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Ácido Fólico

El ácido fólico es una vitamina B que ayuda a prevenir malformaciones fetales relacionadas con
el cerebro y la médula espinal (llamados defectos del tubo neural). El ácido fólico es útil en la
prevención de estas malformaciones sólo si se toma antes de la concepción y durante la primera
etapa del embarazo. Debido a que los defectos del tubo neural se originan durante el primer mes
de embarazo (antes de que muchas mujeres sepan que están embarazadas) es importante que las
mujeres tengan suficiente ácido fólico en su organismo antes de la concepción. Es recomendable
que todas las mujeres en edad fértil tomen ácido fólico en tanto aproximadamente la mitad de los
embarazos (datos de EE.UU.) no se planifican.1

¿Por qué deberían tomar ácido fólico las mujeres en edad fértil?
Diversos estudios han demostrado que si todas las mujeres consumieran la cantidad recomendada
de ácido fólico antes del embarazo y durante la primera fase de este, se podría prevenir hasta un
70% de todos los defectos del tubo neural.1,2

El tubo neural es la parte del embrión a partir de la cual se forman el cerebro y la médula espinal.
Esta estructura, que comienza como una diminuta cinta de tejido, normalmente se dobla hacia
dentro para formar un tubo el día 28 después de la concepción. Si este proceso no se realiza bien
y el tubo neural no se cierra por completo, se pueden producir malformaciones en el cerebro y en
la médula espinal. Cada año nacen unos 2,200 niños en EE.UU. con defectos del tubo neural, y
muchos otros embarazos afectados acaban en abortos espontáneos o en el nacimiento de fetos
muertos.3

Los defectos del tubo neural más habituales son la espina bífida y la anencefalia. La espina bífida,
a menudo conocida como espina dorsal abierta, afecta a la columna vertebral y, en ocasiones, a la
médula espinal. Los niños que tienen el tipo grave de espina bífida presentan cierto grado de
parálisis en las piernas y problemas de control de la vejiga e intestinos. La anencefalia es una
enfermedad fatal en la que el bebé nace con el cerebro y el cráneo sumamente subdesarrollados.

Los estudios sugieren que el ácido fólico puede ayudar a prevenir otras malformaciones fetales,
como labio leporino y paladar hendido, además de defectos cardíacos y de las extremidades.1,4

¿Cuánto ácido fólico necesita una mujer?
March of Dimes recomienda a todas las mujeres en condiciones de quedar embarazadas tomar una
multivitamina con 400 microgramos de ácido fólico diariamente como parte de una dieta saludable
desde antes de quedar embarazada. Las mujeres que sigan este consejo, basado en las
recomendaciones del Instituto de Medicina (Institute of Medicine, IOM)5, podrán obtener todo el
ácido fólico y otras vitaminas que necesiten. Una encuesta de Gallup para March of Dimes en 2004
indicó que el 40% de las mujeres en edad fértil de los EE.UU. tomaban vitaminas con ácido fólico a
diario.6

Una dieta saludable debe incluir alimentos fortalecidos con ácido fólico y alimentos ricos en folato,
la forma natural del ácido fólico que se encuentra en los alimentos. Muchos productos a base de
cereales son ricos en ácido fólico. Esto significa que se les ha añadido una forma sintética
(artificial) de ácido fólico. Algunos ejemplos de productos a base de cereales fortalecidos son
harina, arroz, pan y cereales enriquecidos (consulte la etiqueta para ver si un producto está
enriquecido). Entre los alimentos ricos en folato se encuentran las verduras de hoja verde, las
legumbres, las naranjas y el zumo de naranja.

El ácido fólico procedente de los suplementos vitamínicos y alimentos enriquecidos es más fácil de
absorber por el organismo que el folato natural de los alimentos. Según el IOM, el organismo
absorbe aproximadamente el 50% del folato de los alimentos, mientras que puede absorber el
85% del ácido fólico presente en los alimentos enriquecidos y el 100% del ácido fólico de los
suplementos vitamínicos.5 La cocción y el almacenamiento pueden destruir parte del folato de los
alimentos.

Numerosos estudios han demostrado que la forma sintética del ácido fólico previene los defectos
del tubo neural. El IOM, los Centros de prevención y control de enfermedades (CDC: Centers for
Disease Control and Prevention) y March of Dimes recomiendan que las mujeres que pueden
quedar embarazadas consuman 400 microgramos al día de la forma sintética del ácido fólico.1,5
Para ingerir esta cantidad, las mujeres pueden tomar una multivitamina o cereales que contengan
el 100% del valor diario recomendado de ácido fólico (400 microgramos).7 La mayoría de las
multivitaminas y unos 50 cereales de desayuno contienen esta cantidad en una sola ración.8 Otros
cereales sólo contienen el 25% de la cantidad recomendada, por lo que es importante consultar la
etiqueta del envase.
¿Es posible que algunas mujeres necesiten más ácido fólico?
Es posible que una mujer necesite más ácido fólico en una fase más avanzada del embarazo. El
IOM recomienda que las mujeres aumenten su ingesta de ácido fólico hasta 600 microgramos al
día (procedentes de suplementos y alimentos) una vez confirmado el embarazo.5 La mayoría de los
médicos recomienda una vitamina prenatal que contenga al menos esta cantidad de ácido fólico.
Sin embargo, las mujeres no deberían tomar más de 1,000 microgramos (o 1 miligramo) salvo por
prescripción facultativa.5

Si una mujer ya ha tenido un embarazo con defectos del tubo neural, deberá consultar a su
médico antes del siguiente embarazo sobre la cantidad de ácido fólico que debería tomar. Los
estudios han demostrado que tomar una dosis superior de ácido fólico al día (4,000 microgramos o
4 miligramos), comenzando al menos un mes antes del embarazo y durante el primer trimestre de
embarazo, reduce en un 70% el riesgo de tener otro embarazo afectado.7 Las mujeres sólo deben
tomar una vitamina prenatal, más tres comprimidos de ácido fólico de 1 miligramo para conseguir
la cantidad adecuada.7 Tomar más de una vitamina prenatal puede hacer que las mujeres ingieran
demasiada cantidad de otras vitaminas, como la vitamina A.

Las mujeres con diabetes, epilepsia y obesidad presentan mayor riesgo de tener hijos con defectos
del tubo neural.1 Las mujeres que tengan estas enfermedades deben consultar al médico antes del
embarazo para ver si deben tomar una dosis superior de ácido fólico.

¿Cuánto ácido fólico hay en los alimentos enriquecidos?
Desde el 1 de enero de 1998, la Administración de Alimentos y Medicamentos de EE.UU. (Food
and Drug Administration, FDA) requiere la adición de 140 microgramos de ácido fólico por cada
100 gramos a los cereales, pan, pastas y otros alimentos que lleven la etiqueta “enriquecido”. Este
enriquecimiento facilita a las mujeres la ingesta de ácido fólico en la dieta. Los estudios
demuestran que el enriquecimiento está asociado a un incremento de los niveles de folato en
sangre en mujeres en edad fértil.9 Desde el enriquecimiento de los cereales, la incidencia de los
defectos del tubo neural se ha reducido en un 26%, aunque otros factores han contribuido a esta
disminución.3 Las mujeres en edad fértil deben recordar que la cantidad de ácido fólico añadido a
los alimentos enriquecidos (con la excepción de algunos cereales) es reducida y que la mayoría de
las mujeres no pueden obtener suficiente ácido fólico al día a través exclusivamente de la dieta.

La FDA no requiere la adición de una cantidad mayor de ácido fólico a los alimentos, debido a que
altos niveles de ácido fólico podrían enmascarar deficiencia en la vitamina B-12.10 Esta condición,
potencialmente peligrosa, se denomina anemia perniciosa y se presenta principalmente en las
personas mayores. Una dosis muy alta de ácido fólico (más de 1,000 microgramos al día)
posiblemente podría corregir la anemia producida por la deficiencia vitamínica, pero no la
deficiencia en sí, y hacer que se retrasara el diagnóstico. Si no se trata, la deficiencia en vitamina
B-12 puede producir daños neurológicos irreversibles.
Algunos expertos, incluido March of Dimes, piensan que el nivel de enriquecimiento se podría
aumentar sin que ello suponga un riesgo para la salud pública.11 Se están realizando
investigaciones para examinar esta posibilidad.

¿Cómo previene el ácido fólico las malformaciones del feto?
El modo en que el ácido fólico previene los defectos del tubo neural no se conoce bien. La mayoría
de los estudios sugieren que puede corregir deficiencias nutricionales. Sin embargo, otros sugieren
que el suplemento de ácido fólico puede ayudar a las personas a compensar los rasgos genéticos
habituales que las hacen relativamente ineficientes en el uso del folato de la dieta. Estos rasgos
podrían suponer para las mujeres un riesgo adicional para los defectos del tubo neural en sus
hijos.12

Además de ayudar a prevenir determinadas malformaciones fetales, el ácido fólico cumple otras
funciones importantes durante el embarazo. Las mujeres embarazadas necesitan ácido fólico
adicional en tanto ayudar a producir más células sanguíneas. El ácido fólico también ayuda al
rápido crecimiento de la placenta y el feto y se necesita para producir nuevo ADN (material
genético) según se multiplican las células. Sin la cantidad adecuada de ácido fólico, la división
celular podría verse afectada, conduciendo posiblemente a un desarrollo insuficiente del feto o la
placenta. Los estudios sugieren que las mujeres con deficiencia en ácido fólico tienen más
probabilidades de tener un bebé prematuro.13

¿Proporciona el ácido fólico otros beneficios para la salud?
El ácido fólico es importante para la salud de todos. Hace tiempo que se sabe que el ácido fólico es
importante para la producción de glóbulos rojos normales, y que las personas con deficiencias en
ácido fólico a veces desarrollan un tipo de anemia denominada anemia megaloblástica
(caracterizada por un número reducido de glóbulos rojos).
Estudios más recientes sugieren que el ácido fólico también podría ayudar a prevenir
enfermedades cardiacas y accidentes cerebrovasculares.14 Parece que las personas con un nivel
elevado en sangre de una sustancia denominada homocisteína presentan mayor riesgo de
enfermedad cardiaca y accidente cerebrovascular. Cuando estas personas toman ácido fólico, el
nivel de homocisteína en sangre disminuye, reduciéndose posiblemente el riesgo de enfermedades
cardiovasculares. Hay estudios que sugieren que el ácido fólico puede reducir también el riesgo de
diversas formas de cáncer, como el cáncer de colon y el cáncer de mama.14 Si bien estos estudios
no lo han podido comprobar aún, se cree que muchas personas, además de las mujeres en edad
fértil, podrían beneficiarse de la ingesta de ácido fólico.

¿Apoya March of Dimes la investigación del ácido fólico?
March of Dimes ha apoyado a diversos investigadores becados que estudian cómo el ácido fólico
previene los defectos del tubo neuronal. Por ejemplo, uno de los becarios está intentando
determinar si el ácido fólico previene los defectos del tubo neuronal al mejorar la disponibilidad de
los componentes básicos del ADN y, en consecuencia, los mecanismos embrionarios normales de
reparar o sustituir las células dañadas por errores genéticos o agentes medioambientales. Esta
investigación puede ayudar a desarrollar formas más eficaces de utilizar el ácido fólico para
prevenir malformaciones en el feto. Los becarios también están investigando otros modos en que
el ácido fólico pueda afectar al embarazo. Por ejemplo, uno de ellos está centrado en determinar si
las mujeres que tienen una mutación genética que origina una deficiencia en ácido fólico
presentan mayor riesgo de parto prematuro, con el objetivo de identificar y tratar a estas mujeres
y prevenir estos partos.

REFERENCIAS
1. Centers for Disease Control and Prevention (CDC). Folic Acid Now Fact Sheet. Revisado 24/04/03, consultado
20/04/05, www.cdc.gov/doc.do?id=0900f3ec8000d615.

2. Berry, R.J., et al. Prevention of Neural Tube Defects with Folic Acid in China. New England Journal of
Medicine, volumen 341, número 20, 11 de noviembre de 1999, págs. 1485-1490.

3. Mercereau, P., et al. Spina Bifida and Anencephaly Before and After Folic Acid Mandate – United States,
1995-1996 and 1999-2000. Morbidity and Mortality Weekly Report, volumen 53, número 17, 7 de mayo de
2004, págs. 362-365.

4. Botto, L.D., et al. Vitamin Supplements and the Risk for Congenital Anomalies Other Than Neural Tube
Defects. American Journal of Medical Genetics C Semin. Med. Genet., volumen 125, número 1, 15 de febrero de
2004, págs. 12-21.

5. Standing Committee on the Scientific Evaluation of Dietary Reference Intakes, Food and Nutrition Board,
Institute of Medicine. Dietary Reference Intakes: Folate, Other B Vitamins, and Choline. Washington, DC,
National Academy Press, 17 de abril de 1998.

6. Carter, H.K., et al. Use of Vitamins Containing Folic Acid Among Women of Childbearing Age – United States,
2004. Morbidity and Mortality Weekly Report, volumen 53, número 36, 17 de septiembre de 2004.

7. Centers for Disease Control and Prevention (CDC). Folic Acid: Frequently Asked Questions. Revisado
23/09/03, consultado 20/04/05, www.cdc.gov/doc.do?id=0900f3ec8000d558.

8. Centers for Disease Control and Prevention (CDC). Cereals that Contain 100% of the Daily Value (DV) of
Folic Acid. Revisado 28/04/03, consultado 20/04/05, www.cdc.gov/doc.do?id=0900f3ec8000d561.

9. Centers for Disease Control and Prevention. Folate Status in Women of Childbearing Age, by Race/Ethnicity –
United States, 1999-2000. Morbidity and Mortality Weekly Report, volumen 51, número 36, 13 de septiembre
de 2002, págs. 808-810.

10. U.S. Food and Drug Administration. Folic Acid Fortification Fact Sheet. 29 de febrero de 1996,
www.cfsan.fda.gov~dms/wh-folic.html.

11. Wald, N.J., Folic Acid and the Prevention of Neural Tube Defects. New England Journal of Medicine, volumen
350, número 2, 8 de enero de 2004, págs. 101-103.

12. Kirke, P.N., et al. Impact of the MTHFR C677T Polymorphism on Risk of Neural Tube Defects: Case Control
Study. British Medical Journal, volumen 328, 25 de junio de 2004, págs. 1851-1857.

13. Siega-Riz, A.M., et al. Second Trimester Folate Status and Preterm Birth. American Journal of Obstetrics
and Gynecology, volumen 191, 2004, págs. 1851-1857.

14. Fletcher, R.H. and Fairfield, K.M. Vitamins for Chronic Disease Prevention in Adults: Clinical Applications.
Journal of the American Medical Association, volumen 287, número 23, 19 de junio de 2002, páginas 3127-
3129.
El ácido fólico previene los defectos de nacimiento

Tomando un suplemento de ácido fólico antes del embarazo, las
posibilidades de ciertos defectos de nacimiento se reducen
considerablemente.
El ácido fólico es una vitamina del complejo B que, cuando se ingiere antes y
durante las primeras semanas del embarazo, puede ayudar a prevenir ciertos
defectos de nacimiento del cerebro y la médula espinal denominados defectos del
tubo neural (Neural Tube Defects — NTD).
Dado que los NTD se originan durante el primer mes de embarazo (generalmente
antes de que la madre sepa que está embarazada) es importante que la mujer tenga
suficiente ácido fólico en su sistema antes de quedar embarazada. Es recomendable
que toda mujer que se encuentre en edad de tener hijos ingiera ácido fólico, puesto
que la mayoría de los embarazos no son planificados.
Aquí se explica lo que toda mujer debe saber acerca de este nutriente fundamental.
¿Por qué deben tomar ácido fólico todas las mujeres en edad fértil?
Los estudios demuestran que las mujeres que consumen la cantidad recomendada
de esta vitamina desde antes de la concepción y durante el primer mes de
embarazo, reducen el riesgo de tener un bebé con ciertos defectos de nacimiento del
cerebro y la médula llamados defectos del tubo neural (NTD).
El tubo neural es la estructura embriónica que, al desarrollarse, se convierte en el
cerebro y la médula espinal. Esta estructura, que se origina como una capa plana de
células, por lo general se pliega para formar un tubo antes del día 29 de gestación.
Cuando el tubo neural no se cierra completamente, el bebé padece un defecto del
tubo neural.
Los NTD más comunes son la espina bífida y la anencefalia. La espina bífida es una
de las causas más importantes de la parálisis infantil. Los niños afectados padecen
grados diversos de parálisis en la parte inferior del cuerpo y problemas de control de
esfínteres. La anencefalia es una condición fatal por la cual el bebé nace con el
cráneo y el cerebro seriamente subdesarrollados. Los estudios también sugieren que
el ácido fólico puede ayudar a prevenir algunos otros defectos de nacimiento, como
el labio leporino y la fisura palatina.
¿Cuánto ácido fólico debe tomar una mujer?
Específicamente, los estudios demuestran que 0.4 mg de ácido fólico (una vitamina
B) en la alimentación diaria de la mujer puede impedir por lo menos la mitad de los
casos con defectos del conducto raquídeo. Agregándole la cantidad apropiada de
ácido fólico a la alimentación puede impedir la mayoría de casos con defectos del
conducto raquídeo.
No obstante, las mujeres deben tomar cantidades adecuadas de ácido fólico un mes
antes de concebir y durante el primer trimestre del embarazo. Tomarse el aumento
de ácido fólico después de descubrir que está embarazada, seria muy tarde.
Entre los alimentos naturalmente ricos en ácido fólico se encuentran el jugo de
naranja, otras frutas y jugos cítricos, los vegetales con hojas verdes, los frijoles y
habichuelas, el maní, el brócoli, el espárrago, las arvejas, las lentejas y los
productos de granos enteros. Los complejos multivitamínicos, los cereales
enriquecidos para el desayuno y los productos de granos enriquecidos contienen una
forma sintética de ácido fólico que el cuerpo puede absorber con más facilidad que el
ácido fólico en su forma natural (que el cuerpo debe descomponer para poder hacer
uso de él). Aún no se sabe si el consumo de 400 microgramos del ácido fólico que se
encuentra naturalmente en algunos alimentos proporciona el mismo nivel de
protección contra los defectos de nacimiento que 400 microgramos de ácido fólico en
su forma sintética. Esto se debe a que la cocción y el almacenamiento puede
destruir parte del ácido fólico del tipo natural que se encuentra en algunos
alimentos, y la cantidad de ácido fólico útil que el cuerpo puede obtener de comidas
diversas varía considerablemente.
El cuerpo puede absorber casi el 100 por ciento del ácido fólico en su forma
sintética. Es por esta razón que March of Dimes, los Centros de Prevención y Control
de Enfermedades (Centers for Disease Control and Prevention—CDC) y el Instituto
de Medicina recomiendan que las mujeres susceptibles de quedar embarazadas
consuman 400 microgramos por día de la forma sintética. Dado que algunos
cereales fortalecidos contienen 400 microgramos de ácido fólico en una ración, una
mujer puede ingerir la cantidad diaria recomendada de ácido fólico sintético de esta
manera o tomar un complejo multivitamínico. El Instituto de Medicina, también
recomienda que una mujer aumente su consumo de ácido fólico sintético a 600
microgramos por día una vez que ha confirmado que está embarazada. La mayoría
de los doctores recomienda una vitamina prenatal que contiene por lo menos esta
cantidad de ácido fólico. Sin embargo, no deben ingerirse más de 1.000
microgramos (o un miligramo) sin que el médico así lo autorice.
Si una mujer ya ha tenido un bebé con un NTD, debe consultar a su médico antes de
su siguiente embarazo, en cuanto a la cantidad de ácido fólico que debe ingerir. Los
estudios han demostrado que la ingestión de una dosis mayor de ácido fólico por día
(4 miligramos) comenzando por lo menos un mes antes del embarazo y durante el
primer trimestre del mismo reduce el riesgo de tener otro embarazo afectado en
aproximadamente un 70 por ciento.
¿Cómo previene el ácido fólico los defectos de nacimiento?
No se sabe muy bien cómo el ácido fólico previene los NTD. Algunos estudios
sugieren que puede corregir una deficiencia nutricional, mientras otros indican que el
suplemento de ácido fólico ayuda a compensar los errores innatos de la manera en
que el cuerpo procesa el ácido fólico natural.
Por ejemplo, en un estudio reciente se determinó que hasta una de cada siete
personas puede portar una mutación genética que provoca una insuficiencia de ácido
fólico en ellos, aun cuando consuman una dieta que contenga la cantidad
recomendada de ácido fólico natural. Estas personas tienen problemas para
descomponer la forma de ácido fólico que se encuentra naturalmente en los
alimentos y convertirlo en formas de ácido fólico que el cuerpo puede utilizar, lo que
resulta en niveles más bajos de ácido fólico en la sangre. Los estudios sugieren que
las mujeres con esta mutación de genes pueden correr un mayor riesgo de tener un
bebé con un NTD. Sin embargo, parece ser que la ingestión de ácido fólico sintético
incrementa el nivel de la vitamina en la sangre y por lo tanto reduce la probabilidad
de dar a luz un bebé enfermo.
Además de contribuir a la prevención de ciertos defectos de nacimiento, el ácido
fólico cumple otra función importante durante el embarazo. Una mujer embarazada
necesita ácido fólico adicional para producir los glóbulos sanguíneos adicionales que
necesita. El ácido fólico también es fundamental para permitir el rápido crecimiento
de la placenta y del feto. Esta vitamina es necesaria para producir ADN nuevo a
medida que se multiplican las células. Sin las cantidades adecuadas de ácido fólico,
la capacidad de división de las células podría verse afectada y posiblemente provocar
un crecimiento pobre del feto o de la placenta. En un estudio se descubrió que las
mujeres a quienes les faltaba ácido fólico tenían mayores probabilidades de dar a luz
un bebé prematuro y de peso bajo al nacer (menos de 5 1/2 libras, o sea 2 1/2
kg).
¿Tiene el ácido fólico otros beneficios para a la salud?
En años recientes, los médicos se han dado cuenta de que el ácido fólico es muy
importante para el mantenimiento de la salud de todos. Se sabe desde hace mucho
tiempo que el ácido fólico cumple un papel importante en la producción de glóbulos
rojos y que a veces los individuos con deficiencias de ácido fólico desarrollan un tipo
de anemia llamada anemia megaloblástica (caracterizada por una cantidad reducida
de glóbulos rojos).
Estudios más recientes, sugieren que el ácido fólico también puede prevenir
enfermedades cardíacas y ataques apopléticos. Parece ser que los individuos que
poseen una cantidad elevada de una sustancia llamada homocisteína en la sangre
tienen mayor riesgo de enfermedades cardíacas y ataques de apoplejía. Cuando
estas personas ingieren ácido fólico, el nivel de homocisteína de su sangre
disminuye, posiblemente reduciendo su riesgo de enfermedades cardiovasculares.
Los investigadores también están estudiando la incidencia de cantidades elevadas de
homocisteína como causa de defectos de nacimiento. Otros estudios sugieren que el
ácido fólico también puede ayudar a prevenir ciertos cánceres, especialmente el
cáncer de colon. Si bien estos estudios son preliminares, sugieren que muchas
personas, además de las mujeres en edad de tener hijos, pueden beneficiarse al
tomar ácido fólico.