una pequea nota muy interesante. Sealaba la existencia de una memoria que trataba de ciertas antiqusimas religiones paganas, cuyo culto se celebraba mucho antes de la invasin romana. Tuve que dirigirme a la Biblioteca Nacional para consultar el estudio en 39

cuestin, ya que data de 1.830 y desde entonces no ha sido reeditado. Su autor pretende haber obtenido su informacin de los archivos de los conventos de la regin. Segn l, la ciudad de Agen sera mucho ms antigua de lo que se piensa. En pocas inmemoriales, unos seres nada humanos habran vivido en ella. Por entonces la ciudad habra conocido un desarrollo muy importante y unas construcciones ciclpeas habran cubierto un espacio mayor del que ocupa actualmente. En los albores de los tiempos geolgicos, hace ms de quinientos millones de aos, habra sido invadida por el mar Siluriano, mas toda huella de esto habra desaparecido en el curso de las eras subsiguientes. Los seres que la poblaban habran posedo un elevadsimo grado de civilizacin y una arquitectura floreciente. No habran adorado como nosotros unos conceptos ideales, sino unos dioses tangibles y vivientes, imperecederos y todopoderosos. Su recuerdo hoy en da ha desaparecido, pero no obstante el nombre de uno de ellos ha traspasado la inmensidad de las edades para llegar hasta nosotros a travs de las leyendas demonolgicas de la regin: se trata de Shamphalai, el Dios Viviente. De acuerdo a la leyenda, habra arrancado de la Tierra un trozo de suelo y lo habra cambiado por una porcin de espacio del ltimo Caos, precisamente all donde los Otros Dioses danzan de una manera grotesca. En ese lugar maldito las razas precambrianas le habran levantado un templo. Espero que inspirada por estas visiones de otra poca, puedas penetrar ms a fondo en este misterio. Por Shamphalai, te saluda. Marthe O. Agen 15 de abril. Digna tesofa: Me he visto llevada a prestar algn inters a tus historias fantsticas, no por placer, sino ms bien para no morirme del aburrimiento. En primer lugar interrogu a Kiwi sobre la muerte de Josette. En lo que concierne al drama en s, no me dijo gran cosa: nuestra antigua condiscpula estaba embarazada y se habra suicidado en el curso de una crisis de depresin nerviosa. Dicho esto, pude establecer que un sitio preciso de la regin haba estado ligado a los hechos. En efecto, fue tras numerosas e inexplicables visitas al dominio de R., cerca de la pequea aldea de F., cuando Josette habra comenzado a dar muestras de desequilibrio mental. Segn parece, su mirada cambi de forma tan pasmosa que sus amigos ya no pudieron soportarla. Por otra parte, se asegura que fue en el mismo dominio donde Didier Chaptal habra sido visto por ltima vez. Me inform sobre esta propiedad; todas las crnicas y leyendas que la mencionan no hablan ms que de asesinatos, violaciones, embrujamientos y crmenes de todo orden. Se la cita como un templo de la magia negra... Se puede establecer un paralelo con la increble teora de tu libro que habla de un trozo de ultraespacio incorporado a la Tierra, y que conservara la marca de su gnesis demonaca! Kiwi, en compaa de Josette, por entonces en buen estado de salud, fue a las tierras de R. Parecera que cuando se atraviesan sus lmites uno se creera habiendo penetrado en otro mundo. Una indecible angustia os cierra la garganta. All la flora es pobre y enfermiza, y la fauna est ausente casi por completo. Estas particularidades se corresponderan bastante bien con la hiptesis de un origen de R. distinto al de su contexto regional. No pude enterarme de nada ms a propsito de Didier Chaptal; las gentes parecen molestas cuando se les recuerda el asunto. Todos estos hechos son muy extraos, lo admito, conque procura ver nuevamente a tu amigo periodista para conseguir aclaraciones suplementarias. Por mi parte, me propongo visitar a un sacerdote amigo del antiguo confesor de Josette, para que me permita hojear unos antiguos manuscritos y obtener, as lo espero, alguna informacin ms. Te abraza. Hlne N. Pars, 17 de abril. Mi pequea Hlne: Sin esperar a que llegaran tus recomendaciones he aprovechado estos dos ltimos das para ver a Georges Knutens, y para volver a la Biblioteca Nacional. Con agrado te veo interesndote al fin en esta apasionante investigacin. El Sr. Knutens me recibi muy amablemente y pareci apasionado por mis descubrimientos bibliogrficos. Segn l, la hiptesis de la memoria, por inverosmil que parezca, no es descartable, y la aventura de Didier bien podra, en este caso, servir de prueba. Una carta que envi a sus padres la vspera de su desaparicin cuenta que en el dominio de R. habra descubierto unas cavernas excavadas en una roca negra difcilmente identificable (roca precambriana sin metamorfismo?). Georges Knutens me indic algunas obras de arqueologa del sudoeste en las que podra hallar nuevos datos. Tambin me aconsej que leyera unos estudios del folklore regional y unos viejos libros prohibidos de demonologa que contienen ciertos pasajes sobre el culto de Shamphalai. En lo que hace al folklore, t podrs encontrar ms fcilmente informacin si te diriges a la biblioteca de Agen. Yo, en cambio, me precipit sobre el tratado titulado Vieilles pierres du pays de Jasmin, de Honor de Laroque, ilustrado con dibujos de Armand Laffite (ambos de Agen, fallecidos hace unos cincuenta aos). No son arquelogos, sino ms bien aficionados que quisieron describir algunos parajes de una regin que conocan a las mil maravillas. Su libro es agradable y 40

lleno de ancdotas sabrosas. Consagran un captulo entero a la aldea de F., en las proximidades de la cual se halla el dominio de R., del que desgraciadamente no dicen gran cosa. No obstante, sealan la existencia de unos altos farallones de piedra negra donde estaran esculpidas unas extraas figuras. Laffite ha reproducido dos de ellas que desafan cualquier descripcin: se trata de un curioso conjunto de ngulos y curvas en el que se podra reconocer a un ser burln y obsceno. Desde Pars me resulta difcil reunir ms informacin. A ti te corresponde hacer avanzar nuestras investigaciones sobre el terreno. Aguardo con impaciencia tus noticias. Marthe O. Agen, 19 de abril. Querida Marthe: No te ocultar mi admiracin por la rapidez y precisin de tus descubrimientos; creme que yo, por mi parte, no he estado inactiva. Comenc por la visita al seminario donde el padre Basilio me recibi muy amablemente. Estaba al corriente de los principales acontecimientos, pero no pudo decirme nada nuevo. Segn l, el confesor de Josette deba de saber algo ms, pero muri de una congestin cerebral poco despus del suicidio de la muchacha que era su ahijada. En la biblioteca descubr el libro de Laffite y Laroque, as como algunos otros de menor inters. En lo que concierne a los estudios de folklore, los ms recientes no se hacan eco de las leyendas que nos preocupan. El ms antiguo, en cambio, les dedica una treintena de pginas. Aqu te envo un resumen de la trama cosmognica que eslabona el conjunto de los relatos consagrados al reino de Shamphalai. Al principio, una divinidad superior, un ser-energa todopoderoso, la ltima Presencia, cre la materia y los diversos sistemas planetarios de los que nuestra Tierra no es ms que una nfima fraccin. A continuacin dio nacimiento a las formas de vida que pueblan los diferentes planetas. Para ello utiliz una parte de la sustancia demonaca que constituye el ltimo Caos, dominio de Astaroth y de los Dioses del Exterior. stos, furiosos por esa usurpacin de su territorio, enviaron a algunos de sus secuaces entre los habitantes de los planetas recientemente creados a fin de hacer estallar la discordia. Esos mensajeros fueron tomados por dioses y se hicieron un deber transformar en infierno la creacin de la ltima Presencia. Entonces sta cre el espacio y el tiempo para de esta manera aislar los mundos, preservando de este modo los planetas que an no haban sido alcanzados por las enseanzas demonacas. Desgraciadamente la Tierra no pudo ser preservada totalmente: dos de aquellas entidades demonacas quedaron aprisionadas en ella. En efecto, si el tiempo era para ellas una dimensin favorable, todo desplazamiento en el espacio les estaba vedado. Sus nombres eran Zooth y Shamphalai. El reinado de Shamphalai dur en tanto hubo seres para adorarle, o sea cerca de un milln de aos. Despus, los desrdenes geolgicos borraron su imperio. Se dice que se habra refugiado en un templo subterrneo y que descansara eternamente en un cubo de cristal rosa con magnficas cinceladuras. Hace algunos siglos, unos hombres recibieron en sueos la revelacin del esplendor de Shamphalai y tuvieron la intuicin de lo que ste haba sido. Nada puede borrar la memoria de un dios. Ahora ya sabes tanto como yo sobre esta leyenda. Te abraza. Hlne N. Pars, 20 de abril. Mi querida Hlne: He ledo tu carta con un inters tanto ms apasionado en la medida en que viene a confirmar y completar mis propios conocimientos. En efecto, en la Biblioteca Nacional ped consultar los libros prohibidos tales como los manuscritos Seng y el Necronomicn del rabe loco Abdul Alhazred. En un primer momento me respondieron que aquellos libros no existan y que slo eran ficciones literarias. Entonces tuve la suerte de dar con el Dr. Dietrich Humboldt, un universitario austraco especializado en ciencias ocultas, que es un viejo amigo de mi familia. Le comuniqu mis problemas e intervino ante el director de la biblioteca, quien no sin reticencias consinti en poner a mi disposicin aquellos libros. Los he estado examinando durante toda la tarde de ayer y la maana de hoy. Por razones muy diferentes, ambos nos interesan. El Necronomicn es un libro oscuro, difcil de interpretar, cada frase parece encerrar un sentido oculto. Te transcribo aqu un pasaje que parece tener mucha relacin con lo que nos interesa: nfima fraccin del Todo un da fuiste arrancada de la Nada all mismo donde la horrenda flauta grue y gime sin cesar. Luego fuiste hundida profundamente en las entraas de la Tierra 41

en un lugar que todava oculta aqul cuyo Nombre no debe pronunciarse. Ms adelante anot estos otros versos: l reina resguardado por el cristal, la Tierra entera le ador pero hoy, olvidado, reposa en su templo ignorado por las nuevas razas. Y tambin stos: Entonces, enterrado en el seno del globo, permanecer solitario y grandioso, un dios de polvo. Pero vendr un da terrible, perdido en el horror del futuro, en que el Dios recobrar su poder, en que sus deseos volvern a ser servidumbres. Su pasada gloria le resultar demasiado pesada, y ser slo por un instante que revivir aqul cuyo Nombre no debe pronunciarse. No creo que haya que prestarle demasiada importancia a semejante prediccin. Despus de cada descripcin de una divinidad desaparecida, he observado que el autor anunciaba su despertar para una poca indeterminada. En los manuscritos Seng, por el contrario, tuve la suerte de encontrar informaciones mucho ms precisas. Por ejemplo, nos dan una descripcin de lo que fue el palacio de Shamphalai: En el centro del templo, en una vasta caverna, se halla un cubo de cristal rosa; all es donde vive el Dios Viviente. Dispone de una energa mental que le permite dominar a sus sbditos a distancia. El autor annimo de los manuscritos Seng prosigue describiendo la manera de llegar hasta el sitio en que descansa el dios. La estructura oculta de la ciudad del dios habra sobrevivido al tiempo y an existira una puerta que comunicara con el exterior, sealada por extraas esculturas negras! Todo esto no se corresponde con la descripcin que conocemos del dominio de R.? Procura hacerte conducir hasta R. y localizar el lugar. Cuando me rena contigo iremos all juntas con cmaras fotogrficas y reactivos apropiados para analizar las rocas y descubrir su edad. La ltima parte del captulo se refiere a la forma de penetrar por esa puerta. He aqu lo que dice: Por el ojo ciego se descubre la entrada, y luego el miedo indica el camino hasta la tumba transparente. Extraviarse sera peor que morir. Hasta muy pronto, espero. Marthe O. Agen, 23 de abril. Querida Marthe: En cuanto acab de leer tu carta fui a casa de Kiwi y le ped que me llevara hasta R. Esa perspectiva no pareci regocijarle, pero se dej ablandar ante la idea de que podramos hacer una comida sobre la hierba con Marie-Jose (est enamorado de ella, pero su timidez es tal que corre el riesgo de no confesrselo jams!). Hacia las 3 de la tarde llegamos a la entrada del dominio, y al instante sent que se me cerraba la garganta y mi corazn lata ms fuerte. Esa molestia cercana a la angustia no hizo ms que aumentar a medida que nos internbamos ms en aquellas tierras. Habamos decidido no aproximarnos demasiado a la mansin, por lo que nos dirigimos hacia el pequeo bosquecillo que parece ser el que Laffite reproduce en su libro. Luego bordeamos el faralln, abrindonos un camino como pudimos a travs de los espinos y matorrales. Como te imaginars, yo escrutaba vidamente la muralla y eso me permiti descubrir una pequea gruta cuya entrada se hallaba casi totalmente oculta por la vegetacin. Tras un ascenso bastante peligroso conseguimos llegar al interior, Una vez all, por ms que abr bien grandes los ojos no vi ninguna escultura, slo algo que poda asemejarse a dos sillares groseramente tallados en la roca. Mala suerte, 42

comenzaba a creer en esas leyendas! Sea como fuere, aguardo tu llegada con impaciencia. Hlne N. Pars, 24 de abril. Querida Hlne: Estar en Agen maana a las 9.30 de la noche, cuento contigo para que vayas a recibirme. Si no has hallado las esculturas, es porque has buscado mal; no pertenecen al dominio de la leyenda puesto que los seores Laffite y Laroque las han visto, descrito y dibujado. Las encontraremos juntas. Hasta muy pronto. Marthe O.

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2 AZUFRE

Al da siguiente, una muchacha de mejillas un poco plidas descenda del tren de Pars en la estacin de Agen. Pequea, delgada, no muy bonita, sin embargo era graciosa; toda su persona expresaba inteligencia y buen humor. La que la aguardaba en el andn tena los cabellos cortos y la piel tostada. Tras haberse abrazado alegremente, salieron de la estacin y tomaron por el bulevar de la Rpublique. Mientras se dirigan hacia el jardn de Jaillan donde se hallaba el piso de la ta de Hlne que las alojaba, pusieron a punto el programa para los prximos das. Aun cuando el recuerdo de la suerte corrida por Josette y Didier las asustaba un poco, estaban resueltas a incursionar en las tierras del dominio de R. con la esperanza de descubrir el templo de Shamphalai. Marthe afirmaba que las esculturas deban de encontrarse obligatoriamente en el faralln y que si Hlne, Marie-Jose y Kiwi no las haban hallado era porque haban tomado una direccin incorrecta. En verdad, no habra tenido ninguna gracia que aquellas esculturas no hubieran respondido a un razonamiento tan sensato; y efectivamente era as, lo que demuestra que la lgica no siempre est equivocada. Al alba Hlne ya estaba lista para salir, pero tuvo que aguardar mucho hasta que Marthe, fatigada por el viaje, se dignara levantarse. Sobre las 3, un taxi las dej al fin en F., y desde all marcharon a pie en direccin al dominio prohibido. Marthe, prevenida sobre lo que la aguardaba, soport valientemente las angustiosas sensaciones que se experimentan apenas se cruzan los lmites. Anduvieron a paso ligero hasta el bosquecillo, que atravesaron sin decirse una palabra sintiendo una gran opresin en la garganta. Al llegar al pie del faralln cogieron la direccin fijada por Marthe. No haban hecho cien metros cuando descubrieron en un saliente de la roca una figura negra que pareca observarlas. Pese a su seguridad, haban esperado en verdad descubrir las antiguas esculturas? Dominando mal su inquietud, Marthe invit a Hlne a que la siguiera, pero sta, clavada en el suelo, no pareca querer avanzar ms en la exploracin. Otros las han visto y hasta dibujado! argument Marthe. Dos esculturas talladas en la piedra negra representaban a unas criaturas de formas imprecisas, sin cabeza ni cuerpo. Examinndolas con atencin, Hlne descubri de repente una especie de ojo gigante que no pudo evitar explorar con la punta de los dedos. Me parece recordar algo a propsito de un ojo dijo Marthe en uno de los libros que le, se trataba de un ojo que daba acceso a la entrada del templo de Shamphalai... Apenas haba pronunciado en voz alta el nombre del dios cuando, sin hacer ruido, todo un panel de la cornisa gir sobre un eje descubriendo una amplia caverna de donde partan numerosos pasadizos. Vamos, escapmonos aprisa! exclam Hlne al borde de las lgrimas, y huy a todo correr seguida de cerca por su amiga. En el autobs que las llevaba de vuelta a Agen, sus corazones an latan aceleradamente. Hlne, sobre todo, temblaba; quera olvidar lo que acababa de ver, borrar de su memoria un descubrimiento tan sorprendente como aterrador. Marthe, aunque tambin se hallaba trastornada por aquella inverosmil aventura, no estaba decidida a abandonarla. Despus de la cena, ambas se reunieron con gran secreto en la habitacin de Hlne. Pues bien, qu piensas? susurr sta. Es preciso volver all dijo secamente Marthe, sentada muy derecha en el borde de la cama, ahora tenemos la prueba de que las leyendas decan la verdad. Tengo miedo confes Hlne. Miedo de qu? contest Marthe. Se trata simplemente de arqueologa! Escucha, iremos dejando marcas de pintura fosforescente en el camino... Pero cmo haremos para salir de la caverna? Slo sabemos abrir la puerta desde el exterior. Nada ms sencillo, yo entrar sola y procurar accionar el mecanismo desde el interior. Si no lo consigo, t estars all para liberarme. T tienes respuesta para todo! respondi Hlne con humor. Y deca la verdad. Marthe, con una habilidad extraordinaria, fue eliminando poco a poco todas las objeciones que le puso su compaera. Est bien suspir Hlne, vencida, pero promteme que ante el menor peligro daremos media vuelta. De acuerdo consinti Marthe, a la que haba vuelto la sonrisa. Desde maana nos ocuparemos de los detalles materiales de la expedicin. Acab estas palabras acompandolas de una reverencia cmica y dese las buenas noches a su amiga.

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Las dos parisinas recorrieron en taxi la veintena de kilmetros que separan Agen del dominio de R. Les hizo falta un buen rato para transportar sus paquetes hasta el pie de las esculturas. Haban pensado en todo: cuerdas, linternas elctricas, bastones de alpinista, y hasta comidas fras. No tuvieron ninguna dificultad para poner en funcionamiento el mecanismo, y tal como estaba previsto, Marthe entr sola. Secretamente, Hlne esperaba que le resultara imposible abrir la puerta desde el interior y que la expedicin terminara en el momento en que ella la liberara, pero no hubo nada de eso. Marthe sali triunfalmente algunos segundos ms tarde. La exploracin poda comenzar. En el fondo de la caverna se les presentaban tres corredores, todos ellos tallados en una roca negra cuya dureza haba desafiado el paso del tiempo. Nada los distingua entre s. Hlne y Marthe vacilaron, yendo de uno a otro hasta que se rindieron ante la evidencia: del umbral de uno de los tres corredores se desprenda una atmsfera angustiante que daba ganas de huir. ste es el que hay que tomar exclam Marthe, recuerda la frase: El miedo indica el camino! El corredor descenda en rpida pendiente, y en algunos sitios sus muros lisos y desnudos estaban profundamente surcados de estras rectilneas. A intervalos irregulares, unas ramificaciones laterales se abran en direcciones desconocidas, pero parecan de menor importancia. Las dos jvenes fueron descendiendo as durante un buen rato antes de desembocar en una cripta tan amplia que la luz de sus linternas no consegua iluminarla totalmente. Se dispusieron a recorrerla dejando en el camino unas marcas fosforescentes. Los muros estaban ricamente decorados con pinturas en parte deshechas y esculturas. Representaban a unos seres extraos, con forma de plipos, bajo unas inscripciones cuyos caracteres recordaban vagamente la escritura cuneiforme. Aquellas criaturas no tenan nada de humano, ni cabeza ni miembros, slo un cuerpo ovoide con un enorme ojo en el centro y tentculos en nmero variable. Al verlos Hlne pens en los seudpodos, imagin que podan contraerse y no pudo evitar un estremecimiento, tanto ms cuanto que algunos de ellos estaban provistos de poderosas garras. Qu representaban exactamente aquellos seres informes? Parecan haber sido pintados o esculpidos en actitudes de danza, una danza grotesca y obscena a la vez. Al contemplarlos, las dos amigas se sintieron rpidamente invadidas por la nusea. El ojo central no cesaba de clavarles la mirada con malignidad. El suelo de la caverna estaba recubierto por una espesa capa de polvo que se levantaba en nubes a su paso, velando el haz de luz de sus linternas. La sala pareca vaca, excepto en el centro donde se eriga una especie de altar bastante similar a los utilizados por los sacerdotes de Baal para sus sacrificios. Hlne pens aterrada en la cantidad de vctimas que habran debido terminar su existencia sobre aquella piedra gastada. En la caverna reinaba una atmsfera de siniestra desolacin. Entonces Marthe arrastr a Hlne hacia una de las puertas laterales. sta crey desfallecer, tan poderosa era la sensacin de horror que se desprenda de aqulla. Con prudencia se internaron en ese corredor, muy semejante al primero, y les condujo a una sala de dimensiones ms reducidas poblada de estatuas de los antiguos amos de aquellos lugares. El arte del escultor haba alcanzado tal grado de perfeccin que por un instante se creyeron en presencia de criaturas vivientes. Siete estatuas reinaban all inmviles, como a la espera, y a sus pies se encontraban siete pequeas cajas hexagonales que daban la impresin de ser urnas funerarias. Marthe y Hlne permanecieron un largo rato paralizadas, contemplando aquellos vestigios salidos de un pasado abismal. Marthe fue la primera en salir de esa pesadilla y cogi a su amiga por la mueca. Vamos! murmur, ms conmovida de lo que quera que se viera. La siguiente sala, mucho ms pequea an, estaba absolutamente vaca y desnuda. En el centro se abra el orificio de un pozo y Marthe lo sonde con la luz de su linterna sin poder divisar el fondo. Entonces cogi una moneda y la dej caer en el agujero en sombras. Los segundos pasaron lentamente y ningn ruido les lleg. Las dos muchachas se miraron, estupefactas. Cuando se disponan a abandonar la estancia percibieron un sonido repugnante que provena del pozo, un soplido horroroso, apagado y dbil, sin duda lanzado por algn ser inimaginable desde las insondables profundidades. Enloquecidas, echaron a correr por el primer pasadizo que encontraron. Hlne dej atrs a Marthe y desapareci de su vista, obsesionada por el recuerdo de Josette: su suicidio no habra sido causado por un terror idntico al que ella experimentaba? Enceguecida, corri a travs de las salas vacas y los corredores desiertos, sin advertir la extraa vibracin de las losas bajo sus pies. De repente el suelo se apart, y Hlne experiment la sensacin del que suea que cae indefinidamente, aun cuando en realidad su cada haya tenido una duracin muy breve. Se encontr unos metros ms abajo llena de contusiones, las ropas desgarradas, indemne, pero penetrada por la impresin de terror ms tangible que jams hubiera sentido. All, muy cerca de ella, al final de ese estrecho pasadizo sombro en el que acababa de caer, haba una presencia. No una presencia humana, sino algo innominable que se manifestaba por un halo. Esa claridad opaca que brillaba en las entraas de la tierra la atrajo irresistiblemente. Hlne avanz como una sonmbula en direccin a la luz y penetr en el interior de una gigantesca cripta en el centro de la cual resplandeca el trono y la tumba del Dios Viviente: Shamphalai! Aquella sala ciclpea habra podido contener varias catedrales. La inexplicable luminiscencia que haba percibido desde la galera brotaba de todas partes. Una cpula colosal, cuya bveda describa unas esferas que respondan a sabias e inexplicables ecuaciones, presida el equilibrio del asombroso edificio. El material que, bajo esa enorme presin, haba 45

resistido centenares de centenares de millones de aos, le era desconocido. Siete corredores partan en forma de estrella desde aquel santuario de implacable desnudez. Reinaba all un silencio terrible y solemne. En los muros, a la altura de un hombre, haba esculpidos unos bajorrelieves acompaados de caracteres grabados en la roca, sin duda relatando los secretos de aquella civilizacin olvidada. En el centro, sobre un cono truncado, descansaba la tumba. Era un cubo de cristal rosa tallado, cuyas mltiples facetas devolvan la luz descomponindola en los colores del arco iris. El cristal era de una pureza perfecta, pero el labrado y las cinceladuras impedan que se distinguiera la forma del Dios Viviente. Sin embargo, en una de las caras laterales se abra una pequea puerta que Hlne tuvo la curiosidad de empujar. Apenas dispuso de tiempo para percibir un montoncito de polvo rojizo, ltimo resto del dios olvidado. El aire penetr por la abertura e hizo volar la ceniza divina. Hlne respir algunas partculas. As fue como desapareci Shamphalai, el Dios Viviente.

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3 MERCURIO

Planeaba solo, vaco y privado de sentido. Planeaba en la Nada, extrao a todo y a s mismo. Perdido en el espacio, flotaba; nica existencia de un universo abolido. Siquiera tena conciencia de vivir? Las palabras Nada, Vaco, Ms all, se entrechocaban en su espritu. Negro, Absoluto, Poder, Caos, se estrellaban contra su dolorosa incomprensin. No obstante, poco a poco, cual un martilleo sordo, la palabra Caos se repiti insinundose con obstinacin y acab por hallar alguna resonancia en lo ms recndito de su memoria. Mucho antes de que su conciencia despertara, le volvi la sensacin del tiempo. Descubri entonces que era el sueo, ese estado tan prximo a la muerte, el que haba unido su vida anterior con su resurreccin presente. El spero gusto de la muerte se le apareca, esa muerte que no haba cesado de golpear a las criaturas materiales para fundirlas nuevamente en la energa csmica. Pero que no haba podido vencerle a l, un ser superior, todopoderoso y eterno. Cada palabra nueva que surga ampliaba el campo de sus recuerdos. El Verbo fue su resurreccin. Despus vino el sufrimiento y, sensacin desconocida para l, el miedo. Qu era? Por qu ese sueo prolongado? Dnde estaba? Todas estas preguntas se arremolinaban en su espritu. El hecho de flotar libremente en el vaco le espantaba. Un vrtigo csmico se apoderaba de l, un vrtigo en el cual las palabras soledad, ausencia e inmensidad eran las ms atroces. Nuevos temblores le asaltaban; se senta incorpreo, desprendido de toda atadura material, pensamiento en estado puro, en tanto una oleada de recuerdos amenazantes reflua hasta l: Qu has hecho de tu cuerpo? Dnde se encuentra la forma que se desliz desde el Caos entre las estrellas y se esparci a travs de la inmensidad temporal del Comienzo? Forz su espritu con toda la energa de que era capaz y se sumergi en s mismo en busca de ese soporte orgnico. Lo encontr, pero result tan inopinado y mezquino que el despecho, y luego la desconfianza, sustituyeron rpidamente el jbilo del descubrimiento. Aquel cuerpo estaba vivo, ciertamente, pero inmvil, como en letargo, y sobre todo, pareca ridculamente dbil. Prosigui con el examen minucioso de ese cuerpo. Cul fue su sorpresa y su horror cuando descubri en l a otro espritu, totalmente ajeno al suyo! Estuvo tentado de aniquilarlo al instante, pero pronto cambi de idea prefiriendo explorar sus conocimientos a fin de descubrir las razones de su propia presencia all. Los pensamientos de Hlne eran lmpidos, y pronto entregaron todos sus secretos. El espritu haba vuelto a ser Shamphalai, el Dios Viviente de la Tierra, aqul cuyo nombre no debe pronunciarse. Se estuvo un largo rato perdido en recuerdos tan increblemente antiguos que casi le parecan pertenecientes a otro. Rememor su gloria pasada y el grandioso culto que le consagraban sus fieles. Cmo poda estar ahora solo y olvidado por todos, l, el gran Shamphalai, que haba arrancado a la Tierra un trozo de su carne para reemplazarlo por una fraccin del Caos Original, all donde Astaroth y los Dioses del Exterior gritan desde los albores de los tiempos? Cmo haba podido ser abandonado, l que haba levantado su imperio sobre todo el planeta, l a quien iban a adorar hasta un santuario levantado segn sus deseos? La clera le invadi. Quines eran los seres que hoy desconocan al gran Shamphalai, cuya llamada antao era escuchada por todos y de todas partes reciba respuesta? Con todas sus fuerzas, con todo su poder, lanz la terrible intimacin ante la cual civilizaciones enteras haban temblado y se haban sometido. Nada ocurri. Los soberbios pensamientos del dios se acallaron, su terrible entusiasmo se disip y la esperanza de la muerte le absorbi por entero. Estaba debilitado, abatido, quebrado. Unas vagas visiones le mostraron que Zooth, en otros tiempos su igual, dorma en la ciudad de Nyr, hoy muerta y abismada. Despus, por el espritu de Hlne penetr en la actual civilizacin de la Tierra, descubri las nuevas religiones, las nuevas divinidades, constat con amargura que no quedaba ningn lugar para los antiguos cultos y lament haber sido arrancado de su sueo eterno. Pero pronto la rebelin se adue de l, no poda admitir la ingratitud y el olvido. Puesto que el mundo ya no quera nada de l, lo devastara y luego le dara forma nuevamente para su mayor gloria. Con todas sus fuerzas grit: Que ante mi voz tiemble la Tierra indigna! Que el rayo golpee, que la marejada se agite, que la lava queme! Que las entraas del planeta devoren las iglesias impas! Que cada criatura sepa que Shamphalai, el Dios Viviente, ha regresado, y que en adelante es su muy humilde servidora! Pero ningn eco respondi a su llamada y nada turb el silencio que le envolva. Comprendi que ninguna realidad se una a las rdenes de su voluntad y que su mente, por poderosa que fuera, no haba podido atravesar los lmites del 47

mezquino cuerpo que la albergaba. Fue entonces cuando tom la decisin de abandonar su soporte material para volver a ser pensamiento puro, flotando en el vaco infinito. All, slo con la fuerza de su espritu, podra realizar las transformaciones necesarias que le permitiran un da brillar nuevamente con todo su esplendor. Haba dejado su tumba de cristal, y tambin abandon la Tierra, su dominio de siempre. El espritu del dios se apart violentamente del cuerpo de la muchacha para resplandecer en la noche de la Nada. Haba vuelto a ser energa pura, como en los tiempos inmemoriales en que se haba separado de Astaroth para venir a establecerse en nuestro planeta. De all en adelante, necesitaba formar un mundo nuevo que le glorificara, y el impo dominio de la Nada, prximo al Caos Original, le resultara favorable para realizar aquella obra. El dios se concentr largamente, iba a cometer el acto sublime. Los nuevos dioses, tales como Brahma, Al, Jehovah, nunca haban creado nada, se haban contentado con reinar sobre los imperios que les haba otorgado la ltima Presencia, o Astaroth, el amo-demonio. l, Shamphalai, haba modificado profundamente las estructuras de su planeta, pero sin embargo an no haba ejercido su real poder creador. Llegaba el momento supremo y tena miedo. Ciertamente, l era dios, pero era el igual de la ltima Presencia o incluso de los Dioses del Exterior, esos dioses locos que se convulsionan en el centro del Caos? Como todos los seres-energa, l no haba tenido comienzo y jams tendra fin, pero cada dios planetario, finalmente, no era ms que una fraccin individualizada de uno de los grandes dioses del cosmos. l mismo no era sino una partcula de Astaroth que se haba diferenciado de l y que un da podra volver a fundirse en su Todo original. As se explicaba que el inmortal Shamphalai hubiera podido surgir en el tiempo y luego hundirse en el olvido. Alej sus temores y reuni sus fuerzas. Su pensamiento se hizo luz, perfor las tinieblas de la Nada y su creacin comenz. En un primer momento no fueron ms que torbellinos de puntos luminosos en el espacio oscuro, chorros de chispas que muy pronto se apagaban. Pero Shamphalai saba que esas flores de fuego se convertiran en otros tantos astros resplandecientes, ya que todas eran hijas de su pensamiento que, atravesado por espasmos de sufrimiento, les daba forma segn sus deseos. Lentamente las nfimas partculas de fuego adquirieron volumen y fueron a agruparse en una especie de espiral nebulosa, y al fin iniciaron una primera rotacin alrededor de un eje invisible. Cuando la creacin estuvo terminada, el Dios Viviente experiment el sublime jbilo que slo un acto semejante puede reportar. Contempl su obra, la examin en detalle y casi al instante la duda se insinu nuevamente en su espritu. Aquel mundo era exactamente el que l haba deseado? Vera aparecer all el trono de gloria anhelado tan ardientemente? Se desliz a travs de los espacios infinitos hasta el lmite de ese nuevo universo. Singularmente, estaba situado ms cerca de lo que haba supuesto. Los soles tenan poco brillo y las estrellas, lejos de asemejarse a las de un universo joven, parecan a punto de apagarse. Los planetas que las escoltaban no eran ms que simples bloques helados. Shamphalai pas de un sol a otro sintiendo poco a poco que sus esperanzas se desvanecan. Cada nuevo sistema planetario que abordaba le ofreca una visin de lgubre desolacin. Su bsqueda acab con el descubrimiento de un planeta que, iluminado por dos soles en oposicin, vea sucederse los das a los das e ignoraba la noche. Su relieve, muy accidentado, estaba dominado por un elevado pico sobre cuyo flanco Shamphalai model un bajorrelieve que representaba lo que haba sido su forma material. Debajo, en la roca negra, puso la siguiente inscripcin: Shamphalai daimn fhtagn, eins genaissia autoh Lo que significaba: Aqu mora el dios Shamphalai, en su propia creacin. La vida abundaba en aquella tierra, hasta los minerales parecan animados, pero ninguna criatura pareca querer entrar en contacto con su creador. Forzando las conciencias de esos seres, Shamphalai supo lo que encerraban sus almas. All no haba ms que el reflejo de los pensamientos que antao l haba concebido en momentos de desvaro. Todo estaba fielmente reproducido, tanto sus crisis de orgullo demencial como sus impulsos ms crueles. En cada uno de los seres creados no encontraba ms que su propia caricatura. Entonces Shamphalai, el Dios Viviente, huy del mundo que l mismo haba formado; huy a travs de los tiempos y los espacios sin fin, perseguido por su fracaso, su soledad y sus recuerdos. Y en la Nada sin alma se elev el lamento de aqul cuyo nombre no debe pronunciarse: Oh! Astaroth, t del que fui una parte, me has dado a compartir el poder, la grandeza, la gloria y la inmortalidad. Oh! Astaroth, por qu no me has otorgado el reposo! De qu me sirve el poder si no puedo dar forma a un universo en la medida de mis deseos? De qu me sirve la grandeza si el olvido puede quebrarla de un solo golpe? De qu me sirve la gloria si nadie, en los mundos dispersos, respeta ya el antiguo culto? De qu me sirve la inmortalidad si el silencio y la soledad de los espacios sin fin han de ser mis nicos compaeros? Oh! Astaroth, dime qu es un dios cuyo dolor no encuentra ningn eco en los Niuraths, los Nargais, y todos aquellos que antes me adoraban. Un dios vencido por el olvido, un dios devorado por la leyenda, un dios impotente y eterno. Pero t mismo, Oh, Astaroth!, posees verdaderamente el poder? Eres capaz de crear otra cosa que no sean desiertos de muerte y horror? Puedes crear algo bello, algo armonioso? Presencia, oh, ltima Presencia! escucha en tu clemencia al ms triste y miserable de los Dioses del Mal. Mira mi afliccin, mi pena, mi aislamiento, mira mis tormentos y mis pesares, y permteme morir. Suprema Presencia, concdeme el 48

reposo... Entonces el gran Shamphalai, el Dios Viviente, aguard en las tinieblas de los espacios infinitos. De repente la Nada ardi en una explosin csmica que la ilumin hasta en sus partes ms remotas antes de consumirla en un holocausto de llamas. Cuando Hlne se despert al pie del altar, el inmortal Shamphalai acababa de morir. Poco despus oy las llamadas de Marthe que se precipitaba en su ayuda. Se levant, sali de la cripta, encontr la galera en la que haba cado y gracias a la mano que le tenda su amiga consigui izarse hasta el corredor superior que se haba hundido bajo sus pasos. Atontada, sin fuerzas, se dej caer en el suelo y estuvo largo rato postrada antes de recuperar gradualmente el conocimiento. Cuando al fin las dos amigas pusieron el pie sobre la pequea cornisa del faralln, todo estaba calmo y silencioso, nada pareca haber cambiado y el sol brillaba en el cielo a la misma altura. Ha pasado un da entero, pens Marthe. En realidad, regresaron a Agen slo unas horas despus de su partida. Hlne comprendi que al viajar fuera de los espacios de los hombres, haban viajado igualmente fuera del tiempo. Algunos das ms tarde tomaron juntas el tren a Pars. Hasta entonces Hlne haba permanecido muda respecto a la extraordinaria aventura que haba vivido en el santuario de Shamphalai. En el momento en que Marthe se decida a interrogarla, aqulla la detena con un ademn de la mano. Durante algunos instantes el espritu de Hlne haba cohabitado con el de un dios, y en cierta manera una nfima parte de lo que haba sido la grandeza de Shamphalai an sobreviva en ella.

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CUARTO CONJURO EL JUGADOR

1 ASMARECH

Como todas las noches, Ai-dMoloch se arrellanaba en el parapeto de la terraza de R. Desde all dominaba la planicie de Gers y distingua a lo lejos las luces de la aldea de A. El Maestro gato se conceda ritualmente esta distraccin. El resto del tiempo viva en la mansin, donde acompaaba a Lodaus conversando mentalmente con l. Haca ya cuatro siglos que Ai-dMoloch viva en R., pero el recuerdo de su existencia pasada permaneca intacto. Hace muchsimo tiempo, antes de la aparicin del hombre sobre la Tierra, los gatos habitaban lo que en el presente se llama el Mundo de los Sueos, ese universo material e inmaterial a la vez, que coexiste con el nuestro sin que el pasaje fsico de uno al otro sea posible, a menos que se posean poderes mgicos. El Mundo de los Sueos fue largo tiempo poblado por los felinos, y por entonces era muy diferente de lo que es hoy en da. No se encontraban ni dragones, ni unicornios, ni grifos, y las temibles bestias de la noche eran igualmente desconocidas. Aparte de los gatos se vean algunos insectos inofensivos, principalmente mariposas, y pequeos roedores que constituan la comida de los felinos. Desde la aparicin del hombre civilizado sobre la Tierra, hace unos veinte mil aos, muchos de ellos visitaron en sueos el mundo de los Maestros gatos, y poco a poco, en cada una de esas visitas, dejaron las huellas de su paso. Bajo la accin conjunta de hombres y mujeres, ese universo paralelo al nuestro se modific, tal era su enorme plasticidad. As fue como los sueos felices de los nios dieron forma a las Tierras Bajas en tanto que las pesadillas de los adultos poblaban las Tierras Altas de seres repugnantes. Los gatos vieron con indiferencia esta invasin, desde el momento en que los humanos les trataron con respeto, y hasta aceptaron el punto de reunin que stos les propusieron en la ciudad que acababan de edificar. Se trataba de los tejados de Samarcanda. An hoy puede vrselos hablar de un tejado a otro, y se los encuentra por millares. All fue donde naci Ai-dMoloch. Dotado de poderes telepticos como todos sus semejantes, no tuvo ninguna dificultad para aprender el lenguaje de los hombres y hasta se convirti en el consejero ms escuchado de los soadores definitivamente establecidos a orillas del Rhia. All encontr un da a una joven vestida con harapos de oro y tocada con sarmientos de vid. Se llamaba Aurore y buscaba Ai-DJaman, la Ciudad Fabulosa que la haba visto nacer y cuyo camino haba olvidado. Emocionado por su afliccin, Ai-dMoloch recorri en su compaa la Tierras Altas durante mucho tiempo con la esperanza de volver a hallar la misteriosa ciudad, pero fue en vano. Debi dejar que la adolescente persiguiera sola su quimera y entonces escogi para establecerse la regin de Neag. Fue all donde conoci a Joachim Lodaus. A orillas del Rhia, haba trepado hasta la cspide de una vieja tuya para intentar atrapar un pjaro, pero su peso haba hecho que las ramas se doblaran y se encontraba suspendido por las garras a varios pies por encima de las aguas turbulentas. Estaba a punto de caer cuando lleg un hombre joven, delgado, vestido con una severa levita negra. Se limit a mirar fijamente la rama, que se estir como un resorte y proyect al Maestro gato, sano y salvo, sobre la orilla. Por primera vez Ai-dMoloch entraba en contacto con la magia, no obstante haber odo hablar de las proezas de Joachim Lodaus, el temible brujo del Mundo de la Vigilia, por lo que se sinti halagado y reconocido al enterarse de que se trataba de su salvador. Ofreci a Lodaus servirle de gua y le permiti que descubriera las regiones ms secretas de las Tierras Altas. Ms tarde acept con alegra irse a vivir con l al dominio de R. Como caa la noche, Ai-dMoloch entr a la casa y se dirigi hacia el saln contiguo al laboratorio, all donde Joachim Lodaus haba hecho construir para l un rgano tal cual se los encuentra en el Mundo de los Sueos. Deslizndose de una tecla a la otra, toc una melopea fnebre y luego se decidi a reunirse con su amo. Se escurri silenciosamente entre los astrolabios de plata y las cucrbitas de cohobacin. En aquel momento Joachim Lodaus trabajaba en el mortero. Estoy elaborando una nueva provisin de Piedra. Desde su regreso al Mundo de la Vigilia, Lodaus haba tomado la costumbre de conversar de este modo con el Maestro gato cuya mente le responda, y, en ocasiones, le aconsejaba. Mientras su familiar tocaba el rgano, aqul haba pulverizado en el mortero un sulfuro metlico a fin de desembarazarlo de su ganga silcea. Era la materia prima tan buscada por los alquimistas a lo largo de los siglos y cuya elusiva identidad les hizo errar tan a menudo. Terminado su trabajo en el almirez, Lodaus tamizaba ahora el producto obtenido para eliminar la mayor cantidad posible de impurezas. Acabada la operacin, coloc la materia prima en un nuevo mortero lavado con agua de roco, y agreg el crmor trtaro, es decir el fuego secreto de la tradicin, tambin llamado por su carcter cristalino el agua seca que no moja las manos. Haba extrado esa sal blanca 50

del trtaro de las cubas, pero cuidando de no purificarla demasiado ya que contaba con utilizar la va seca rpida, esa va tan peligrosa que permite al adepto elaborar la Piedra en menos de dos horas. En esta tcnica, ignorada por la mayora de los artistas, el huevo filosfico se desprende por s mismo del compuesto tartrico, en una palabra, se forma una verdadera cscara y el carbonato de calcio contenido en el crmor trtaro es indispensable para su creacin. Para esta difcil operacin, Lodaus no rechazaba la ayuda de la tcnica moderna y utilizaba los mecheros Bunsen alimentados con gas butano. En efecto, necesitaba obtener grandes temperaturas y mantenerlas constantes a lo largo de todo el tiempo que duraba la operacin. Bajo la mirada interesada de Ai-dMoloch, encendi la llama y vigil los primeros estadios de la elaboracin del huevo filosfico, listo para intervenir calentando ms o menos intensamente tal o cual parte del mortero. Cuando el compuesto hubo adquirido forma, regul la llama con un fuego vivo y uniforme, despus retrocedi rpidamente e hizo seas al gato para que le siguiera. Retirmonos un poco, amigo, puede haber proyecciones. Cuando oigamos la serie de ruidos que tantos artistas envidiosos omitieron sealar, ser el momento de venir a vigilar la coccin desde ms cerca, en particular la aparicin de los colores. Mientras esperamos, ven conmigo. Con su andar entorpecido por la edad, el seor del castillo se dirigi hacia el fondo del laboratorio donde se hallaba una imponente bola de cristal colocada sobre un almohadn de terciopelo azul oscuro. Lodaus extendi su mano por encima del cristal, que se oscureci. Poco a poco emergi una escena en medio de una especie de neblina y unos personajes se fueron diferenciando. Entonces se pudo reconocer a Didier, con el cuchillo alzado sobre Mylne, urgido por Thyrse a cometer su crimen. Lodaus dej que la accin se desarrollara hasta el final y expres su satisfaccin con una ligersima sonrisa. En el instante en que Didier fue aspirado por los poderes mgicos del Akon-Rha, el hombre borr la imagen con un gesto de la mano; le sucedi otra escena mostrando a Sandra Fennini, la enfermera que un da contratara Lodaus, paseando a su paciente por la terraza. Vamos demasiado lejos dijo. Volvi a pasar su mano por sobre la esfera de cristal, lo que hizo aparecer al dios Shamphalai en los ltimos momentos de su existencia. Est bien, ha encendido el faro; pero esto lo veremos ms tarde. En efecto, una serie de detonaciones secas acababan de recordar su trabajo al alquimista, y durante cerca de una hora vigil atentamente la accin del fuego sobre la coccin del huevo. Una vez terminada la operacin mostr el producto de su trabajo a su familiar: algunos gramos de un polvo rojo rub con la consistencia del vidrio triturado. El mago puso a fermentar una parte con el oro a fin de obtener el polvo de proyeccin necesario para las transmutaciones metlicas. Disolvi otras partculas de Piedra en vino de Gaillac para renovar su provisin del elixir de larga vida, ese licor que le permita mantener sus sucesivos cuerpos en un estado de relativa juventud, en cada ocasin aproximadamente durante un siglo. El resto del polvo fue cuidadosamente encerrado en una pequea cajita en previsin de futuras utilizaciones. Satisfecho, se volvi hacia Ai-dMoloch: Ahora, gato, volvamos junto a Didier dijo. Debe de ser el nico ser viviente en el reino de la muerte, nuestra vieja enemiga. Veamos si es capaz de hallar el alma perdida de Josette. Lodaus volvi a situarse frente a la bola de cristal y, como antes, pas rpidamente la mano por encima. La bola se hizo opaca nuevamente, como si hubiera penetrado humo en ella, pero esta vez la opacidad persisti y no apareci ninguna escena. No obstante, poco a poco comenzaron a distinguirse movimientos de sombras y unos sonidos apagados llegaron hasta los observadores.

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2 CHESSEPH

Cuando Didier recobr el conocimiento, la oscuridad y el silencio le envolvan. En vano intent gritar o moverse, ya no tena cuerpo, no era ms que un espritu. Unos momentos antes, en compaa de Thyrse, haba pronunciado la frmula mgica sosteniendo el Akon-Rha en sus manos. Haba abandonado para siempre el mundo de los vivos? No lo saba, y esa incertidumbre le atormentaba. Un universo de desolacin le retena prisionero, era preciso que escapara a cualquier precio y reemprendiera la bsqueda all donde se haba desviado. Slo su mente subsista, y un misterioso instinto le sugiri que la proyectara hacia delante. Entonces tuvo la extraa impresin de sentir que el espacio se abalanzaba sobre l y la certeza de que acababa de recorrer una distancia considerable. Si puedo moverme pens, quiz pueda comunicarme igualmente slo por la fuerza de mi pensamiento. Hizo la prueba y al instante una mente extraa surgi de la Nada y penetr en su espritu. Quin me llama? Puedo hacer algo por ti, camarada de infortunio? Es usted un alma muerta? pregunt Didier, espantado por esas palabras venidas de las tinieblas. Ciertamente, lo soy. Por qu esa pregunta? Sers t acaso un ser viviente perdido entre nosotros? As lo creo, pero nada me permite estar seguro de ello respondi Didier. En la Tierra se tiene la certeza de estar vivo sin tener la prueba, lo mismo ocurre aqu. Quin es usted? inquiri entonces Didier. Yo nac y mor hace muchsimo tiempo. No podra decirte cul era mi pas ni cul mi siglo, solamente recuerdo la falta que me condujo hasta aqu, a este lugar de desolacin donde da a da la expo sin esperanza de redencin. Cul era esa falta? Yo era sacerdote y profeta, casi era un rey, diriga a todo un pueblo. Crea ardientemente en el valor de mi ministerio as como en la profundidad de mi fe y en la realidad de mi religin. Pensaba que mis enseanzas eran justas y buenas, que Dios prestaba atencin a mis oraciones y me delegaba sus poderes espirituales. Yo le haba hablado cara a cara y un orgullo inconmensurable se haba apoderado de m. Por esa supersticin que es la religin, desterr, maldije y hasta hice ejecutar a inocentes. Hoy s que ese dios me llev a la cumbre de la gloria terrestre para precipitarme mejor en los abismos de la condenacin. Didier, sorprendido y aterrorizado, permaneci un momento silencioso, y luego, no pudiendo aguantar ms, pregunt otra vez: No comprendo, crea estar en el reino de los muertos y no en el infierno! Cometes un error comn a los vivos al disociar la muerte del castigo. Esa terrible divinidad que es la muerte se apodera de todas las almas, pero no guarda en su negro dominio sino aqullas que han violado las leyes divinas. Las otras vuelven a convertirse en energa y recomienzan el inmutable ciclo al que est sometido cuanto existe en nuestro universo. Puedes decirme tu nombre antes de que nos separemos para siempre? Me llamaba Moiss respondi el alma condenada. Todava trastornado por este encuentro, Didier se proyect nuevamente en el espacio, pero su espritu fue asaltado por innumerables pensamientos que intentaron retenerle. Uno de ellos, ms poderoso que los dems, consigui imponrsele. Dinos, oh ser viviente entre la multitud de desaparecidos, qu vienen a buscar en estos lugares tu audacia y tu temeridad Busco a una amiga cuyo recuerdo se ha adueado de mi alma. Abandon mi tierra natal por una puerta inimaginable, atraves mundos sin fin guiado por demonios imposibles, y tambin comet un crimen que me abri las puertas de esta tumba. Aqu se encuentra Josette, aqu debo juntarme con ella y liberarla. Pues has de ser un mago muy poderoso para haber conseguido salir airoso de cuanto dices! De ninguna manera, soy un hombre como los dems. Entonces no es por ti mismo que has llevado a cabo esa alucinante odisea, t has sido dirigido por alguna criatura superior. As lo temo reconoci Didier, muchas veces cre ver un designio all donde no habra debido encontrar ms que hechos fortuitos. Los poderes sobrenaturales que me fueron conferidos contribuyeron a persuadirme de que yo no era sino el humilde servidor de una voluntad oculta. Este dominio es inmenso, cuntos millones de siglos necesitars antes de que el azar te acerque a la que amas? Corris el riesgo de errar indefinidamente los dos, increblemente alejados uno del otro, sin que nada llegue a reuniros. Tu nica esperanza reside en la potencia que te ha enviado aqu. No me desanimes, compaero de infortunio, hasta hoy he pasado por tantas maravillas increbles y tambin por tantos peligros, que no puedo temer el fracaso tan cerca del fin. La voz de Josette me ha alcanzado en el Mundo de los Sueos 52

atravesando abismos de distancia, y quiero creer que la oir nuevamente y que llegar hasta ella. Deseo que ests en lo cierto. Pero has de saber no obstante que nadie, desde los albores de los tiempos, ha conseguido arrancar un alma del reino de los difuntos. Yo estaba aqu cuando se al que la leyenda llama Orfeo vino en busca de Eurdice; no quiero quitarte la esperanza, pero jams un muerto ha conseguido abandonar estos lugares. Buena suerte. Adis! murmur Didier, sintindose desamparado al hallarse nuevamente solo en el espacio vaco. Una vez ms se proyect hacia delante, pero sus llamadas quedaron sin respuesta y el silencio adquiri una calidad ms profunda. Didier se encontraba encerrado en su soledad. Las llamadas de Josette ya no llegaban hasta l y comenz a dudar de que realmente hubiera alcanzado el universo donde su alma se haba perdido. Fue ese el momento que escogieron los condenados para ir hasta l. Amigo viviente, mira nuestra afliccin, mira cmo hemos sido injustamente castigados. Escucha el relato de nuestro infortunio, pues slo t puedes aliviar nuestras penas. Didier se estremeci al percibir estas ondas y se lanz tan lejos como pudo para escapar de ellas. De nuevo solo, sus recuerdos y esperanzas burladas le asaltaron como otros tantos sufrimientos; volva a ver a Mylne, ese demonio de embrujadores encantos. Cansado y sin voluntad, poco a poco iba aprendiendo a vivir en los fantasmas del pasado. Entonces apareci un destello, primero una minscula bola de fuego que se multiplic en un rosario de pepitas doradas. El joven contempl aquello atnito, sin comprender esos extraos racimos de oro que parecan surgir de la Nada e iban creciendo al tiempo que giraban sobre s mismos. Un inmenso haz de chispas brot de all y dej el espacio iluminado con una claridad rojiza que poco a poco se transform en una resplandeciente aurora boreal. El joven miraba, fuera de s por la sorpresa y la admiracin. Pronto se elev una columna de llamas en tanto que un gigantesco brasero se encenda en aquel mismo punto: el espacio oscuro pareci sufrir una horrible contraccin. Torbellinos de fuego entremezclados con nuevos chorros de chispas se sucedan sin cesar; entonces, desde la Nada, unos torrentes de negrura se derramaron en el increble incendio. Pero la oscuridad se funda al contacto con las mgicas chispas que la arrollaban en sus convulsiones, y era consumida por las explosiones cada vez ms potentes que proyectaban en el vaco sus nubes incandescentes. El infierno era devorado por el fuego! No era ms que una hoguera donde silbidos y borbotones hacan retumbar el universo atnito. Las almas desaparecieron en una ltima torsin de horror en medio de las vidas llamaradas. Entretanto, la oscuridad retroceda por todas partes ante el titnico brasero y se coloreaba de plidos destellos que se transformaban en arco iris gigantes. Una oleada de pensamientos irrumpi en el espritu de Didier y le sumergi en un instante. No poda provenir de las almas muertas que le rodeaban, ya que estaba llena de poder, grandeza y vida. Sin embargo, no tard en descubrir en ella pena e inquietud, y pronto supo que perteneca al dios Shamphalai. ste, echado de la Tierra por la ingratitud y el olvido, se haba exiliado en la Nada Original, y all, a partir de la materia impa que no ha creado la ltima Presencia, daba forma a un mundo segn su conveniencia; pero la duda y la angustia se haban apoderado de l y actuaba ms por compulsin que por verdadero deseo. Ms all y ms ac del espritu del dios, Didier crey percibir otra mente llena de seguridad y decisin que dominaba la de Shamphalai. Renunci a comprender ese nuevo misterio y volvi su atencin hacia el grandioso espectculo que se le ofreca. El fuego y la luz haban vencido definitivamente a la noche. Los remolinos de llamas que todava centelleaban ya no encontraban resistencia, y el espacio se sembraba de estrellas. Luego, lentamente, se ilumin hasta sus confines ms remotos y por primera vez una criatura viviente pudo ver la Nada en su centro, ese magma de materia negativa, obra de los Dioses del Mal, que se llama Caos. Entonces, en el corazn del vaco ltimo, abandonado por las almas encandiladas ante el brillo de los nuevos astros, Didier presenci el esplndido e imposible espectculo de la danza de los Dioses del Exterior. En un primer momento escuch unos sordos gruidos que provenan del nico punto del espacio que haba quedado en la oscuridad, y luego los martilleos lentos y arrtmicos de unos enormes tamboriles acompaados del sonido de agudas flautas. No obstante no comprenderlo, el muchacho supo que iba a entrever uno de los ms inmundos secretos de la naturaleza. Ya el ritmo descabellado de los tamboriles y las flautas le causaban un profundo malestar, todo en l no era sino repulsin por la visin que estaba por aparecer, pero no pudo resolverse a apartar su espritu. Los ltimos velos de sombra se disiparon y descubrieron un mundo de materia difusa que giraba sobre s mismo al ritmo de unos horribles sonidos que provenan del propio corazn del Caos. All, una masa negra se retorca convulsiva y negligentemente y lanzaba unos rugidos que deban de estremecer el universo: Didier tuvo la revelacin inmediata de que se trataba de Astaroth, el prncipe de los demonios. Alrededor de l, aunque a distancias infinitas, unas entidades de formas abstractas se balanceaban grotescamente como vctimas de algn delirio interior. En aquel momento una ltima explosin inund de luz todo el espacio y el reino de la muerte fue destruido por aquel mismo que acababa de morir, el dios Shamphalai. Joachim Lodaus no pudo evitar una exclamacin de enojo y, con un gesto colrico, borr la visin. Ella no est all dijo al gato que le miraba con sus ojos azufrados. Y en respuesta a la muda interrogacin de su familiar, agreg. Obligu a Shamphalai a que gastara sus ltimas energas encendiendo ese inmenso faro en el corazn de la Nada. En el instante final su creacin ha estallado y he tenido una visin global de todos los espritus incorpreos que erraban por el reino de la muerte. Puedo asegurarte que el alma de Josette no se encontraba all. En ese caso... El mago dej su frase en suspenso y fue a sentarse tras el escritorio que tena dispuesto en un rincn del laboratorio. Se puso a reflexionar intensamente, clavando su mirada vaca en los viejos libros de brujera y astromancia que colmaban su 53

mesa de trabajo. El gato fue a sentarse junto a l y le dirigi un pensamiento incisivo. Ciertamente, tienes razn respondi su amo, jams la muerte habra soltado una presa. No haca ms que obedecer a alguna entidad con poderes ms amplios que los suyos... alguna divinidad inferior... el dios de los cristianos, tal vez el pobre diablo me detesta. Pero ya sea Jehovah o cualquier otro de sus mltiples semejantes, no me quedar con este fracaso! Maana apelaremos a todos los recursos de la necromancia y la magia operativa para evocar a Josette, dondequiera que se encuentre. Y entonces llegar a conducir a Didier hasta ella. Ahora, preparmonos para este esfuerzo con la meditacin y el ayuno. Lodaus no pronunci una palabra ms, fue a situarse frente a la bola de cristal y se puso a mirarla fijamente sin procurar que apareciera ninguna visin. All permaneci hasta la noche, inmvil. Slo muy pasada la medianoche consinti en ir a descansar un poco. Al da siguiente, al alba, el seor del castillo se visti con un traje de seda negra, coloc sobre su cabeza una tiara de plomo y desliz por sus brazos tres brazaletes del mismo metal e incrustados de nix, zafiros y perlas negras. En su dedo puso un anillo de plomo con una piedra engastada sobre la cual haba grabada finamente una serpiente enroscada. A continuacin cogi un pentculo sobre el que inscribi los nombres de los cuatro demonios que presidiran la operacin: Anazachia, Omliel, Arankial y Anachiel. Acabados estos preliminares emprendi la preparacin de un polvo para sahumar compuesto de xido de cobre, creta, clorato y azufre. Luego confeccion un haz de varillas: una de sauce, las otras de oro, plata, cobre, hierro, estao, plomo y amalgama de mercurio, es decir los metales correspondientes a los siete planetas astrolgicos. De su cintura colgaba un cuchillo cuya hoja l mismo haba templado en el agua filosofal, y el mango estaba tallado en un trozo de ciprs cortado bajo una luna creciente. As equipado, Lodaus hizo seas a Ai-dMoloch para que le siguiera y subi al primer piso de la mansin, a una habitacin vaca cuya nica ornamentacin consista en un gran tapiz que representaba el vuelo de un cisne. All era donde por lo general se entregaba a las evocaciones, pues el particular dibujo del tapiz le permita captar ms fcilmente los espritus del ms all. Tras haber realizado las sahumaduras prescritas y colocado las varillas segn la tradicin, con una sanguina traz un tringulo sobre el suelo de la habitacin y coloc un cirio en cada una de sus puntas, despus escribi con tiza el nombre de Yalthar el Hroe. Entonces penetr en el tringulo y comenz el conjuro. Astaroth, amo de los espritus rebeldes, te ruego que me seas favorable y que hagas de manera que Josette Rueil, hoy difunta, se me aparezca bajo forma humana, con fuerza y sin mal olor. Acta prontamente tal como te lo ordeno, si no yo sabr castigarte en este mundo o en cualquier otro. Yo, Joachim Lodaus, El Amo, te exijo, oh Astaroth, que hagas aparecer a esa mortal ante mis ojos en este mismo instante. Luego se call y observ atentamente los motivos del tapiz que colgaba frente a l. Varios minutos transcurrieron sin que nada ocurriera y Lodaus lanz una mirada impaciente al Maestro gato que, desde el fondo del cuarto, tambin miraba el vuelo del cisne. A medida que pasaba el tiempo su impaciencia llegaba al lmite. Se burla de nosotros; o bien no la encuentra, lo que es ms grave an! dijo al cabo de un rato. Astaroth, amo de los espritus rebeldes prosigui, por ltima vez te ordeno que hagas aparecer la forma de Josette Rueil, hoy difunta. Yo, Joachim Lodaus, as lo quiero. Bruscamente los contornos del cisne parecieron deformarse y la mirada del mago se sumergi en una especie de falla espacial que se hunda en el infinito. Voluntariamente dej que su espritu fuera atrapado por el torbellino de energa que provena de aquel punto. Al fin, un pensamiento nfimo, tenue, lleg hasta l, un pensamiento que reconoci como perteneciente a la muchacha. Soaba, ignorante de su suerte y de la apuesta csmica de la que era el objetivo. El conjuro, aunque transmitido fielmente por el demonio, no la haba despertado y Lodaus no pudo tener ms que ese frgil contacto antes de que la falla espacial volviera a cerrarse. El esfuerzo mental del mago haba sido intenso, y tras haber sellado el tringulo mgico por medio de tres pentculos colocados en cada una de sus puntas, debi ir a sentarse en un silln mientras Ai-dMoloch le interrogaba con la mirada. Su espritu est en letargo termin diciendo al cabo de un momento. No ha debido atravesar jams el reino de la muerte, sino que enseguida debi ser tomada a su cuidado por una entidad con considerables poderes. Mira, gato, enviamos nuestro mensajero en busca de una muerta a los infiernos, como cuenta la leyenda de Orfeo. Pero era otra la leyenda que habra debido inspirarnos, la de La bella durmiente del bosque, y an no es demasiado tarde para hacerlo. A pesar de los esfuerzos de la divinidad que se ha apoderado de ella para ocultarme el sitio en que actualmente se encuentra, creo haber reconocido la atmsfera tan particular de una parte de las Tierras Altas del Sueo aislada en la Nada: la Tierra de las Sombras Perdidas. Enviemos all a Didier inmediatamente, an no estoy vencido. Lodaus, repuesto de su fatiga, volvi al laboratorio. En el camino se detuvo para beber un vaso de vino de Gaillac a fin de recuperar fuerzas. Despus, nuevamente ante el globo de cristal, hizo aparecer la imagen de Didier y proyect su mente hasta l. Bruscamente el muchacho tuvo la impresin de que una voz resonaba en su cabeza, por un instante crey que una vez ms se trataba de Josette, pero su alegra fue breve pues aquella voz le era desconocida, una voz seca y fra, que nicamente le dijo: Te ests aproximando, djate guiar. Josette no est muerta sino que duerme un sueo eterno en un sitio adonde voy a conducirte. All podrs reunirte con ella. Sin embargo, ten cuidado, pues el prximo movimiento ser efectuado por mi 54

adversario e intentar destruirte. Ahora ve... En aquel instante el muchacho comprendi a quin perteneca esa misteriosa voz. Slo el ser desconocido que le haba protegido y guiado hasta entonces poda hablar de ese modo. Didier se sinti regocijado y espantado a la vez por las palabras que acababa de escuchar; hallarse al fin tan cerca del objetivo le haca dichoso, pero tema sucumbir a los peligros que le haban advertido. De repente se sinti atrapado por un torbellino que le precipit en el espacio. Tuvo la impresin de que cruzaba soles y atravesaba nebulosas; finalmente perdi el conocimiento.

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3 DEBAB

Al despertar, constat con jbilo que haba recuperado el uso de su cuerpo, y tuvo la impresin de que simplemente sala de una horrible pesadilla. Mir a su alrededor. Mylne! exclam. En efecto, no lejos de all Mylne dorma sobre un lecho de hojas. Al or que pronunciaban su nombre se incorpor. Crea que nunca te despertaras dijo con una sonrisa, hace veinte horas que hemos partido. Qu me ha ocurrido? pregunt Didier. Todo est confuso en mi cabeza. Dnde estamos? Hemos efectuado un viaje mgico le respondi Mylne levantndose. Llevaba puesta la tnica de seda bordada en oro que le haba regalado el prncipe Telan, pero ese detalle no evoc nada en Didier. Fue a sentarse junto a l y, con un ademn familiar, le cogi las manos. Recuerda: fuimos al valle del Ai-Dpur para aguardar el momento en que el Akon-Rha pudiera conducirnos hasta donde se encuentra tu amiga. All estamos ahora. Parece que has soportado mal la prueba del desplazamiento espacial, tu espritu se ha extraviado y he estado esperando largo rato que recuperaras la conciencia. Didier procuraba en vano que la bruma que envolva sus recuerdos se disipara. No deba efectuar solo mi bsqueda? pregunt en un repentino destello de lucidez. Es verdad, pero en el ltimo momento decid seguirte, pues sin mi ayuda dudo que puedas hallar a Josette, y tambin que consigas sobrevivir en la regin en que actualmente nos encontramos. Estamos en un islote de las Tierras Altas enclavado en la Nada, lo llaman la Tierra de las Sombras Perdidas. Didier mir alrededor de s, estaban en el fondo de un anfiteatro natural rodeado de altas montaas desnudas y rocosas. Ninguna seal de vida vegetal o animal, el silencio no haba sido roto ms que por el ruido de sus voces. Llevando la mano de Mylne en la suya, trep los primeros contrafuertes rocosos. El suelo estaba sembrado de lentejas de obsidiana que semejaban vidrio negro. El ascenso fue largo y difcil. Una vez que llegaron arriba descubrieron el paisaje circundante, compuesto nicamente de cadenas rocosas, circos y crteres. Mylne seal con el dedo una garganta profunda, y siempre tomados de la mano, descendieron en aquella direccin. Enormes bloques errticos cubran el suelo y la luz difusa que iluminaba ese mundo desrtico alargaba desmesuradamente las sombras de las rocas. Comienzo a estar fatigada dijo Mylne a su compaero, quisiera sentarme un momento a descansar. Mis pies me hacen sufrir pues las agudas aristas de esas rocas me los han cortado por todas partes. Didier divis un bloque desprendido de la falda de la montaa y cogiendo a la muchacha por el talle la levant y la sent all. Luego trep a su lado y rode con sus brazos los hombros de Mylne, que se abandon contra l. Movido por un sbito impulso Didier la estrech contra s y bes sus labios. Ella no se resisti a su beso. De repente l retrocedi, inquieto. Ahora recuerdo dijo con una voz alterada, yo quera quedarme contigo y t te negaste, t amabas a ese Telan... Hay algo que no comprendo. Qu ha pasado? Qu me ocultas? La joven sonri, y tomando el rostro de su compaero entre sus manos, lo atrajo hacia s. Le bes largamente, y luego, riendo, dijo con simpleza: He cambiado de opinin, eso es todo. Las mujeres somos as. Oh, mira! Se dira que aquello es agua agreg sealando hacia una lmina brillante situada a poca distancia. Didier mir en la direccin indicada por la muchacha. En efecto, se trataba de un minsculo lago, pero el lquido tena un brillo metlico que le hizo dudar que fuera agua. Salt de la roca en que estaba sentado y ech a correr mientras gritaba a su compaera: Agurdame, si verdaderamente se trata de agua volver a buscarte y te llevar hasta all. Recorri unos cincuenta metros deslizndose entre bloques enormes y trepando por las rocas desmoronadas. Cuando lleg junto a la extraa lmina de lquido descubri que se trataba de una laguna de mercurio. Estupefacto, la contempl un momento y vio que su sombra se perfilaba sobre ella. De repente una especie de quemadura le atraves el cuerpo, ech una mirada alrededor de s pero no pudo descubrir ninguna presencia. Despus, volviendo su vista hacia la extensin de mercurio, se dio cuenta de la increble verdad. Su sombra se haba apartado de l y comenzaba a arrastrarse lentamente entre las rocas, manteniendo cierta distancia y detenindose de tanto en tanto como para observarlo. Tras haber permanecido un momento inmvil frente a l, volvi a ponerse en movimiento y describi un arco de crculo alrededor de la roca en que se encontraba. Varias veces se adelant y se alej, y mientras observaba sus manejos Didier vigilaba los alrededores, temiendo que ese extrao fenmeno fuera el preludio de un ataque ms temible. Nada ocurri, y al cabo de algunos minutos se haba decidido a reunirse con Mylne cuando su sombra comenz a alejarse vivamente. A su pesar se sinti impulsado a seguirla. En definitiva, acaso no formaba parte de s mismo? Ella iba avanzando entre los escombros sin la menor vacilacin acerca del camino a seguir, y de tanto en tanto se detena 56

un momento para volverse hacia l. Entonces el muchacho tena la impresin de que dos ojos oscuros proyectaban sobre su alma una mirada impa. Tras haber serpenteado por entre unos enormes bloques baslticos, la sombra se aproxim a la entrada de una gruta. Didier se dijo que hara mejor yendo a buscar a Mylne, pero trepndose a una roca escarpada pudo hacerle seas con la mano e indicarle el sitio al que se diriga. Entretanto la sombra haba penetrado en la gruta y l se preguntaba cmo podra subsistir all, careciendo de luz; la respuesta lgica le lleg inmediatamente: la sombra se volvi fosforescente. Siguindola penetr en un corredor que se ilumin a su entrada: unos cristales de mltiples facetas parecieron alumbrar el interior y se convirtieron en fuente de estrellas centelleantes, chorros de chispas y espejeos multicolores. Maravillado, Didier recorri el pasillo como sumido en algn sueo infantil milagrosamente recuperado. Saba que tena que ser desconfiado y prudente, pues la ilusin en que estaba sumergido no era ms que engao y embuste. Pero cmo ser desconfiado frente a ese caleidoscopio mgico donde cada mirada suya daba con unos fuegos artificiales incesantes, un arco iris en perpetuo movimiento? El corredor de las maravillas termin en una cripta cuyo fondo no alcanzaba a distinguir. En aquel lugar reinaba la extraa luz que producan sus habitantes: en efecto, la caverna era un hormigueo de sombras. Unas, pequeas, andaban deprisa y a pasitos, animadas por movimientos irregulares y arrtmicos que sin duda obedecan a las leyes de una geometra apocalptica cuya lgica escapaba a cualquier anlisis. Otras, enormes y de contornos mal definidos, tanteaban sin prisa con algn seudpodo indiferente un camino que no deseaban recorrer. Por ltimo, haba otras de tamaos diversos y formas que se agitaban entre los destellos de su fra luminiscencia. Y el silencio le confirm que aquel reino estaba muy prximo al de la muerte. Esos seres incomprensibles en aquella atmsfera asfixiante eran otras tantas amenazas, otros tantos motivos de aprensin, pens. Decidi volver a la galera por la que imprudentemente se haba internado a fin de reunirse con Mylne, pero cuando se dio la vuelta, ella haba desaparecido; en su lugar no se vea ms que un muro desnudo. Poco a poco las sombras se aproximaron, le rodearon, y en vano intent quebrar su cerco. Su sombra, a la que por un momento haba perdido de vista, reapareci y le hizo seas de que la siguiera; las dems se apartaron para abrirle camino y luego se cerraron tras su paso. As se dirigieron hacia el fondo de la cripta donde Didier descubri la negra abertura de un abismo. Se adelant y constat que se trataba de un osario. Todos esos huesos polvorientos se le aparecieron como una realidad tranquilizadora y apaciguadora, pues entonces comprendi por qu su sombra se haba separado de l y le haba conducido a aquel cementerio de donde naca la vida. La vida, en efecto, y no la muerte, al menos para el pueblo de las sombras. Ahora saba lo que ella esperaba de l y decidi consentrselo, tan grande era su cansancio. La sombra de un hombre vive y muere con l, pero en aquella regin poda conseguir su liberacin con la muerte de ste. Por algn extrao sortilegio se desprenda de l a fin de atraerle hacia aquella sala, nico sitio en el que poda llevarse a cabo la transmisin de vida. La sombra de Didier no poda alcanzar su verdadera existencia ms que en el instante de la muerte de este ltimo, por lo que aguardaba frente a l, inmvil y sin impaciencia, se comprendan, se entendan tcitamente. Pronto no formaran sino uno y podran mezclarse en los juegos csmicos de sus semejantes. En ocasiones saldran a fin de procurar no vctimas, sino hermanas, al crculo mgico donde la sombra se libera. Lentamente los sentidos del joven se agudizaban, se metamorfoseaban, y saba que su sombra observaba y aprobaba en silencio sus transformaciones; sin que pudieran hablarse, su avenimiento era total. Didier ya se diriga hacia el abismo cuando oy claramente una voz que le deca: Qu has hecho de tu bsqueda? Repiti esta pregunta cada vez ms fuerte y el muchacho retrocedi espantado ante ese estrpito que le aturda. El corredor que le haba conducido hasta aquel sitio reapareci de repente y se precipit en l; un instante despus se encontraba afuera, frente a la galera de las maravillas, agotado pero a salvo. Su sombra se pegaba nuevamente a sus pasos y slo la cripta que adivinaba en el fondo del pasillo centelleante demostraba la realidad de su pesadilla. Mylne estaba all aguardndole, se precipit hacia ella y la estrech largamente entre sus brazos. Eres t quien me ha salvado la vida, querida ma murmuraba. Sin tus gritos me habra arrojado a ese abismo y mis huesos se habran blanqueado all como los de mis predecesores. La muchacha pareci sorprendida por semejante agradecimiento, pero con todo dijo: He tenido miedo, por eso he corrido hasta la entrada de la gruta y te he llamado. Ahora sabemos por qu llaman a este pas la Tierra de las Sombras Perdidas! Slo su nombre ha llegado hasta las Tierras Altas, ningn viajero ha tenido la suerte de regresar a nuestra regin como para ponernos en guardia contra estas sombras traidoras. Vamos, ya he descansado, es preciso que avancemos pues no podemos quedarnos en este lugar tan desolado, hay que encontrar agua, alimentos y cobijo para la noche. Nos aguarda una larga marcha, no perdamos tiempo.

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4 KENCHEL

Joachim Lodaus consideraba con una mirada sombra la escena que se desarrollaba ante sus ojos. As pues murmur, el adversario tiene la inteligencia de utilizar una de nuestras propias piezas para embaucar a nuestro mensajero. Ai-dMoloch emiti un pensamiento dirigido a su amo, quien ri sin alegra. Ciertamente te engaas, gato, si imaginas que otro demonio habita el cuerpo de Mylne. Esos seres no conocen ni el honor ni la fidelidad; sin duda alguna es el mismo que, tras haber trabajado para nosotros ahora conduce a Didier hacia su perdicin. Esa Mylne es demasiado perfecta para ser una simple imitacin, evidentemente es suscitada por la entidad que tiene la costumbre de utilizar esa envoltura carnal. Esto me da la oportunidad de poder influir sobre ese demonio llegado el momento. Hay que estar atento, amigo, nada est jugado todava.

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5 RANDERICH

Mylne y Didier avanzaban penosamente. Una luz blanca y dura juntaba el gris del cielo con la lividez negra de los bloques rocosos. Los contornos de las montaas vecinas eran borrosos y los jvenes no distinguan con claridad las crestas que intentaban alcanzar. En ocasiones esa luz plida provocaba inslitos espejismos, y las rocas desnudas esculpidas por el viento adquiran el aspecto de fantsticos castillos. Por un instante Didier tuvo la impresin de que a la vuelta de un peasco estaban las grciles torres y los tejados a dos aguas de Ai-Dpur. El corazn le dio un vuelco ante el recuerdo de aquella regin acogedora y de los das despreocupados y dichosos que haba pasado all, pero endureci su alma frente a aquellas ilusiones y continu su marcha, estrechando a su compaera contra s. Pronto les cerr el camino un animal gigantesco, cercano al tiranosaurio, que obstrua el paso. Meda unos veinte metros de altura y los ojos del monstruo fulguraban curiosamente con un brillo cristalino. Es un espejismo declar Mylne, no tengas miedo, atravesemos esa cosa y se disipar por s misma. Sin vacilar avanz directamente hacia el saurio y pas a travs cual si fuera una voluta de humo. Poco despus el camino comenz a subir y descubrieron una garganta situada un poco por encima de ellos. Aceleraron la marcha, deseosos de conocer la regin que se les ocultaba a la vista; tal vez fuera ms hospitalaria que los lgubres desfiladeros que acababan de recorrer. Una vez en la cumbre descubrieron una vasta llanura alargada cercada por colinas y montaas. De un color ocre casi uniforme, haca pensar en un barro fangoso tal como el que se encuentra en las lagunas que bordean las orillas imprecisas del Rhia, aguas abajo de Samarcanda. En el contorno se distingua una zona ms oscura, casi negra, y varios islotes del mismo color emergan aqu y all de la uniformidad de la llanura. En algunos sitios estaba teida de verde, pero aquello no pareca deberse a la presencia de vegetacin, lquenes o musgos, sino ms bien a la coloracin del propio suelo. Aquel verde era desacostumbrado y result desagradable a los ojos de los dos jvenes, por lo que prefirieron dejar vagar su mirada por sobre el crculo de montaas. Estaban peladas como todas las que haban encontrado hasta entonces y su color era de un negro uniforme. La extraa luz que iluminaba aquellos parajes deformaba constantemente el paisaje. As, la lejana finca de las altas montaas estaba sujeta a curiosas variaciones, cambiando de forma y posicin segn un ritmo inslito que perturb a Didier. Por un instante crey reconocer all la cadencia lenta y descabellada con la que danzan los Otros Dioses al son de una flauta aguda. Se pregunt de dnde le vena ese conocimiento, y entonces se dio cuenta de que esa visin infernal estaba agazapada en el fondo de su memoria como una herida abrasadora. Horrorizado, arrastr a su compaera hacia la planicie queriendo escapar al posible embrujamiento de las lneas movedizas de la cadena montaosa. A medida que descendan, los espejismos se hicieron ms frecuentes pues la reverberacin de los rayos luminosos sobre la extensin llana suscitaba toda clase de formas efmeras. Cuando una enorme grieta les obstruy el paso, Didier vacil, pero Mylne le asegur que no tena ms realidad que la de su mente afiebrada. Ella se adelant sin titubear y l la sigui prudentemente primero, hasta que al ver que nada ocurra la cruz sin temor. Una vez al pie de la colina comprobaron que una tierra pardusca haba sucedido a las rocas y formaba una estrecha banda que casi inmediatamente ceda el lugar al fango amarillo de la planicie propiamente dicha. Didier arroj una gran piedra que se hundi en tanto que una burbuja verde jade remontaba hacia la superficie. Qu hacemos? pregunt a su compaera. No podemos quedarnos aqu, hay que intentar atravesar esa cinaga. Mira, hay una especie de malecones de tierra parda que se internan profundamente en las arenas movedizas, procuremos ir por ah, pero tantea bien el terreno con el pie antes de apoyar todo tu peso. Avanzaron un rato de este modo hasta que el camino qued cortado por el orificio de un enorme pozo que se abra en medio de la tierra firme y de la cinaga a la vez; sus bordes eran lisos y abruptos, como cortados a cuchillo. Otro espejismo ms dijo Mylne, avancemos. Y tir de su compaero hacia adelante. Con un mismo movimiento, ambos se precipitaron en el orificio abierto. Su cada fue amortiguada por el barro que arrastraron consigo hasta el fondo de ese profundo pozo de ms de diez metros. Sus lisas paredes, lejos de ser naturales, deban de haber sido perforadas por algn habitante subterrneo. Didier no pudo evitar pensar en una trampa, por lo que no qued sorprendido al constatar que cualquier escalamiento era imposible, Mylne le seal un estrecho pasadizo que parta desde el fondo del pozo y, no sin repugnancia, se introdujeron por all. ste desemboc en una ancha galera excavada no ya en el fango, sino en la roca negra subyacente. Escogieron la direccin de ascenso con la esperanza de volver a salir a la superficie, pero rpidamente quedaron decepcionados pues el corredor, tras haber hecho un codo, se volva llano y hasta se inclinaba un poco. Reinaba all una claridad inexplicable, muy diferente a la producida por las sombras aunque ms franca. Los jvenes avanzaban con una prudencia extrema detenindose en cada recodo y espantndose del ruido de sus propios pasos. En una vuelta de la galera tuvieron que detenerse ante un nuevo pozo 59

que ocupaba todo el ancho del camino. ste continuaba del otro lado, pero el dimetro del orificio era tal que resultaba imposible cruzarlo de un salto. Didier se inclin por encima del pozo para estimar su profundidad; no vio nada, pero casi al instante una voz retumb en su cabeza: Quin eres, demente criatura, que te atreves a frecuentar estos lugares? Se ech hacia atrs y mir aterrado a su compaera. Algo innominable deba de estar agazapado en el fondo de esa madriguera y su voz prosigui amenazadora: Vamos, habla, demonio inferior, si no quieres hacerte devorar de inmediato! No soy un demonio sino un hombre y busco... Una risa formidable sacudi la galera y Didier se interrumpi, mudo de terror. Un hombre aqu! prosigui la voz eso s que es divertido. Pues has de saber, estpido mortal, que para castigar tu audacia mis hermanos y yo beberemos tu vida y sorberemos tu alma. Mi compaera y yo gozamos de la proteccin de un mago poderoso enunci tmidamente el muchacho. La risa volvi a orse con ms fuerza y la voz, hipando, articul: Qu mago podra ser tan poderoso como nosotros? Vamos, preprate para morir. Didier sinti que una maza se abata sobre su espritu. El contacto no dur ms que una fraccin de segundo y luego fue brutalmente interrumpido en el momento mismo en que el muchacho iba a perder el conocimiento. Tambaleante, debi apoyarse en el muro para no caer. Lanz una mirada a Mylne que pareca haber resistido mucho mejor el golpe. Transcurri un largo momento antes de que la voz surgida de las profundidades resonara nuevamente: Decas la verdad, mortal, un mago te protege. Lo he descubierto agazapado en el fondo de tu espritu. No es cualquier mago, sino el ms terrible de todos, que su nombre sea mil veces maldito tanto entre los demonios como entre los hombres. No tenemos ninguna intencin de ir en contra de sus deseos. En cuanto a tu compaera, evidentemente no tiene nada que temer de los demonios! Y la carcajada de la entidad retumb una vez ms, enorme. El orificio del pozo se borr y fue reemplazado por la slida roca del corredor. Vamos! exclam Mylne, y cogiendo la mano de su compaero ech a correr y as continuaron varios minutos, sin aminorar la marcha. Mucho ms lejos, los dos jvenes se detuvieron sin aliento y descansaron un instante antes de reemprender el camino a un paso ms normal, Siguieron una galera ms ancha que pareca subir hasta la superficie. En realidad se interrumpa en lo alto de una caverna ciclpea, colgando sobre el fondo a unos cien metros. Estalagmitas y estalactitas brincaban hacia la altiva bveda y descendan desde ella en graciosas volutas. Algunas, increblemente largas y finas, se juntaban, otras evocaban extraordinarias formas arquitectnicas dibujando segn su fantasa rganos, catedrales o simples colgaduras. La mayora eran negras, pero algunas estaban coloreadas de verde o, en ocasiones, de ocre amarillento. Didier y Mylne se detuvieron un momento para contemplarlas y luego dirigieron su atencin hacia el fondo de la sala. All se abran siete pozos en los que reconocieron las moradas de los hermanos de que haba hablado la voz demonaca. Casi inmediatamente una monstruosa risa irnica reson en la caverna y un pensamiento fro penetr en el espritu de los jvenes. Mirad, hermanos, he aqu al vil terrestre que ha atravesado los vidos espacios para venir a perderse en nuestra morada, Reconocis en ello un efecto de esa razn de la que su raza tanto se enorgullece? Una estrepitosa carcajada sacudi la sala entera haciendo desplomarse con un tronido ensordecedor centenares de estalactitas demasiado frgiles. Otra mente le respondi: Pero no, hermanos, es un efecto del amor, ese noble y puro sentimiento y las risas inhumanas prosiguieron, amplificndose. Didier quiso huir, pero otra mente le interpel directamente. Vamos a devolverte a la superficie, as Lodaus no podr reprocharnos el haber obstaculizado sus proyectos. En cuanto a la criatura que te acompaa, recuerda su sonrisa. Apenas el muchacho haba percibido estas palabras cuando su vista se oscureci y se sinti desfallecer. Volvi a encontrarse en el exterior de la caverna, tendido sobre una estrecha faja de tierra negra, bastante lejos del sitio en que haban cado al pozo. Mylne estaba a su lado y ya se levantaba. Las montaas que tapaban el horizonte se hallaban ms prximas y hacia ellas se dirigieron. Como caa la noche decidieron trepar por una colina cercana con el objeto de buscar abrigo entre las rocas. Ya aparecan las primeras estrellas cuando se detuvieron. Haban alcanzado la cumbre del cerro y desde all dominaban la planicie fangosa que a esa hora tarda tomaba un tinte violceo. Unas grandes burbujas verdosas iban a estallar en la superficie, recordando desagradablemente a quien moraba en las profundidades. Los dos jvenes se acostaron directamente sobre el suelo y se durmieron uno en brazos del otro. Ese primer sueo, de por s salpicado de pesadillas, dur poco y se despertaron con una sensacin de malestar: tenan el presentimiento de que algo horrible se preparaba, algo tanto ms horrible cuanto que era impreciso. Se levantaron y comenzaron a mirar alrededor de s, con los nervios tensos como los de un cazador al acecho. Una sutil transformacin afectaba a todo el paisaje; nada concreto en realidad, sino un simple cambio en la coloracin. La atmsfera de la noche, antes violeta, haba pasado a ser rojiza como el oro de una puesta de sol, y sin embargo haca varias horas que haba cado la noche. Inquieto, Didier se puso de pie y observ atentamente la planicie. Las grandes burbujas que suban hasta la superficie eran cada vez ms numerosas y toda la cinaga adquira el aspecto de un volcn de 60

fango en erupcin tal como se los encuentran en el desierto de Nuevo Mjico o en la regin del Tlinn-Guyon. El color prpura haba alcanzado a todos los elementos del paisaje: el barro, las rocas, hasta el cielo, a excepcin de las ampollas verdes que ahora esparcan por el aire un olor ftido. El matiz rojizo se atenu, los tintes se aclararon y la regin se volvi amarilla, luego descolorida, en el cielo los astros haban empalidecido como espantados por la abominacin que vena. Un horrible hedor se elev de repente de la planicie, una indescriptible entidad verde brot de ella y, ante los ojos de Didier y Mylne, se descolg una estrella... Tras esta escena de horror demonaco no pudieron conciliar el sueo, por lo que a pesar de la oscuridad decidieron proseguir la marcha. No tenan la menor idea acerca de la direccin a seguir, pero por encima de todo deseaban alejarse lo ms posible de aquella cinaga en la que se escondan tantos horrores horripilantes. A la maana, la otra ladera del cerro que haban escalado les revel una red de pequeos valles que los separaba de unas altas colinas con crestas recortadas. Como antes, no vieron ms que piedras y rocalla; la vida tal cual la haba conocido Didier no se hallaba representada en ninguna parte y la vegetacin estaba ausente en este suelo rido. Sin embargo aqu el aire pareca ms suave, ms ligero que la pesada atmsfera en ocasiones pestilente que haban conocido hasta entonces. Sin diferir esencialmente de cuanto haban encontrado en aquella regin de las Tierras Altas, el paisaje era infinitamente menos hostil. La vegetacin segua estando ausente, pero las rocas y el suelo haban perdido el siniestro color negro o verde de los macizos precedentes. Ahora hallaban colinas de tierra blanca u ocre y cerros de greda roja. Valles y montes seguan estando entremezclados, pero evocaban ms el relieve de la Tierra y descansaban la vista a los viajeros. Al cabo de un rato dieron con un pozo de agua y, a falta de alimentos, al menos pudieron apagar su sed. Luego se sentaron a orillas de esta fuente para remojar sus fatigados pies. Didier observaba a su compaera, sta no pareca tan alegre como de ordinario, era como si alguna secreta preocupacin turbara sus pensamientos. Su misma sonrisa haba abandonado sus labios. Ante esta idea, el muchacho se qued paralizado: qu haba dicho el demonio a propsito de la sonrisa de Mylne? Y qu oscuro pensamiento olvidado, qu recuerdo atroz estaba ligado a esa sonrisa? Se cogi la cabeza entre las manos. Qu sucede? pregunt la muchacha. Algo con relacin a tu sonrisa que no consigo recordar. Tengo la impresin de tener un gran agujero negro en mi memoria, un agujero que a pesar de mis esfuerzos no puedo llenar... Mylne se aproxim y le bes tiernamente en los labios. Vamos, ven dijo. No podemos quedarnos aqu. Mira hacia atrs, hay un gran lago helado, este manantial debe provenir de all. All a lo lejos se dira que hay una especie de iceberg constituido por una materia translcida y azulada. Jams he visto nada semejante, deberamos ir a verlo desde ms cerca. Didier dirigi su mirada en la direccin indicada y descubri con sorpresa esa extensin helada que contrastaba con el resto del paisaje circundante. Se pregunt qu nuevo maleficio se escondera tras aquella apariencia de serena belleza, pero debi reconocer el esplendor majestuoso de aquella lmina inmaculada y del bloque geomtrico que la continuaba. Se pusieron nuevamente en marcha y una vez que llegaron junto al iceberg gigante pudieron verificar que realmente se hallaban en presencia de hielo. Pareca grueso y slido, pero Didier se haba vuelto desconfiado y prefiri bordearlo para evitar caer en una nueva trampa. Mientras costeaban ese inexplicable glaciar Mylne le hizo observar que su superficie no se funda con la luz del da. De all no sala ningn hilo de agua. El poliedro de hielo era altsimo, de ms de quince metros, y se interrumpa sin razn lgica al nivel de la tierra firme. En su base se abra una excavacin muy amplia y los dos jvenes se arriesgaron a internarse en ella. Era el comienzo de una galera que se hunda en las propias entraas del iceberg. Didier se detuvo, completamente decidido a no ir ms lejos, cuando su compaera le seal unas esculturas que adornaban los muros y el techo. Mira dijo. Qu criaturas vivirn en este mundo para haber esculpido esos bajorrelieves? Son de una delicadeza exquisita. Didier no pudo evitar aproximarse a las paredes de hielo y tuvo que reconocer que las esculturas haban sido cinceladas con un esmero inimaginable. Los temas, aun cuando puramente abstractos, eran de una belleza inefable. Casi a su pesar, Didier se adelant y fue contemplndolos todos, uno tras otro, sin poder detenerse. As fue cruzando con infinita lentitud dos salas vacas pero ricamente decoradas con bajorrelieves. Su frialdad era tal que se poda pensar que haban permanecido inhabitadas desde el momento mismo de su creacin. Ciertamente el material contribua a dar esta impresin, pero podan hallarse razones ms inquietantes para ello. Didier y Mylne llegaron por fin a otra sala y no dudaron un solo instante de que fuera la ltima. Era anormalmente vasta para las dimensiones del iceberg y su forma hexagonal no era su caracterstica menos curiosa. Sus muros deban de estar ornamentados con esculturas al igual que la galera que conduca hasta all, pero no les prestaron ninguna atencin pues todas sus miradas haban sido atradas haca el centro de la sala donde espejeaban mil maravillas. Maravillas de hielo de una gracia y fragilidad sin par. Se trataba de torreones con delicadas torrecillas, puentes con arcos increblemente finos, catedrales con esbeltas flechas o figuras abstractas de inquietante encanto. Mylne retrocedi vivamente y fue a pegarse a la pared, junto al corredor que llevaba al exterior del poliedro de hielo. Didier, por el contrario, se adelant hasta el centro de la sala, fuera de s de alegra y admiracin ante tanta belleza. Roz con sus dedos cada escultura como para penetrar mejor en su suprema perfeccin. Recibi la sorpresa de verlas licuarse y desaparecer al instante, y ya se lamentaba de haber destruido tan incomparables obras de arte cuando vio que muchas otras se desmoronaban por s mismas como un castillo de naipes. Despus, desde el techo se desprendieron con gran estrpito unos bloques de hielo que al caer formaron nuevas maravillas arquitectnicas. 61

Didier comprendi que aquellas construcciones tenan una duracin efmera y al instante eran reemplazadas por otras, de una belleza igualmente perfecta. Con jbilo pens que el espectculo no tendra fin; entonces, sentado en un bloque, se puso a contemplar las obras que se ofrecan a sus ojos durante horas, y luego das enteros... Las frgiles obras maestras se hacan y deshacan permanentemente y el museo se recreaba sin cesar. Didier haba perdido toda idea del tiempo y apenas recordaba el sitio en que se hallaba, ahora slo contaban las visiones de belleza perfecta que se sucedan, cada vez ms fascinantes, Una dulce languidez le haba invadido y ni siquiera se daba cuenta de que se debilitaba rpidamente. Entonces, la ya casi olvidada llamada le sorprendi en su contemplacin, y con una alegra mezclada de vergenza reconoci la tan esperada voz de Josette. Ella le dijo simplemente: T que me buscas, sabe que nuestras almas estn prximas. T, al que llamo, llega al fin hasta mi amor. Todas las esculturas se fundieron al mismo tiempo e instantneamente volvieron a formarse en un grupo de inigualable perfeccin. Pero Didier, gozoso, apart la mirada y solemnemente abandon la sala. En el exterior del iceberg encontr a Mylne; en un primer momento el rostro de la joven expres sorpresa, pero luego le sonri y se precipit en sus brazos. Al fin! He tenido tanto miedo; te he llamado muchas veces, he intentado socorrerte, pero t te quedabas contemplando esas estructuras de hielo. Ya no saba qu hacer. Ahora todo va bien respondi. He odo nuevamente la llamada de Josette. Partamos, vayamos a reunimos con ella, ahora s que est cerca.

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6 SMERATHA

Agotado, Joachim Lodaus fue a sentarse frente a su mesa de trabajo y se sirvi un vaso de vino blanco que escanci de un trago. Despus permaneci varios minutos con la mirada fija, presa de una completa postracin. Ai-dMoloch se haba quedado junto al globo de cristal y vigilaba los movimientos de Didier y Mylne, listo para prevenir a su amo si llegaba a ser necesario. Al cabo de algunos minutos Lodaus se sinti lo suficientemente fuerte como para volver a su puesto junto a su compaero. He conseguido una vez ms sacar a Didier de esa trampa, proyectando mi espritu a travs del abismo de las dimensiones que nos separan, y hacindole creer que escuchaba la voz de Josette. Pero semejante ejercicio es agotador y me siento incapaz de llevarlo a cabo otra vez. Ahora bien, si no intervenimos ahora est perdido; las celadas que le tiende nuestro adversario, quienquiera que sea, son demasiado sutiles para que pueda llegar a escapar por s mismo. Sin embargo, nos queda una oportunidad; si tal como pienso el demonio que habita el cuerpo de Mylne es el mismo, hemos de poder neutralizarlo o hasta recuperar su control. Una entidad demonaca que ya ha obedecido a mis rdenes no puede ignorarlas totalmente a continuacin. Probemos, pues, el tiempo urge. El mago traz en el suelo los crculos mgicos, inscribi el nombre de los demonios que presidan las horas y las operaciones, y luego se provey de las varillas e inciensos exigidos por el rito. Entonces comenz su conjuro.

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7 THABRITIS

Mylne deba sostener a Didier, debilitado por su estancia en el iceberg. As iban alejndose de la lmina helada desde haca un rato, cuando a cierta distancia de ellos distinguieron una pequea mancha dorada situada en el propio suelo. En un primer momento pensaron en un mineral tal como el oro o el cobre, despus en un cristal parecido al topacio, pero ese brillo perteneca a una flor. Rpidamente Mylne se aproxim a ella y, sin recogerla, dijo a su compaero: Mira, es la primera vida que descubrimos en este lugar, me recuerda la dulzura de mi pas. Quisiera acariciarla como se hace con un animal familiar, pero temo marchitarla, aun rozndola con la punta de los dedos. Didier examin la flor; no tena hojas, su corto tallo apenas asomaba del suelo y estaba coronada por un cliz de ptalos amarillo oro que, al curvarse, formaban una esfera perfecta. Desprenda un perfume penetrante y delicado y el muchacho se inclin para sentirlo mejor. Mylne, que haba retrocedido para que l pudiera inclinarse mejor sobre la flor y respirar sus efluvios, fue repentinamente recorrida por un espasmo de dolor. A su pesar, cogi por el hombro a su compaero y le apart hacia atrs: Atencin, puede ser peligrosa! Didier, con el espritu ya en brumas por el olor penetrante, la contempl sin comprender. Qu quieres decir, Mylne? Cmo una flor tan delicada podra ser peligrosa? Se deshizo de su abrazo e impulsado por un deseo ms fuerte que su voluntad asi el tallo y lo arranc del suelo. Un calor dulce le haba invadido en el momento mismo de cometer este acto, un bienestar que no haba sentido desde haca muchsimo tiempo. Despus, sus preocupaciones se esfumaron, sus inquietudes desaparecieron, y luego, tambin sus recuerdos recientes se borraron por completo. Entonces se volvi hacia su compaera y cubriendo su rostro y su cuello de besos, le murmur al odo: Ven, querida ma, ven por este agradable camino del bosque, quisiera encontrar un claro discreto para hacerte el amor. Jams las Tierras Altas del Sueo se me han aparecido bajo un aspecto tan alegre, me siento ligero, ligero... Tom a la muchacha por el talle y la llev entre las rocas y los escombros. Su rostro expresaba jbilo y paz interior. Mylne, en cambio, pareca vctima de violentos trastornos. Estaba lvida y un sudor helado corra por su frente. Dos o tres veces gimi y se oprimi el pecho con las manos antes de que su compaero se diera cuenta de su estado. Qu tienes, querida ma, ests dolorida? La joven le mir e intent responder, pero los sonidos ya no salan de su garganta. Sufra terriblemente, y de golpe cay abatida sobre el suelo, que ara con rabia. El muchacho la levant y enjug la baba que chorreaba de sus labios. Al fin la crisis pas y pudieron reemprender la marcha. A cada paso Didier aspiraba la flor que llevaba encerrada en la palma de su mano derecha. De repente se detuvo sorprendido y mir sus manos: una piel seca le recubra las falanges. Mira mis manos dijo a su compaera, parecen recubiertas de cuero curtido ms bien que de carne. No es nada le respondi la joven que ya no sufra de su malestar, es una simple ilusin debida a la particular atmsfera de este pas. Cuando hayamos alcanzado el palacio donde descansa tu amiga, desaparecer. As llegaron a poca distancia de un inmenso lago. Didier andaba cada vez con mayor dificultad y nuevamente deba apoyarse en su compaera, siempre con la flor apretada entre sus dedos descarnados. Atravesaremos ese lago en el trirreme que ves all abajo le dijo Mylne. No hay ninguna orilla que limite esta extensin de agua por el norte, sino que se abre libremente sobre un abismo cuyo fondo no se conoce. Sin embargo, nada temas, nuestra nave sabr saltar a tiempo y echar a volar hacia las torres cristalinas del palacio del rey Thanatos. La fatiga entorpece mis pasos, y tengo dificultades para seguirte, querida ma respondi Didier con una voz lejana. Me parece estar flotando en mis ropas y mis zapatos se han vuelto demasiado anchos para mis pies enflaquecidos. No te inquietes y apyate en m con todas tus fuerzas, no me molesta en absoluto... No! no te mires en las aguas del lago, te atraern irresistiblemente y perecers ahogado. Vers, a esas aguas les ha tocado en suerte un extrao hechizo, jams reflejan la imagen del que se mira en ellas, sino la del ser amado. Esa imagen posee tal apariencia de realidad que el desdichado, deseoso de reunirse con el objeto de su amor, se arroja al vido lago. Entonces una corriente le arrastra rpidamente hacia el abismo de que te he hablado y desaparece en un espantoso remolino. Lo lamento articul penosamente Didier, cayendo de rodillas. Sus uas ganchudas dejaron una huella sangrante en el hombro de la muchacha. Y agreg. Me hubiera gustado volver a ver el rostro de la que busco desde hace tanto tiempo, de la que me ha llamado... Me habra devuelto las fuerzas y el valor... Pero cul es su nombre, lo recuerdas, Mylne? Josette. Qu te importa ver su rostro, es a ella que buscas y no su reflejo. No! Sobre todo no te inclines sobre el agua. Pronto llegaremos al embarcadero, ser preciso que pongas mucho cuidado al atravesar la pasarela, mirando recto hacia delante, sin bajar jams tu mirada hacia las aguas. Muy lentamente Didier se arrastr en direccin al lago cuyas aguas brillaban con un espejeo metlico e inquietante. 64

Ese trirreme murmur con voz apenas perceptible, no es el de los mercaderes negros que se dedican a ignominiosos comercios con los monstruos de la Luna? Te engaas respondi vivamente Mylne, slo su forma es parecida. ste pertenece al pueblo de los marinos que hace algn tiempo nos condujeron desde Samarcanda hasta la isla de Nyl-Pann. Pero ya hemos llegado; embarquemos, te echars sobre el puente y para el final del viaje habrs recuperado tus fuerzas. Didier haba llegado hasta la orilla del agua glauca y sus ropas ya no recubran sino un esqueleto; se arrastr hasta una roca plana que se hallaba suspendida sobre el lago. Mylne murmur su voz lejana, me siento dbil y ya fuera de este mundo. Si voy a morir, antes quiero decirte cul ha sido mi afecto por ti. Amo a otra, es cierto, pero tu lugar no ha sido menos importante en mi corazn. Apenas si escuch el grito de su compaera que acababa de caer abatida sobre el suelo, vctima de una crisis de convulsiones peor que la precedente. Se retorci, aull, ara, mientras le sala espuma por la boca. Cuando la crisis hubo pasado, Joachim Lodaus era nuevamente su amo. Entonces Mylne se precipit hacia su compaero y, levantando su cabeza hundida, la coloc de manera que pudiera ver las aguas del lago. Luego le oblig a abrir los ojos: la mirada de Didier roz el espejo helado y no descubri ms que el reflejo de sus rbitas vacas. Se ech hacia atrs, gritando, y se sumergi en un estado de inconsciencia. Cuando volvi en s haban cesado todos los hechizos y su memoria le haba sido restituida por completo. Mylne haba roto el control hipntico bajo el cual le haba mantenido hasta entonces. Slo el paisaje segua siendo el mismo, una montaa rida y, tras l, un lago de aguas glaucas. A unos pasos, sentada en una roca, se encontraba Mylne. Su tnica estaba desgarrada y su cuerpo marcado con mil lastimaduras que se haba hecho cuando las convulsiones. En un primer momento Didier hizo un ademn hacia ella, pero con espanto record que aquella criatura haba muerto por su mano en el palacio del prncipe Telan y que ahora, en repetidas ocasiones, le haba precipitado en trampas mortales. La mir con horror y exclam: Quin eres, monstruosa criatura? Por qu quieres mi muerte? Qu te he hecho? Mylne ri sin alegra. Me acusas de querer tu muerte cuando acabo de salvarte! Y adems, acurdate, acaso t no me has apualado incitado por esa perra de Thyrse? Quin ha querido la muerte del otro, t que has credo drmela, o yo que te he sacado de sus garras en el ltimo momento? Es verdad, perdname, me siento completamente perdido... Pero cmo puedes estar ah viva, cuando yo te he matado? Quin eres? Qu quieres de m? Dnde estoy? Ah! no puedo ms... Y el muchacho, dejando caer su cabeza entre sus manos, se puso a llorar. Mylne se le aproxim y coloc la cabeza sobre el hombro de l. Dulcemente le acarici los cabellos. Clmate, vas a encontrar a Josette, esta vez no miento. Para qu quieres saber quin soy! Digamos que he sido una gua para ti, primero favorable, luego hostil. Porqu te apual? Oh, no! exclam Mylne riendo. De cualquier manera debas apualarme, para ti era la nica forma de ganar el reino de la muerte donde el mago que te dirige pensaba descubrir a Josette. Cuando cay en la cuenta de su error, te hizo venir aqu donde se encuentra realmente, pero su adversario me utiliz a su vez para que te embaucara. Has de saber que no soy ni tu amiga ni tu enemiga. De hecho, yo no soy un ser humano, eso es todo. En estos momentos mi cadver descansa en el Ai-Dpur, velado por Telan, y sin embargo tambin estoy aqu contigo. Que no eres un ser humano! No obstante acabas de salvarme, lo que prueba que me quieres un poco... Pues no! Ser franca contigo. El mago que en un principio me orden conducirte a travs de las Tierras Altas del Sueo pudo recuperar el control de mi voluntad y apart al ser hostil que me haba ordenado llevarte a tu perdicin. En realidad, soy absolutamente incapaz de experimentar sentimiento alguno. Ahora te transportar hasta el sitio en que se encuentra tu amiga y al fin podrs reunirte con ella. Cmo lo hars? Ya no tienes la estatuilla del Akon-Rha... Mylne lanz una carcajada. Tambin ah te he engaado. T debas cometer un acto de lujuria en la casa de Limvinn la Negra, un robo en el castillo de Tsiang-Cheng y un asesinato en el de Telan. Slo esos actos contra natura podan abrirte el camino del oscuro reino en el que debas precipitarte. El Akon-Rha tiene los poderes que te he dicho, pero en absoluto necesitaba utilizarlos para trasladarnos a un punto cualquiera de las Tierras del Sueo. Y ahora, tenme confianza, vamos a reunirnos con tu amiga. Una vez ms todo pareci dar vueltas alrededor de Didier, vio que el paisaje se funda y unas fracciones de segundo ms tarde se encontr en un lugar completamente diferente. Esa regin se asemejaba mucho a las Tierras Bajas del Sueo, con una vegetacin exuberante y suave, colinas redondeadas, grandes bosques, miradas de pjaros y mariposas revoloteando por doquier. Mylne le seal una pequesima casita situada en el centro de un claro. Es all le dijo. A pesar suyo, Didier se senta triste por tener que dejar a aqulla con la que haba vivido tantos das extraordinarios. Con un gesto instintivo la estrech entre sus brazos y tmidamente le pregunt: Puedo besarte antes de que nos separemos? No, es a ella a quien tendrs que besar, no a m. Olvdame pronto; yo ya te he olvidado. 65

Estupefacto, Didier constat que sus brazos no estrechaban ms que el vaco. Mylne haba desaparecido y supo que ya nunca volvera a verla. Entonces, con pasos lentos, se dirigi hacia la que le aguardaba.

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8 YHARIT

Ms all de la frgil espiral del tiempo eclipsado demasiado pronto, ms all del abismo sin fin del vaco que nada limita, ms all de los pensamientos que, gota a gota, se desgranan al viento; ms all del amor y la muerte, vivir la Tierra, indiferente y serena. Llevada por su torbellino, sus recuerdos olvidar. Y en el remolino de los tiempos, sus contornos modelar, despus, tras siglos infinitos, al fin el hombre aparecer, pero en su seno, encerrado para siempre, quedar, cual smbolo sublime y vano, el polvo de un dios. Joachim Lodaus haba recitado de memoria este poema proftico escrito milenios antes. Se paseaba por la terraza de R. en compaa de Ai-dMoloch, como tenan por costumbre hacer todas las noches. En respuesta a una muda pregunta del Maestro gato, respondi: Hemos fracasado, amigo, Josette ha sido hallada, es verdad, pero ya no pertenece ni al reino de los vivos ni al de los muertos. En lo sucesivo Didier velar su sueo. Quizs un da yo pueda... Dej su frase en suspenso e hizo un gesto vago con la mano. Prosigui con su paseo, lento y silencioso. El seor del castillo se detuvo un instante para rozar con sus dedos las ltimas hojas de un ginkgo que el otoo pronto arrebatara. Luego los dos amigos regresaron a la mansin y fueron a ocupar sus respectivos sitios en el laboratorio. Lodaus, sentado tras su escritorio sobrecargado de pergaminos de otro tiempo, y Ai-dMoloch tendido frente a l, al pie de un astrolabio de plata maciza. Vers, gato, todo proviene del odio de lo que yo denomino los seres-energa y que otros llaman dioses. Un doctor llamado Hemacandra ha relatado cmo uno de esos seres, en este caso Brahma, lleg a tomarse por la divinidad creadora, todopoderosa y eterna. Al comienzo de un nuevo ciclo, mientras la energa se degradaba en materia, un ser constituido de materia sutil tom conciencia de su existencia. Estaba solo y pens as: Soy Brahma, El nico, por tanto El Supremo, el padre de todo lo que es y ser. Cuando aparecieron otros seres, naturalmente pensaron: Hemos sido creados por l, y se pusieron a adorarle como a su creador. Nuestro adversario es una entidad semejante a Brahma. Tuvo miedo de que me convirtiera en su igual, mis poderes ya no tienen nada que envidiar a los suyos, pero me falta esa inmortalidad de que l dispone. Cuando recuper la posesin del demonio Mylne, reconoc agazapado en los rincones de su espritu a Jehovah, esa miserable divinidad que adoran los judos y cristianos. Ai-dMoloch envi un pensamiento a su amo. Que t no lo creas tan poderoso? A decir verdad, yo tampoco, y ese fue mi primer error. Fue l quien impuls a Josette al suicidio, privndome as del cuerpo liberado de las leyes del tiempo que ella iba a dar a luz. Nada habra estado perdido si Didier hubiera podido encontrarla y devolverla a la vida, pues sin que lo supieran, su primognito habra tenido las mismas caractersticas que el ser que no lleg a nacer, e inmediatamente yo habra tomado posesin de su cuerpo. Ah, una vez ms, mi adversario se mostr sutil al no enviar a la muchacha al reino de la muerte donde naturalmente fui a buscarla. Cunto gasto de energa perdida! Primero fue preciso que hiciera cometer a Didier los crmenes rituales que abren las puertas del dominio de la negra diosa a los vivientes. Luego, para hallar el alma extraviada de Josette, deb sacrificar a Shamphalai, pues slo un dios, que es la luz no creada, poda hacer brotar una fuente de luz en la negrura de la Nada. Fue lo ms difcil, amigo mo, puesto que deb guiar a unos seres vivos hasta la tumba del dios, y ese fue el papel de Hlne y Marthe, y despus inducir a aqul a que intentara una ltima obra de creacin en esa regin del Caos Original que confina con las tinieblas donde reina la muerte. Entonces, la explosin de ese universo malogrado me permiti tener una visin de conjunto de las almas perdidas que habitan ese lugar adonde jams llega la luz. Fue cuando descubr que Josette no se hallaba all y que el faro encendido por la muerte de Shamphalai no me serva para reunir a los espritus desencarnados de los seres que maniobraba. Haber hecho todo aquello para nada! Pero me vengar, gato, me vengar... La voz vibrante de ira de Lodaus se haba callado y el silencio reinaba ahora en la mansin. Un silencio total que no turbaban ni los gritos de las aves ni el canto de los insectos. El mago miraba fija y sombramente su mesa, se senta presa de una clera terrible. Ningn demonio, ningn dios, ninguna entidad venida de ms all del espacio habra osado presentarse ante l en aquel momento. Sin embargo, haciendo un violento esfuerzo sobre s mismo, consigui dominarse y se puso a contemplar el gigantesco zodaco que se hallaba frente a su mesa de trabajo hasta que la serenidad reapareci en sus severos 67

rasgos. Entonces se levant e hizo seas al gato de que lo siguiera. Dejemos esto para la noche dijo nicamente. Tras cruzar la sala grande y una vez en la planta superior, pas de largo junto a su cuarto y fue hasta la pequea habitacin vaca, slo adornada con un tapiz que representaba el vuelo de un cisne. Acerc un silln, y bajo la vacilante luz de los seis cirios que alumbraban el cuarto, se puso a reflexionar en voz alta. Ai-dMoloch se tendi al pie del tapiz, y con los ojos semicerrados, escuch a su amo. Hace mucho tiempo encontr a un hombre, un espaol, creo, que crea que la vida era un sueo y quera escribir una comedia sobre ese tema. No s si lo hizo, y por otra parte poco importa. Pero haba una parte de verdad en las palabras de aquel humano, pues todas las criaturas onricas del Mundo de los Sueos tambin tienen sus fantasmas, y tal vez engendran lo que los hombres creen que es el universo real. Slo el pensamiento y el verbo tienen una existencia verdadera, todo lo que sea materia o energa no tiene otra apariencia que la que le confiere el ser que la percibe. Ahora bien, todos los seres de una misma especie perciben de forma semejante, ya que la esencia precede a la existencia; por tanto, creen hallarse en presencia de una realidad cuando lo que observan no son sino los reflejos movedizos de sombras y quimeras. As pues, los habitantes del mundo onrico y los de la Tierra viven en un mismo espacio donde cada uno de ellos cree percibir su propio planeta, rico y reverdeciente. Conque el ro Rhia que remontaron Didier y Mylne tal vez no sea ms que ese lento y majestuoso Garonne que distingo a lo lejos desde la torre del castillo, all donde los gatos indiferentes se renen en las noches de luna llena. As, millares de otros mundos nos atraviesan sin que lo sepamos; en ocasiones, una fugaz aparicin se les revela a los hombres y entonces los mitos se enriquecen con elfos y duendes. Yo mismo, cuando al fin haya abandonado voluntariamente mi envoltura carnal, cuando haya llegado al fin ltimo de mi bsqueda: abstraerme del infernal ciclo materia-energa que es el destino comn de los hombres, los demonios y los dioses, no me convertir en un nuevo mito? En una ltima leyenda? Yo vivo en la Tierra pero tambin en el Pas del Sueo y en otras comarcas, an ms extraas. Ni hombre, ni demonio, ni dios, pas de un mundo al otro utilizando astucias tanto con el espacio como con el tiempo, pero sometido, no obstante, a sus leyes inexorables. Hace cerca de setecientos aos que existo, amigo mo, y me siento fatigado... Con todo, la profeca de Michel de Nostradamus ha de cumplirse, pero luego, tras la hora de la venganza, vendr la del reposo. Y entonces, como para Shamphalai, el Dios Viviente, en este antiguo dominio de R. ya no quedar ms que un recuerdo perdido en el polvo de los siglos. Y quiz tambin, cierta grandeza...

Dominio de R., 1957 Dominio de R., 1977

FIN DE LA PRIMERA PARTE

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