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cole pratique des hautes tudes

Section des sciences religieuses



Doctorat
Histoire, philosophie, sociologie




Jean BONNET



KANT INSTITUTEUR
DE LA RPUBLIQUE
(1795-1904)
Gense et formes du kantisme
dans la construction de la synthse rpublicaine







Thse dirige par Jean-Paul WILLAIME, Directeur dtudes
Soutenue le ..


Jury :

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Remerciements :

Merci aux bibliothcaires de la Bibliothque Nationale de France, de lInstitut Historique Allemand
(Paris), du Saulchoir (Paris), Agns Fontaine (Ecole Normale Suprieure).
Merci Jean-Paul Willaime, Jean Baubrot, Valentine Zuber et Michel Rapoport, pour leurs
sminaires de lEcole Pratique des Hautes Etudes, si fructueusement suivis depuis tant dannes.
Merci Florence Condat pour sa vigilance critique sans dfaut,
Guillaume et Bertrand Delord pour leur inlassable assistance informatique.
Merci mes proches et mes amis pour leurs encouragements et pour leur patience. Je leur pardonne
davoir loccasion dout que ce travail se termine un jour. Jai souvent partag leurs craintes.
Mais grande tait mon impatience de loffrir achev - tous ceux que jaime.
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la mmoire de mes parents, kantiens sans le savoir,

Pour mes enfants et petits-enfants,

Pour Annie,

la Rpublique de nos esprances.

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Table des matires


Introduction : Kant et la Rpublique
pour quelles raisons et quelles fins 1

CHAPITRE I
1795-1835 : UN KANTISME DINFILTRATION ET DE CONCORDAT
De la traduction du Projet de Paix perptuelle (1795)
celle de la Critique de la raison pure (1835) . 12
Sieys le kantisme virtuel................................................................................................ 18
Charles de Villers (1765-1815) linitiateur maladroit et gnial..................................... 24
Les Idologues et leur rapport paradoxal Kant.......................................................... 39
Louis-Sbastien Mercier (1740-1814) un kantisme contre-pied................................. 57
Germaine de Stal (1766-1817) les dlices des contre-Lumires librales .................... 66
Benjamin Constant (1767-1830) et Kant un thoricien libral face la raison pure ... 87
Espaces dun kantisme thermidorien chez Stal et Constant .........................................102


CHAPITRE II
1835-1867 : UN KANTISME DENGAGEMENT VIRTUEL
De De lAllemagne de Heine la mort de Victor Cousin 111
Traductions et traducteurs...............................................................................................118
Heinrich Heine (1797-1856) ou Le retour du kantisme la polmique..........................140
Victor Cousin (1792-1867)
ou De lincompatibilit de la philosophie administre avec le criticisme........................160


CHAPITRE III
1867-1904 : LES HAUTES EAUX DU KANTISME
ET LGE DOR DE LA PHILOSOPHIE UNIVERSITAIRE
Du Rapport de Ravaisson la traduction de
la Critique de la raison pure par Pacaud et Tremesaygues... 179
Jules Ferry (1832-1893) juriste rpublicain kantien opportuniste ............................................. 187
Charles Renouvier (1815-1903) - Le nocriticisme dun Kant rpublicain .......................... 193
Jules Lachelier (1832-1918) kantien spiritualiste et Inspecteur gnral de philosophie ......... 209
mile Boutroux (1846-1921) Lveilleur no-kantien en lgitimiste de la Rpublique ........... 221
mile Durkheim (1858-1917) La mutation sociologique du kantisme ..................................... 233
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CHAPITRE IV
KANT INSTITUTEUR DE LA RPUBLIQUE 250
La fondation kantienne du rpublicanisme .....................................................................251
En quel sens et dans quelles limites Kant est-il rpublicain ?.........................................259
Rpublique et Rvolution : une dialectique complique .................................................273
Le kantisme de la synthse rpublicaine la Rvolution rentre au port........................289
Lopinion publique dans les limites de la raison pratique
ou le plaidoyer de Kant pour la ffentlichkeit.................................................................307

CHAPITRE V
LANTHROPOLOGIE KANTIENNE ... 320
Le droit et la loi.................................................................................................................321
Le ciel toil au-dessus de moi ................................................................................348
et la loi morale en moi .........................................................................................360
La maison de Kant - un mythe philosophique.................................................................372
La place des femmes ou Kant malgr lui .....................................................................388

CHAPITRE VI
RELIGION ET LACIT 412
Religion de Kant et ide rpublicaine franaise ..............................................................413
Kant philosophe du protestantisme au rendez-vous rpublicain ...........................438
La sparation comme principe son rapport lide rpublicaine ...............................463
Kantisme et lacit ............................................................................................................486

CHAPITRE VII
SOCIOLOGIE DU KANTISME .......... 502
Kantisme et positivisme concurrents mais allis
dans la synthse rpublicaine franaise ...........................................................................503
Gographie et sociologie du kantisme la franaise .......................................................517
Une clricature savante ....................................................................................................540
Lcole Normale Suprieure ou lintersection :
un kantisme spiritualiste la rencontre de la Rpublique..............................................550
La scularisation par lUniversit le modle allemand.................................................569
Instruire et civiliser les enfants un dfi qui change la Rpublique ..............................580
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CHAPITRE VIII
UNE GOPOLITIQUE RPUBLICAINE
EN QUTE DOUVERTURE .. 595
La carte du monde............................................................................................................596
Le rle de la Suisse dans la diffusion kantienne ..............................................................616
Le kantisme comme mergence de lEurope ...................................................................638
Kant ou La marche la paix rpublicaine.......................................................................665
La Rpublique kantienne au dfi de la nationalit..........................................................694
Les Tristes Tropiques dEmmanuel Kant .........................................................................709



Conclusion : Kant, Crise, Croyance
Bilan et perspectives ... 734

BIBLIOGRAPHIES ...... 748

ANNEXES ...... 779
Chronologies . 780
Index des noms cits ...................................... 789



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Introduction
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Introduction :
KANT ET LA RPUBLIQUE - POUR QUELLES
RAISONS ET QUELLE FIN ?

Que puis-je savoir ? Que dois-je faire ? Que mest-il permis d'esprer ? Quest-ce que l'homme ?
Emmanuel Kant : Critique de la raison pratique et Critique de la raison pure
(Thorie transcendantale de la mthode)

Les vrits ne sont pas du tout ces Mathusalem la vie dure que les gens imaginent. Une vrit normalement
constitue vit en rgle gnrale dix-sept dix-huit ans, vingt ans au plus. Rarement plus longtemps.
Henrik Ibsen : Lennemi du peuple

Kant soccupe de ce que lusage transcendantal de la raison permet de connatre, et de
ce que la raison pratique nous ordonne. Il ne fera donc pas de politique. Pour savoir ce quil
lui est permis desprer , il devra tout prix purifier le noumnal de toute souillure sensible,
dtemporaliser len soi
1
, cest--dire, en clair, viter tout engagement, afin de sadonner sa
vocation vritable, la mtaphysique, et de sauver Dieu comme Auteur moral du monde. La
controverse a toujours fait rage chez les lecteurs de Kant sur la capacit du systme
sappliquer in concreto. tait-il clos sur lui-mme comme le croyaient Bergson et Pguy
ou ouvert sur la condition humaine moderne, comme Lon Brunschvicg
2
en avait formul la
conviction, que confirmaient la mme poque des kantismes aussi diffrents que ceux de
Boutroux et de Renouvier en France, des coles de Marbourg et de Fribourg en Allemagne, et
mme celui des rformistes sociaux-dmocrates comme Bernstein ? Cest ce que nous
croyons. Nous sommes prts livrer quelques escarmouches pour ce bel a priori, sans lequel
notre thse seffondrerait comme un chteau de cartes. Le criticisme et la philosophie critique
de lhistoire sont-elles une seule et mme option de la pense, comme le soutenait avec une
verve prophtique admirable Ernst Cassirer un an avant le nazisme
3
? Cette question la plus
brlante, la plus passionnante, la plus prilleuse aussi est au cur de notre travail : en quoi

Dans les Notes en bas de page :
- la rfrence AK renvoie ldition des uvres compltes
(Akademie-Textausgabe, Berlin, Walter de Gruyter,1968),
- la rfrence Pl. ldition franaise des uvres Pliade-Gallimard (tome et page).
1
Alain BOYER : Hors du temps un essai sur Kant, Vrin, 2001, 285.
2
Lon BRUNSCHVICG : Lide critique et la synthse kantienne , Revue de mtaphysique et de morale, 31
(1924), 133-203. Voir Alexis PHILONENKO : Quest-ce que la philosophie ? Kant et Fichte, Vrin, 1991, 73 sq.
3
Ernst CASSIRER : Die Philosophie der Aufklrung, 1932.
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Introduction

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la politique de Kant prolonge-t-elle luvre critique ? Est-elle par malheur un
chafaudage idologique surpris, en flagrant dlit, en plein montage, une immense
mprise
4
? Rassurons-nous peu de frais. Si Kant navait rien nous apprendre sur notre
vie en socit, il ne serait pas partout dans nos vies comme il lest. Il est partout en
philosophie, il est partout dans le changement de nature de la pense, partout dans la
modernit, partout dans la morale
5
, partout dans la mutation du monde dautrefois au monde
nouveau, tel que la dcrivait Hegel au moment de la Rvolution
6
. Kant tait dj partout dans
la littrature du XIX
e
sicle, puisque Les Misrables mettaient en images la Critique de la
raison pratique au point que, comme Charles Renouvier ly invitait, un citoyen bien form
saurait lire en parallle Temptes sous un crne dans le roman, et l'Introduction la Doctrine
de la vertu
7
.

Parmi les trois questions que pose le systme (1. Que puis-je savoir ? 2. Que dois-je
faire ? 3. Quai-je le droit d'esprer ?), les deux dernires, observe Pierre Hassner, nous
conduisent la politique, la deuxime partir de la morale, la troisime partir de la
tlologie historique
8
. Sans tre politique dintention, la pense critique lest pourtant plein,
pour la raison simple qu'elle pense le prsent.
9
L'ide d'une discontinuit entre le systme
critique et les opuscules engags de la dernire dcennie mconnat la vocation de la
philosophie critique tre par excellence la philosophie du passage de la guerre la paix
10
.
Karl Rosenkranz remarque que la guerre du Ploponnse avait t pour Socrate l'quivalent
de la Rvolution de 1789 pour Kant
11
. La Critique de la raison pure est-elle autre chose qu'un

4
Jean Michel MUGLIONI : La philosophie de lhistoire de Kant Quest-ce que lhomme ?, PUF, 1993, 12.
5
Luc FERRY : Apprendre vivre Trait de philosophie lusage des jeunes gnrations, Plon, 2006, 141.
6
Franois CHATELET : Hegel, Seuil, 1994, 71.
7
la maxime La vertu est toujours en progrs, et cependant elle se retrouve toujours au point de dpart
(KANT : La doctrine de la vertu, Garnier-Flammarion, 1994, 256 sq., trad. Alain RENAUT) fait cho le raccourci
hugolien Avec la conscience on na jamais fini (Les Misrables, V, VI, 4). Charles RENOUVIER : Victor
Hugo philosophe, Maisonneuve et Larose, 2002,190. Se reporter Myriam ROMAN : Victor Hugo et le roman
philosophique, H. Champion, 1999. Et Kant est partout dans la Rpublique, puisque la Critique de la raison pure
a mme les honneurs de la bande dessine na-t-elle pas atterri devant la niche de Kador, le chien des
Bidochon ?
8
HASSNER Situation de la philosophie politique chez Kant ., Annales de philosophie politique, 4, PUF,
1962, 84.
9
Franoise PROUST : Le ton de lhistoire, Payot, 1991, 296. Michel Foucault notait propos de Quest-ce que les
Lumires ? : on voit apparatre dans le texte de Kant la question du prsent comme vnement
philosophique. (Magazine littraire,207, mai 1984,35). Effectivement, les opuscules historiques et politiques
de Kant ont tous t publis, hors des circuits de l'rudition universitaire, dans des revues destines au grand
public bourgeois et cultiv, en particulier dans la Berlinische Monatsschrift.
10
HASSNER, op. cit., 78-79.
11
Karl ROSENKRANZ : Geschichte der kantschen Philosophie (Leipzig, Leopold Voss, 1840, repr. Berlin,
Akademie Verlag, 1987, 100. Clich repris par Hegel dans son Histoire de la philosophie, cit. ibid., 99.
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Projet de paix perptuelle mtaphysique, cherchant le repos dans la critique et dans la loi
12
?
L'tude des philosophies de Renouvier et de Boutroux (chapitre III) nous permettra de vrifier
que leur interprtation du kantisme fut une forme de pacification dans la marche la synthse
rpublicaine. Mais nous redisons notre conviction que cet engagement est dj inscrit dans
les acquis fondamentaux de la raison pratique. En cela la contribution de Kant nous verrons
comment ne fut pas comparable celle des philosophes clairs dont raffolaient les
politiciens rpublicains. Que faisaient pratiquement un Voltaire et un Diderot, sinon un va-et-
vient entre leurs convictions personnelles et le despotisme clair des monarques quils
assistaient de leurs thories ? Rien voir avec la position de Kant, qui na jamais cru la
possibilit pour un penseur dagir politiquement au nom de la philosophie. Il dressait un mur
weberien avant lheure entre conviction et responsabilit. Au mieux sesquissait la
possibilit dun civisme de la philosophie, dans lequel elle servirait de mdiation entre
lexcutif et la population, sans que le philosophe se mlt jamais au pouvoir. Cette
conception tait proche de celle de la pense rpublicaine parvenue sa maturit la fin du
XIX
e
sicle. Elle ne cautionnait pas les autorits en place, mais ne senfermait pas non plus
dans une tour divoire. Elle saffirmait sans rserve sur le champ de bataille des ides, le
fameux Kampfplatz
13
. Kant convenait seulement que la guerre philosophique se prolongerait
perptuit, si la raison ne lui opposait pas un projet pratique de paix perptuelle . Nous
montrerons que ce fut un dispositif essentiel du kantisme rpublicain (chapitres IV et VIII). Si
notre politisation de Kant tait une immense mprise , elle aurait toutes les apparences
contre elle. Quoi de plus affich en effet que laffinit kantienne de la Troisime Rpublique ?
Nos coliers apprenaient la morale chez Kant ; l'Universit, cest encore chez lui que l'on
apprenait penser, le kantisme tait devenu la base de presque tous les cours de philosophie
morale professs dans notre pays
14
. Dans sa faon de philosopher sur la politique, les Franais
du XIX
e
sicle comprenaient merveille ce Prussien de Knigsberg discourant sur des ides,
des principes, des thories, des catgories, des antinomies. Il rpondait trop bien ! leurs
habitudes mentales prcisment en ce qui constituait, pour Hegel et Burke, le dfaut le plus
clair de sa mthode. Son got de l'abstraction le mettait en rsonance avec des couches
intellectuelles franaises que leur sculaire exclusion du pouvoir avait habitues thoriser
perdre haleine


12
La thse de Hans SANER, soutenue Ble en 1966, et que Jaspers considrait (avec ses propres uvres !)
comme seule contribution contemporaine digne de Kant, sintitulait Kants Weg vom Krieg zum Frieden
I. Widerstreit und Einheit Wege zu Kants politischem Denken, Munich, Piper, 1967.
13
Le conflit des facults, Deuxime section.
14
Andr CRESSON : La morale de Kant, Alcan, 1897, cit Claude DIGEON : La crise allemande de la pense
franaise (1870-1914), PUF, 1959, 334.
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Difficile dans ces conditions dadmettre que les tentatives pour habiller Kant en
Aufklrer (philosophe clair ) reposent sur des malentendus, ou quil soit vain de
rcuprer pour la modernit un Kant philosophiquement plus proche de Malebranche ou de
Berkeley, de Grotius et de Pufendorf que de Beccaria ou de Condorcet
15
alors que, dans la
lecture franaise courante, il est seulement all plus loin que Hobbes, Spinoza ou Locke
16
.
Sa rcupration politicienne affecterait plusieurs formes, elle lafficherait en accoucheur de
la modernit , en thoricien de la sortie du religieux , en humaniste laque radical, en
penseur modernissime de la subversion douce, en finitiste bloquant a priori tout accs
l'absolu et l'infini, etc. Alain Boyer, qui rcuse par les meilleurs arguments ces cinq
variantes du kantisme politis la franaise, nous objecterons que toute lhistoire de celui-ci
illustre lhabilet de nos philosophes du XIX
e
sicle relier les acquis du criticisme leurs
engagements personnels, qui taient ceux de leur temps et de leur milieu, et que cest
prcisment grce ce lien que le kantisme a dissmin si loin dans la culture nationale ses
ferments les plus prolifiques. Cela atteste, nous semble-t-il, sa fcondit idologique, mais
trangement malgr lui. Si nos kantiens sen taient tenus lantique postulat, que Kant
navait pas reni, quun philosophe na pas dopinion, mais quil met des avis fonds en
raison, Kant naurait jamais t suivi inconvnient ridicule au regard dun philosophe, pour
lequel il importe davantage de chercher la vrit que davoir des disciples. La philosophie,
crit Boutroux, ne se transmet pas, elle n'a rien redouter de son impuissance se constituer
dfinitivement
17
.

Comprendre une pense, c'est la situer. Sa vrit ne saurait se limiter son contenu
littral, elle nous instruit autant par ce quelle rvle dun moment historique, cest--dire par
la position singulire qu'elle occupe dans le dploiement de la raison. Les ides apparaissent
dautant plus dtermines par les circonstances o elles sexpriment en socit quon les
conoit comme les lments dun dbat qui accompagne et stimule les conflits rels de
lhistoire
18
. Nous faisons notre cette belle ide de Paul Bnichou. Il y a eu certes, dans les
dernires dcennies du XIX
e
sicle, un moment o la philosophie de Kant se lisait dans toutes
les dissertations des lycens de la Rpublique, et o les conqutes de LAnalytique
transcendantale (par exemple la table des catgories) entraient dans les cervelles bachelires.

15
BOYER op. cit., 284. Sur la lecture que Kant souhaitait pour son uvre critique, il sopposait violemment
Fichte. Voir sa Dclaration lgard de la doctrine de la science de Fichte, Pl. III, 1211-1212, AK. XII, 3, 396
3, 1212.
16
Blandine KRIEGEL : La politique de la raison, Payot, 1994, 95.
17
mile BOUTROUX in Prface douard ZELLER : La philosophie des Grecs, Hachette, 1877, in Boutroux
choix de textes, prsentation de Paul ARCHAMBAUT, V. Rasmussen, 1928, 102.
18
Paul BENICHOU : Morales du grand sicle, Gallimard, 1988 (1948), 10.
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Mais Kant tait infiniment plus que ce bachotage. Lcho de sa pense irradiait dans tous les
domaines de la culture et de la science
19
, et pas seulement dans le huis-clos des sminaires de
la Sorbonne et de la rue d'Ulm. C'est bien par sa capacit valoir pour l'humanit entire que
le kantisme des citoyens-philosophes concordait avec l'ambition rpublicaine de vulgarisation
de la culture et duniversalisation de la morale. Et cest parce quil militait pour la Rpublique
que Jules Barni tenait tellement ce que fussent traduites par lui les uvres capitales de
Kant. Boutroux reconnaissait en cela le caractre la fois lev et positif de la doctrine, qui ne
peut se rencontrer, crivait-il, ni dans les simples gnralisations de l'exprience, ni dans les
rves de limagination. Elle n'est pas le reflet d'une poque, ni mme l'expression de la pense
d'un peuple. Elle appartient l'humanit .

Trois reprsentations de Kant courent dans le public comme des vrits dvidence
surtout parmi ceux qui ne lont pas lu, ou que lon a dissuads de le lire : Kant est le
philosophe de la modernit, il est le penseur le plus indchiffrable pour le commun des
mortels celui qui exige leffort le plus long de qui veut le lire et le comprendre et il est le
pre spirituel de la Rpublique. Chacune de ces trois prtendues vidences mne sa vie propre
dans la sarabande des ides reues, mais elles se sont toutes trois, au fil du temps, solidifies
en un bloc de clichs, condamnant le kantisme de la population cultive errer dans l peu
prs et la frustration, entre admiration convenue et ignorance dlibre au point que
beaucoup le maudissaient ! De Kant la premire reprsentation a fait une idole, la deuxime
un pouvantail, la troisime un inspirateur dune politique. Comment ne pas voir que ces trois
images se tlescopaient ? Comment un systme de pense se prtendrait-il universel sil est en
mme temps rput hermtique, ouvert aux happy few seuls dignes dy entrer ? Comment la
Rpublique se reconnatrait-elle dans une pense perue comme rserve une fine fleur
dexperts ? Comment admettre que la Rpublique chose de tous par dfinition se soit
confondue avec une pense confisque par une lite de connaisseurs, quand elle cherchait au
contraire rendre le savoir accessible au plus grand nombre ? Nest-il pas absurde que
linitiation philosophique, dont Kant avait souhait quelle ft largement distribue au public
clair, ait conduit trop de ses disciples trouver grand et admirable un penseur que la plupart
avouaient ne pas comprendre ou ne pas avoir lu ? Comment croire un Kant penseur de la
lacit ce quil fut rellement dans ses textes si ce ntait l quun affichage de
complaisance, sans rfrence aux textes, et, pire encore, si ces textes ntaient pas lus ?



19
mile BOUTROUX : chapitre Kant in tudes d'histoire de la philosophie, Alcan, 1925, 315.
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Ce bouquet de questions est lorigine de la recherche dont nous prsentons ici les
rsultats. Elles orientent lattention du lecteur, moins vers la pense de Kant que vers sa
rception dans les circonstances historiques diverses qui nont cess de la corriger au cours du
sicle. Elles ne se sont imposes nous comme urgence analytique que dans cet autre double
constat dsespr que cette pense si gnreusement nourricire est aujourdhui
labandon, que notre sicle relgue Kant au cimetire des lphants, et que notre Rpublique
est dans une grande misre. Notre travail stait fix deux objectifs : retracer au plus prcis le
travail de construction dun kantisme rpublicain dont la mmoire sest perdue, et rendre la
Rpublique sans nous lasser quelques raisons de croire nouveau un avenir commun de
ses citoyens.

Le premier objectif nous imposait une reconstitution chronologique dune gense de
plus dun sicle : le kantisme marchant la rencontre de la Rpublique, de 1795, lanne o a
lieu le premier rendez-vous de Kant avec la France du Directoire sous le signe de la Paix
perptuelle 1904, lorsque se runit Genve, pour le centime anniversaire de la mort de
Kant, un Congrs international de philosophie. Cest par le rcit de sa lente gestation que le
kantisme, dans ses cycles exactement dats (1795-1835 1867-1904), nous donnera
loccasion de visiter la prhistoire de sa conscration finale dans la synthse rpublicaine. La
chronologie, pour avoir un sens, devra dmontrer que cest grce cette maturation prolonge
et aux interprtations contradictoires auxquelles il avait donn lieu dans diffrentes chapelles
de lintelligentsia, que le kantisme stait diversifi et fragment linfini au moment o il
devint le credo thorique de la Rpublique. ce qui exclut quil ait t instrumentalis des
fins partisanes. Le XIX
e
sicle philosophique franais a t une vaste et inlassable exgse de
la Critique de la raison pure
20
. De la fin du Premier Empire celle du Second (1815-1870), la
conqute de la France par notre philosophe est un phnomne dexpansion intense. En basse
continue d'une puissante symphonie philosophique
21
, les traductions de ses textes
fondamentaux se multiplient, avec une rgularit systmatique sans quivalent dans aucun
pays d'Europe. Au-del de ce constat, c'est une vritable naturalisation de Kant que l'on
assiste. Kant est, en France, particulirement chez lui
22
. Les exgtes de la pense de
Knigsberg constituent, dans le dernier tiers du sicle, le gros de la cohorte des professeurs de
philosophie, et leurs contributions la norme de l'enseignement philosophique sont autant de
pices du puzzle qui dessine la fois la cartographie de la philosophie allemande en France et

20
ESPAGNE op. cit., 48.
21
Dominique JANICAUD : La philosophie franaise et linspiration germanique , Bulletin de la socit
franaise de philosophie, 96/3, juillet-septembre 2002, 19.
22
Bernard BOURGEOIS : Kant en France , Philosophie politique, 2 Kant, PUF, 1992, 17-38.
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la gologie des stratifications conceptuelles de l'ide rpublicaine. C'est bien parce que le
gnie de Kant est parvenu donner sens la modernit, que l'on a us de ce Kant francis
comme dun ssame permettant de le lire a priori comme une figure de la stabilisation
politique, c'est--dire de la Rpublique (chapitres I IV).


Les motivations de Villers n'ont rien de commun avec celles de Renouvier, celles de
Sieys ne se comparent en rien celles de Lachelier, ni celles de Durkheim celles de Stal,
et celles de Mercier moins encore celles de Ferry, etc. C'est ce scintillement kalidoscopique
qui donne au kantisme franais ses couleurs, mais il ne dit rien de sa porte dans lhistoire
politique franaise. Nous avons pris le parti den rendre compte partir de trois critres. Kant
illustre, en premier lieu, le transfert culturel franco-allemand. Il joue ce rle surtout dans la
premire moiti du XIX
e
sicle. Ses leons ont t, deuximement, peu peu apprises,
assimiles, intgres au patrimoine national du savoir. Leurs interprtes se sont peu peu
habitus le prendre tmoin dans des dbats forte rsonance qui agitaient lopinion sur la
science, la morale, la religion, etc. Ce rle initiateur est dvolu Kant ds le Directoire, mais
c'est dans la deuxime moiti du sicle que son impact crot dans l'ensemble de ces domaines.
On ne peut, enfin, suivre son dploiement chronologique sans tre frapp de sa constante
connexion avec l'histoire sociale de la Nation, en particulier la constitution d'un public
bourgeois instruit, la gnralisation de l'obligation scolaire, l'mergence d'un pouvoir
intellectuel, la cration d'universits (chapitre VII).

Nous ne pouvions en rester la description historique du phnomne. Nous devions
synchroniquement en dessiner les contours dans la morale, le droit, la science et la religion
reprer les structures qui lavaient si durablement acclimat lintelligence franaise
moderne, analyser les dterminismes sous-jacents aux affrontements entre chapelles
philosophiques, formuler quelques hypothses sur les enjeux politiques et sociaux de la
concurrence du kantisme avec le spiritualisme et le positivisme (chapitres V et VI).
Programme la Don Quichotte ! Lauteur lavoue sans honte : passionn par son sujet, il a t
piqu au vif par lenjeu, et tout aussi rgulirement dcourag par les dimensions de la tche.
Il na retrouv la force de continuer que dans lurgence du second objectif : redonner envie de
lire Kant aujourdhui, afin quil serve la Rpublique un moment o le gnie utopique de
celle-ci parat puis. Cest pourquoi laccent a t port sur des questions o la pense des
Lumires et celle de Kant sont en panne de rponse (les femmes, la colonisation), comme sur
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les problmes o les leons de Kant semblent avoir t oublies des rpublicains eux-mmes
(lcole, la paix, lEurope) (chapitres V et VIII).


Qu'il soit franais ou allemand, anglais, italien ou russe, le kantisme europen
moderne admet trois instances trois seulement : l'individu, la conscience, l'humanit. Il se
reconnat au mot d'ordre selon lequel chacun ne se dtermine qu' partir de soi, la
souverainet de la loi morale, doctrine excluant toute obligation religieuse, au rapport enfin de
l'homme la nature : il la subit physiquement, s'affranchit delle dans l'art, la dpasse dans la
moralit. Voil, grand traits, le credo kantien. Si nous en rsumons ci-dessous les donnes
essentielles, cest pour mesurer plus objectivement les carts des doctrines se rclamant de lui
par rapport loriginal (chapitre V).

1. La diffusion des analyses de la Critique de la raison pure accompagne la science
moderne. Connatre n'est plus une occupation mditative en circuit ferm. La connaissance
passe de la theoria la science. Savoir, c'est fabriquer, produire, faire
23
. Verum factum est.
Kant nous enseigne que nous ne comprenons que ce que nous avons fait. L'entendement
n'emprunte pas ses ides la nature comme le croyait lge classique il les lui prescrit. De
cette interrogation nat la si difficile dduction transcendantale, demeure, au plus profond de
la Critique, la charte thorique de la science moderne, et comme le double, dans la thorie,
des sciences exprimentales dans la pratique. Comme le remarque Luc Ferry, lapplication de
la Critique de la raison pure, cest l'Introduction la mdecine exprimentale de Claude
Bernard
24
. Cette alliance de la philosophie avec la science pouvait certes se rclamer de
Descartes et de d'Alembert, mais cest Kant (et Condorcet) quelle devait son brevet de
modernit.

2. La philosophie de Kant est principalement reue comme philosophie de la raison
pratique, c'est--dire comme morale. Cest, de tous les aspects du systme, celui qui a le plus
intress les philosophes rpublicains et les thoriciens de la lacit. C'est une morale
individualiste, puisqu'elle repose sur le concept d'autonomie de la volont. Elle est place sous
l'autorit de la loi morale qui supplante celle de Dieu. Une vritable transmutation des valeurs
s'est opre, qui a fait basculer dans les oubliettes les systmes du judasme, du christianisme
et du stocisme. Ce kantisme de la raison pratique se confond presque avec le kantisme

23
Jean PIAGET : Sagesse et illusions de la philosophie, PUF, 1992, 232.
24
Luc FERRY op. cit., 119.
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rpublicain pour des raisons complexes que nous devrons examiner (chapitre IV). Son
intgration l'ide de Rpublique s'accomplira dans une cohrence sociologique qu'il nous
faudra dcrire : ce fut en effet une morale du mrite, de la volont et de la libert,
en concordance avec l'image que souhaitait donner d'elle-mme l'cole de Jules Ferry
(chapitre VII). L'quilibrage du systme fut une opration de longue haleine. Il fallut en
particulier pondrer les rles qui revenaient Kant, Rousseau et Fichte dans l'ascendance de
l'ide rpublicaine. Pour comprendre Kant et sa fonction d'instituteur de la Rpublique, il
fallait notamment l'associer la dcouverte du vrai Jean-Jacques, celui de Lessing, de la
raison pratique et de la sublimit de la volont
25
, et faire Fichte sa place parmi les pres
fondateurs de la Rpublique
26
.

3. Le kantisme devient un pouvoir. La philosophie clectique la prcd sur cette
voie, en affirmant ses prtentions la visibilit politique de la pense (Victor Cousin a t le
premier philosophe ministre de notre histoire). La tendance s'est renforce avec l'accession
des rpublicains au pouvoir. Les auteurs de thses (remarquables) sur Kant accdent des
postes de responsabilit administrative, parlementaire ou universitaire (Dsir Nolen,
Franois Evellin, Alphonse Darlu, Gabriel Compayr). Nous verrons comment la
III
e
Rpublique a mis en place un systme coordonn de conscration officielle de la
philosophie dans son magistre national. Nous aurons examiner les formes et la porte de ce
systme (chapitre VII).


Nous ne comprendrons en effet la porte du kantisme rpublicain quen examinant les
forces sociales qui lont port. Le public kantien, sans lequel la philosophie de Kant n'tait
rien, se constituait de cette nouvelle bourgeoisie intellectuelle en ascension, compose de
publicistes, dinstituteurs, de professeurs de lenseignement secondaire et suprieur, de
mdecins, de fonctionnaires, d'officiers, de pdagogues passs par un sminaire universitaire,
de nobles
27
. On a pu dire que la Critique de la raison pure, crite pour des scoliastes, avait
pourtant servi de base des flots de commentaires dont une moiti tait destine un public
profane. Jean Piaget prtend que le noumne a t mis la disposition du sens commun ,
c'est--dire des concierges et des laveurs de vitres aussi bien que des philosophes de la

25
Ernst CASSIRER : Kant et Rousseau , in Rousseau, Kant, Goethe, Belin, 1991, 43.
26
Voir le clbre article de Georges GURVITCH : Kant und Fichte als Rousseaus Interpreten , KS., 1922
(repris Revue de mtaphysique et de morale, 1971, 4).
27
Franklin KOPITZSCH : Histoire sociale de lAufklrung , 353-355 in La Rvolution, la France et
lAllemagne (dir. BERDING, FRANOIS, ULLMANN), Maison des sciences de lhomme, 1995.
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nature
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. De fait le criticisme a d son impact culturel aux progrs de la scolarisation d'une
part, et l'intrt croissant des gens pour les questions thoriques d'autre part. Par une sorte
danamnse les Franais qui apprenaient leur philosophie dans l'odysse kantienne de la
connaissance et de la morale se dcouvraient kantiens de naissance. La vulgarisation du
kantisme a modifi conjointement, et le cours des scolarits, et la mentalit des classes
moyennes instruites
29
. La porte de ces phnomnes nous semble justifier notre tentative de
les tudier. La politisation a posteriori du kantisme ne fut que leffet de l'mergence d'une
opinion publique. Elle traduisait une forme indite de sociabilit, qu'il serait anachronique de
confondre avec l'engagement des philosophes au XX
e
sicle
30
. Une des explications de la
parfaite acclimatation de Kant en France se trouve dans le got des Franais pour les ides,
qui ne fut que le signe de l'existence d'un public apte leur faire cho
31
.

Le progrs matriel et lenrichissement dune partie de la population aiguisaient le
besoin des individus dtre respects dans leur singularit. La raison pratique de Kant
exprimait cette revendication. Ce public tait demandeur de libert morale. La morale avait
chang de structure : elle ne valorisait plus ni lhrosme de la vertu (valeur aristocratique), ni
la saintet de la foi (valeur religieuse). Elle prnait le mrite, qui ouvrait tous des chances
gales de russir. Or le kantisme tait la thorisation parfaite de cette mritocratie dont la
Rpublique consacrait lascension. Cest en cela que le kantisme eut partie lie avec les
exigences de lacit et dgalit, mais quil fut aussi, durant la plus grande partie du sicle,
c'est--dire pratiquement jusqu' la consolidation de la III
e
Rpublique, trs isol dans la
socit franaise. L'establishment politique lui tait hostile. L'Inspection gnrale de
philosophie, pourtant dleste des mal-pensants sous la Monarchie de Juillet et le Second
Empire, prfrait l'clectisme de Cousin. Les philosophes dtat restrent longtemps
lextrieur du public kantien que l'on vient de dfinir. Ils contrlaient certes l'institution
universitaire, mais en se situant en marge de lintelligentsia qui constituait la cohorte
kantienne grandissante
32
. Ils considraient Kant comme un philosophe dangereux.

28
Jean PIAGET : Sagesse et illusions de la philosophie, PUF, 1992, 234.
29
On se reportera utilement l'excellente synthse de Lewis White BECK : Was haben wir von Kant
gelernt ? , KS., 72 (1981), 1, 1-10.
30
Jrgen HABERMAS : Strukturwandel der ffentlichkeit Untersuchungen zu einer Kategorie der brgerlichen
Gesellschaft, Neuwied, 1962.
31
mile Durkheim notait : La grande supriorit que nous avons sur l'Allemagne, c'est qu'il y a chez nous pour
les tudes philosophiques une opinion (mile DURKHEIM : La philosophie dans les universits allemandes
in Textes 3 (Prs. Victor KARADY), Minuit, 1975, 484.
32
Ils se comptrent longtemps sur les doigts de la main. Il y eut longtemps Cousin Paris, et Bouillier Lyon.
Au milieu du sicle, les intellectuels dtat devenus hauts fonctionnaires des deux assembles. Sous la
Monarchie de Juillet, il y eut Dubois et Saint-Marc Girardin la Chambre des Dputs, Villemain, Rossi et
Cousin la Chambre des Pairs.
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Notre traverse chronologique du kantisme du XIX
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sicle nous en administrera la
preuve : la politisation de la philosophie, la naissance d'un public large et comptent, le conflit
avec l'ordre tabli et avec l'glise sont trois aspects d'un mme phnomne, dont le kantisme
est le vecteur. Pour comprendre l'origine de la cristallisation kantienne de nos libraux et
rpublicains, il faut se souvenir que, dans la conflagration idologique que fut la Rvolution,
les adversaires de celle-ci s'empressrent de dsigner comme coupables les deux premires
Critiques, la Critique de la raison pure parce qu'elle avait ruin la mtaphysique, la Critique
de la raison pratique parce qu'elle avait remplac la loi divine par la loi morale. Mais,
l'arrire-plan de ce double procs, il y avait contre Kant le grief d'avoir contribu la
disqualification de la philosophie (et de la religion) en prtant son concours leur
scularisation. Avoir laiss le dernier mot la pratique, voil ce que l'on ne pouvait pardonner
Kant, et l'argument qui faisait de lui le principal fauteur de dsordre. Et cest pourquoi notre
philosophe, si important dans le pass de la Rpublique, demeure si essentiel pour son avenir.


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CHAPITRE I
1795-1835 : UN KANTISME
DINFILTRATION ET DE CONCORDAT
De la traduction du Projet de Paix perptuelle (1795)
celle de la Critique de la raison pure (1835)


Sieys (1748-1836) - le kantisme virtuel......................................................... 18
Charles de Villers (1765-1815) - l'initiateur maladroit et gnial....................... 24
Les Idologues - et leur rapport paradoxal Kant ........................................... 39
Kant et les idologues : une rencontre en pointills .......................................... 48
Le Kant rsiduel de Tracy et Degrando
- une incomprhension promise un bel avenir ............................................... 50
Louis-Sbastien Mercier (1740-1814) - un kantisme contre-pied.................. 57
Germaine de Stal (1766-1817) - les dlices des contre-Lumires librales .... 66
Continuits staliennes dans le transfert culturel franco-allemand....................... 71
Un Kant selon la raison et selon la foi ............................................................. 78
Benjamin Constant (1767-1830) et Kant :
un thoricien libral face la raison pure......................................................... 87
Un affrontement stratgique : Des ractions politiques
et Sur un prtendu droit de mentir par humanit (1797) ................................... 91
Espaces d'un kantisme thermidorien chez Stal et Constant .......................... 102
Stal et Constant face la Rvolution et la part
que le kantisme y a prise en matire culturelle et religieuse............................. 105
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1795-1835 : UN KANTISME DINFILTRATION ET DE CONCORDAT
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La priode 1795-1835 est un tourbillon de victoires, de fuites, de restaurations,
d'abdications, d'apothoses, de rvolutions, d'invasions, de disparitions et de rapparitions, de
chocs. Elle se prte mal la clarification des concepts, et ne connat le dbat philosophique
que sous la forme de l'affrontement, du malentendu, de l'excs. Mais c'est, pour reprendre un
terme de Reinhart Koselleck, une priode-charnire
1
. Elle va, en ce qui concerne la rception
de la philosophie critique par les Franais, de la traduction du Projet de paix perptuelle par
Adrien Lezay Marnsia en 1795
2
, celle de la Critique de la raison pure par Joseph Tissot en
1835. Les deux dates sont aussi importantes pour l'histoire des relations internationales que
pour celle de la pense. La paix de Ble entre la France et la Prusse est en effet signe en
1795, et c'est en 1835 que paraissent De l'Allemagne de Heinrich Heine et la Vie de Jsus de
David Friedrich Strauss. Limage de la philosophie allemande transmise par les mdiateurs
culturels, les conceptions mtaphysiques et religieuses qui circulent dans l'opinion, les
rgulations juridiques et politiques tout est en bullition. La connaissance de Kant en France
est encore alatoire et conjoncturelle. Sa pense n'est encore ni adopte, ni rejete, elle
s'infiltre simplement sous forme simplifie : la philosophie se confond avec la critique, la
critique est identifie l'esprit de libre et public examen, qui possde en France ses lettres de
noblesse depuis Bayle et Jurieu, et un pont est au hasard lanc de Voltaire la Critique de la
raison pure
3
Autrement dit, le criticisme ne peut encore tre saisi dans sa nouveaut. Son
infiltration par un troit canal ne provoque encore d'influence quindistincte, obscure,
approximative, et par l-mme pisodique et flottante. Elle n'en est pas moins fondatrice. La
naturalisation ultrieure de la philosophie de Kant par la France n'aurait pas t possible sans
l'attention qui lui a t dabord porte par instillation progressive petites doses. Les

1
Reinhart KOSELLECK, introduction aux Geschichtliche Grundbegriffe (hrsg. von Otto BRUNNER Reinhart
KOSELLECK Werner CONZE), Stuttgart, 1972, Bd. 1, 15.
2
Une autre traduction, publie fin 1795, est signe du citoyen suisse Louis-Ferdinand HUBER, qui frquente
Benjamin CONSTANT. Voir Thomas BRUNS : Kant et lEurope Etude critique de linterprtation et de
linfluence de la pense internationaliste kantienne, Dissertation Facult de droit Sarrebruck, 1973, 185.
3
Roger CHARTIER in Lhomme des Lumires (dir. Michel VOVELLE), Seuil, 1996.
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1795-1835 : UN KANTISME DINFILTRATION ET DE CONCORDAT
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traductions en franais, encore venir, ont t prcdes de la traduction latine de Born
4
.
Cependant l'hritage de Kant se dploie en Allemagne sans attendre l'achvement en franais
d'une traduction de l'ensemble du corpus, qui ne viendra que dans la deuxime priode. En
attendant, les Franais ont entendu parler de la Nouvelle critique de la raison que Fries a
publie en trois volumes en 1806, et de la Philosophie pratique gnrale de Herbart (1814).
Les bases ditoriales du kantisme se sont extraordinairement tendues en Allemagne, et leurs
mtastases rdactionnelles infiniment diversifies. La publicit pour Kant est faite par la
Allgemeine Literaturzeitung (Ina) et la Berliner Monatsschrift, qui comptent par dizaines de
milliers leurs lecteurs dans toute l'Europe. Pour la seule dcennie 1794-1804 y sont recenss
2000 livres ou articles de 700 auteurs pluchant par le menu la pense critique dans ses
rapports avec la mtaphysique, la science ou la religion. Les catalogues des foires aux livres
regorgent danalyses, de polmiques, de rflexions parses sur le systme de Kant
5
. Les
centres de rsistance demeurent (l'Acadmie des sciences de Berlin et le Philosophisches
Magazin dEberhard), mais les adversaires de Kant ont tt perdu la bataille logistique
6
. La
bataille idologique est plus incertaine, plus pre, et surtout plus confuse que jamais. Kant est
contest par l'Acadmie des sciences de Berlin, dont Maine de Biran et Daunou suivent les
travaux. Ils s'appuient essentiellement sur l'empirisme anglais ou le rationalisme dogmatique
de Leibniz et Malebranche. Certains partisans de Kant, tels labb Grgoire, le verraient
volontiers enrl dans une guerre contre l'athisme, mais qui n'aurait pas bascul dans
l'idologie contre-rvolutionnaire
7
. Mais la rsistance Kant la mieux organise elle ne
rendra jamais les armes est celle des disciples de Condillac, qui, nous le verrons,
verrouillent et cadenassent l'Institut : Destutt de Tracy et ses collgues de l'Idologie opposent
Kant le front uni du patriotisme intellectuel propre aux hritiers philosophiques de la
Rvolution
8
.


4
On trouvera dans Maximilien VALLOIS : La formation de l'influence kantienne en France, Alcan, sd., 47 la liste
des premires traductions de Kant en France. BORN a publi en 1796 la version latine de la Critique de la raison
pure, en 1797 celle des Prolgomnes, des Fondements de la mtaphysique des murs, et de La religion, en
1797 celle de la Critique de la raison pratique et de la Critique de la facult de juger, en 1798 celle de la
Doctrine de la vertu et de la Doctrine du droit.
5
Hans SANER : Kants Weg vom Krieg zum Frieden, Munich, Piper, 1967, 132.
6
C'est la raison pour laquelle, face la vague montante du kantisme et aux risques croissants de malentendus,
Carl Christian Erhard SCHMID publie son Wrterbuch zum leichteren Gebrauch der kantischen Schriften (1786-
1798), rd. Wissenschaftliche Buchgesellschaft, Darmstadt).
7
Lettres de GREGOIRE au philosophe-thologien strasbourgeois Blessig (VALOIS, op. cit., 34 (A. GAZIER :
Fragments de lettres indites relatives la philosophie de Kant , Revue philosophique, 1888, II, 58-59.
8
Andr CANIVEZ : Jules Lagneau professeur et philosophe Essai sur la condition du professeur de philosophie
la fin du XIX
e
sicle, Thse, Strasbourg, 1965, I, 134.
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1795-1835 : UN KANTISME DINFILTRATION ET DE CONCORDAT
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Le Kant franais de premire priode est un Kant compatible avec le Concordat de
1801, il n'est pas et de loin celui de la lacit, mais celui des Contre-Lumires
9
, c'est--dire
d'une idologie de restauration du sentiment religieux qui ne s'accompagne pas
ncessairement dhostilit envers lide de la Rvolution. L'inspiration lui vient de Jean-
Jacques Rousseau, sur lequel se coule Le gnie du christianisme de Chateaubriand, paru
l'anne mme du Concordat, dans une stratgie offensive prenant pour cible lanti-
christianisme des Lumires. Le Kant dont les Franais polissent positivement l'image au dbut
du sicle est, l'instar de l'auteur des Rveries dun promeneur solitaire, lu comme le
philosophe des limites de la raison et ladversaire de l'intellectualisme sec et abstrait c'est
ainsi que Jean-Jacques aimait se dfinir et que les Franais apprirent l'aimer, la fois
comme premire victime des philosophes et comme emblme le plus profond de leur
modernit. Il y a l'vidence, chez Germaine de Stal et Charles de Villers quoique avec
des arrire-penses politiques opposes valorisation chez Kant d'une radicalit intellectuelle
que la Rvolution est implicitement souponne d'avoir trahie. Lheure dun Kant
rvolutionnaire, exterminateur du disme, n'a pas encore sonn. La gnration de 1790 qui se
convertira au Romantisme prfre voir en lui le penseur de l'individualisme et le moraliste de
la conscience. Le libral progressiste, voire le partisan dun utilitarisme la Adam Smith ne
seront apprcis que plus tard. Le prsent chapitre mettra en vidence la fois la force d'un
courant condillacien d'opposition la pense critique, et la prdominance de linterprtation
de celle-ci comme pense des limites de la raison. La rvolution copernicienne du savoir
n'tant pas encore perue dans sa porte historique, ce sont encore et pour longtemps les
adeptes du rationalisme clair, les disciples de Condillac, Hume et Helvtius, qui battent en
brche les conqutes de la raison transcendantale. Ne sous-estimons pas la vigueur de ce
courant philosophique, car il domine le XIX
e
sicle
10
. Sous sa double forme physiologique
chez Cabanis, et idologique chez Destutt de Tracy
11
le condillacisme dressera ses remparts
face l'assaut kantien. Nous le verrons l'uvre chez les Idologues. En attendant les jours
meilleurs o il sera reconnu comme prophte de la raison triomphante, Kant est encore
protg par un camp intellectuel qui, un demi-sicle plus tard, lui tournera le dos ; il aura t
longtemps mis au service de leur cause par les doctrinaires des limites de la raison, ces limites
qu'on lui fera bientt gloire d'avoir le premier franchies


9
Sur la notion de Contre-Lumires, se reporter Marc FUMAROLI : Chatteaubriand posie et terreur,
De Fallois, 2003, 97.
10
Wilhelm DILTHEY : Die drei Grundformen der Systeme in der ersten Hlfte des 19. Jahrhunderts , 528-554,
in Gesammelte Schriften, Stuttgart Gttingen, Teubner Vandenhoeck und Ruprecht, Bd. IV.
11
Paul JANET Gabriel SAILLES : Histoire de la philosophie Les problmes et les coles, Delagrave, 1887,
106 sq.
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1795-1835 : UN KANTISME DINFILTRATION ET DE CONCORDAT
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En ces temps de Concordat et de premier seuil de lacit, la religion occupe lespace
central du dbat philosophique. Kant est donc lu travers le prisme (dformant) du
compromis entre foi et raison, thologie et pense critique, cur et entendement. Les
procdures d'analyse de cette contradiction se sont assurment modernises et affines, mais
elles restent en retrait par rapport aux perces de la Critique de la raison pure. C'est l'poque
o Schleiermacher publie son trait Sur la religion (1799), puis ses rflexions Sur la croyance
chrtienne (1821), et o Lamennais crit son Essai sur l'indiffrence en matire de religion
(1817) et fait entendre ses Paroles dun croyant (1834). Schelling a publi en 1804 son livre
Philosophie et religion savant mlange d'audace intellectuelle et de conservatisme religieux.
Les temps ont pourtant bien chang. En Allemagne, les biens ecclsiastiques ont t
sculariss en 1803, mais Frdric Guillaume III, roi de Prusse, a institu en contre-feu
lunion des luthriens et des rforms en 1817. L'extension du rseau universitaire et la
progression de l'instruction publique limitent le pouvoir culturel des glises. Friedrich
Diesterweg (1790-1866) consacre sa carrire batailler, dans un esprit proche d'une certaine
lacit librale franaise, contre l'enseignement confessionnel et contre les empitements
pdagogiques du pouvoir politique. Ce premier chapitre nous donnera l'occasion de constater
une mutation qualitative de la religion, qui produira ses effets grande chelle dans la priode
suivante. L'ascension de la bourgeoisie de talents (Bildungsbrgertum) correspond en effet
une mtamorphose du religieux : la croissance dmographique, la monte du capitalisme
commercial, l'expansion industrielle provoquent une pragmatisation de la religion qui, aprs
1848, se traduira par un transfert de la religion la morale et une progressive dsacralisation
et dclricalisation du religieux. Cette volution profonde dont, nous le verrons, le kantisme a
t le bnficiaire et le vecteur, fera de plus en plus de la religion l'affaire de l'glise seule
12
.

Il existe pourtant, ds la priode 1795-1835, un Kant sympathisant de la Rvolution,
mme si ce n'est encore qu'un progressiste potentiel. Le contact avec Sieys
13
a fait fiasco,
mais se sont mis en place les pices du puzzle mythique de jacobins allemands de Paris volant
au secours du philosophe de Knigsberg pour en faire le penseur de la Rvolution. La lgende
prendra mais beaucoup plus tard une porte politique considrable dans la gnalogie de
l'ide rpublicaine. La Rvolution reste en tout tat de cause un lment essentiel de la

12
Voir lexcellente tude de Werner K. BLESSING : Lvolution prcipite Remarques sur le changement des
mentalits en Allemagne aux alentours de 1800 , 405-422 in La Rvolution, la France et lAllemagne Deux
modles opposs de changement social ? (dir. Helmut BERDING, Etienne FRANOIS, Hans Peter ULLMANN),
Maison des sciences de lhomme Suhrkamp, 1989.
13
K.F.Reinhard, introducteur de Kant auprs de Sieys, Revue d'Allemagne, 1980, 481-496.
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perception de la France par l'Allemagne
14
, et, au moins autant, de la rception de Kant par
l'opinion intellectuelle franaise. En suivant les pistes de Sieys en Prusse, nous vrifierons
l'impact de cette fraternisation rpublicaine franco-allemande, qui a t une ralit historique
du temps des intellectuels allemands de Paris en 1791-1792 (Cramer, Oelsner, Forster,
Archenholtz, Cloots), avant de devenir le dcor de l'image d'pinal d'un Kant en bonnet
phrygien
15
. Pas de mythe kantien de III
e
Rpublique sans la prsence originelle, au berceau du
Knigsbergeois jacobin, d'aristocrates de l'intelligence, de la fortune et du talent, tmoignant
dune passion germanique pour la France rpublicaine. Nous tenterons d'accorder
l'importance qu'elle mrite cette naissance, au dbut du XIX
e
sicle, dune spiritualit laque
et librale promise un grand avenir sous le patronage kantien. Elle constitue l'quivalent
philosophique du Concordat, en ce sens qu'elle se situe mi-chemin du philosophisme et de la
religion
16
, dans un entre-deux typiquement kantien. C'est le lieu idologique de la gauche
littraire sous l'Empire et la Restauration, le lieu o grandit l'embryon de ce que, la fin du
sicle, Ferdinand Buisson appellera foi laque. Cette religion de la vrit laque n'a pas encore
trouv en Kant son porte-drapeau. Mais ses prophtes ont surgi dans l'Europe entire, avec
Lessing en Allemagne, Condorcet en France, Radichtchev en Russie, Filangeri en Italie
17
. Les
moissons futures dun Kant rpublicain ont t semes.



14
Gnther LOTTES : Das revolutionre Frankreich als Trauma der deutschen Konservativen , in Feindbild
und Faszination Vermittlerfiguren und Wahrnehmungsprozesse in den deutsch-franzsischen
Kulturbeziehungen (1789-1983), hrsg. von Hans Jrgen LSEBRINCK und Janos RIESZ, Francfort/M. Berlin-
Munich, 1989, 13-24.
15
Walter BENJAMIN Les Allemands de quatre vingt neuf , in crits franais (d. Jean-Marie MONNOYER),
Gallimard, 1991, 268-285. Voir Erich PELZER : Die Wiederkehr des girondistischen Helden Die Intellektuellen
als kulturelle Mittler zwischen Deutschland und Frankreich whrend der franzsischen Revolution, Bonn,
Bouvier, 1998, 321-325.
16
Paul BENICHOU : Le sacre de lcrivain (1750-1830) Essai sur lavnement dun pouvoir spirituel laque
dans la France moderne, Jos Corti, 1985, 220 sq.
17
Vincenzo FERRONE in VOVELLE, Lumires, op. cit., 250.
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18

Sieys (1748-1836) le kantisme virtuel


Dans toute l'Allemagne, Kant passe pour un partisan de la Rvolution
18
. Karl Friedrich
Reinhard, ministre plnipotentiaire de la Rpublique Hambourg (et d'origine
wurtembergeoise), signale en 1795 la cration de clubs kantiens dans le nord hansatique.
Il crit Charles Delacroix, son suprieur hirarchique : les noms d'ami de la philosophie de
Kant et d'ami de la libert sont devenus synonymes
19
. Le 1
er
janvier 1796, Sieys rencontre
Karl Theremin, devenu Charles Thremin et nouveau citoyen franais depuis qu'il exerce
la fonction de chef de bureau au comit de salut public. La rencontre a lieu en prsence de
Pappenheimer, Juif hambourgeois spcialiste de Kant
20
. Sieys vient de prendre connaissance
de la traduction par Reinhard du trait Sur la paix perptuelle. L'ide que l'Europe gagnerait
tre gouverne par des philosophes le sduit
21
, bien qu'elle repose sur un malentendu flagrant.
L'utopie platonicienne et conservatrice du roi philosophe reprsente en effet pour Kant un
cauchemar, tant la jouissance du pouvoir corrompt, selon lui, le libre exercice de la raison.
Nanmoins les interlocuteurs s'accordent sur ce qui est dj presque une banalit : en la
personne de Kant, la Rvolution semble avoir enfin trouv son philosophe, peut-tre mme
son complment . Cest du moins ce que Charles Thremin crit son frre Anton Ludwig,
pasteur Memel, en lui demandant d'intervenir auprs de Kant afin quil entre en relation
avec Sieys
22
. Notons ce dtail sans doute significatif : les deux frres sont protestants, et de
lointaine ascendance huguenote. Anton crit effectivement au philosophe le 6 fvrier 1796, et
celui-ci lui rpond prudemment le 9 mars : je peux vous prier avec assurance de transmettra
M. Sieys mes penses concernant sa proposition, purement littraire (sic), de faire

18
Peter BURG : Kant und die franzsische Revolution, Berlin, Duncker und Humblot, 1974, 31.
19
Cit in Franois AZOUVI et Dominique BOUREL : De Knigsberg Paris rception de Kant en France (1788
1804), Vrin, 1991, 79.
20
Ibid. 80.
21
Jacques DROZ : l'Allemagne et la Rvolution franaise, Paris, 1949, 100.
22
Lettre 693 (AK, XII, 58 sq).
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19
connatre mes uvres en France
23
. Il lui conseille de traduire la Critique de la raison pure,
les Fondements de la mtaphysique des murs et la Critique de la raison pratique
24
.
Les Jacobins allemands sont moustills par l'imminence d'un change intellectuel
franco-prussien un niveau aussi lev d'intelligence. Malgr l'amiti qui le lie au prince
Heinrich, frre de Frdric II, Sieys est considr dans les milieux conservateurs de Potsdam
et de Berlin comme le chef d'une conspiration acharne exporter la subversion vers
l'Allemagne. Des rumeurs bruissent dj au sujet de son prochain change pistolaire avec
Kant, dont la Gazette de Thorn vient de se faire l'cho le 20 fvrier. Elles paraissent
suffisamment insidieuses Kant pour quil s'en inquite et publie un dmenti dans la Gazette
de Knigsberg du 7 mars
25
. Sieys est prcd, dans toutes les cours d'Allemagne, d'une
sulfureuse rputation de rgicide. Or Kant n'a jamais fait mystre de l'horreur que lui a
inspire la condamnation mort de Louis XVI. Sieys est en relation avec les Idologues et le
groupe d'Auteuil. Pour l'instant, la pense politique allemande intresse peu cette
intelligentsia parisienne dboussole, la fois progressiste et conservatrice. On se rencontre
beaucoup dans un salon de la rue Saint-Honor (ou, comme on disait alors, de la rue Honor),
o il y a beaucoup de prtres
26
. Les chances de succs de lchange entre l'abb venu de
Frjus et le philosophe venu du froid paraissent plutt minces. Non, il n'y aura pas de
diagonale Mditerrane-Baltique !

Sieys nest pas un inconnu en Prusse
27
. Dans le milieu militaire, bon nombre
d'officiers souhaitaient une entente avec la France. Peu avant la paix de Ble un tract anonyme
qui se prsentait comme un discours fictif de l'abb Sieys circulait Berlin. Ce texte,
connu sous l'appellation de pseudo-Sieys
28
, traitait le problme de la paix en Europe, que
Kant venait d'aborder glorieusement. Une importante convergence de fait existait entre Kant
et Sieys sur ce point en opposition vigoureuse la ligne guerrire des Jacobins, la
stratgie de la secte , pour reprendre la terminologie polmique de Taine. Mme hostilit
viscrale, dans les deux cas, aux hommes sans ducation et sans lettres , aux sectaires
grossiers, violents, borns, ancrs dans une ide fixe, et dont le principe consiste
rvolutionner tout, coups de canon, sans examiner le pourquoi . Depuis longtemps, observe

23
I. KANT : Correspondance op. cit., 757.
24
Voir le compte-rendu dAlain RUIZ sur ses recherches dans les archives Sieys, in Kant-Studien, 68 (1977),
446-453. Marco ZINGANO : Les rapports de Kant et de Sieys , in La philosophie et la Rvolution franaise
(dir. Bernard BOURGEOIS et Jacques DHONDT), Vrin, 1993, 261-268.
25
M. ZINGANO, loc. cit.
26
Prosper ALFARIC : Laromiguire et son cole, Belles Lettres, 1929, 44.
27
Voir Paul BASTID : Sieys et sa pense, Paris, 1939, 199 sq.
28
Voir O. TSCHIRCH : Geschichte der ffentlichen Meinung in Preussen (1795-1807), Weimar, 1933, vol.1, 71
sq. L'auteur tait un jeune lieutenant, Karl Friedrich von Knesebeck, futur Generalfeldmarschall de larme
prussienne (Pierre-Paul SAGAVE : Berlin und Frankreich (1685-1871), Berlin, Haude und Spener, 1980, 115.
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20
Taine, les Jacobins ont des hommes clairvoyants, entre autres Sieys, leur penseur et leur
oracle , qui leur rptent que, s'ils font la paix, ils sont perdus
29
. Le mme esprit ne
souffle-t-il pas dans le trait de Kant Sur la paix perptuelle ? Ce texte fameux nest-il pas
la fois un manifeste pour la Rpublique, et un rquisitoire contre ses jusqu'au-boutistes ?
Paralllisme fragile mais prcieux, sans doute insuffisamment relev par la critique.

C'est en mai 1798 que Talleyrand, qui dirige la diplomatie du Directoire, offre Sieys
le poste d'ambassadeur Berlin. Il y aura pour mission d'empcher la Prusse de se joindre la
coalition naissante de l'Angleterre, de l'Autriche et de la Russie, et d'amorcer un
rapprochement franco-prussien. Seul le premier objectif fut atteint, puisque la Prusse resta
neutre jusqu'en 1806. Pourtant une vritable dtente franco-prussienne tait accomplie lorsque
Sieys rentra Paris, aprs son anne berlinoise, le 20 prairial (9 juin 1799). Il tait
dsormais, la tte du Directoire, en charge de transformer le systme issu de la Rvolution.
Mission impossible sans le secours d'une pe , c'est--dire sans Bonaparte. D'o la
participation au putsch du 18 brumaire (9 novembre 1799), qui mit fin au Directoire, et fit,
pour peu de temps, de Sieys un consul. Dieu seul sait ce qu'aurait crit Kant son
correspondant en cette fracassante occasion, si l'change si souhaitable trois ans plus tt s'tait
ralis.

Le rendez-vous n'a pas eu lieu, c'est un fait. On peut constater qu'une occasion a t
manque. On doit en prendre son parti. On se rsignera rver qu'elle aurait d avoir lieu. On
peut aussi ne pas se satisfaire de ce constat, et se demander pour quelles raisons politiques ou
sociales et dans quelle configuration idologique particulire les attentes lies cette
rencontre furent si fortes. Si fortes que l'on se souvient aujourd'hui encore qu'elles furent un
jour dues. Les affinits idologiques sont manifestes : avec Mirabeau autre grand artisan
d'une diplomatie franaise de rapprochement avec la Prusse claire Sieys porte la
Rvolution la pense politique de Rousseau
30
: c'est son initiative que les tats gnraux,
quelques semaines aprs leur convocation, se constiturent en Assemble nationale, opposant
le principe de souverainet populaire la monarchie de droit divin. Mais ce rousseauisme,
dans le cas de Sieys comme dans celui de Kant, tait conservateur. Encore fidle Jean-
Jacques ? On a toutes les raisons d'en douter. La contradiction tait vidente entre la

29
Toutes ces citations sont dans Hippolyte TAINE : Les origines de la France contemporaine, Robert Laffont,
collection Bouquins, 1986, 343-344. Elles sont extraites de Lord Malmesburys Diaries, III, 519, 544 (paroles de
Maret et Colchen). Lhomme sans ducation et sans lettres est le conventionnel et directeur Reubell, dput
du Haut-Rhin.
30
Ernst TROELTSCH : Gesammelte Schriften, Tbingen, 1922, (rd. Aalen, Scientia, 1981), vol. 4 (Aufstze zur
Geistesgeschichte und Religionssoziologie), 363.
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souverainet nationale inscrite dans la constitution de 1791 par Sieys, et la souverainet
populaire selon Rousseau qui inspirait le texte de 1793. Je soutiens, [crivait notamment
l'abb] que toute constitution sociale dont la reprsentation n'est pas l'essence est une fausse
constitution
31
. Pour lui, de toute vidence, la Rvolution tait acheve le 17 juin 1789, le
jour o l'Assemble nationale s'tait runie
32
. La prsence de son nom dans la correspondance
de Kant et mme si l'on n'avait pas oubli que la prometteuse rencontre avait tourn court
attestait du moins qu'une monarchie rpublicaine, bourgeoise et modre, pouvait
lgitimement se rclamer de la pense du matre de Knigsberg. D'ailleurs le kantisme la
Sieys, si ressemblant par certains cts au kantisme du modle lui-mme, avait t une
composante importante de l'idologie conomique et sociale de la Rvolution ses dbuts,
moins modernisatrice que conservatrice
33
. Il apportait en tout cas la preuve qu'il tait
possible de plaider la cause d'une rvolution non capitaliste et purement politique, gardant la
rfrence 1789 comme principe, mais simposant de dfendre un ordre immobilis dans la
conservation de la richesse acquise
34
.

Ce kantisme modr et libral se rattachait, dans la pense, la ligne de Locke et de
Condillac. Psychologiquement, il s'alimentait aux rancurs sociales si violemment dfoules
dans Qu'est-ce que le tiers tat ? Il incarna, durant tout le XIX
e
sicle, la haine de classe de la
bourgeoisie envers la noblesse
35
. Ce ressentiment garda sa justification travers les phases
successives de l'ascension des classes moyennes dans la socit franaise moderne. la veille
des tats gnraux de 1789, il exprimait le cartsianisme politique
36
d'une bourgeoisie de
talents insatisfaite prtres sans bnfice, officiers roturiers sans avancement. Cette attitude
politique n'tait pas sans ambigut : elle pouvait, comme plus tard le kantisme rpublicain
lui-mme, allier une modration fondamentale un radicalisme affich. Sieys en avait pour
ainsi dire dessin lpure, de la Rvolution l'Empire : violence de la frustration, mais
modration de son expression politique. Le jeune Provenal avait pay au prix fort son
extraction de petite bourgeoisie, il avait ds 1784 36 ans atteint dans la hirarchie
ecclsiastique le titre le plus lev accessible un clerc d'origine non aristocratique : vicaire
gnral de l'vch de Chartres
37
. Georges Lefebvre soutenait son propos que, s'il avait

31
SIEYS in Le moniteur, 16 juillet 1791, cit M.Zingano, loc. cit., 265.
32
Catherine LARRERE : La nation chez Sieys : l'inflexion rvolutionnaire de l'universalisme des Lumires ,
in La philosophie et la Rvolution franaise (dir. Bernard BOURGEOIS et Jacques DHONDT), Vrin, 1993, 153.
33
Jacques SOLE : La Rvolution en questions, Seuil, 1988, 82.
34
Ibid.
35
Andr JARDIN : Histoire du libralisme politique de la crise de l'absolutisme la constitution de 1875,
Hachette, 1985, 100-103.
36
Ibid.
37
Pierre-Paul SAGAVE op. cit., 112.
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obtenu un vch, il n'aurait pas t rvolutionnaire
38
. Mais rvolutionnaire il demeurait
pourtant sa faon, c'est--dire raisonnablement. Rpublicain de raison, il ltait par force
devenu aprs la fuite du roi Varennes (Vernunftrepublikaner, disent les Allemands). Au
fond la Rpublique selon Sieys nest plus gure qu'une variante moderne de l'tat
constitutionnel (Verfassungsstaat), ce qui la diffrenciait peu de la monarchie
constitutionnelle
39
. Par l'orientation idologique et le contenu institutionnel, elle tait
assurment mille lieues de la Rpublique des Montagnards
40
.

On ne saisit pas la richesse du kantisme virtuel la Sieys si on se limite ses aspects
dfensifs, conservateurs long terme. Il possde en effet un double dynamisme interne : d'une
part, son libralisme de principe est conduit des concessions de plus en plus prilleuses
l'autorit arme. C'est la drive bonapartiste. D'autre part, se met en place une idologie
nouvelle, vritablement rvolutionnaire mais sans barricades ni Terreur de la citoyennet
active. C'est l'accession au pouvoir de l'efficacit bourgeoise. Examinons ces deux aspects,
afin d'en mesurer l'impact ventuel sur le paysage idologique du kantisme franais moderne.

Le suffrage universel rtabli par la constitution de l'an VIII, rdig la hte par
Bonaparte et Sieys, est pure fiction. L'autorit, [s'exclame Sieys] vient d'en haut, et la
confiance den bas
41
. L'opinion publique ne s'y est pas trompe : Qu'y a-t-il dans la
constitution ? s'interroge la rumeur, il y a Bonaparte
42
. La logique du suffrage indirect sera
pousse l'extrme du simulacre dans la constitution de lAn X, instaurant le systme
censitaire restrictif
43
. dire vrai, cet litisme lectoral n'a rien pour dplaire aux Idologues.
Garat et Cabanis applaudissent, avec Sieys, au coup d'tat de brumaire. Leur soumission est
rcompense : Volney, Destutt de Tracy et Cabanis sigent au Snat aux cts de notre ci-
devant abb, devenu putschiste de sang-froid et bonapartiste de raison. Daunou et Guinguen
ont leur place au Tribunat, dont Laromiguire est promu secrtaire
44
. Il faudra l'instauration
des tribunaux d'exception en 1802 pour que les Idologues retrouvent leur inspiration librale

38
J. SOL, op. cit., 75.
39
Pasquale PASQUINO : The constitutional republicanism of Emmanuel Sieys in The invention of the modern
republic, Cambridge University Press, 1994, 107-117. Citation page 117. Larticle de Sieys dans le Moniteur du
7 juillet 1791 parat en traduction dans le Neues Gttingisches historisches Magazin 1 (1792), 341 sq sous le titre
ber den wahren Begriff einer Monarchie (De lide vraie de monarchie). Voir la contribution de Wolfgang
MAGER sous le titre Republik dans les Geschichtliche Grundbegriffe, Stuttgart, Klett-Cotta, 1985, t. V, 608.
40
Dans son cours du 6 mai 1847 au Collge de France, Jules MICHELET soulignait le monarchisme clrical de
Sieys (P.PASQUINO, loc. cit., 110).
41
Cit par Jean-Luc PINOL in Histoire des Franais (XIX-XX
e
sicles), dir. Yves Lequin, Armand Colin, 1984,
t.3. Les citoyens et la dmocratie, 16.
42
Ibid. 17.
43
Ibid. 58.
44
P. ALFARIC, loc. cit.
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et se rveillent enfin. Ils protestent. Ils sont dmis. Premire leon de ralisme politique la
Sieys, que Kant avait mieux apprise que ses disciples franais et sur laquelle il ne bronchera
jamais : le libralisme n'exclut pas la soumission des philosophes aux autorits, mais il exclut
leur participation directe au pouvoir. Leon de modestie et de retenue, l'inverse de la
pratique de Sieys, toute dambition, de calcul, d'intrt. Bonaparte ne s'y tait pas tromp.
Peu aprs son retour de l'expdition d'gypte, il dclarait Louis Antoine de Bourrienne,
propos de Sieys : c'est un homme systme que je n'aime pas . Il ajoutait : il est assez
facile manier. Il abandonne facilement ses rves de constitution pour une somme ronde.
C'est assez commode
45
.

L'autre aspect de l'action de Sieys est plus positif. La distinction entre citoyens actifs
et citoyens passifs, dont il est l'inventeur, est plus novatrice que conservatrice. Le citoyen
propritaire ou actionnaire, dont la notion se trouve chez les physiocrates et chez Condorcet,
doit beaucoup de sa valorisation moderne la doctrine d'Adam Smith et son apologie du
travail
46
. En octobre 1789, une inversion du concept a lieu subitement. Le citoyen propritaire
s'efface soudain devant l'individu citoyen, ce qui reprsente une rvolution dans la
perception du social
47
: jusque-l mpris, le peuple est tout coup rintgr dans la socit.
Une motivation violente sert de base ce renversement : la haine des privilgis, dornavant
assimils l'ennemi tranger. Le peuple, c'est ce qui reste quand on a exclu les
privilgis
48
. La trouvaille idologique de Sieys consiste tout la fois universaliser la
citoyennet, c'est--dire fonder une nouvelle communaut des gaux en rupture avec le
citoyen propritaire
49
, et nanmoins limiter les droits politiques, en excluant du droit de
vote, pour la seule raison que la capacit l'autonomie leur est par principe refuse, non
seulement les mendiants, les vagabonds, les non domicilis, mais galement les domestiques
et, plus gravement, les femmes
50
. Sur ce point, la convergence entre Sieys et Kant est
vidente. Elle pose l'pineuse et trs kantienne question de l'autonomie concrte, c'est--dire
des frontires relles et non subjectives de la dpendance des individus, puisquun lien entre
suffrage et autonomie est politiquement postul.

45
Mmoires de Louis Antoine DE BOURRIENNE, vol. 3, 127 sq, cit in Ulrich DIERSE : Napoleons
Ideologiebegriff , Archiv fr Begriffsgeschichte, XXII, 1978, 30-89, le passage cit se trouve la page 40. La
phrase sur la vnalit de Sieys a t prononce le 24 octobre 1799, deux semaines avant le coup d'tat de
brumaire. Cette circonstance donne rflchir.
46
Pierre ROSANVALLON : Le sacre du citoyen. Histoire du suffrage universel en France, Gallimard, 1992, 50-53.
47
P.ROSANVALLON, op. cit. 53
48
Ibid.
49
Ibid. 68-69.
50
Ibid., passim, plus particulirement 68, 114, 124 sq, 130-145.
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Charles de Villers (1765-1815)
linitiateur maladroit et gnial


Dans une lettre du 15 aot 1801, Kant adressait ses remerciements bien cordiaux
M.Villers pour les efforts qu'il fait pour rpandre une philosophie bannie
51
. Ses articles de
vulgarisation avaient paru dans Le spectateur du Nord, revue publie Hambourg et toute
voue au rapprochement intellectuel franco-allemand
52
. La Notice littraire sur Emmanuel
Kant et sur l'tat de la mtaphysique en Allemagne, sortie en mars 1798, tait de fait la
premire prsentation de Kant au public franais. L'ensemble du systme y est discut, et pas
seulement telle uvre de circonstance ou telle autre. Villers observe que Kant est plus un
savant qu'un philosophe. Il signale notamment qu'il a invent par le calcul la plante
Uranus, longtemps avant sa dcouverte exprimentale par Herschel (1781). La rvolution
mtaphysique n'est pas passe sous silence, et sa porte gnrale est dj plus quesquisse.
Villers est familier de la scne philosophique allemande et des dbats qui lagitent. Il sait
notamment le rle dcisif que jouent Reinhold et Schulze dans la diffusion du kantisme outre-
Rhin. Psychologiquement, il s'imagine certainement jouant le mme rle vis--vis du public
cultiv franais. Dans ses Lettres westphaliennes, publies Berlin un an plus tt, il sest dj
interrog sur la porte de la rvolution du criticisme : Enfin Kant est venu ; assis sur un
rocher, il nous montre du doigt cette barrire insurmontable qui nous cache les causes et les
premiers ressorts de l'univers
53
. Vritable rvolution mtaphysique, comparable celle de
l'astronomie copernicienne, lorsqu'elle fit simplement tourner le spectateur, au lieu de faire

51
Immanuel KANT : Correspondance, 1991, 732.
52
Trois articles signs de VILLERS dans Le spectateur du Nord concernent Kant. Le premier (335-368 dans le
numro 5, de mars 1798) s'intitule Notice littraire sur Emmanuel Kant et sur l'tat de la mtaphysique en
Allemagne, au moment o ce philosophe a commenc y faire sensation. Le second, paru dans le numro 6
(avril 1798, 1-39) porte le titre Vues de Kant sur la manire dont devrait tre crite l'histoire universelle. Le
troisime concerne la Critique de la raison pure (numro 10, avril 1799, 1-37). La meilleure synthse sur
lensemble de la question se trouve dans louvrage de Ruth Ann CROWLEY : Charles de Villers Mediator and
Comparatist, Berne, Peter Lang, 1978 (chapitre II : Villers as Kants Disciple, 29-90).
53
Charles de VILLERS : Lettres westphaliennes, Berlin, Vieweg, 1797, 149.
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tourner les astres autour de l'homme
54
. Toutefois le Kant dont Villers se fait l'interprte, n'est
encore, en 1797, qu'un matre en scepticisme. Jamais, Madame, [dit une lettre] le
scepticisme n'a t rduit un systme aussi bien tay
55
. La singularit du criticisme dans
l'histoire de la philosophie n'a pas t approfondie. En revanche, contre l'importance de la
morale comme cl de vote du systme tout entier est dj fortement souligne. Thme de
grand avenir, que Germaine de Stal reprendra, et qui marquera toute la rception franaise du
kantisme.

Publie en avril 1799
56
, l'introduction la Critique de la raison pure sera remise
aussitt Germaine de Stal par le libraire Charles Pougens. Un an plus tard, Baudus, le
rdacteur du Spectateur du Nord, se dit encore impatient de lire ce qu'elle (Stal) dira du
philosophe allemand
57
. Villers pratique dans son article une vulgarisation exigeante, sans
simplifications rductrices. L'expos est aussi exhaustif que rigoureux dans ses explications
de la thorie de la sensibilit (esthtique transcendantale) et de la thorie de l'entendement
(logique transcendantale). propos du jugement synthtique a priori, dont la dfinition
constitue un pas de gant dans la thorie de la connaissance, il examine la porte
pistmologique de ses deux composantes : il est a priori, c'est--dire indpendant de
l'exprience, et il est synthtique, c'est--dire en dehors de la reprsentation de l'objet
58
. Par
contre il ne souffle mot sur la mthode transcendantale, au point que l'on peut se demander s'il
ne confond pas... transcendantal et transcendant
59
. l'vidence, le gnie de Villers est
ailleurs. Il excelle plutt dcrire les consquences morales de l'pistmologie critique, c'est-
-dire tablir comment la Critique de la raison pure anticipe sur la Critique de la raison
pratique
60
, et en quoi rside la cohrence structurelle des deux premires Critiques. Ses vues
sont si profondes et si neuves que l'article fait plus grand bruit en Allemagne qu'en France
61
.
Le 12 mai 1799, Villers en adresse le texte Kant, qui en commande aussitt une version
allemande
62
. Ses efforts de vulgarisation sont dj si fructueux que notre homme conoit ds
1799 un ouvrage plus ambitieux encore (et qui verra le jour en 1801). Il a inform Jacobi de

54
Franois AZOUVI et Dominique BOUREL : De Knigsberg Paris la rception de Kant en France (1798 1804),
Vrin, 1991, 137.
55
Ibid. 151.
56
Charles de VILLERS : La critique de la raison pure,in Spectateur du Nord loc. cit. On en trouvera des extraits
dans F. AZOUVI et F. BOUREL, op. cit., 123-136.
57
Lettre de Baudus Villers du 3 mars 1800 in AZOUVI et BOUREL, op. cit., 137.
58
AZOUVI-BOUREL, op. cit., 127.
59
R.A. CROWLEY, op. cit., 53.
60
VILLERS : Critique, loc. cit., 29-32.
61
R.A. CROWLEY, op. cit., 56.
62
On a confirmation de ce fait par une lettre de Jacobi Villers en date du 31 mai 1800. Voir la correspondance
avec M. ISLER (M.Islers Briefe an Charles de Villers eine Auswahl aus dem handschriftlichen Nachlass des
Charles de Villers, Hambourg, 1883, 155).
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ce projet le 25 novembre 1799. Dans sa correspondance avec Isler, la mme poque, il fait
une dclaration d'une rare modration et d'une modestie inattendue, particulirement
touchantes chez lesprit vraiment bizarre
63
qu'il est et demeure. Il crit : Je ne compte
sur aucun succs. Que j'aie seulement dix lecteurs, sur ces dix trois qui me comprennent, sur
ces trois un qui fasse mieux que moi, et je suis content
64
. Reste son rle essentiel : entre
France et Allemagne, il remplit avec vigilance son emploi de drogman philosophique . Il
joue en matire de mtaphysique et de religion le rle mdian que sest assign Mme de Stal
pour la littrature.

Mais la philosophie touche visiblement des sujets politiquement sensibles. Les
susceptibilits idologiques sont fleur de peau. Les Allemands ont tendance en sous-
estimer la gravit. Mais ils partagent avec les Franais des inquitudes sur l'volution de la
socit, et le souci de rtablir la paix civile (et la paix entre les nations). C'est l'poque nous
l'avons vu o Sieys cherche, par l'intermdiaire de Charles Thrmin, dont un frre est tabli
en Prusse, entrer en contact avec Kant. Au mme moment se nouent des liens entre la
philosophie allemande et l'Institut, grce en particulier l'abb Grgoire et Philippe-Albert
Stapfer. Le Suisse Huber vient d'crire son ami Schiller. Celui-ci lui rpond : Je pense
comme toi que la philosophie de Kant a tout pour tre prsentement bien accueillie en France,
et je ne serais pas tonn du tout si elle y tait mme accueillie avec enthousiasme
65
. Quel
est l'enjeu ? La France merge peine de la tempte rvolutionnaire et de conflits naissants
entre rgime rpublicain et glise catholique. La tension politique prend aisment tournure
mtaphysique. Les philosophes sont au sens propre mobiliss par les camps en prsence. Le
27 septembre 1794, Philippe Jacques Muller, professeur de philosophie Strasbourg, crit
l'abb Grgoire, vque de Blois, pour lui vanter les mrites de la pense de Kant dans la
guerre de propagande que se livrent les deux France : n'est-elle pas l'arme absolue contre les
prestiges de l'athisme, du matrialisme et du scepticisme
66
? On croit rver. Au lieu de lire
les textes et de les interprter dans leur contenu rel, manifestement difficile peut-tre crypt
on les asservit furtivement une idologie qui leur est trangre. Kant est ainsi, contre son
gr, ml des causes antagonistes dont il n'a cure. Dans la situation des annes 1790, on
l'appelle en catastrophe au chevet d'une France malade... d immoralit ! Dans le
vocabulaire de l'poque, o la sparation kantienne entre morale et religion n'est pas

63
H. TRIBOUT, op. cit., 11.
64
M.Islers Briefe, op. cit., 145-156.
65
Friedrich SCHILLER : Lettre du 19 fvrier 1795 Ludwig Ferdinand HUBER, cit. in B. MUNTEANO : pisodes
kantiens en Suisse et en France sous le Directoire , Revue de littrature compare, 15 (1935), 412 sq.
66
Voir A. GAZIER : Fragments de lettres indites relatives la philosophie de Kant (1794 1810), Revue
philosophique 26 (1888), 56-57.
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rellement comprise, limmoralit est souvent perue comme une consquence de la crise
rvolutionnaire. Le rarmement moral que l'on imagine sous le patronage de notre
philosophe serait, dans le domaine religieux, une victoire de lglise, et, au point de vue
politique, une revanche de l'Ancien rgime sur le nouveau. Un sicle plus tard, les kantiens de
la III
e
Rpublique demanderont la Critique de la raison pratique le service exactement
inverse celui d'attester quelle est conforme aux ides de 89. La contre-offensive
rpublicaine sera grandiose et victorieuse. Elle n'aurait jamais t possible sans
l'affermissement progressif, au fil des polmiques, de l'image d'un Kant jacobin. Dommage,
c'tait une lgende !

la suite du coup d'tat du 18 Fructidor an VII, Le spectateur du Nord est interdit de
diffusion en France (1797). Dj souponne, en Allemagne, d'arrire-penses subversives et
de connivences distes, la pense critique est galement, selon l'observation de Kant,
bannie de France. Herder poursuit son offensive mtacritique contre la pense de son
ancien matre. Kant court le risque d'tre mis au ban de sa patrie. Il a toutes les raisons de
craindre une invasion de la Prusse par une pense hostile
67
.

La situation franaise n'est gure plus brillante. Au printemps 1802, les migrs se
voient reconnatre un droit au retour. Dix annes ont pass depuis que le capitaine d'artillerie
Charles de Villers, aide de camp du marquis de Puysgur dans l'arme de Sambre-et-Meuse, a
rejoint Bingen l'arme de Cond, puis Trves l'arme des princes. Sa demande de retour en
France, le 1
er
Floral an IX, puis lamnistie prononce par le ministre de la justice le 15
Fructidor an XI
68
, concident avec une nouvelle tentative de prsentation explicative du
systme kantien. En 1801 parat Metz sa Philosophie de Kant ou principes fondamentaux de
la philosophie transcendantale
69
. La ddicace est de grande importance : l'Institut
national de France, tribunal investi d'une magistrature suprme dans l'empire des sciences .
Est plus spcialement cible sa deuxime classe, celle des sciences morales et politiques, fief
des Idologues. Des hommes comme Garat, Guinguen, Sieys, Degrando, Destutt de Tracy,
Louis Sbastien Mercier, de Neufchteau sont les destinataires dsigns de cette leon de
kantisme. Hlas, la leon confond instruction et polmique. Elle nuit sa cause en prenant

67
Rink publie en 1799, avec l'accord de Kant, ses Mlanges concernant l'histoire de l'invasion mtacritique
(Mancherlei zur Geschichte der metakritischen Invasion). Voir Karl VORLNDER : VillersBericht an
Napoleon ber die kantische Philosophie in Kant-Studien 3 (1898 1899) 1-4.
68
On trouvera les dtails biographiques dans L. WITTMER : Charles de Villers, Genve et Paris, 1908. Les dates
essentielles sont reprises dans la brochure dHenri Tribout : Un prcurseur du Troisime Reich Charles Franois
Dominique de Villers (1765 1815), Nancy, Socit d'impressions typographiques, 1936.
69
Charles de VILLERS : Philosophie de Kant ou principes fondamentaux de la philosophie transcendantale,
Metz, Collignon, 4 Thermidor An IX (22 juillet 1801.)
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forme de diatribe : nest-il pas scandaleux, sindigne-t-elle, que les plus grands savants de
France ignorent la philosophie de Kant ? Pas un de ces corps savants, gmit la prface, pas
un de ceux qui crivirent des mmoires sur ces questions, pas un ne discuta, ne cita mme la
nouvelle doctrine
70
. Pour rallier au kantisme un Institut rest condillacien, on aurait souhait
une plaidoirie moins enflamme, qui net pas choqu les convictions, ni froiss les
susceptibilits, ni dfi la solidarit corporative d'un groupe d'intellectuels en bute aux
tracasseries de Bonaparte
71
.

Do, comme premier constat, un paradoxe : Charles de Villers, devenu le prophte
ardent de Kant
72
, choue laccommoder au got franais, et pourtant son succs moyen
terme est clair. Le philosophe prussien vulgaris dix ans plus tard par Germaine de Stal
ressemblera comme un frre celui qu'il avait propos en modle aux Franais en 1801
73
.
Pour un observateur superficiel, la vie de Villers collectionne les checs : du temps de
l'occupation franaise, il est en conflit avec l'occupant. Il plaide auprs de Jrme, roi de
Westphalie, la cause de l'universit de Gttingen. Rien dtrange cela : au mme moment,
Reinhard, autre mdiateur franco-allemand important, intervient dans le mme sens comme
consul de France Kassel. Mais quelle diffrence entre les deux hommes ! Le Souabe
accomplit en France un parcours exceptionnellement brillant. Le Lorrain, professeur de
littrature franaise Gttingen depuis 1811, perd son poste la suite du retour des Anglais
Hanovre, en mars 1814. Il aura en mourant accompli limpossible ou presque : se mettre
successivement dos les Franais et leurs adversaires anglais...

La mthode de Villers prsente globalement l'inconvnient de voir Kant travers le
prisme de l'migration, et l'avantage de ne pas le sparer de la culture allemande de son temps,
qu'il a assimile en profondeur. Nous allons y revenir. Retenons laspect ngatif de l'affaire :
l'ouvrage paru Metz en 1801 est, dans la prsentation du discours, un chef d'uvre de
maladresse. Son attaque en rgle de la philosophie franaise, cest des philosophes franais
qu'il la destine. Lors qu'il dlivre sa furieuse charge contre les Encyclopdistes, il oublie que

70
Ibid., IXII.
71
R.A. CROWLEY op. cit., parle, propos de la mthode employe envers les Idologues de l'Institut, de
glaring error (62). C'est aprs son retour en France et durant son sjour Paris que Villers rdige, la
demande de Bonaparte, le texte Philosophie de Kant aperu rapide des bases et de la direction de cette
philosophie, Paris, an X. Karl Vorlnder la retrouv dans la bibliothque de Goethe Weimar et publi dans
l'article cit plus haut Kant-Studien 3 (1898-1899), 4-9, avec une introduction 1-4. Villers avait adress ce texte
Goethe de Lbeck le 10 aot 1803.
72
... et de Klopstock. Voir Louis REYNAUD : L'influence allemande en France aux XVIII
e
et XIX
e
sicles,
Hachette, 1922, 102.
73
CROWLEY, op. cit., 84.
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ses ddicataires de l'Institut sont leurs hritiers spirituels directs
74
. Il dfend la cause de Kant,
mais sans tact
75
. Et surtout, il s'obstine voir dans le sensualisme de Condillac la philosophie
de la Rvolution. De la Critique de la raison pratique, dont il souligne avec profondeur son
rle de pice matresse dans le systme critique, il se forge maladroitement une arme dans sa
guerre la croisade qu'il mne contre Condillac, sa mtaphysique et sa morale. Il postule, de
faon tendancieuse, qu'il y a continuit entre les philosophes du XVIII
e
sicle et la
Rvolution. Le sicle des philosophes est ses yeux celui de linphilosophie
76
. Mais, contre la
version rpublicaine de cette continuit, qui fera bientt de kantisme et Rvolution des
synonymes, il voit en Kant le penseur qui s'oppose la drive terroriste et jacobine : ne
dfend-il pas la cause de l'ordre, puisqu'il est avant tout le philosophe de la morale ?

De toute vidence, dans la perspective polmique choisie par Villers, Kant apporterait
la France la morale qui lui manque si tragiquement, puisque ce manque est l'origine de la
Rvolution et de ses dsordres. C'est une conviction largement rpandue l'poque, partage
en tout cas par Germaine de Stal et les Suisses Stapfer et Huber. Ce sera, tout au long du
XIX
e
sicle, une raison de la popularit de Kant dans notre pays : les Franais apprcieront, en
gnral, moins le Kant destructeur d'illusions mtaphysiques que les impulsions morales
positives de sa philosophie
77
. C'est, dans la longue histoire du kantisme franais, la
contribution la plus durablement influente de notre mdiateur, sans doute parce qu'elle
rpondait au besoin d'ordre de la socit post-rvolutionnaire. Villers expose magistralement,
mais sans diplomatie, le lien structurel entre les convictions philosophiques d'un individu et
son comportement dans la vie. La mtaphysique dont tout tre humain est porteur dtermine
son action dans la socit, et marque toute sa personnalit : lieu commun par excellence de la
philosophie allemande
78
, auquel Villers doit d'avoir compris la morale de Kant dans son
paisseur anthropologique, et davoir mesur avec exactitude son incidence globale sur la
socit. Il replace en particulier la morale de l'impratif catgorique dans la perspective de la
libert individuelle qui tait au principe de la rforme de Luther : pas de morale sans libert et
pas de libert sans croyance
79
. Notre libert est un fait, que nous ne pouvons ni refuser, ni
mconnatre. En ce sens, elle ressemble la foi. Villers s'inscrit dans une ligne d'analyses qui
insisteront sur la filiation luthrienne du kantisme (on pense naturellement ses successeurs

74
C.de VILLERS : Philosophie de Kant, op. cit., 165.
75
L. REYNAUD, loc. cit.
76
C. de VILLERS : Philosophie de Kant, op. cit., 142-147.
77
Ernst BEHLER : Kant vu par le groupe de Coppet la formation de limage stalienne de Kant in Le groupe
de Coppet (dir. Simone BALAYE et Jean David CANDAUX), Genve Slatkine et Paris Champion, 1977, 137.
78
Ce sera tout particulirement un des axes majeurs de la rflexion de Wilhelm DILTHEY (1833 1911).
79
C.de VILLERS : Philosophie de Kant, op. cit., article VII de la Premire partie.
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Henri Heine et Jean Jaurs cette considrable diffrence prs que ceux-ci prolongeront la
descendance protestante jusqu' la Rvolution franaise, dans laquelle ils verront une flambe
moderne de l'esprit rform). Pour Villers, la Critique de la raison pratique exige
mtaphysiquement la libert, dont se passe au contraire le systme de Condillac
80
: la
mtaphysique des sens et la morale des passions
81
excluent logiquement la fois la libert et
la raison, mme si elles feignent de se rclamer delles. Selon le Trait des sensations (1755),
l'homme est tout entier le produit de sa physiologie. Si les sens l'emportent, objecte Villers,
l'homme est influenable. Et si ltre humain est vu comme un rceptacle d'influences
extrieures, c'est sa libert qui est en cause. Le sensualisme, dans l'analyse impitoyable de
Villers, correspond politiquement un systme non libral, puisque l'autorit qui domine les
individus a un fondement naturel. On voit trop bien pourquoi lloge de Kant par Villers ne
fut pas du got de Bonaparte.

Et pourquoi Kant restait politiquement indispensable Villers. Il s'agissait de tirer un
trait sous linphilosophie des Lumires, d'obtenir sa condamnation par l'opinion publique.
Villers poursuit donc le mme objectif que Chateaubriand et de Bonald
82
. Les intellectuels de
droite sont d'accord sur les buts atteindre. Deux rgimes sont combattre : la Rvolution et
l'Empire. Deux ides abattre : l'ide rpublicaine et l'ide napolonienne. Philosophiquement
elles ont leur yeux une source commune : Condillac. Pour l'officier d'artillerie Charles de
Villers, l'ordre de bataille est lumineusement vident : utiliser l'idalisme allemand comme un
canon vou pulvriser les remparts ennemis. Le bastion le plus tenace, pilonner avec un
zle particulier, est celui de l'empirisme, encore aux mains du rgiment des Idologues. Sous
le titre austre cit plus haut, le texte de 1801 est une machine de guerre. Le livre, crit
Villers, va bientt tomber comme une bombe au milieu de Paris, ce sera le signe d'une
furieuse guerre, je le prvois
83
. Un demi-sicle plus tard, la ligne directrice de l'clectisme
de Victor Cousin sous la Monarchie de Juillet reprendra ce plan de bataille et son cortge
d'arrire-penses politiques. La ligne de front qui se dessine la fin du XVIII
e
sicle sparera
longtemps le camp de Kant de celui de Condillac : chacune des deux philosophies se dfinira
par son opposition l'autre, on sera bon condillacien en dnigrant la philosophie critique pour
son obscurit ou sa complication (ou en la comprenant de travers, ce qui revient au mme).
On se croira bon kantien en traitant le sensualisme par le mpris ou le ridicule. Le
nationalisme aidant, auquel peu de philosophes chappent, on projettera l'antagonisme

80
Ibid., art. X (sur labstraction), 227-239.
81
Ibid., 163.
82
Peter WINTERLING : Rckzug aus der Revolution, Rheinfelden, Schuble, 1985, 133.
83
Charles de VILLERS : lettre au professeur Schulze, Le publiciste, 10 septembre 1801 (Fonds Villers la
Staatsbibliothek de Hambourg) in Peter WINTERLING, op. cit.
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politique franco-allemand sur l'opposition des deux philosophies. Or nous avons affaire non
pas deux systmes, mais deux constructions idologiques complexes, deux
Weltanschauungen. C'est la raison pour laquelle il est utile de suivre, dans la chronologie des
annes 1798-1801, la naissance de cette faille intellectuelle profonde qui traversera tout le
XIX
e
sicle. Il est tout aussi important de saisir la cohrence rationnelle du projet dans son
ensemble, et de comprendre pourquoi le Kant prsent par Villers parvint nanmoins
sduire des rationalistes conservateurs, mme d'obdience condillacienne. De tout cela il sera
question lorsque sera examine l'interprtation de Kant par les Idologues.

Pour les raisons qui viennent d'tre rappeles, la rsistance au kantisme est issue du
sensualisme franais. Celui-ci tait particulirement puissant l'acadmie de Berlin, dont le
prestige fut considrable auprs de Degrando, Maine de Biran, Daunou, et du jeune Victor
Cousin
84
. Les discussions berlinoises taient connues des Franais. Ceux-ci seront donc, le
moment venu, suffisamment bien informs pour lire et comprendre les importantes
publications de Villers et de Kinker (1801). Le magasin encyclopdique publi en 1798, dans
un numro consacr L'tat prsent de la philosophie en Allemagne
85
, un article non sign
favorable Kant. Wittmer lattribue Degrando
86
. Toutefois, des rserves ne tardent pas
s'exprimer en particulier sur la forme : une philosophie difficile et obscure ne peut tre
vraie. Vrit dvidence pour l'esprit franais. C'est le propre de la philosophie de Kant de
redoubler les tnbres des choses difficiles
87
. La Dcade philosophique, organe des
Condillaciens et des Idologues, a annonc en aot 1796 la premire traduction des
Observations sur le sentiment du beau et du sublime
88
, bientt suivie de la version franaise
anonyme du trait Sur la paix perptuelle
89
. Les traductions se multiplient : les Conjectures
sur le commencement de l'histoire de l'humanit sont traduites dans le Magasin
encyclopdique
90
, o les lecteurs franais vont dcouvrir coup sur coup la traduction du
premier chapitre de la Mtaphysique des murs
91
, puis l'Anthropologie
92
. Peu aprs, Franois

84
R.A. CROWLEY, op. cit., 35.
85
Le magasin encyclopdique, 1798, vol. 28.
86
WITTMER (1908), op. cit., 76.
87
Le magasin encyclopdique, vol. 19), cit WITTMER, 76, note 3.
88
Par Hercule Peyer-IMHOFF.
89
Wittmer lattribue Reinhard, qui la effectivement expdie Sieys. Autre traducteur possible : Adrien de
Lezay-Marnsia, le traducteur de Schiller (CROWDEY, op. cit.)
90
Magasin encyclopdique, 3 -1798.
91
Ibid., 21-1798.
92
Ibid., 5-1799.
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de Neufchteau publie son Conservateur, dont le second volume est presque entirement
consacr Kant
93
.
Trs tt Villers dcouvre des diffrences de grande porte entre rationalisme franais
et raison allemande : Paris, la raison est une facult individuelle, elle donne chacun la
capacit de s'manciper. Telle est d'ailleurs, dans l'histoire de la pense occidentale, la ligne
dominante du rationalisme depuis la scolastique mdivale. Cette orientation gnrale
simpose difficilement en Allemagne, o la raison est au contraire un attribut de l'tat, qui
l'exerce souverainement par les voies de l'administration, de la police et de l'cole.
Historiquement le rationalisme germanique est chose collective et affaire de gouvernement.
Celui-ci sous la forme absolutiste ou sous la forme claire, peu importe pse de tout son
poids dans la bataille, il s'affirme contre les liberts individuelles. Il assure ou rtablit l'ordre
au nom de la raison.

Cette singularit allemande a deux aspects. Le premier est gographique. Sur la carte
d'une Allemagne immerge dans cette tension entre raison d'tat et irrationalit des individus,
un ple d'opposition se dessine trs tt partir du quadrilatre stratgique Hambourg-
Leipzig-Francfort-Gttingen
94
. C'est l que se regroupent les forces d'une modernit
bourgeoise allemande fortement influence par l'Angleterre : dans cet espace s'panouissent,
dans le climat de libert intellectuelle qui fera plir d'envie toute l'Europe, les sciences
exprimentales, l'action autonome des savants, des chercheurs, des rudits bref ce qui a
constitu longtemps la composante la plus attractive du modle allemand. C'est cette partie de
l'Allemagne qui sert d'horizon Kant, une Allemagne tourne vers l'Angleterre et lcosse.
C'est aussi et srement pas par hasard l'Allemagne hansatique et bas-saxonne, celle que
Villers a le plus assidment frquente dans lmigration. On ne s'tonnera donc pas de le voir
regarder le philosophe de Knigsberg travers un prisme qui lui permet en tout cas d'apporter
un clairage intressant, certainement nouveau pour les Franais. Le Gttingen de Villers, par
exemple, n'est plus ce vrai trou qu'il tait encore au dbut du XVIII
e
sicle, selon
l'apprciation passablement pjorative de Lucien Lvy-Bruhl
95
. L'universit s'est modernise
grce au baron de Mnchhausen, qui a inscrit dans les statuts la libert des professeurs (et
fortement augment leurs salaires
96
). De la sorte est n le cadre culturel qui convenait le

93
Franois DE NEUFCHATEAU : Le conservateur ou recueil de morceaux indits d'histoire, de politique, de
littrature et de philosophie, 2 volumes, Crapelet, An VIII (1800). Le volume 2 est presque entirement consacr
Kant (29-226).
94
Friedrich HEER : Europische Geistesgeschichte, Stuttgart, Kohlhammer, 1965, 551.
95
Lucien LEVY -BRUHL : L'Allemagne depuis Leibniz, Hachette, 1907, 75.
96
Ibid. 76
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mieux une classe moyenne allemande pieuse, conome et laborieuse
97
, celle qui,
sociologiquement, ressemblait le mieux au public de lecteurs que Kant appelait de ses vux
pour la diffusion de lAufklrung. Vu sous cet angle, le Kant de Villers sonne juste.
L'historien doit admettre que Villers coup sr une exception dans l'migration franaise
outre-Rhin a profit de son exil pour s'instruire (et pour instruire les Franais
98
). Son livre,
sera utilement lu par Germaine de Stal en 1798
99
. Par le refus de la haine comme par la soif
de comprendre, Villers est un mule de Kant. Par la mthode, sa synthse de 1801 voque
mme le trait du matre Sur l'ide d'une histoire universelle.

Larrire-pense idologique est difficile dbusquer, car elle semble justifie par le
diagnostic port lucidement sur laltrit allemande. C'est lautre aspect de la contribution
de Villers. En Allemagne, nous dit-il, l'mancipation des individus est disjointe de leur
capacit raisonnable au sens strict : cest des profondeurs de l'tre humain que jaillissent les
forces qui le librent. La libert, que la pense franaise et britannique associe l'usage adulte
de la raison, s'inscrit plutt, selon la tradition allemande, dans la continuit avec
lirrationnel
100
. Dans son article d'avril 1799, consacr la Critique de la raison pure, Villers
insiste d'autre part, contre le dogmatisme rationaliste, sur le fait que Kant s'est attaqu la
raison usurpatrice : l'objectif premier de la Critique ne serait-il pas de surprendre la raison
au-del de ses bornes [] et d'y faire rentrer lusurpatrice
101
? Face la rcupration du
kantisme par la gauche, Villers allume en somme un contre-feu : le Kant dont il fait l'loge est
acceptable par de bons catholiques, mme transfuges d'une migration du ct de Coblence et
de Gttingen. Mais condition, et elle est de taille, que la vie allemande leur ait appris la
supriorit morale et spirituelle de la patrie de Luther sur la France du Consulat
102
. Ironie de
l'histoire : c'est prcisment ce Kant revu par Villers que Joseph de Maistre s'opposera, au
nom du catholicisme
103
. C'est de ce Kant prtendument acceptable quil conseillera ses
lecteurs catholiques de se dfier comme de la peste. Kant fournit donc l'occasion de tester la

97
Ibid. 80.
98
G.P. GOOCH : Germany and the French Revolution, Londres-Liverpool, Frank Cass, 1965, 466.
99
cette diffrence prs toutefois que Stal reste franaise, alors que Villers devient allemand.(GOOCH, Ibid.)
100
Kant n'a pas chapp cette tentation allemande. Voir ce propos la belle tude de Monique DAVID-
MENARD : La folie dans la raison pure. Kant lecteur de Swedenborg, Vrin, 1990.
101
Charles de VILLERS : La critique de la raison pure, Le spectateur du Nord (Hambourg), avril 1799, in
Franois AZOUVI et Dominique BOUREL : De Knigsberg Paris la rception de Kant en France (1788-1804),
Vrin, 1991, 125.

102
Jean DELINIERE Limage de lAllemagne et de la France dans LEssai sur lesprit et linfluence de la
Rformation de Luther de Charles de Villers in De Lessing Heine Un sicle de relations littraires et
intellectuelles entre la France et lAllemagne (Mlanges Pierre GRAPPIN), Didier-Erudition, 1985, 208.
103
Franz SCHNABEL : Deutsche Geschichte im 19.Jahrhundert, Bd..5 : Die Erfahrungswissenschaften,
Fribourg/Br., Herder, 1970, 181.
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prsence, dans le camp catholique et hostile la Rvolution, de divergences considrables sur
le protestantisme luthrien. Enjeu idologique de premire grandeur.

Adoptant le point de vue de l'orthodoxie conservatrice, Villers souligne en mme
temps que l'Allemagne a su viter les impasses dont la France est demeure prisonnire. Ce
faisant, il prend parti pour un nationalisme germanique naissant, d'emble hostile la France,
il est lami dArndt et dautres gallophages de mme acabit (Franzosenfresser). Aux yeux
des Franais, ses annes d'migration Gttingen et Lubeck l'ont entirement germanis
104
,
situation rvoltante chez un homme originaire d'une ville aussi minemment franaise que
Metz
105
. migr, dites-vous. Non ! C'est rengat qu'il faut dire ! Comment les observateurs
franais ne se seraient-ils pas alarms de sa gallophobie insultante , de sa joie secrte
pitiner le pays de sa naissance
106
, de son enttement opposer moralit allemande et
putrfaction franaise ? Ce fut longtemps le point de vue naturel des Franais, et l'on voit
bien quelles blessures de leur fiert nationale inspirrent leur rancune. Villers s'tait install
Gttingen en 1796. Dorothea Schlzer, fille d'un professeur clbre (et premire femme
titulaire d'un doctorat de philosophie de l'histoire allemande), l'avait converti la culture de
son pays ; il avait frquent chez elle l'lite du parti teutomane rassemble autour de
Klopstock, Jacobi, Voss et Gerstenberg. De Gttingen les Franais savaient peu de chose,
sinon que son universit tait de fondation anglaise (par le roi George II en 1737), et qu'elle
restait intellectuellement fort loigne de leur tradition nationale. Villers avait pous la cause
nationale de ses htes. Son ardeur prcher le soulvement contre l'occupant lui avait valu
d'tre perquisitionn le 19 fvrier 1811 sur ordre du marchal Davoust, gouverneur des
dpartements de la Weser et de l'Elbe depuis dcembre 1810
107
. Le message kantien que
Villers adresse aux Franais est donc constamment parasit par son conflit avec les autorits
militaires franaises. La rception de la philosophie critique est soumise en permanence aux
alas du conflit franco-allemand. Schelling juge la philosophie de Kant inexportable
108
en
quoi, fort heureusement, il se trompe. Les premiers chos franais au livre de Villers sont,
quelques exceptions prs, comme Stapfer, Cuvier et Guinguen
109
, majoritairement
dfavorables. Le Moniteur reflte sans doute l'opinion commune lorsqu'il fltrit le
galimatias ou la mysticit de la nouvelle philosophie
110
. La dcade philosophique voit-

104
Henri TRIBOUT, op. cit., 11.
105
Ibid.
106
Louis REYNAUD, op. cit., 109.
107
Ibid., 110. Voir le texte virulent du marchal Davoust (Hamburgische neue Zeitung du 27 avril 1811) in R.A.
CROWLEY, op. cit., 24.
108
SCHELLING : Kritisches Journal der Philosophie (1802-1803), rd. Hildesheim, Olms, 1967, 69-93.
109
R.A. CROWLEY, op. cit., 79.
110
Le Moniteur, 4-16-22 Fructidor An IX (22 aot, 3 et 9 septembre 1801), cit. in WITTMER, op. cit., 100.
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elle en Kant le Platon de l'Allemagne
111
? Ne nous laissons pas abuser par le compliment,
car, dans une revue proche des Idologues, ce n'en est pas un. Pour ces intellectuels
rigoureusement scientistes, le philosophe grec personnifie les brumes de l'ge thologique. On
conoit que, quittant la France pour l'Allemagne, Villers soit dcourag et amer. Il crit son
ami Schtz, de Ina : Je reviens enfin du pays des charlatans et de la forfanterie... [ la] terre
de la loyaut et de la vritable humanit
112
. Il serait dangereux de sur-interprter ce genre de
propos. Il atteste l'apparition, chez les Franais, d'une image idalise et moralise de la
culture allemande qui ne sera pas sans effet ngatif sur les relations franco-allemandes
ultrieures. Mais on commettrait un grave anachronisme si l'on projetait les ralits du conflit
entre les deux nations au XX
e
sicle sur les tensions idologiques du dbut du XIX
e
. La
germanophilie de Villers n'est ni une trahison au sens militaire, ni une collaboration au
sens ptainiste
113
. La germanophilie des intellectuels franais est souvent un mimtisme, une
faon de chercher en Allemagne une rponse un dbat interne. la racine de la sympathie
intellectuelle pour l'Allemagne, il y a le plus souvent un besoin de savoir, une ncessit de
comprendre, une fringale de science. En ce sens, la germanophilie est, dans sa structure
psychologique et sa signification sociale, une attitude d'intellectuels. Aprs Villers, ce
mcanisme s'observera chez Ernest Renan. Dans ce dernier cas, la mthode s'inspire
videmment de modles plus religieux que profanes. Renan est l'cole de la pense
oratorienne et de Brulle
114
. Cest Brulle qui le mne la rencontre de l'Allemagne et de sa
science des religions, en particulier de celle du pitisme. On peut dire, de faon comparable,
que le savant cousinien fut aussi brullien. Et Villers, sa faon, tout autant.

On constate en effet que son kantisme la fait chouer, mais que le luthranisme qui va
le faire triompher
115
aura des effets profonds et fconds sur l'interprtation ultrieure de Kant
par les Franais. L'essai sur l'esprit et l'influence de la rformation de Luther
116
remporte en
effet un norme succs de librairie, il est mme couronn par l'Institut ! Le pilonnage
d'artillerie sur la fortification condillacienne a fait long feu. Il sera de bonne tactique, si l'on
veut contraindre la garnison la reddition, de lui accorder quelque rpit en reportant le tir sur
son concurrent catholique. L'essai de 1804 correspond exactement cet objectif. Il rpond

111
La dcade philosophique, 30 Fructidor An IX (17 septembre 1801).
112
Cit in O. ULRICH : Charles de Villers (1889), rd. Osnabruck, Zeller, 1969, 19.
113
Henri TRIBOUT n'chappe pas ce risque lorsqu'il fait de Villers un prcurseur du Troisime Reich et un
inventeur du racisme, l'gal de GOBINEAU, op. cit, 11.
114
Perrine SIMON-NAHUM : Ernest Renan prconstruit intellectuel ou modle allemand , 379-404 in
Philologiques III Quest-ce quune littrature nationale ? (Dir. Michel ESPAGNE et Michael WERNER), Maison
des sciences de lhomme, 1994.
115
Louis REYNAUD : l'influence allemande, op. cit., 102.
116
C.de VILLERS : Essai sur l'esprit et l'influence de la rformation de Luther, Henrichs, 1804.
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une question mise au concours par la deuxime classe de l'Institut le 15 germinal An X
(5 avril 1802), le jour mme o l'glise catholique est restaure en France, et un concordat
sign avec la papaut. Deux semaines plus tard, la messe de Pques sera clbre en grande
pompe Notre-Dame de Paris, avec une mobilisation des autorits civiles sans prcdent
depuis la Rvolution., le Gnie du christianisme
117
est sorti des presses quatre jours plus tt.
Le livre de Villers est plein de nouveaut. Il inscrit avec brio le kantisme dans le long dbat
qui s'ouvre sur les relations entre l'glise et l'tat, et plus gnralement, sur la place de la
religion dans la socit, l'ducation et la morale. Autant de sujets sur lesquels Villers prsente
les solutions kantiennes avec, n'hsitons pas le dire, le gnie que mrite notre illustre
philosophe.

Au printemps 1802, les Idologues, qui reprsentent la philosophie officielle depuis
Thermidor et l'ascension de Bonaparte, peuvent se sentir dpossds de leur pouvoir par
Rome, qui est philosophiquement leur rivale, et mme leur ennemie
118
. Cette dpossession est
particulirement sensible dans le domaine de l'ducation : l'cole est investie d'une double
mission formation pratique et professionnelle d'une part, formation morale et mthode de
pense d'autre part. Dans ces deux domaines, l'autorit institutionnelle de la deuxime classe
de l'Institut est videmment battue en brche par l'accord avec la papaut. Les Idologues
entrent sur le terrain scolaire en collision avec l'glise. La libert d'enseignement garantie par
la loi du 3 brumaire An IV entrane une forte croissance de l'enseignement confessionnel. Les
Idologues ont d'abord considr le Premier Consul comme leur alli contre l'glise. Les
choses ont chang depuis qu'il a pris le pouvoir. Son ascension a fait de Bonaparte un ennemi
des systmes philosophiques en gnral, et des intellectuels en particulier. Le Concordat
de 1802 est fortement color d'hostilit aux philosophes , jugs responsables du chaos
rvolutionnaire. Une preuve de force s'est engage entre l'tat alli l'glise, et l'lite
culturelle d'tat. Villers a vu Reinhard, le reprsentant de la France en Basse-Saxe (il rside
Hambourg). Il lui a fait lire les preuves de son livre sur Luther. Bonaparte met l'Institut au
pas, en supprimant la deuxime classe. Les idologues sont exclus, mais lEssai est couronn.
L'cho est enthousiaste chez les protestants, trs sensibles aux loges contenus dans la
deuxime section de l'ouvrage.

Villers illustre brillamment quelques thmes, reconnaissables au premier coup d'il,
de l'anticlricalisme libral : les ides modernes ne se dveloppent que dans les pays

117
Voir in R.A. CROWLEY, op. cit., lexcellent chapitre III : VillersHistorical Thought The Essai on Luther, 91-
130.
118
R.A. CROWLEY, 91.
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protestants
119
, le catholicisme est l'ennemi naturel de la libert, la sortie des hommes hors de
la tutelle qu'ils subissent n'a t possible que grce la libert de pense, et celle-ci passe
pour une conqute de la Rforme. Le programme kantien, contenu notamment dans Qu'est-ce
que les Lumires ? (1784), c'est--dire la fin de la tutelle ou dpendance juridique
(Unmndigkeit), est repris littralement : L'homme, [crit Villers] sort de tutelle et
commence faire un usage plus libre, par consquent plus nergique et plus convenable de
ses facults
120
. Villers n'a pas russi convaincre l'Institut en prsentant Kant en adversaire
de Condillac, il impose par contre avec bonheur une image diffrente celle d'un Kant
crypto-protestant. L'importance et la porte de son uvre ne sont plus apprcies selon les
critres idologiques prcdents, mme si l'loge a conserv, pour la forme, les mtaphores
convenues : Kant a pos des principes, il est arriv des rsultats inbranlables,
qui resteront jamais comme des phares brillant dans l'obscurit des recherches
mtaphysiques
121
. S'appuyant sur les exemples de Locke, Pestalozzi et Jean-Jacques
Rousseau, Villers souligne les liens doctrinaux entre rforme protestante et pdagogie
122
. Ces
thmes forts accompagneront le kantisme franais durant tout le XIX
e
sicle. Le progressisme
protestant deviendra un lieu commun des amis germanistes de Germaine de Stal, le thme se
retrouvera chez les publicistes bourgeois, les doctrinaires libraux, tels Franois Guizot
(lui-mme protestant) et l'conomiste mile de Lavelaye
123
. Il acquerra une rsonance
particulirement forte sous Louis-Philippe, Napolon III et la III
e
Rpublique : c'est le
moment o la France s'industrialise grce une lite d'ingnieurs et de banquiers protestants,
et rattrape grce elle un retard conomique vieux de deux sicles. Les Franais ne
s'interrogent pas sur ces questions les sociologues allemands s'en chargent, Karl Marx, plus
tard Max Weber et Werner Sombart
124
. Le mrite de Villers est d'avoir le premier interprt la
pense kantienne sociologiquement, partir de ses liens avec l'thique protestante et le
libralisme prussien.

Sous cet clairage, la raison critique perd sa puret thorique, mais gagne en vrit
humaine et en vraisemblance psychologique. Elle n'a plus l'austrit altire et la pleur fltrie
de la philosophia perennis : elle est dsormais fidlement reprsentative de l'esprit du
sicle
125
, et c'est en cela qu'elle se distingue. L'Allemagne offre la totalit de sa culture

119
C.de VILLERS : Essai, op. cit., 242.
120
Ibid., 373.
121
Ibid., 276.
122
Ibid., 293-294.
123
Hugh TREVOR-ROPER : De la Rforme aux Lumires, Gallimard, 1972, 47.
124
Ibid., 48.
125
Ibid., 257.
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institutions politiques, pratiques religieuses, coutumes, mais aussi vie intellectuelle,
littrature, philosophie l'investigation de ce que l'on ne nomme pas encore la sociologie.
La spculation abstraite, apparemment la plus dtache des contingences, devient un objet
d'tude quasiment ethnologique. C'est en ce domaine que Villers a t un prcurseur
important : il a esquiss une mthode de mise en relation de la pense et des phnomnes
culturels quotidiens. Un sociologue comme Lucien Lvy-Bruhl appliquera une mthode
comparable l'tude de la philosophie de Jacobi, en considrant le mysticisme comme
homologue de pratiques coutumires primitives. Villers procdait l'identique en corrlant le
protestantisme et indirectement le systme de Kant qui en est proche la multitude des
signes de la modernit sociale. L'interprtation des systmes philosophiques est libre des
contraintes de l'explication acadmique. Elle chappe aux troitesses convenues de la
tradition, qui plaait la philosophie et la littrature l'cart des phnomnes sociaux, et plus
haut. L'histoire philosophique de l'Allemagne fournit la clef des sciences humaines, et
inversement la philosophie apparat comme un objet des sciences sociales
126
.

Si les prtentions de la raison ont t rabaisses, ce n'tait pas pour humilier l'homme,
mais au contraire pour relever la dignit de la personne morale
127
, et nous rendre tous
capables d'accder la sublimit du devoir. L'audience du kantisme doit beaucoup sa
capacit de mobilisation morale : son cole, nous sommes tous les soldats de la moralit
128

. Cette morale la fois chrtienne et stocienne est l'oppos de la morale des belles mes et
de leur sentimentalit vague. Elle a surtout subi victorieusement l'preuve du feu en 1813 : les
Stein, Humboldt et Gneisenau ont rgnr la Prusse sur son modle
129
. Il y a une filiation
civique de Kant Fichte, et une possibilit de salut national par la morale de l'impratif
catgorique : c'est la leon transmise aux lites politiques franaises du XIX
e
sicle. La
gnration de Jules Ferry ne la pas oublie. Cest Villers qui, le premier, en avait repr et
dcrit les fondements sociologiques.

126
Sur LEVY-BRUHL et JACOBI voir Michel ESPAGNE : Les transferts culturels franco-allemands, PUF, 1999, 67.
127
Lucien LEVY BRUHL : l'Allemagne depuis Leibniz, op. cit., 260.
128
Ibid., 263.
129
Ibid., 267.
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Les Idologues
et leur rapport paradoxal Kant


Il y avait, dans la nbuleuse intellectuelle do sont issus les Idologues du Consulat et
de l'Empire, une admiration pour la Prusse claire. Cette germanophilie trs particulire, dj
observable chez Mirabeau, comportait une composante anticlricale qui plus tard se
manifestera par une excration de Chateaubriand et une franche hostilit envers la politique
du Concordat. Aveugl par l'ostracisme auquel il vouait l'auteur du Gnie du christianisme,
l'Institut alors compltement investi par les Idologues sympathisa en secret avec les
adversaires idologiques de Chateaubriand, c'est--dire pour faire court avec
l'intelligentsia germanophile, mais en inflchissant les conceptions de celle-ci du ct de
Voltaire
130
. C'est l'poque o Cabanis traduit Stella de Goethe, et Marie Joseph Chnier le
Nathan de Lessing et le Don Carlos de Schiller. Remarquons, afin de prvenir les
malentendus, que l'Allemagne des Idologues celle de Wieland, de Kotzebue et du pasteur
prussien Lafontaine tait une Allemagne dj dpasse depuis longtemps, ce qui explique
que Wilhelm von Humboldt se soit plaint Goethe, en 1800, que les Franais soient peu
comprhensifs envers l'Allemagne
131
. cette incomprhension, il ny avait que deux
exceptions les Lyonnais Camille Jordan et Joseph Marie Degrando, dont nous reparlerons :
chasss de France par le coup d'tat jacobin du 18 Fructidor, ils avaient, au cours de leur
longue errance travers la Suisse et lAllemagne, acquis quelques comptences linguistiques
rares parmi les Franais de l'poque : Jordan avait excellemment traduit Klopstock, grce
quoi celui-ci avait t lu par l'Institut comme membre tranger en 1802. L'Allemagne dont
les Idologues escomptaient le secours pour remdier la dcadence de la France
rvolutionnaire ils taient proches de Charles de Villers sur ce point n'tait pas celle de
Weimar et du classicisme triomphant, mais plutt celle de Hambourg et de la revue Le
spectateur du Nord, qui parut dans la ville hansatique de 1797 1802 et exera une influence

130
Sur la germanophilie des Idologues, voir Louis REYNAUD : Linfluence allemande en France au XVIII
e
et
XIX
e
sicles, Hachette, 1922, 89-112.
131
REYNAUD op. cit., 92.
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dcisive sur Germaine de Stal. Chaque numro apportait une contribution de Villers qui
initiait les lecteurs la philosophie de Kant lequel en avait le plus pressant besoin :
Baudus, directeur de la publication, n'avouait-t-il pas en effet avoir essay deux fois de lire
Kant et n'avoir rien compris, partageant le verdict de Sieys : ce sont des mots pour des
choses, c'est un inutile casse-tte, un nouveau dluge de scolastique ? Moyennant quoi
Baudus avait fait promettre Heusinger un rsum en deux pages in octavo
132
.

C'est une trange histoire que celle de la postrit philosophico-politique des
Idologues. Les fondateurs de la Rpublique post-rvolutionnaire de 1795 les Volney,
Tracy, Cabanis et Daunou taient les hritiers immdiats de la dernire gnration des
Lumires (celle de Mirabeau, du groupe d'Auteuil, dont le groupe de Coppet prendra la suite).
Ils illustrent la permanence des Lumires sur la longue dure, et leur survie travers le
jacobinisme (et en partie contre lui) jusqu'au positivisme de Comte et au-del, mme si
Comte a sembl se dsolidariser du XVIII
e
sicle et de la Rvolution
133
. Leur chef-d'uvre :
les lois de Brumaire An IV portant cration des Ecoles centrales, de lEcole Normale
suprieure et de lInstitut une architecture culturelle grandiose signe Daunou. Les
Idologues deviendront, l'ge aidant, les anciens combattants de la politique claire selon
lthique des Lumires et de la Rvolution, l'aile gauche vieillissante du libralisme aprs
Waterloo. l'chelle de l'histoire, les Idologues ont fourni sur le plan comportemental
comme sur celui des convictions une vritable matrice intellectuelle la Rpublique. D'une
faon gnrale, ils ont t les emblmes d'une gauche franaise hostile la dmagogie
passionnelle. Georges Gusdorf voyait en eux les Jansnistes de la rvolution
dmocratique
134
. Un profil psychologique voisin du leur se retrouvera chez les radicaux
socialistes et chez les francs-maons de la IIIe Rpublique. Quant leur credo, la rfrence
fondamentale celle qui donne la cl de l'ensemble est chercher davantage dans le
Discours prliminaire de dAlembert L'Encyclopdie que chez Voltaire ou Rousseau
135
. La
Rpublique des Idologues tait une Rpublique de ce que Claude Nicolet nomme, avec la
libert morale d'une part, et l'obligation nationale et civique d'autre part, la troisime source
de l'idologie rpublicaine : l'impratif dun savoir unifi . C'tait une Rpublique de

132
Paul HAZARD : Le spectateur du Nord , Revue d'histoire littraire de la France, 1906 (26-50).
BAUDUS : Lettre du Spectateur son correspondant de Philadelphie, Spectateur du Nord, II,39-48 (cit HAZARD
op. cit., 31.
133
Yvon BELAVAL : La rvolution kantienne, Gallimard, Ides, 1978, 15.
134
Georges GUSDORF : Les sciences humaines et la pense occidentale, T.VIII. La conscience rvolutionnaire -
les idologues, Payot, 1978, 291.
135
Claude NICOLET : Histoire, nation, Rpublique, Odile Jacob, 2000, 11.
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professeurs, une Rpublique enseignante, et ce double titre, astreinte deux objectifs a
priori :

1. Chaque citoyen est un savant en puissance, exerant ses capacits intellectuelles
dans un domaine strictement dlimit o il a le devoir d'tre excellent, comme l'avaient t
chacun dans sa spcialit Cabanis comme mdecin, Volney comme gographe, Destutt de
Tracy comme philosophe, Daunou comme historien
136
, etc.. L'instruction publique est par
consquent un impratif primordial de toute la nation. Les hommes d'tude chercheurs,
savants, professeurs donnent socialement le la. Les Idologues sont peu dous pour
l'loquence et pour le monde , ce sont des hommes dcrit et de cabinet
137
. S'ils se
constituent en groupe de pression intellectuel et difient l'Institut un fief qui est leur chasse
garde l'Acadmie des sciences morales et politiques ce n'est pas dans leur intrt propre,
mais au nom de la science dont ils sont les reprsentants qualifis leurs propres yeux, mais
aussi ceux de la nation instruite.
2. Le savoir englobe la morale
138
, la connaissance nest pas spare de l'action pratique
n'est-ce pas la dfinition mme de lide de Rpublique ? Le citoyen engag dans un travail
intellectuel au service de la collectivit est le mme homme qui honore celle-ci dans le
quotidien par de bonnes murs exemplaires. De plus, la morale est une science, et mme la
science de l'homme par excellence. Elle constitue la cl de vote de la civilisation. Le concept
de science sociale, forg par Dominique Garat en 1791, reparat dans un Discours sur la
science sociale
139
prononc par Cambacrs devant l'Institut en 1798.

Sur les deux plans que l'on vient de distinguer, la conception des Idologues est proche
de la division kantienne du travail universitaire de connaissance et de la place assigne la
raison pratique dans le criticisme. L'ide pour la premire fois dveloppe par Condorcet quil
est rationnellement possible d'unifier le savoir sur l'homme physique, l'homme moral et
lhomme politique
140
rpond d'une certaine faon la quatrime question de Kant : Was ist
der Mensch ? ( qu'est-ce que l'homme ? ). Pas d'Idologie sans anthropologie ! La
premire dition de l'Anthropologie de Cabanis (1796) prcde mme l'Anthropologie d'un
point de vue pragmatique de Kant (1797).


136
NICOLET op. cit., 58.
137
GUSDORF op. cit., 294.
138
Claude NICOLET : Lide rpublicaine en France, essai dhistoire critique, Gallimard, 1982, 129.
139
GUSDORF op. cit., 400 sq.
140
GUSDORF Ibid.
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Pourquoi ces Idologues intellectuellement prophtiques sont-ils rests politiquement
sans efficacit spectaculaire dans le dbat public ? Sans doute parce qu'ils n'ont pas russi
prenniser leur hgmonie dans les couches instruites de la bourgeoisie l'issue de la
Rvolution, que le systme scolaire qu'ils avaient invent et mis en place durant celle-ci une
cole centrale par dpartement se soldait par un chec, et que les classes aises ou trs bien
alphabtises rpugnaient confier leurs enfants des tablissements qu'elles jugeaient trop
imprgns d'idologie rpublicaine
141
. La part modeste assigne dans notre imaginaire
culturel aux Idologues requiert les mmes explications sociologiques que le relatif chec de
l'ide librale dans notre histoire politique : dans les deux cas, la base sociale est trop troite,
car notables et classes populaires ont tendance adhrer massivement l'ordre tabli
142
. Les
Idologues restent une lite surtout parisienne, et qui prouve autant de difficults se
dcentraliser dans les provinces qu instaurer un rapport de confiance avec le pouvoir
politique. Les positions idologiques sexportent mal loin du centre rgulateur parisien. Ce
handicap structurel apparat ds le dbut. Les Idologues ont soutenu Bonaparte lors du
18 brumaire, puis le dsenchantement est arriv trs vite avec le concordat de 1801. Le
premier consul, qui tait un Idologue in partibus
143
, stait rendu Auteuil pour y
consulter Mme Helvtius avant de s'embarquer pour l'gypte. La rupture du gnral avec ses
amis Idologues tait survenue aprs Marengo (14 juin 1800), lorsqu'il stait emport contre
les enfileurs de phrases
144
. Le lyce imprial confirma une incompatibilit fatale entre
lide scolaire de la Rvolution dont les Idologues taient les hritiers et lide scolaire
de l'Empire, tout entire inspire du modle jsuite.

Ce premier constat explique pourquoi aucun Idologue n'a eu les honneurs du
Panthon d'une Rpublique dont les Idologues avaient t pourtant les fondateurs aucun
Idologue sauf Condorcet qui mergera de sa disgrce en partie grce Auguste Comte et
Jules Ferry. Les Idologues ont donc achev leur course dans les poubelles de l'histoire de la
philosophie, on ne les enseigne pas en terminale-philosophie bien que le Kant enseign
selon les programmes de notre Education nationale soit le Kant idologique issu de la lecture
sensualiste des premires annes du XIX
e
sicle
145
: voil le paradoxe do il faut partir.
Wilhelm von Humboldt constatait les limites d'une pntration de la philosophie allemande en
France. Toute philosophie, crivait-il, repose sur la pure intuition du moi, les Franais n'en

141
Pierre LEVEQUE : Histoire des forces politiques en France, T. I. 1789-1880, A. Colin, 1192, 71.
142
LEVEQUE op. cit., 78.
143
GUSDORF op. cit., 317.
144
GUSDORF op. cit., 320-321.
145
Olivier DEKENS : Kant rsiduel Destutt de Tracy : une lecture idologique de la Critique de la raison
pure , Kant-Studien, 94 (2003), 240-255.
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ont aucune exprience, n'en ont aucun sens ni concept, et c'est pour cela que nous fmes
toujours dans des mondes diffrents
146
. La consquence est claire : ce qui fait la force du
kantisme la dduction transcendantale, l'analytique des principes, les ides transcendantales
est parfaitement intraduisible en langage idologique
147
. Stendhal, qui selon Paul Bourget
avait t toute sa vie Idologue la faon des Condillaciens et un partisan passionn des
thories de Cabanis et Tracy, avait lors de son passage Brunswick consacr quelques
efforts l'tude de la philosophie allemande, mais conu le mpris le plus profond pour Kant
et Fichte, hommes suprieurs qui n'ont fait que de savants chteaux de cartes
148
, et quil
considrait comme des platoniciens tout juste bons tourner la tte de faibles femmes.

Nous voici donc prvenus : Kant, si clatant que soit son gnie, ne sera jamais
recevable des Franais qu certaines conditions et dans certaines limites, puisque la vrit
idologique ne saurait chapper la tradition philosophique fonde par Condillac. Le
mmoire de Destutt de Tracy consacr La mtaphysique de Kant
149
en 1801 est explicite
ce sujet : la mthode de Kant, rigoureuse et vritablement scientifique, il n'y a rien redire
sinon quelle est allemande et lourdement dogmatique. Mais son idologie ne rsiste
pas une critique mene du point de vue du sensualisme. Comme les Grecs avant eux, les
Allemands supposent plus qu'ils n'observent , et font par consquent d'excellents
mtaphysiciens, mais de misrables idologistes . On ne sera donc jamais idologiste au
sens propre sans tre physiologiste, et par consquent physicien et chimiste, sans tre
grammairien et algbriste philosophe et tout cela est strictement le domaine de la France
150
,
et delle seule. On comprend mal l'attitude des Idologues vis--vis de la critique
transcendantale si l'on oublie que leur Rpublique est nationale et largement autarcique dans
sa production philosophique. Ceci n'interdit pas qu'ils recourent des emprunts trangers,
mais que ces apports extrieurs se prtendent universels, puisque l'universalit est un attribut
de la seule philosophie qui se dfinisse lgitimement comme scientifique : la philosophie
idologique et franaise.

Le postulat franais qui considre universalit et francit comme synonymes, ne
plaidait en rien pour telle ou telle forme de dictature intellectuelle (bien au contraire, puisque
les Idologues se voulaient libraux et opposs au caporalisme napolonien, mme s'ils

146
Franois AZOUVI Dominique BOUREL : De Knigsberg Paris La rception de Kant en France (1788-
1804), Vrin, 1991, 109.
147
DEKENS op. cit., 254.
148
Franois PICAVET : Les Idologues, Flix Alcan, 1891, 490-491.
149
Dans le quatrime volume des Mmoires de l'institut national, (1801), 544-606.
150
PICAVET op. cit., 350-352.
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montraient l'occasion quelque complaisance envers un rgime imprial distributeur de
prbendes) : le pluralisme pistmologique et politique reste en thorie le principe de
fonctionnement de leur cohorte, ce que confirment et l'tendue de leurs spcialits
professionnelles, et lventail largement ouvert de leurs options politiques tout au long des
trois gnrations distingues par Franois Picavet :
1. La premire celle de Condorcet, Sieys, Lakanal et Volney avait particip trs
activement aux vnements rvolutionnaires (les annes de naissance vont de 1743 pour
Condorcet 1762 pour Volney). La philosophie au pouvoir et pour la premire fois de
l'histoire c'tait eux ! Cabanis avait t dput aux Cinq Cents, Garat ministre de l'intrieur
en 1792-1793, et Volney dput.
2. La seconde gnration avait amorc sa diversification professionnelle partir du
rationalisme physiologique de Cabanis qui lui servait de ple rfrentiel aussi bien dans la
psychologie de Destutt que dans les recherches historiques, politiques, juridiques ou
mdicales de Daunou, Constant ou Broussais. Cette gnration un peu plus jeune que la
prcdente (les hommes cits sont pour la plupart ns dans les annes 1760) a port
l'essentiel de l'effort philosophique du lobby idologique sans interruption de la
Convention la Restauration. Elle incarne l'arrive sur la scne politique d'un pouvoir
intellectuel, cette mutation est consacre par le remplacement des Acadmies d'Ancien
Rgime par un Institut regroupant les diffrentes disciplines de la connaissance (25 octobre
1795). Daunou reprsente fort bien la reconnaissance accorde officiellement aux savants en
matire politique, puisquil a t le matre d'uvre de la constitution de lAn III.
3. Quant la troisime gnration celle de Portalis, Degrando et Laromiguire
elle a tourn casaque aprs 1815, optant pour telle ou telle varit de spiritualisme l'intrieur
du christianisme, et ne restant dans l'universit qu'en s'alliant, soit au catholicisme
(Laromiguire ne put siger au jury de lagrgation de philosophie qu'en s'appuyant sur de
Bonald et Mgr Frayssinous lequel avait t matre de l'universit (1822), puis ministre des
affaires ecclsiastiques (1824-1828) et avait, en cette qualit, fait fermer l'Ecole Normale et
suspendu les cours des coles de mdecine), soit l'clectisme bientt dominant de Victor
Cousin
151
, soit plus rarement et plus dangereusement au criticisme kantien, mais celui-ci
n'tait en odeur de saintet ni dans les instances gouvernementales, ni dans l'universit.
C'est dire combien fut troit l'espace kantien dans les luttes pour le pouvoir
philosophique de ce qui subsistait de l'hritage idologique dans la socit franaise aprs
1815. De fait Kant nacquit d'audience intellectuelle large qu'associ d'autres penseurs
censs attnuer l'audace subversive de certaines de ses thses. Retenons ces deux caractres

151
PICAVET op. cit., 567.
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du kantisme de la premire moiti du XIX
e
sicle : on attendait de lui qu'il ne contredt en rien
la ralisation d'une philosophie nationale, et il tait mieux reu s'il s'associait d'autres
systmes (particulirement cossais) rputs compatibles avec le sien, voire complmentaires.
Wilhelm Dilthey a discern trois orientations majeures dans la philosophie de la
premire moiti du XIX
e
sicle : l'idalisme objectif de Schelling et Hegel, lidalisme
transcendantal qui, de Kant Schopenhauer, de la Critique de la raison pure (1781) au
Monde comme volont et reprsentation (1819) domine quatre dcennies durant la scne
philosophique, et le spiritualisme franco-anglais, que Dilthey fait commencer en cosse avec
David Hume, Reid et Stewart, et se poursuivre sur le continent avec Kant et Fichte en
Allemagne, les Condillaciens et leur nombreuse progniture en France les Idologues
particulirement et leurs successeurs, de Laromiguire et Royer-Collard Maine de Biran
(1766-1824) et son ami le physicien Andr Marie Ampre (1775-1836), l'auteur dune
grande synthse Sur la philosophie des sciences
152
. On peut aussi bien remontant le cours du
temps imaginer une ligne idologique partant de Cabanis, Condorcet et d'Alembert pour
se fonder avec John Locke au XVII
e
sicle
153
. Peu importe. Il va de soi qu'aucun des trois
courants ainsi dlimits n'est homogne ni par la nationalit, ni par les engagements politiques
ou sociaux dcoulant de la doctrine philosophique concerne. Dilthey, qui n'a rien vcu des
luttes politiques et religieuses qui dchiraient la France depuis la Rvolution, a une vue fort
peu laque de l'volution philosophique, puisque selon lui l'idalisme de la libert est la
philosophie officielle du christianisme
154
. Les Franais ne relvent pas tous du spiritualisme
ni de l'idalisme de la libert, puisque Ravaisson et Secrtan se rattachent l'idalisme
objectif de Hegel et Schelling. Kant, on l'a vu, est prsent dans deux des trois courants. Par
Biran s'affirme en effet une philosophie franaise qui adhre aux dmarches et aux
conclusions de la philosophie transcendantale allemande, alors que le kantisme de Renouvier
et Lachelier s'inscrit davantage dans la continuit du spiritualisme franco-cossais, lequel
inclut dailleurs des no-kantiens allemands de grande autorit intellectuelle comme Lotze,
Trendelenburg ou Fechner.

Que faut-il retenir de cette classification des coles philosophiques du XIX
e
sicle ?
D'abord, nous semble-t-il, le fait que, pour les Franais des trois gnrations d'Idologues et
de leurs successeurs, Kant n'est pas seulement le philosophe de l'idalisme transcendantal,

152
Wilhelm DILTHEY : Die drei Grundformen der Systeme in der ersten Hlfte des XIX. Jahrhunderts, 528-554,
in Gesammelte Schriften, hrsg. von Karlfried GRNDER, B.G. Teubner (Stuttgart) Vandenhoeck und Ruprecht
(Gttingen), Bd. IV : Die Jugendgeschichte Hegels und andere Abhandlungen zur Geschichte des deutschen
Idealismus, 1990.
153
op. cit., 356.
154
DILTHEY op. cit., 550.
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qu'ils prouvent d'infinies difficults assimiler, mais qu'il est plus intelligible par ses
proximits avec le spiritualisme franco-anglais, qui constitue la vritable continuit
structurelle de la philosophie franaise travers le sicle. L'cossais William Hamilton
(1788-1856) a t une sorte de prototype de kantisme franco-britannique dans la mesure o il
associait au ralisme de Reid les acquis principaux de la Critique de la raison pure et de la
Critique de la raison pratique : la mtaphysique n'tait pas ses yeux une connaissance, la cl
du monde de la raison tait la conscience morale
155
. L'clectisme de Victor Cousin
sinterprte donc comme une tentative comparable de synthse spiritualiste kanto-britannique,
qui aurait but sur l'impossibilit logique d'inclure l'idalisme objectif de Schelling et Hegel.
L'volution ultrieure droule dialectiquement ce schma initial. James Mill (1773-1836) et
son fils John Stuart Mill (1806-1876) s'opposent Hamilton de la mme faon et dans le
mme esprit quAuguste Comte lorsquil affronte Cousin : la cration de la sociologie, puis
au del de Mill l'invention d'un volutionnisme philosophique (darwinien) par Herbert
Spencer (1820-1903) traduisent la mme ncessit de ragir au spiritualisme d'inspiration
kantienne. Vus sous cet angle Mill, Comte et Spencer ont t les descendants des Idologues
dans la mesure o ils ne demeuraient kantiens que dans les limites de la science, laquelle
revenait le droit de dire le dernier mot en lieu et place de la mtaphysique. Lorsque le
kantisme opre nanmoins son triomphal come back avec Hermann Lotze (1817-1881) et
Charles Renouvier (1815-1903), c'est chaque fois sous une forme adapte aux exigences les
plus modernes de la science de l'poque : il s'agit chez l'Allemand comme chez le Franais
d'unir philosophiquement science exacte et idalisme, en rinterprtant Kant travers Leibniz.
Mais les orientations philosophiques divergent sensiblement selon la culture nationale :
France et Grande-Bretagne sont globalement comparables en ce sens que positivisme et
agnosticisme y ont conquis des positions dominantes dans la culture politique, et que les
sciences de la nature s'imposent dans les deux pays comme prodigieusement influentes en
matire de philosophie
156
. Le retour Kant est donc en mme temps une tardive revanche des
Idologues, un retour leurs convictions foncirement positives .

Le schma explicatif de Dilthey permet par consquent de tracer exactement les
contours d'un kantisme franais la sauce des Idologues : il sera scientiste et positif,
compatible avec une tradition franco-britannique et empirico-sensualiste remontant Locke et
Condillac, mais hermtiquement sourde aux acquis du criticisme transcendantal. Le Kant que

155
DILTHEY op. cit., 537.
156
ungeheuer mchtig , crit DILTHEY op. cit., 546.
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combat Tracy, il ne le connat gure
157
, pas assez pour en discerner la nouveaut
rvolutionnaire, mais suffisamment pour y percevoir une autre idologie, concurrente de la
franaise (la seule qui ses yeux vaille sur le march europen des ides). Nous formulons
l'hypothse, choquante peut-tre, que si Kant fut, contre la vrit des textes, lu et rejet par les
Idologues comme un reprsentant du platonisme germanique
158
, cette erreur de jugement
tait imputable un prjug national : Auteuil fut incontestablement nationaliste et
germanophobe, au mieux indiffrent l'Allemagne (sauf l'exception Degrando), et
globalement hostile en tout cas cette autre rvolution culturelle venue d'outre-Rhin et qui
entra en comptition avec le progressisme politique de 1789 au moment du romantisme.
L'horizon esthtique des Idologues reste, de faon conventionnelle, celui du classicisme,
c'est--dire de la glorieuse hgmonie franaise en matire d'art et de littrature (ce
conservatisme culturel national n'est pas l'apanage des Idologues, puisqu'il sobserve avant
eux chez Turgot et aprs eux chez Comte). Le rflexe cosmopolitique ncessaire une
meilleure apprhension de Kant ne jouera qu'avec le groupe de Coppet, o l'on s'efforcera de
comprendre l'altrit allemande comme un enrichissement de la culture nationale, o Mme de
Stal apprendra l'allemand, s'ouvrira au romantisme d'outre-Rhin, et s'initiera mme aux
mystres de la philosophie transcendantale. Un penseur comme Maine de Biran illustre par les
mtamorphoses de sa pense la fois la richesse et les limites de lcole idologique. Ses
Mmoires sur l'habitude (1799-1801) tmoignent de l'influence de Cabanis et de l'application
de la physiologie la philosophie des Lumires. Aprs quoi Biran abandonne de mauvais gr
la mthode physiologique pour s'aventurer dans les tmrits de l'introspection et y ctoyer
les dcouvertes les plus prcieuses de Kant
159
.

Ce premier aperu permettra peut-tre de rendre justice aux Idologues dans leur
rception du kantisme, et de ne leur demander que ce quils pouvaient donner en tant que
notables de la culture. Ils garantissaient, aprs la tourmente rvolutionnaire, le retour l'ordre
et la rhabilitation des facteurs dcisifs de l'excellence bureaucratique selon Max Weber :
l'exprience, la stabilit, la hirarchie, la promotion interne, le srieux de la formation. Ils
taient par consquent ports ne pas prendre en compte les hardiesses les plus novatrices du
kantisme, qu'ils redoutaient comme subversives de lordre tabli et dangereuses pour
l'quilibre de la nation. Comme Bonaparte, il nadmirent comme lgitimes que deux critres
la comptence et la supriorit sociale, tard venues dans l'histoire politique de la Rvolution.

157
GUSDORF op. cit., 354.
158
GUSDORF Ibid.
159
Jean BEAUFRET : Notes sur la philosophie en France au XIX
e
sicle de Maine de Biran Bergson, Vrin,
1984, 8-11.
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La continuit institutionnelle avec l'Ancien Rgime tait tacitement rtablie, sans que cela
figurt jamais parmi les objectifs affichs. En mme temps que les Idologues se carraient
dans leurs fauteuils de l'Acadmie des sciences morales et politiques, parvenaient aux
responsabilits politiques et administratives et dans un esprit parfaitement comparable des
prfets et des conseillers d'tat qui dmontraient leurs savoir-faire de bureaucrates sous la
royaut et sous la Rpublique, se retrouvant donc, toutes querelles oublies, avec les
rvolutionnaires les plus modrs aprs les avoir combattus depuis 1789. Le kantisme des
Idologues sera donc un kantisme d'hommes passs matres dans lart de rtablir l'ordre dans
les esprits et d'organiser la culture. Ils avaient t suffisamment pouvants par la Terreur
pour rejeter avec la dernire vigueur tout kantisme robespierriste. Ils sont rassurs, soulags :
la garantie du bonheur public, c'est la proprit. Ils se rallient par consquent l'ide d'une
Rpublique conservatrice, d'une Rpublique de propritaires. Bonaparte a utilis habilement
leurs aspirations imprudentes l'tat fort, alors que personne ne faisait plus cas de leur
nostalgie d'un rgime reprsentatif. Leur kantisme sera de ce fait un kantisme ordonn et
conservateur, un kantisme dfensif et minimal
160
.

Kant et les idologues : une rencontre en pointills
Il existe entre les Idologues et Kant une diffrence fondamentale qui tient moins la
conception philosophique proprement dite qu une diffrence de mentalit entre la France et
l'Allemagne sur la culture : la littrature par exemple est considre en France comme une
science de l'me ce que dmontre Hippolyte Taine, hritier lointain des Idologues, dans son
uvre majeure De l'intelligence (1870)
161
. La sensation tant considre comme la cl du
comportement humain, la psychologie par dfinition tude des sensations est promue
premire science de l'homme, puisqu'elle constitue a priori le soubassement factuel de
l'histoire culturelle
162
. Il en va autrement en Allemagne, o la psychologie est a priori exclue
de la connaissance philosophique, et o la littrature, longtemps province de la morale, a au
contraire pour mission d' difier son utilisateur, de l'instruire de la faon de mettre sa vie en
accord avec les normes. La conception franaise dcoule dune option philosophique
matrialiste dominante depuis le XVIII
e
sicle, la conception allemande d'une option contraire
dans laquelle l'amlioration spirituelle de l'individu est rgulirement propose en horizon

160
Pour l'ensemble de ce dveloppement, voir Jacques SOLE : La Rvolution en questions, Seuil, 1988, 260 sq.
161
Voir Michel ESPAGNE : Taine et la notion de littrature nationale in : Philologiques III. Qu'est-ce quune
littrature nationale ? (dir. Michel ESPAGNE Michael WERNER), Maison des sciences de l'homme, 1994,
466 sq.
162
ESPAGNE loc. cit., 467.
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toute culture. C'est la raison pour laquelle le roman classique allemand est un roman d'ides,
un Bildungsroman. Dans un cas l'intrt de la culture se porte aux expriences sensibles, dans
l'autre aux ides. Les deux conceptions sont condamnes s'exclure mutuellement. La
personne particulirement vivante et sensible, crivait Taine, n'intresse pas un savant
allemand, pour cela il faut tre Franais, lev l'cole de Balzac et de Mrime
163
. On
comprend pourquoi Taine fut si rserv sur la culture allemande, comme l'atteste sa
correspondance avec Georg Brandes
164
. On comprend donc que les Idologues aient pu lire le
Trait des sensations de Condillac (1755) comme une rfutation avant lheure de la Critique
de la raison pure (1781) de l'incurable mtaphysicien Emmanuel Kant
165
et que celui-ci,
inversement, la fin de l'ouvrage, sen prenne vivement la psychologie rationnelle, c'est--
dire aux quatre paralogismes de la raison pure lorsque celle-ci prtend connatre l'me par de
purs raisonnements. Le paralogisme tant un jugement analytique ressemblant fort un
syllogisme, il ne saurait tre tenu pour synthtique, c'est--dire apportant quelque progrs ou
nouveaut. Le je pense peut par exemple la fois tre pris comme unit formelle de la
conscience et comme unit substantielle de la chose pensante, ce qui fait de sa prsentation
sous cette double forme par la psychologie rationnelle un vritable sophisme. Malgr la
formidable mise au point de Villers (La philosophie de Kant, 1801), les Idologues furent non
seulement sourds aux dmonstration kantiennes tablissant que le sujet pensant est
inconnaissable, mais totalement dmunis de mtaphysique prisonniers qu'ils taient de
l'alternative innisme (leibnizo-cartsien) empirisme (psycho-physiologique). Tous les
ingrdients de l'incomprhension mle la plus chauvine hostilit taient runis.
P.J. Ancelin pouvait crire en 1802 : Qu'est-ce que cette trange production que l'on vient
de nous donner pour la philosophie de Kant ? Dsordres, foule d'expressions barbares,
d'assertions fausses
166
. Nous ne pouvons lire aujourd'hui les polmiques anti-kantiennes des
Idologues sans dplorer cet aveuglement, mme face des conqutes intellectuelles
reconnaissables comme telles. trangement, les dmonstrations kantiennes sont par exemple
exclues du dbat qui oppose partisans de Newton et Idologues les premiers tant a priori
hostiles Kant alors qu'il aurait pu leur servir pour leur dfense, les seconds rests fidles
l'esprit de l'Encyclopdie demeurant viscralement sceptiques envers le systmatisme de
Kant
167
. Pour apprcier le dbat, il faudrait le lire travers La formation de l'esprit

163
H.Taine, sa vie et sa correspondance, Hachette, 4 vol., 1902-1907, T.II (1904),361 (cit ESPAGNE, Ibid.,
466).
164
ESPAGNE op. cit., 465.
165
J. LEFRANC 369 in Histoire de la philosophie franaise (dir. Denis HUISMAN), Perrin, 2002.
166
ANCELIN : Introduction l'analyse des sciences, Firmin-Didot, 1801-1803, T. II (1802), cit DHOMBRES
op. cit., 452.
167
DHOMBRES op. cit., 399.
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scientifique de Gaston Bachelard (1938). On y dcouvrirait que la pense des Idologues
relve :
1. de la deuxime (et non de la troisime et plus moderne) priode de la pense
scientifique,
2. du deuxime des trois tats de la pense scientifique (ltat concret-abstrait, o
l'esprit est d'autant plus sr de son abstraction que celle-ci est plus clairement reprsente par
une intuition sensible, alors que dans le troisime tat, l'tat abstrait, l'information est
volontairement soustraite l'intuition de l'espace rel et dlibrment dtache de l'exprience
immdiate),
3. du deuxime tat d'me (l'me professorale, imbue de son dogmatisme, fige dans
son abstraction dbutante et totalement confiante en l'intrt dductif de ses dmonstrations
alors que l'me de troisime tat souffre la fois d'tre prive de support exprimental stable
et livre des intrts dductifs toujours imparfaits)
168
.

Le Kant rsiduel de Tracy et Degrando
une incomprhension promise un bel avenir
On sait exactement comment se sont tablis les premiers contacts entre Idologues et
pense kantienne. Humboldt a assist, entre 1797 et 1800, neuf sances de la deuxime
classe de l'Institut. Il a rencontr le 24 dcembre 1797 Guinguen qui sintresse alors
beaucoup Kant Sieys et Garat ont prpar le terrain en familiarisant leurs collgues de
l'Acadmie avec la pense de Knigsberg. Plus qu'un philosophe que l'on lit, Kant est
l'poque un philosophe dont l'on parle
169
. Humboldt en tmoigne : de Kant il est question lors
d'un djeuner avec Garat en prsence de Guinguen, puis lors dune rencontre avec Reinhard
le 1
er
avril 1798 en prsence de Sieys, ensuite lors d'une rencontre le 17 mai avec Tracy, qui
rpondra en 1801 l'ouvrage de Kinker. C'est l'initiative du mme Tracy quaura lieu la
grande confrontation franco-allemande sur la mtaphysique du 27 mai (8 prairial) o, cinq
heures durant, Humboldt discuta des principaux aspects de la question mtaphysique chez
Kant avec Tracy, Cabanis, Sieys, Laromiguire et quelques autres. Le 23 juin 1798,
Humboldt confie Schiller son dcouragement propos de la philosophie franaise. Il baisse
les bras : les Franais sont de purs matrialistes, dont la morale se rduit un calcul dintrts.

168
Voir le Discours prliminaire La formation de l'esprit scientifique de Gaston BACHELARD, Vrin,
1967, 5-11.
169
A matter of hearsay , crit Ruth Ann CROWLEY : Charles de Villers Mediator and Comparatist, Berne,
P. Lang, 1978, 41.
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Comment ne pas dsesprer de les rallier une rvolution philosophique quils se refusent
voir ? On peut gnraliser ce constat au groupe tout entier des Idologues : ils ne peroivent
pas le kantisme comme une nouvelle pistmologie, mais inexactement comme une
nouvelle mouture de l'idalisme
170
. Ils ragissent moins Kant quau livre de Villers
(Philosophie de Kant ou principes fondamentaux de la philosophie transcendantale, Metz,
1801), qui vient de semer dans l'opinion intellectuelle excitation, enthousiasme, dsarroi,
curiosit passionne. En sa qualit de membre de la premire classe de l'institut, Napolon
Bonaparte, premier consul, a demand Villers un rsum de la philosophie critique
effectivement paru peu aprs sous le titre Philosophie de Kant aperu rapide des bases et de
la direction de cette philosophie (fructidor An IX, aot septembre 1801)
171
. Le moment est
significatif : le concordat vient d'tre sign le 16 juillet, et les articles organiques seront
rdigs en octobre-novembre. Bonaparte s'est dfinitivement loign des Idologues. C'est la
mme anne que le Hollandais Kinker a publi Amsterdam son Essai d'une exposition
succincte de la Critique de la raison pure, qui va susciter le Mmoire kantien de Tracy
l'Institut
172
. Mais le vritable porte-parole des Idologues, l'opposant le plus autoris Kant et
son commentateur le plus comptent est Degrando. Tout aurol de sa prestigieuse
conscration par un prix berlinois il vient de remporter le concours (1799) de l'Acadmie
des sciences de Berlin sur l'origine des connaissances humaines Degrando prononce fin
1801 le verdict de l'Institut sur notre philosophe
173
. De Villers rplique aussitt par un
pamphlet anonyme de 24 pages intitul Kant jug par l'Institut et observations sur ce
jugement par un disciple de Kant (Henrichs, 1801). Deux vidences :
1. Il se produit entre les Idologues et Villers une rupture qui aura pour effet de faire
clater l'opinion intellectuelle franaise sur Kant au moment o elle effectue sa premire
cristallisation.
2. Kant devient un enjeu de conflits intrieurs franais, particulirement de celui qui
oppose les Idologues et Napolon : les premiers ont contribu difier un systme culturel
(en particulier dans le domaine des rapports tat-glise) que le second remet en cause
174
:
Kant devient son corps dfendant le rvlateur d'une faille qui spare l'intelligentsia

170
CROWLEY op. cit., 43.
171
Le texte en a t publi dans les Kantstudien 3 (1899), 1-9.
172
TRACY in Mmoires de l'Institut national des sciences, des arts, des sciences morales et politiques, An XI,
vol. IV (1803),544-606, lu le 17 floral An X. De la mtaphysique de Kant commentaire de lEssai
dexposition succinte (op. cit.) de Johannes KINKER, trad. du hollandais par J.Le Fvre (Amsterdam, 1801). A
paru en 1992 dans le Corpus des uvres de philosophie en langue franaise (Fayard). Destutt de TRACY : Trait
de la volont et de ses effets. De l'amour (1818), Fayard, Corpus des textes philosophiques franais, 1994.
173
Texte repris dans son Histoire compare des systmes de philosophie relativement aux principes des
connaissances humaines, 3 vol., Henrichs, 1804.
174
CROWLEY op. cit., 83.
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progressiste de la raison d'tat propos des mesures de scularisation institutionnelle qui
s'imposent la France post-rvolutionnaire.
Kant fournit l'opinion claire franaise l'occasion d'une prise de conscience des
problmes les plus fondamentaux d'une modernit culturelle en devenir. Quelques
claircissements sur les deux principaux acteurs de ce passionnant thtre dramatique de
l'intelligence : Tracy et Degrando.

Dans le cas de Tracy (1754-1836), on a affaire un Kant rsiduel, c'est--dire un
Kant pouvant servir au projet idologique, un Kant psychologis
175
. Chronologiquement
on l'a vu son texte est un long commentaire de celui de Kinker (1801), ce qui suggre le cas
intressant dun dtour hollandais de la premire rception de Kant en France
176
. Tracy
procde de faon d'autant plus polmique que sa lecture de Kant est de seconde main. C'est un
cas dsespr ! L'analyse est greve de trois chauvinismes concernant le style de Kant (lourd,
car allemand), sa doctrine philosophique (quil professe comme on professe la doctrine
thologique de Jsus, de Mahomet ou de Brahma
177
), le caractre dogmatique de sa
doctrine (dogmatisme lui aussi d'un germanisme invtr, car incapable d'une mthode par
dfinition franaise depuis Descartes)
178
. Olivier Dekens a pass au crible les sept pchs
capitaux de Tracy lencontre de la philosophie kantienne
179
. On a l'impression que na t
lue que l'Esthtique transcendantale et, pis encore, travers un prisme idologique o
psychologie et physiologie se confondent. Or ce psychologisme franais du XVIII
e
sicle se
mettait hors d'tat dinterprter une philosophie transcendantale qui, on la vu plus haut, avait
prcisment rompu avec lui
180
. Avec Olivier Dekens, on dira sans injustice que Destutt non
seulement ne comprenait pas Kant, mais, avec la mthode et l'esprit qui taient les siens, ne le
pouvait pas
181
. La non-lecture de Kant avait pour effet de le replacer sans repchage
possible dans une longue histoire de l'erreur remontant Aristote, Bacon, Descartes,
Malebranche et Leibniz, avec lesquels il tait souponn de commettre l'ternel abus de
principes abstraits
182
. Tracy tait la premire victime de ses propres prjugs
philosophiques, puisqu'il ne pouvait concevoir Kant quasservi un moule

175
DEKENS op. cit., 244, 252.
176
Michel ESPAGNE : En-dea du Rhin. LAllemagne des philosophes franais du XIX
e
sicle, Cerf, 2004, 256.
177
245 in d. Corpus op. cit.
178
Sur la ressemblance Kant-Descartes propos de la mthode voir Jean FERRARI : Kant ou l'invention de
l'homme, Seghers, 1971,18 : La Critique de la raison pure est un Trait de la mthode , Prface 2
e
d.
Critique (trad. TREMESAYGUES et PACAUD), PUF, 1968, 21.
179
DEKENS op. cit., 246-252.
180
Voir Ernst CASSIRER : La philosophie des Lumires, Agora, 1990, 146.
181
DEKENS op. cit., 240.
182
Franois AZOUVI Dominique BOUREL : De Knigsberg Paris La rception de Kant en France (1788-
1804), Vrin, 1991, 208.
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mtaphysique
183
. Le prjug dont il navait pas conscience, selon lequel la thorie ne peut
tre qu'trangre la pratique, provoquait son insu sa rechute dans une mtaphysique quil
considrait pourtant lui-mme comme une science illusoire et impossible
184
.

Le baron Joseph Marie Degrando (1772-1842) est un cas plus complexe. Il a t
longtemps proche de la socit d'Auteuil et des Idologues, avant de s'en loigner : les quatre
volumes Des signes sont une premire confrontation (encore amicale) avec la psychologie de
Cabanis et de Tracy
185
. Lorsque, s'inspirant des thses de Buffon et de Charles Bonnet,
Degrando soutient l'ide d'une origine animale de la pense et d'une philosophie
ncessairement physiologique, il est proche de Tracy par exemple lorsqu'il crit : Le
systme d'ides dun individu pourroit s'estimer par cette formule gnrale : le produit des
circonstances par l'organisation. Les circonstances ont offert la matire, l'organisation a
dtermin le choix
186
. Cet ouvrage a t couronn par l'Institut sur un rapport de Roederer.
Lorsqu'il est rentr d'migration Paris, Degrando a t invit Auteuil par les Idologues,
et il sest affili la Socit des observations de l'homme qui lui ouvrira les portes de
l'Institut
187
. C'est l'poque o il assiste aux confrences de Friedrich Schlegel le dimanche
aprs-midi
188
. Il n'est pas nationaliste, il sintresse aux Communications littraires et
philosophiques entre les nations de l'Europe, sur lesquelles il publie ses contributions dans les
Archives littraires de l'Europe (1804-1808). Il nest pas hostile Kant, dont il aimerait
rconcilier les disciples avec Condillac
189
. Humboldt l'accuse mme de le confondre avec
John Locke
190
. Il a pourtant en 1797 conu le projet de le traduire, et s'entretient longuement
de la signification de son uvre dans sa correspondance avec sa future pouse, Marie Anne de
Rathsamhausen (une Allemande) mme si celle-ci ne semble pas porter dans son cur le
philosophe de la raison pure : il doit, dit-elle, le plus clair de sa clbrit au got qu'ont les
hommes pour ce qui est singulier, extraordinaire et mme inintelligible . Quant sa morale,
l'entendre, elle glace le cur et en ptrifie les ressorts
191
. Degrando a traduit en 1798

183
De la mtaphysique op. cit., 579.
184
Ibid. 595. Se reporter Ulrich LORENZ : Das Projekt der Ideologie Studien zur Konzeption einer ersten
Philosophie bei Destutt de Tracy, Stuttgart-Bad Cannstadt, Frommann-Holzboog, 1994, chap. IV : Spannung mit
dem kantisme , 166-187.
185
Sergio MORAVIA : Il pensiero degli Idologues Scienza e filosofia in Francia (1780-1815), Florence, La
Nuova Italia, 1974, 417.
186
Des signes, I, 77-78, cit MORAVIA, op. cit., 433.
187
MORAVIA op. cit., 419.
188
J.F. REICHARDT : Un hiver Paris sous le Consulat (1802-1803), Paris, 1896.
189
Jean-Pierre COTTEN : Autour de Victor Cousin -une politique de la philosophie, Belles-lettres, 1992, Annales
littraires de l'universit de Besanon, N 469, 54. Cite une lettre de Maine de Biran labb de Feltz, 11
thermidor An X (30 juillet 1802) in : MAINE DE BIRAN : uvres, VI (1930), Alcan, 145-146.
190
Voir Henri TRONCHON : La fortune intellectuelle de Herder en France La prparation, Genve, repr.
Slatkine, 1971, 393.
191
Cit TRONCHON op. cit., 379.
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une prsentation de Kant par Johann Gottfried Kiesewetter
192
. Son uvre est suivie avec
attention et commente favorablement dans les gazettes. d'outre-Rhin : la Allgemeine
Literaturzeitung publie notamment le 23 janvier 1806 un compte-rendu logieux de son
Histoire compare des systmes philosophiques parue en 1804
193
dont le troisime volume
est traduit en 1806 par Wilhelm Gottlieb Tennemann (Vergleichende Geschichte der Systeme
der Philosophie)
194
. Voil un homme dont on peut dire que la diffrence des Idologues
il a t nourri du lait de la littrature et de la philosophie allemandes
195
! Mais sa
germanophilie ne suffit pas faire de lui le penseur conservateur qu'il fut certainement. Son
Histoire compare est mme, par la foi en un progrs philosophique dont elle est porteuse,
dans la ligne du Tableau de Condorcet
196
. Degrando est pourtant ainsi que le rappelle
Henri Gouhier un idologue venu de la contre-Rvolution lyonnaise
197
. Il vulgarise
brillamment le kantisme, mais son interprtation souffre sans doute d'une hostilit trs
franaise l'idalisme considr comme une illusion. Le Kant dont il rve serait un
philosophe concordataire, un philosophe du juste milieu mais ce modle choua
198
.
Degrando tait le rival direct de Villers. Il reprsente avant la lettre une sorte d'clectisme
la Victor Cousin
199
. Ce qui a manqu Kant, estimait-il, c'est la main tutlaire qui a calm
la tempte , c'est--dire Napolon. Degrando ne soyons pas injuste fut parmi les
premiers Franais s'intresser Fichte (1804)
200
. Nanmoins il n'a pas trs bonne rputation
dans la France du XIX
e
sicle : sa gnrosit passe pour de la faiblesse. Stendhal le jugeait
lche , Sainte-Beuve le trouvait d'esprit essentiellement mou
201
. Comme si on lui en
voulait d'avoir abandonn la philosophie pour les bonnes uvres dont il s'occupe au soir de
sa vie
202
. Il na certainement pas popularis une image difiante et positive de Kant mais
incarn plutt le parti de Herder contre ceux qui se battent pour des abstractions ou pour des
logogriphes. Il est cet gard reprsentatif d'un juste milieu franais port se mfier des

192
Franois PICAVET : La philosophie de Kant en France de 1773 1814, Alcan, 1888.
193
Georges SOLOVIEFF 134 in Le groupe de Coppet et l'Europe (1789-1830), Colloque de Tbingen (juillet
1993), Lausanne, Institut Benjamin Constant Paris, Jean Touzot, 1994.
194
Gerda HASSLER : La philosophie allemande dans l'oeuvre de Joseph Marie Degrando in : La rception de
la philosophie allemande en France aux XIX
e
et XX
e
sicles (dir. Jean QUILLIEN), PU Lille, 1994, 73-84. Il sagit
du mme TENNEMANN que l'auteur du Manuel d'histoire de la philosophie que Victor COUSIN traduisit en 1829
chez Ladrange.
195
Michel BERR : Eloge de Benjamin Constant , cit in TRONCHON op. cit..
196
KELLEY op. cit., 17.
197
Henri GOUHIER : Les conversions de Maine de Biran, Vrin, 1947, 161, cit in AZOUVI-BOUREL op. cit.,145.
198
AZOUVI-BOUREL op. cit., 259-260.
199
AZOUVI-BOUREL Ibid.
200
ESPAGNE En dea op. cit., 264. Il faut citer ici un autre historien allemand de la philosophie : Johann de
Gottlieb BUHLE dont lHistoire de la philosophie moderne depuis la renaissance des lettres jusqu' Kant
(traduite par Camille JORDAN en 1816) fut mme en avance par rapport LIntroduction l'histoire de la
philosophie de Victor COUSIN (1828).
201
Cit PICAVET Idologues, op. cit., 505.
202
TRONCHON op. cit., 393.
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intellectuels de gauche en gnral pour employer une expression anachronique et d'une
philosophie allemande en particulier, juge formatrice de raisonneurs et de sophistes, et
denfileurs de phrases qu'ils soient cartsiens, malebranchistes ou kantiens. Degrando
comme anctre de Maurice Barrs ? Peut-tre.
Observons la composition sociale de la section des sciences morales et politiques de
l'Institut entre 1795 et 1803
203
. Pour en faire partie, il fallait tre Idologue, c'est--dire
frquenter le salon de Mme Helvtius ou de Mme Condorcet, crire dans la Dcade
philosophique, avoir t rpublicain modr aprs 1794 et anti-bonapartiste aprs 1801. La
continuit sociologique avec l'acadmie d'Ancien Rgime n'est pas contestable cette
nuance prs que les sciences sociales y font leur entre, consacrant un savoir rput mineur et
roturier avant 1789. Le recrutement suggre un effacement spectaculaire du clerg : sur les
17 membres de la deuxime classe de l'institut ayant appartenu au clerg en 1789, seuls 4 sont
encore clercs lors de leur lection (Grgoire, Talleyrand, Gaudin, le pasteur suisse Senebier),
alors que Sieys, Daunou, Lakanal, Laromiguire ne le sont plus depuis 1793
204
. On a donc
affaire une scularisation de grande ampleur, accompagne d'un embourgeoisement vident,
mais les deux processus avaient commenc avant 1789. L'lite ecclsiastique d'antan a t
remplace par une nouvelle lite honorifique d'ascendance roturire
205
mais au parcours
politique sinueusement chaotique et, nous l'avons constat, sans vraie rupture avec l'Ancien
Rgime. Ceci pourrait expliquer l'extrme rserve face la perturbation kantienne, pour deux
raisons.
1. Quelle srnit de jugement sur Kant est-on en droit d'attendre d'hommes qui, en
presque totalit, avaient t patriotes en 1789, attentistes en 1792, perscuts en 1793-1794,
modrs sous le Directoire, opposants Bonaparte sous le Consulat et lEmpire, en poste et
couverts d'honneurs sous la Restauration ?
2. Quel libralisme peuvent reprsenter face un libral prussien tel que Kant des
hommes partis de la dclaration des droits de 1789 pour aboutir l'litisme technocratique de
1795 et lapprobation du coup d'tat de Bonaparte en novembre 1799 ? Comment viter la
guerre civile et les troubles de l'ordre public en sauvegardant le pluralisme des opinions
lgitimes ?
ces questions que Kant pose en thorie, les Idologues n'apportrent que des
rponses vasives. Sieys se rclame de la sparation des pouvoirs de Montesquieu, mais

203
Martin S. STAUM : The Class of Moral and Political Sciences (1795-1803) , French Historical Studies, XI
(1980), 371-396.
204
STAUM op. cit., 375.
205
STAUM Ibid., 382.
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oublie en 1799 tout comme Daunou toute rfrence aux droits de l'homme
206
.
L'utilitarisme l'emporte sur l'idal de l't 89.

Les Idologues semblent avoir jou un rle plus positif dans l'histoire culturelle
franaise en servant de contre-modle (ventuellement rpublicain) au pouvoir en place. C'est
Napolon qui a inaugur leur stigmatisation comme illumins , fanatiques ,
mtaphysiciens , idologues allemands, mles et femelles , etc. (Benjamin Constant et
Germaine de Stal lui servaient de parfaits repoussoirs). Les mtaphysiciens, confiait-il
son frre Lucien en 1803, sont mes btes noires . Il ne redoutait pas les royalistes, mais les
Idologues et les rpublicains qu'il avait tendance confondre. Il s'tait alli en 1811 Royer-
Collard, dont il attendait le salut de son empire : Il s'lve dans mon universit, disait-il
alors Talleyrand, une nouvelle philosophie trs srieuse qui pourra nous dbarrasser tout
fait des Idologues en les tuant sur place par le raisonnement
207
. Remercions le ciel que ce
sort leur ait t pargn.

206
Martin S. STAUM : Individual Rights and Social Control : Political Science in the French Institute , Journal
of the History of Ideas, XLVIII (1987), 3, 411-430. Voir particulirement 418-424. Lhonneur est sauv par
Destutt DE TRACY : Commentaire de Lesprit des lois de Montesquieu, crit en 1807, publi en anglais en 1811,
en franais en 1817, et par DAUNOU : Essai sur les garanties individuelles, 1818.
207
Ulrich DIERSE : Napoleons Ideologiebegriff , Archiv fr Begriffsgeschichte, XXII, 1978, 30-89.
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Louis-Sbastien Mercier (1740-1814)
un kantisme contre-pied
208



Comment ragissait la Rvolution franaise et au kantisme qui laccompagnait un
crivain franais de notorit europenne comme Louis-Sbastien Mercier? Son tmoignage
est prcieux plusieurs titres : enferm le 3 octobre 1793, il a survcu la Terreur, et il
appartient pourtant aux gnrations des Lumires : de seize ans le cadet de Kant, de onze celui
de Lessing, il a neuf ans de plus que Goethe. Il a comme Girondin connu un moment de gloire
celui de son duel oratoire avec Robespierre le 13 juin 1793, au lendemain de la journe du
31 mai qui assurait le triomphe de la Montagne. Il runit avec clectisme les valeurs
htrognes de lAufklrung le libralisme de Voltaire, le sentimentalisme de Rousseau, le
rationalisme de Diderot, le progressisme de Condorcet et il incarne pourtant un spiritualisme
libertaire en rupture avec le rationalisme intgral de dAlembert ou Marmontel
209
. Il est
sensible au souffle utopique de la Rvolution, mais dteste l'idologie qui la sous-tend, dans
laquelle, selon lui, ont triomph des penseurs honnis, les Locke, Descartes et Condillac, ces
fabricateurs de systmes (qui) font un monde sans Dieu
210
. En 1795, devant le conseil des
Cinq Cents, il invective contre le dcret qui transfre au Panthon les cendres de Descartes.
Contrairement ce que l'on attendrait d'un homme dont la rupture avec la philosophie
rvolutionnaire fut fracassante, Mercier juge la pense critique avec sympathie, et fait de
Kant, rebours de l'opinion commune, le porte-voix de ce Tiers tat qui avait passionn
Sieys en 1789
211
. Bien qu'il n'ait jamais cd un pouce de terrain aux philosophes , il est
considr partout, et particulirement en Allemagne o l'intelligentsia littraire lui voue un
culte colossal, comme lincarnation de la France populaire, potique, gnreuse,

208
Franois AZOUVI : Descartes et la France, Fayard, 2002, 135, parle dune spcialisation de Mercier dans
les contre-pieds .
209
RUFI Enrico : Louis-Sbastien Mericer, un rousseauiste libral-rformateur in Jean-Jacques Rousseau
politique et nation (II
e
Colloque international de Montmorency, septembre-octobre 1995), Honor Champion,
2001, 853.
210
Discours du 18 floral an IV sur Ren Descartes, Corps lgislatif conseil des Cinq cents, 3.
211
SIEYES : Qu'est-ce que le Tiers tat, 1789, d. critique, E. Champion, 1888. La comparaison Mercier-Sieys
est chez Jean JAURS : Histoire socialiste de la Rvolution franaise, ditions sociales, 1969, I, 305.
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dmocratique. Georg Bchner lui fait jouer, dans La mort de Danton (III, 1 et III, 3) un rle
difiant face Danton, comme s'il tait lui seul le jugement de l'Histoire sur la Rvolution
212

et sur cet esprit infernal qui provoqua tant de scnes de carnage et de deuil
213
: c'est lui
qui, dans la prison du Luxembourg o il est dtenu avec les Girondins, recueille de Thomas
Payne une profession de foi athe et de Danton laveu de sa culpabilit politique. Mercier
symbolise en quelque sorte le statut social de lcrivain dans le systme culturel n de la
Rvolution, et le prestige dont jouissait, sur la scne politique, le rformisme de gens de
lettres comme Condorcet, Brissot ou Sieys
214
. Dans tous les domaines, Mercier reste un
personnage part
215
, mais sa singularit est un signe de gnie.

Les rivalits qui dchiraient les coteries intellectuelles expliquent pour une part la
mfiance que rencontrrent les prises de position philosophiques de Mercier, et le fait que ses
dclarations de sectateur de Kant ont t passes sous silence ou ridiculises. Il a t le
Judas des Jacobins, ladversaire le plus ttu de Robespierre, le porte-parole parisien de Kant,
Fichte, Schiller et Schlegel, lidole des potes (particulirement allemands) : des hommes
aussi engags dans le transfert franco-allemand que Robert Minder et Werner Krauss le
portrent aux nues. Mais il fut la bte noire du juste milieu Sainte Beuve voyait en lui un
charlatan des ides, la bourgeoisie lui vouait une haine tenace, et il navait que mpris pour
lhomme-sabre Napolon et les gnuflexibles qui faisaient au pied de son trne assaut
de flatteries courtisanes
216
. Ses rapports avec lInstitut (et en particulier avec les Idologues)
furent marqus de mauvaise foi, de sa part et de leur part.

Pas facile dans ces conditions de se faire une ide de son rapport exact au kantisme,
dans un domaine o il avait pourtant, sur la chronique des changes philosophiques entre
France et Allemagne, des choses importantes dire, mais quen virtuose du spectacle il disait
sur le ton de linsulte. En cela il se compare Charles de Villers, qui le considrait comme
son intrpide frre darmes , en cette anne 1801 o lofficier-philosophe publiait sa
Philosophie de Kant Metz, avec son appui : cette mme anne 1801 kantienne par
excellence Mercier lisait lInstitut son rapport sur Kant
217
. Rpublicain, notre littrateur

212
BERLINCOURT Alain : Les sources de G. Bchner et ltrange portrait de Mercier dans La mort de Danton ,
247-250, in Louis Sbastien Mercier et sa fortune (dir. Hermann HOFER), Munich, W. Fink, 1977. Cit. 248.
213
Sur Descartes, op. cit., 9.
214
DAURIGNY Marcel : Du despotisme vertueux la Rpublique , 247-277 in Louis Sbastien Mercier un
hrtique en littrature (d. J.-Cl. BONNET), Mercure de France, 1995. Comparaison avec Condorcet Ibid., 276.
215
AZOUVI Franois BOURREL Dominique : De Knigsberg Paris La rception de Kant en France (1788-
1804), Vrin, 1991, 177.
216
Voir le dossier que lui consacre la revue des romanistes allemands Lendemains III (aot 1978), 3-95.
217
WITTMER L. : Charles de Villers, Genve, 1908, 108 sq.
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ltait coup sr davantage que Villers et depuis toujours, socialement dabord il tait issu
de lartisanat parisien le plus port lagitation
218
. Son modle politique, cest du ct de
lAngleterre et des tats-Unis quil le cherchait, limage de cette classe mitoyenne qui
tait la sienne, ni misrable, ni monstrueusement riche
219
. Il avait publi en 1770 LAn 2440,
rve sil en fut jamais, lutopie la plus lue de la fin du sicle des Lumires, o il prconisait de
raser la Bastille. Ses livres faisaient scandale, ils furent interdits. Il sexila en Suisse avant la
Rvolution, y rencontra Brissot et Mirabeau, revint Paris en 1786, se fit lire dput jacobin
de Seine-et-Oise la Convention. Il sigea lInstitut avec ses ennemis Idologues, les
Volney, Cabanis, Garat tous rpublicains de certitude militante, tous venus la Rpublique
dans linsurrection de 1792. En 1801 il ctoyait Paris lencombrant Karl Friedrich Cramer
(1752-1807) : dmis de luniversit de Kiel en 1794 pour jacobinisme, Cramer stait fix
dans la capitale franaise
220
alors que Villers affichait son hostilit envers la France en
prfrant Gttingen et Lbeck sa Lorraine dorigine. Mercier augmenta en 1801 sa
Nologie
221
, o il exaltait la Rvolution comme vnement lexical et clbrait la politisation
du langage comme une chance pour la littrature. Le livre fut mis au pilon. Mercier pouvait
donc passer pour un ami de la Rvolution, au mme titre que Rtif de la Bretonne ou labb
Raynal. Mais sa Rpublique tait librale, fonde sur les deux piliers sacrs de la conscience
et de la proprit et mieux garantie dans les Provinces Unies des Pays Bas ou les cantons
helvtiques que dans la France des barricades
222
. Et pourtant, par un paradoxe stupfiant, il ne
sympathisa avec Kant ce pangyriste des ides de 1789 que parce quil avait, ses yeux,
dress le rempart de sa philosophie face lathisme rvolutionnaire.

Dune faon gnrale, Mercier relve de cette tendance bien franaise idaliser la
culture morale, religieuse et esthtique de lAllemagne, sous deux formes extrmes, mais
compatibles, et mme complmentaires ses yeux : dune part, le Kant de la Critique de la
facult de juger avec cette conception, emprunte Rousseau, que lart doit se lier des ides

218
Notice Mercier (DORIGNY M.) in Dictionnaire historique de la Rvolution franaise (dir. J.-R. SURATTEAU et
F. GENDRON), PUF., 1989, 735-737.
219
DAURIGNY despotisme, op. cit., 259, 266.
220
CRAMER avait traduit en franais La Pucelle dOrlans de Schiller, et en allemand Lmile de Rousseau. Ses
Ansichten der Hauptstadt des franzsischen Kaiserreiches vom Jahre 1806 an (1807-1808) avec quelques
contributions de Mercier, offrent un kalidoscope de vues allemandes, anglaises et franaises sur la France de
lEmpire (voir PUSEY William Webb : Louis Sbastien Mercier in Germany his Vogue and Influence in the
eighteenth Century, New York, Columbia UP., 1939, 17 sq.)
221
Nologie ou vocabulaire de mots nouveaux, renouveler ou pris dans des acceptions nouvelles, Hrissant,
1775. Louvrage de 1801 (2 vol.) porte une ddicace Bonaparte, Premier Consul (7 fructidor An IX). Cest une
diatribe contre lAcadmie Franaise, qui a t dissoute en 1795. Voir Ulrich KICKEN : Merciers Nologie
ein Werk der Revolution ? , Lendemains, op. cit., 87-95.
222
DAURIGNY despotisme, op. cit., 263-264.
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morales qui seules saccompagnent dune satisfaction indpendante
223
, mais que ce sont les
beauts de la nature qui rpondent le mieux lintention vritable de lart. Dautre part le
romantisme de Wackenroder et son culte exalt de la musique et de la peinture
224
Par ces
rfrences opposes mais germaniques lune et lautre, par cette faon de comprendre la
culture de lAllemagne comme une culture de la morale, de la religion, de la nature et de lart,
Mercier est bien le contemporain de Villers et de Stal, et mme leur semblable. Morale,
esthtique et religion ne sauraient tre spares : voil ce que, daprs lui, les Allemands
auraient mieux compris que les Franais et quils devraient leur apporter Mercier est ici le
frre spirituel de Lessing
225
. Le pdagogue Joachim Heinrich Campe navait pas tort de voir
en lui, en 1789, un Lessing franais
226
. Cette germanit de Mercier et celle de Diderot une
gnration plus tt, sont des cls utiles pour qui veut entrer dans leur fonctionnement mental
vu du dehors
227
, mais il faut en user avec la plus prcautionneuse mfiance. Vu travers ce
prisme, lanti-matrialisme de Kant dans laccentuation de la loi morale importait
davantage que lintransigeance de son rationalisme. Au fond de vos curs, crit Mercier,
cest l que vous sentirez la prsence de la Divinit
228
. La capacit critique enseigne par
Kant lindividu autonome se trouvait du mme coup dvalorise au profit du sentiment
familial, de la pit filiale, de lhonntet bourgeoise, de la catharsis des larmes, etc. Kant
tait ramen au bercail des vertus moyennes, dans le monde de Montesquieu, Iffland, Diderot,
Greuze, Franklin. Le parti-pris kantien de Mercier ne se comprend qu travers ce changement
de paradigme. Les romantiques greront cet hritage. Shakespeare et Kant seront devenus, par
la grce de Mercier, les codes chiffrs de cette mutation culturelle
229
.

Pour Mercier, Kant place lhomme au centre de lunivers (cette lecture de la rvolution
copernicienne du criticisme est bien sr exacte)
230
. Dans un article du Magasin
encyclopdique il est fait mrite Kant dassurer lindpendance de lhomme moral, la

223
Critique de la facult de juger, I. Analytique du sublime, 52, Pl. II, 1112, AK. V, 326.
224
Wilhelm WACKENRODER : Herzensergiessungen eines kunstliebenden Klosterbruders (Effusions dun moine
amateur dart, 1797, d. J. BOYER, Aubier, 1945). Voir NOIRAY : Le rveur mlomane , 199-222, in Mercier
hrtique, op. cit.
225
PUSEY op. cit., 193-200.
226
J.-H. CAMPE : Et 89 Lettres dun Allemand Paris, Du May, 1989, 189sq., cit Mercier hrtique, op. cit.,
433. CAMPE sera en mai 1814 lauteur de la notice ncrologique de Mercier dans le Mercure de France.
227
Sainte Beuve voyait en Diderot la plus allemande de toutes nos ttes, dans laquelle il entre du Goethe, du
Kant, du Schiller tout ensemble (Le Globe, septembre 1830, cit Roland MORTIER : Diderot en Allemagne,
PUF, 1954, 408 sq.)
228
MERCIER Bibliothque de lArsenal, Fonds MERCIER, Ms. 15087, f107, verso. Voir Andreas PFERSMANN :
Une gloire tudesque , 417-436 in Mercier hrtique, op. cit.
229
A. MICHIELS : Tentative de rforme universelle : Louis Sbastien Mercier , in Histoire des ides littraires
en France au XVIII
e
sicle, W. COQUEBERT, 1842 (109-135), cit in Enrico RUFFI : Bibliographie Louis-
Sbastien Mercier, Memini, 1996.
230
Maximilien VALLOIS : La formation de linfluence kantienne en France, Alcan, 1924, 41-44.
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valeur pleine et absolue des lois impratives de sa conscience
231
. Lautonomie morale de la
raison pratique est donc saisie comme essentielle, mais au prix dun escamotage de son lien
la doctrine transcendantale de la raison pure. Sans doute Mercier navait-il pas le choix. La
perception de ce lien let entran admettre que le kantisme est un systme (Mercier avait
toute pense systmatique en horreur, et y voyait un dfaut mortel de la philosophie
franaise : pour lui, tout systme tait tyrannique
232
). La parution de lessai de Johann Kinker
sur la Critique de la raison pure
233
attire, la mme anne, lattention des Franais sur la
premire Critique, mais sans leur donner envie dy goter : cest, selon le compte rendu de
Destutt de Tracy dans le Journal des Dbats, comme le repas de la cigogne dans la fable, tout
y est peut-tre excellent, mais on nen peut rien attraper
234
. Bref, tandis que le baron
Degrando soumettait Kant sa critique, Destutt trillait la tentative de Kinker de rendre le
systme moins incomprhensible. Il ne fallait pas compter sur les Idologues pour faire la
publicit du penseur de Knigsberg ! Par une concidence malencontreuse, le livre, paru peu
aprs, de Hoehne Wronski
235
nincitait gure sinitier au rationalisme critique.

Mercier prend got la polmique. Il peaufine son antithse franco-allemande (et
franco-anglaise) : du ct franais, un excs dartifice conceptuel, une tendance au dlire de
limagination (cela sobserve chez le pauvre aveugle Condillac, mais aussi chez Descartes
et dAlembert), du ct de Newton et de Kant, au contraire, un respect de principe pour
lexprience, qui manque aux Franais (sauf Maupertuis)
236
. Par exprience, Mercier entend
davantage celle des sens et des sentiments (moraux et religieux) que celle des laboratoires
scientifiques ou du march. La dominante exprimentale du kantisme de Mercier plaait Kant
sur la ligne de Socrate, Platon, Marc-Aurle et de la Profession de foi du vicaire savoyard. La
prsentation lemporte-pice de ces diffrences philosophiques en diffrences nationales
tait dangereuse. Elle avait un rien de manichen, elle tournait toujours au dnigrement de la
philosophie claire et de son sensualisme foncier, et la glorification de lidalisme
allemand. Ce grossissement volontaire des annonces a eu pour effet de mnager Mercier une
niche dhonneur dans la galerie de portraits du parti allemand . Mais ce parti allemand,
cette secte kantienne taient honnis des patriotes. La malveillance poussait certains dentre

231
Magasin encyclopdique, 1801, V, 250-252.
232
Discours sur Descartes, op. cit., 5.
233
Johann KINKER : Essai dune exposition succincte de la Critique de la raison pure, Trad. du hollandais par
J. Le Fvre, Amsterdam, Changion & Den Hengst, 1801.
234
Journal des Dbats, 12 ventse an X (id. in Le Spectateur du Nord, avril juin 1802, 21-29). VALLOIS, op.
cit., loc. cit.
235
Hoehne WRONSKI : La philosophie critique dcouverte par Kant, fonde sur le dernier principe du savoir,
Marseille, An XI (1803).
236
Discours sur Descartes, op. cit., 5-8.
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eux souponner Mercier de ne faire lloge de Kant que parce que les Allemands
applaudissaient ses pices de thtre. Le boycott personnel dont il fut victime ne permit pas
seulement de linterdire de parole, il justifia aussi les soupons envers Kant et son idalisme
prtendument conforme au gnie germanique. Dans la France du XIX
e
sicle, on tait souvent
germanophobe et anti-kantien pour les mmes raisons. Cest pourquoi il faut examiner de prs
le rapport de Mercier lestablishment culturel dtat, cest--dire lInstitut et aux
Idologues qui y accomplissaient leur mission au nom de la nation et sous le contrle de
lexcutif. Cela permettra dclairer la fois les rapports personnels de Mercier et de
lInstitut, et, au-del, la complexit du kantisme au moment de sa premire cristallisation
franaise, lintersection de la philosophie institue, qui lui tait hostile, et de conceptions qui
le soutenaient partir des marges insoumises, durablement excentres par rapport au pouvoir.
Ce fut le cas de Stal, mais aussi de Mercier : celui-ci se porte en effet au secours de Kant au
moment o tous les Idologues font barrage son importation en France. Ce premier
kantisme natra de la confrontation, puis de la confluence de courants de pense contraires,
officiels dune part, officieux de lautre. Le mme phnomne sobservera sous la Troisime
Rpublique, lorsque finiront par converger le spiritualisme de Lachelier et le criticisme de
Renouvier qui staient longtemps ignors et mme combattus.

En 1802 a lieu lInstitut un premier affrontement de Degrando et de Mercier : Kant
en est lenjeu explicite. Mercier est isol, il ne reoit dappui que du diste Bernardin de Saint
Pierre, labb Grgoire sur lequel il avait dabord compt pour exalter un Kant pourfendeur
dathes sest drob. Mercier lance son offensive kantienne la barbe des philosophes
systmatiques et sceptiques majoritaires lInstitut
237
. Il convoque (sans convaincre) les
mnes de Rousseau, dont il a dit la premire intgrale ds 1788 et dont il fait le philosophe
de la Rvolution. Enrico Rufi assure que le Nouvel Essai sur lart dramatique
238
offre la cl
daccs la Weltanschauung de Mercier
239
: oui, plus que dcoles, la France a besoin de
lieux de spectacles qui seront un contre-poison aux livres, cest en remplissant les
thtres, et non les salles de classe, que lon videra les cabarets. Non, il nest pas besoin dun
monopole tatique de lducation, tel que le prconise le Comit dinstruction publique. Un
tat thique serait une aberration, etc. Mercier part en guerre contre lexpansionnisme
militaire et idologique des Thermidoriens. Il lui substituerait volontiers une socit se
mettant en scne pour un spectacle communautaire permanent. On assisterait enfin

237
J.-Cl. BONNET in Mercier hrtique, op. cit., 18.
238
Du Thtre Nouvel Essai sur lart dramatique, Amsterdam, 1773 (traduction allemande de Schwickert,
Leipzig, 1776).
239
RUFI ... libral-rformateur, art. cit, 849-851.
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lavnement de cette civilisation dont rvait Rousseau, aux antipodes de la socit botte
et casque laquelle la Rvolution avait abouti par la faute des philosophes fabricants de
systmes. Sa croisade contre les Idologues pardon ! contre les Idiologues ! Mercier la
mne sous le drapeau de Rousseau. Mais il y enrle indirectement Kant, dont il inflchit
tendancieusement le discours. Il avait dj procd ainsi avec Lessing. Lordre trop parfait
auquel visaient le Prussien et le Westphalien, les Franais disciples du citoyen de Genve
sauraient le remplacer par lenthousiasme
240
qui soulve les montagnes. Le grand homme de
Mercier est Rousseau, et il nhsite pas rcuprer Kant pour la cause de Rousseau, en
glorifiant sans le savoir le Kant de la Critique de la facult de juger (dont on peut parier quil
ne lavait pas lue). Ne lui reprochons pas ces liberts quil prend avec la vrit des textes et
des doctrines elles font partie des mcanismes dappropriation par admiration. La faon
dont il procde avec Kant ressemble celle dont il procde avec Schiller, et dont en retour
Schiller procde avec lui. Schiller est pour Mercier lgal de Shakespeare. Et par une symtrie
dmerveillement Schiller reconnat et honore Mercier comme barbare
241
. Le trait du
pote souabe sur La scne de thtre comme institution morale reprend des passages du
rapport du Franais sur Kant, que Schiller avait traduit
242
.

Toutefois lusage principal que Mercier fait de Kant nest pas littraire, mais
polmique dans sa guerre lIdologie
243
. Il se sert de lui comme dune arme contre les
Idologues, dont la deuxime classe de lInstitut est la tanire (Bonaparte dixit). Mercier y
a t lui-mme lu le 27 novembre 1795. Il rdige pour ses confrres de lInstitut une srie de
communications
244
. Elles lui permettront de porter la bataille chez lennemi, en prsentant le
kantisme comme lalternative au sensualisme doctrinal de lInstitut, derrire lequel se

240
PUSEY op. cit., 192-205.
241
Hermann HOFER : Mercier admirateur de lAllemagne et ses reflets dans le pr-classicisme et le classicisme
allemand , 73-116, in Mercier prcurseur, op. cit., 87. Mercier a connu trs tt Les Brigands, et le rle de
don Carlos dans la lutte contre le fanatisme religieux du clerg espagnol est une ide de Mercier, et la scne
finale de Don Carlos porte sa marque.
242
HOFER Ibid., 89-93.
243
Voir les pages 306-309 regroupes sous ce titre dans larticle de S.-A. LETERRIER : Mercier lInstitut
(1795-1814) , 295-326 in : Mercier hrtique, op. cit.
244
On en trouvera la liste (325-326) en annexe lart. cit de LETERRIER. Les mmoires Sur la philosophie de
Kant sont dats des 2 et 17 brumaire et 17 frimaire an X, le mmoire sur La philosophie de Kant compare
celle de Fichte est du 27 frimaire an X. Des Vues sur la morale portent la date du 22 pluvise an VII, le mmoire
Sur la nologie celle du 27 thermidor an IX. Le mmoire en dfense de Kant (Bibl. Arsenal, Ms. 15.O78) a t,
daprs Villers, dfigur par limbcile Charles Levesque, rapporteur lInstitut des travaux de la Deuxime
classe pour le dernier trimestre de lan IX : Kant y tait prsent comme membre dune secte pythagoro-
platonicienne descendant de prtres gyptiens, et, plus anciennement, de brahmanes et de chamans (LETERRIER,
318). Lors de la fameuse sance du 15 messidor an VII, lemphase de Mercier avait suscit lhilarit (Jules
SIMON : Une Acadmie sous le Directoire, 1885, 242). Le plaidoyer kantien de Mercier avait t ridiculis,
comme touffoir de la saine doctrine des ides innes, par La Dcade philosophique des 10 et 20 floral an
VIII, t. XXV, 238-241, 306-309.
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cacheraient les monstruosits tnbreuses de lathisme
245
. Les vritables adversaires de
Kant sont en effet les athes
246
. Kant se trouve demble propuls au centre dune polmique
sur la religion des philosophes qui tourne au vinaigre puisquil sagit de sa croyance lui, de
sa foi intime. Mercier sindigne que, comme Descartes et Pascal avant lui, Kant soit accus
dathisme par les mmes Sorbonnistes dailleurs, prompts jouer les inquisiteurs sur
tous les fronts de la morgue acadmique et de la btise scientifique
247
! En plaidant la cause
kantienne sous la coupole, Mercier se considre comme un spiritualiste en terre de mission
matrialiste
248
. Dans une lettre Villers, il se flicite davoir montr que lAhrimane du
sensualisme avait t vaincu par Kant. Il crit : Si les raisonnailleurs corpusculaires, les
pourceaux du bercail dEpicure, les perroquets de Locke et de Condillac avaient prvalu ici (
lInstitut, JB), nous aurions la mme immoralit et la mme superficialit. Mais Leibniz y
avait mis bon ordre. Aprs lui, Kant est venu chasser quelques vendeurs qui staient couls
dans le temple, et ce Messie de la raison a terrass pour toujours lOrimane du
sensualisme
249
. Cette lettre met les choses au point : la confusion qui rgnait en philosophie
jusqu la venue de Kant permettait de parfaits mcrants de confisquer le pouvoir en
traquant le prtendu athisme de leurs rivaux. Sur ce banc dinfamie o les partisans de Dieu
comparaissaient devant des usurpateurs de la justice, Mercier se flattait davoir t pris place
ct de Kant. ce point de vue, le kantisme de Mercier est exemplaire, il fait apparatre en
effet, sous une apparence de croisade, des enjeux multiples. On en distinguera au moins
quatre.
1. Il y a lenjeu proprement thologique, le plus manifeste ici. La question
fondamentale poser un philosophe (ou propos dun philosophe) est celle de son
orthodoxie chrtienne : croit-il en Dieu, ou fait-il semblant dy croire ?
2. Vient ensuite lenjeu du pouvoir acadmique. Sous couvert de philosophie, des
groupes se disputent la conduite de lappareil culturel dtat install par la Rvolution et
lEmpire. Du mme coup ils entrent en concurrence pour les faveurs du pouvoir en place.
Do le risque que la bonne philosophie devienne celle qui a la confiance du gouvernement.
3. Le troisime enjeu est pistmologique : quelle place revient la religion dans la
connaissance ? Dans quelles limites cette place est-elle lgitime au regard de la science ?

245
Cit LETERRIER op. cit., 311.
246
LETERRIER op. cit., 314.
247
Journal des Dbats du 21 pluvise an X (10 fvrier 1802), cit LETERRIER, loc. cit., 314-316.
248
LETERRIER Ibid., 303.
249
Lettre de MERCIER Villers, Arsenal, Ms. 15078, f
os
193-194, cit LETERRIER op. cit., 313. Orimane
dsigne en ralit Ahriman, le dieu du mal dans la religion mazdenne, oppos son jumeau Ohrmazd (ou
Ormuzd), dieu du bien.
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Cest dans lhistoire de la pense europenne moderne le problme des articulations entre le
rationnel et le spirituel.
4. Vient enfin une question constamment pose dans la gense de lidentit
philosophique nationale, cest lenjeu allemand. En quoi lAllemagne peut-elle aider les
Franais mieux comprendre lhomme et le monde, et rflchir plus rationnellement en
matire de science, de morale, de socit, de mtaphysique ?

Lapport de Mercier sur ces quatre champs est, nous semble-t-il, de valeur ingale. Sa
vhmence de crois nous parat aujourdhui bien dmode. Mercier appartient-il la
prhistoire de la lacit (premier enjeu) ? Son dfaitisme ducatif peut le laisse craindre. Ne
dit-il pas au Conseil des Cinq Cents, dans son rquisitoire contre Descartes, que tous les
livres sont vains
250
? Notre verdict probablement trop sommaire se rectifie de lui-mme par
lvidence du rle dinitiateur qua jou Mercier dans la reconnaissance du facteur religieux
pour la comprhension du systme kantien (troisime enjeu). Chez lui, comme chez Villers,
laccent mis sur le moment religieux du criticisme allait de pair avec ses affinits pour la
culture doutre-Rhin. Mais son Kant aux antipodes de celui de Goethe ! tait le Kant
mystique de Lavater
251
. Limportance de Mercier semble plus dcisive encore dans la lumire
spiritualiste quil projette sur luvre kantienne. Son Kant est alors un peu celui de Maine de
Biran, il anticipe sur celui de Cousin
252
et de Lachelier. Il aura une postrit dans le
spiritualisme rpublicain de la fin de sicle
253
. Cette contribution majeure nos yeux se
confond avec limportance du facteur allemand dans la modernit philosophique franaise
(quatrime enjeu), et en particulier avec linfluence forte de Schelling. Quant la signification
stratgique de la rfrence kantienne dans les querelles de pouvoir de nos philosophes du
XIX
e
sicle (deuxime enjeu), nous la vrifierons sans cesse, dans toutes les phases
successives dlaboration de notre kantisme national.

250
Sur Descartes, op. cit., 11.
251
HOFER, Mercier admirateur, op. cit., 81-82. Mercier se met admirer Lavater au moment o celui-ci
bascule dans le mysticisme et perd lamiti de Goethe. Lettres cites Ibid. (Bibliothque centrale de Zurich et 30
aot 1785).
252
LETERRIER op. cit., 310.
253
Franois LABBE a not lappartenance de Mercier la Loge des Neuf Surs et propos une lecture
maonnique de LAn 2440 in Lendemains, op. cit., 41-51.
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Germaine de Stal (1766-1817)
les dlices des contre-Lumires librales


Trois ans avant la Rvolution franaise, le roi de Sude promet au baron de Stal de le
nommer ambassadeur s'il pouse Germaine Necker, la fille d'un banquier genevois depuis
longtemps clbre (et bientt ministre de Louis XVI, mais renvers une seconde fois par une
noblesse aveugle, deux jours avant la prise de la Bastille). En 1786, Germaine devient par
mariage baronne de Stal. Deux ans plus tt, son pre a achet Coppet, au bord du lac
Lman, 15 km l'ouest de Genve, un chteau o il se rfugiera en aot 1790 (et mourra en
avril 1804). Nous voil sur de hautes terres des Lumires europennes, dans une rgion quont
illustre Voltaire et Rousseau, Edward Gibbon
254
et Lord Byron. De 1804 1810 et sous la
houlette de Germaine, Coppet devient un rendez-vous de l'intelligentsia librale : les
Allemands y sont en surnombre ce qui permet, grce aux rseaux des frres Schlegel, de
fructueux contacts germaniques avec les universits (particulirement Ina et Gttingen), mais
aussi avec des milieux en forte effervescence culturelle en Prusse (Berlin, Knigsberg) et hors
de Prusse (Weimar, Hanovre, les villes hansatiques). Lcho enthousiaste que reoit la
pense de Kant dans De l'Allemagne (1810) ne se comprend qu' travers l'extraordinaire
diversit des liens personnels tisss par Mme de Stal avec une culture allemande en plein
essor.
La terrible intrigailleuse qu'elle tait aux dires de Benjamin Constant
255
, mobilise
le ban et l'arrire-ban de ses amitis le fidle Sismondi, Claude de Barante, prfet du
Lman, et bien sr August Wilhelm Schlegel qui lui a t recommand par Goethe et habite
Coppet demeure depuis 1804, pour prsenter l'Allemagne comme lantidote au despotisme
napolonien qui accable la France. Coppet n'est pas seulement un foyer rayonnant de

254
Etabli Lausanne, Edward Gibbon (1737-1794) sprit de Suzanne Curchod, fille d'un prdicateur rform
dun village de montagne du canton de Vaud. Elle deviendra l'pouse de Necker et la mre de Mme de Stal
(Wilhelm DILTHEY : Gesammelte Schriften, Stuttgart Gttingen, Teubner Vandenhoeck & Ruprecht, t.XV :
Zur Geistesgeschichte des 19. Jh., 80.)
255
Cit in Andr JARDIN : Histoire du libralisme politique de la crise de l'absolutisme la constitution de 1875,
Hachette, 1985, 199.
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germanit, c'est aussi un centre partir duquel se diffuse sur le continent l'idologie librale
de lennemi anglais. Ce cocktail anglo-germanique si capiteux explique l'originalit tonique
du kantisme la Stal : il combine en effet une lecture idaliste, celle de la jeune gnration
romantique allemande, avec la lecture librale que prfrent des Anglais en guerre avec
Napolon I
er
. Se font alors face deux Kant : un Kant en bonnet phrygien, enrl de force dans
les guerres de la grande nation contre l'Europe et un Kant libral, auquel on sait gr de
n'avoir jamais manifest la moindre sympathie pour le Corse.

Deux traits distinguent l'Allemagne que Mme de Stal dcouvre : l'idalisme et la
science. On peut dire que Kant est pour elle un idaliste savant ou, au choix, un rudit
enthousiaste.
1. Stal nest certainement pas jacobine, mais l'universalisme de la culture de Weimar
auquel elle croit ressemble assez l'ide rpublicaine franaise. La maison de Goethe comme
centre idal de la culture europenne
256
reprsente pour notre gniale baronne ce que, dans
l'ordre politique, Paris serait devenu si la Rvolution s'tait arrte avec la Constituante, et s'il
n'y avait pas eu ensuite la Terreur. L'utopie que les Franais ont t incapables de raliser, les
Allemands vont l'accomplir dans la culture : c'est le rve de Mme de Stal lorsqu'elle se rend
Weimar. Dans cette Germanie rve, emprunte Herder, le rel n'a pas de place, ni la misre
politique d'une Allemagne humilie, pille, exploite par des voisins moins nobles et plus
habiles
257
. Cette Allemagne idale est donc une construction de l'esprit, une Allemagne en
soi
258
.
2. Les Allemands font une large place l'instruction
259
. Ce sont des gens srieux,
capables de dennuyer savamment. Ce clich inusable court travers tout le XIX
e
sicle, il est
chez Balzac, il se retrouvera chez Renan. On prte nos voisins doutre-Rhin un got
merveilleux pour les choses srieuses, et peut-tre aussi quelque courage s'ennuyer
gravement quand cela est de rgle . Renan admettait que le public de l'Allemagne est peut-
tre plus patient que le ntre quand il s'agit de s'ennuyer crmonieusement et sur convocation
officielle (sic)
260
. Lopposition franco-allemande est profonde dans le domaine du savoir :
aux Allemands l'rudition, aux Franais le pdantisme de la lgret
261
.


256
Claudio MAGRIS : Utopie et dsenchantement, LArpenteur -Gallimard, 2001, 171.
257
Lucien LEVY-BRUHL : LAllemagne depuis Leibniz Essai sur le dveloppement de la conscience nationale
en Allemagne, Hachette, 1907, 185.
258
L. LEVY-BRUHL op. cit., 182-185.
259
Thme repris par Ernest RENAN in Lavenir de la science, Oeuvres compltes (d. Henriette PSICHARI),
Calmann-Lvy, 1949, t.III, 822.
260
E. RENAN op. cit., Ibid.
261
Le modle franais tait fourni par Montaigne, pdant la cavalire , disait de lui Malebranche.
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Lorsque notre bas-bleu dbarque Weimar en dcembre 1803, c'est un cyclone qui
s'abat sur la capitale de la culture allemande, un fracas comme tous les orages et
tremblements de terre runis
262
. Elle brle de rencontrer Goethe, mais celui-ci est mfiant, il
fait la sourde oreille et prtexte ses travaux, sa sant et mme le mauvais temps pour ajourner
une entrevue que Germaine exige et que tout le monde attend avec une curiosit
263
qui guette
le faux pas. Le tte--tte a lieu, et Goethe n'a pu placer un mot : elle parle merveille, mais
trop, beaucoup trop
264
. De son ct elle il y a un relent dirrvrence sans-culotte dans une
lettre son pre, o elle dit l'impression que le grand homme lui aurait faite de se croire
inspir d'une manire surnaturelle
265
. Voil qui en dit long ! Germaine veut bien en
rousseauiste convaincue laisser flotter sur la vie un halo de religiosit, mais refuse toute
complaisance envers le surnaturel . Elle a tenu rencontrer Schiller. cause de son
uniforme de cour, elle la d'abord pris pour un gnral, puis, l'ayant reconnu, la aussitt
bombard de questions sur la philosophie de Kant. Elle lui demande en particulier ce que
signifie transcendantal, quoi le pote rpond vasivement que, si on comprend ce mot, on
comprend galement la doctrine de Kant. Cela, elle le sait dj, car elle a t une excellente
lectrice de la Philosophie de Kant que Villers a publie en 1801. En s'appuyant sur la
dduction transcendantale de la Critique de la raison pure, l'auteur crivait : on pourrait
dire que la philosophie transcendante est ltude de l'objectif, et la philosophie
transcendantale ltude du subjectif . Il affirmait en conclusion que la philosophie
transcendante est dogmatique alors que la philosophie transcendantale est critique
266
. La
synthse comparative de Joseph Degrando, publie en 1804, tait de mme teneur
267
.

Lorsque Germaine dbarque Weimar, Chateaubriand y est presque inconnu, mais la
lgende d'un kantisme idaliste commence s'y rpandre grce la jeune gnration
romantique, dans laquelle la philosophie a perdu sa primaut traditionnelle sur la littrature.
L'Allemagne, crira Stal, a trois librateurs : Winckelmann, Lessing, Kant
268
, mais le
premier Allemand avoir pratiqu la libert (c'est--dire la sienne propre), ce fut Goethe. Les
potes l'emportent dsormais sur les philosophes. Kant et Fichte sont lus travers Schiller et
Goethe et non l'inverse. On aborde la pense abstraite avec un bagage littraire, alors que
c'tait traditionnellement le contraire. Pour la science protestante, il fallait avoir pralablement

262
Benjamin CONSTANT cit in Ghislain DE DIESBACH : Mme de Stal, Perrin, 1983, 312.
263
G DE DIESBACH op. cit., 292.
264
Cit Ibid. 294.
265
Lettre Necker du 2 janvier 1804, cite Ibid., 290.
266
Charles de VILLERS : Philosophie de Kant ou principes fondamentaux de la philosophie transcendantale,
Metz, 1801, 116.
267
Baron DEGRANDO : Histoire compare des systmes de philosophie, 1804, 187-188.
268
De l'Allemagne, op. cit., t. 2, 77.
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tudi sa thologie et sa philosophie pour songer crire des pices de thtre ou des romans :
notre littrature a vocation tre critique, disait Lessing. Cela prcisment changeait : la
critique, elle prfrait dsormais l'idal. Stal est avec Thomas Carlyle (1795-1881)
lillustration de cette nouvelle lecture littraire et idaliste de la philosophie
269
. Dans la
perspective potique de ces deux auteurs, la philosophie ne peut tre que transcendantale
puisque, en bonne logique romantique, la pense transcende toute ralit. Cet a priori
prsente un inconvnient hermneutique, car il interdit de rendre justice la dichotomie de la
science et de la chose en soi. Elle se traduit chez Kant par une sparation quilibre, alors que,
chez Stal et Carlyle, elle n'est maintenue qu'au prjudice de la science. De toute vidence, les
cultes goethen de Carlyle et kantien de Stal n'auraient pas exist si la religion n'avait pas
conquis une place minente dans les convictions de ces deux auteurs. Il y a plus de religion
dans le kantisme de Stal que dans le systme de Kant. Dcisif en ces temps de Concordat !

Ce que Mme de Stal retiendra de la philosophie de Weimar, cest son
spiritualisme
270
. cet gard son interprtation est comparable celle de Victor Cousin en
1817
271
. L'esprit qui souffle, l'entendre, dans toute la production culturelle de l'Allemagne
de 1800, cest lInfini
272
, ce que les analyses de la Critique de la raison pure tablissent
prcisment comme inconnaissable dans les limites de la raison. Dans ce dplacement, hors
des limites traces par l'analyse critique, de la qute romantique, il y a mprise. Kant est sur
une autre plante que Lamartine, qui son ami Virieu, diplomate en poste Munich, crivait
que l'Allemagne lui avait apport ce grand mot d'Infini . quoi le pote des Harmonies
rpondait : Tu as trouv le vrai mot, l'Infini. Je t'avais bien dit que l'Allemagne te
creuserait
273
. Comment les Franais des gnrations romantiques furent-ils kantiens ? De
toute vidence, ils furent creuss par la Critique du jugement et sa dfinition du sublime :
Est sublime ce qui du seul fait qu'on ne puisse que le penser rvle une facult de l'esprit qui
dpasse tout critre des sens . Il y a donc place dans l'Analytique du sublime pour un infini
lamartinien, que, en jargon kantien, nous sommes capables de penser, mais non de connatre.
Nous y lisons les phrases suivantes : C'est prcisment parce qu'il y a dans notre
imagination un effort pour progresser vers l'infini, dans notre raison une exigence de totalit
absolue considre comme une ide relle, que l'inadquation, par rapport cette ide, de
notre facult d'valuer la grandeur des choses dans le monde sensible suscite le sentiment de

269
Harald HFFDING : Geschichte der neueren Philosophie, T.2, Leipzig, O.R.Reisland, 1896, 419-427.
270
Henri TRONCHON : Etudes, Genve, Slatkine, 1980, 31.
271
Voir mile FAGUET : Politiques et moralistes du XIX
e
sicle, 2
e
srie, Boivin, 266.
272
H. TRONCHON Etudes, op. cit., 118.
273
Cit par Henri TRONCHON : Herder et Lamartine, Revue de littrature compare, octobre 1921, 584.
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la prsence en nous dune facult suprasensible
274
. Ce thme d'un kantisme inattendu rsonne
dj dans la Dialectique transcendantale de la Critique de la raison pure, puisquelle tablit
que la ralit empirique n'puisera jamais le possible. De faon plus suggestive, l'ide est
prsente ds les annes 1760 : le lien profond du sublime avec la mlancolie se peroit avec
clat dans la Section II des Observations sur le sentiment du beau et du sublime : La vraie
vertu fonde sur des principes a quelque chose en elle quisemble s'accorder le plus souvent
avec la disposition d'esprit mlancolique au sens attnu du mot
275
.

Ce kantisme romantique s'accorde merveille au nouveau climat de la France du
dbut du XIX
e
sicle : de grandes mutations ont commenc. Les Lumires et le Romantisme
mlent leurs eaux. Jamais on n'a autant parl de sentiment, et jamais le poids de l'argent n'a
t aussi lourd. La religion conquiert une place nouvelle dans la socit et la restauration de
valeurs rputes irrationnelles modifie en profondeur la donne idologique. Le kantisme
rinvent par Stal est au point de convergence de ces lignes de force de la socit franaise.
Sans doute ne mesure-t-on la porte relle de ce kantisme du Consulat et de l'Empire quen
suivant jusque sous la Monarchie de Juillet l'volution des forces sociales qui l'ont port. On
peut par exemple, en se laissant guider par Marc Fumaroli, suivre l'trange trio Stal
Chateaubriand Rcamier, l'amiti sublime de Stal, cette femme un peu homme, pour
Rcamier (1777-1849), et l'amour sublime de Rcamier pour Chateaubriand (1768-1848), cet
homme un peu femme
276
.

Plus significative est la sociologie compare de Stal et de Rcamier la fille d'un
banquier genevois protestant dun ct, la fille d'un notaire catholique lyonnais, receveur des
finances du roi de l'autre ct, les deux dames socialement de plain-pied avec lavantage
culturel d'un mtissage entre le rationalisme rform de Genve, le catholicisme de Lyon, et
ce que l'on pourrait appeler le libralisme circonspect de l'Institut (Guinguen, Garat,
Suard)
277
. Les influences allemandes vont certes peser d'un poids dcisif sur l'interprtation
par Stal de la pense et de la religion d'outre-Rhin. Mais cette interprtation sera en mme
temps trs franaise, car elle exprimera les tensions internes, dans une France cartele, en ce
dbut de XIX
e
sicle entre les acquis rvolutionnaires et un besoin flottant de mystique. C'est

274
Critique de la facult de juger, I. Analytique du sublime, 25, Pl.II, 1017-1018, AK. V, 250.
275
Observations sur le sentiment du beau et du sublime, Pl. I, 465-466, AK. II, 219. Les Observations avaient
t traduites ds 1796 par Hercule PAYER-IMHOFF (voir la bibliographie).
276
Marc FUMAROLI Chateaubriand - posie et terreur, De Fallois, 2003, chap. La sylphide et la Muse :
Chateaubriand et Mme Rcamier, 543-600.
277
Ian Allan HENNING : LAllemagne de Mme de Stal et la polmique romantique Premire fortune de
louvrage en France et en Allemagne (1814-1830), Slatkine, 1975. Voir Jules SIMON : Une Acadmie sous le
Directoire, 216.
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en ce sens que le kantisme si brillamment exalt par De l'Allemagne est important : il va se
situer dans lentre-deux entre la tradition claire des Idologues et le catholicisme
mystique des Lyonnais entre Coppet et lAbbaye-aux-Bois, entre l'Institut et Ballanche. Les
Schwrmer de l'Europe entire dfilent Coppet. Stal est en contact avec ce que les
Allemands appellent der Untergrund, et qui dsigne des courants souterrains de la pense
allemande (depuis Jakob Boehme) et franaise (depuis Fnelon et Jean-Jacques Rousseau). Il
faut imaginer l'intelligence puissamment rationnelle de Stal sduite par la dvotion
catholique de Rcamier, la ravissante couventine sortie du gynce bndictin de la
Dserte
278
. Cette inflexion se reconnat au rle important assign Jacobi
279
, l'trange ami de
Goethe et de Jean-Paul. Bref les dterminismes que l'on vient d'numrer ne poussaient pas
Germaine vers la gauche rpublicaine, ni vers l'agnosticisme militant : par pesanteur naturelle,
le kantisme stalien tait libral-conservateur, il honnissait par avance la version heinenne
d'un criticisme s'achevant en 21 janvier du disme . Mme Rcamier tait mme une
librale royaliste, dont le salon fut ouvert des libraux tels que Villemain, Lamartine,
Mrime et plus tard Sainte-Beuve et Quinet. La coquette du Directoire se mtamorphosa en
dame patronnesse des mes tourmentes, qui eut pour amie la grande directrice chrtienne
Mme Swetchine, grie du comte de Falloux
280
.

Continuits staliennes dans le transfert culturel franco-allemand
Nouveaut considrable : la France de 1800 s'expatrie culturellement, son esprit de
clocher saffaiblit. Son universalisme est moins autarcique que durant les annes de la
Rvolution. Sa rception du kantisme illustre ce processus qui va permettre des ides
importes d'Allemagne de s'intgrer la substance de la philosophie nationale. Pour la
premire fois, la culture du voisin allemand n'est pas quantit ngligeable. Le transfert
culturel entre les deux pays n'est plus laiss au bon vouloir de l'intelligentsia parisienne il va
notamment, la faveur de l'occupation franaise outre-Rhin, se dlocaliser vers l'Allemagne
ou par un effet indirect de l'migration politique se fixer sur les frontires du territoire
national, en particulier Coppet. Un homme tel que Barante, si proche de Germaine, doit son
initiation la culture d'outre-Rhin ses dbuts dans l'administration de l'Allemagne occupe.
Les mdiateurs du transfert Stal, puis Heine ne sont pas des Franais de naissance, mais
d'adoption : une protestante genevoise en 1800, un Juif de Dsseldorf aprs 1830. Stal est

278
M. FUMAROLI op. cit., 577.
279
De l'Allemagne, d. cite, t.IV, 341-349.
280
M. FUMAROLI op. cit., 595.
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une hybridation franco-allemande particulirement heureuse. Elle parat si allemande aux
Franais, si franaise aux Allemands
281
! D'o son charisme hors du commun.

C'est grce ces ambiguts que le kantisme s'enrichit au gr de ces diffractions : la
philosophie de Knigsberg est perue la fois dans son tranget et dans ses affinits
tricolores virtuelles. Kant doit cette configuration culturelle le privilge d'avoir demble
trouv droit de cit en France. L'Allemagne, si diffrente de la France en est pourtant le
double. Les deux cultures sont pour la premire fois perues dans leurs consonances
rciproques, par lesquelles elles deviennent plus transparentes aux regards croiss qu'elles
portent l'une sur l'autre. Un exemple : Stal tablit dans Lessai sur les fictions (1795) quel
point Werther et La nouvelle Hlose se correspondent Goethe est tellement sduit qu'il
s'empresse de traduire l'ouvrage ! L'assimilation culturelle franco-allemande est certes
discrte, mais elle est irrversible. Cela s'observe en 1821 lorsque Chateaubriand sjourne
Berlin. Sous la Restauration et la Monarchie de Juillet, le rapprochement sinstitutionnalise
avec la triade Cousin-Michelet-Quinet
282
. La mthode comparative se gnralise, applique au
droit avec Lerminier (Cours de lgislation compare au Collge de France en 1831),
l'enseignement de littrature europenne avec Saint-Marc-Girardin (Sorbonne, 1833), ou la
littrature compare avec Jean-Jacques Ampre (Collge de France, 1834). Le comparatisme
s'tend la philosophie avec L'histoire de la philosophie allemande depuis Leibniz jusqu'
Hegel que Barchou de Penhoen publie en 1836, ou ce que l'on pourrait appeler une
ethnologie compare de la France et de l'Allemagne avec Au-del du Rhin de Lerminier
(1835), paru quelques semaines aprs De l'Allemagne de Heine, dont il est l'quivalent
franais
283
.

Villers est en 1814 le seul Franais qui ait apprci la difficult de la tche entreprise
par Stal
284
, le premier avoir oppos au ralisme des Franais lidalisme des Allemands, le
premier aussi avoir taill des croupires la prsentation dsastreuse De la littrature
allemande par le roi de Prusse Frdric II
285
. L'importance stratgique de l'interprtation

281
. Il y a l matire quelques malentendus franco-allemands : Rahel VARNHAGEN VON ENSE, qui rencontre
Germaine DE STAL Berlin, trouve insupportable sa soif de connatre. Michel ESPAGNE : De lAllemagne
225-241 in Deutsche Erinnerungsorte (hrsg. v. Etienne FRANOIS u. Hagen SCHULZE), t.I, Munich, Beck, 2001,
228.
282
Andr MONCHOUX : LAllemagne devant les lettres franaises (1814-1835), Toulouse, Fournier, 1953, 248.
283
A. MONCHOUX op. cit., 387, 394.
284
Voir son article sur De l'Allemagne in Goettingische Gelehrte Anzeigen, 1814, T.1, 329-342 (26 fvrier
1814).
285
Ian Allan HENNING : LAllemagne de Madame de Stal et la polmique romantique, Slatkine, 1975 (chap.III :
Villers un arbitrage intellectuel, 207-217). De Villers a publi en 1809 Sur l'tat actuel de la littrature
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stalienne de Kant tient lentrecroisement de facteurs contraires : elle prend son compte
des acquisitions de Villers qui avaient t rejetes par l'opinion franaise comme
inassimilables au gnie national et cet gard elle acclimate en France une mthode
philosophique chez elle outre-Rhin et elle procde pourtant en mme temps une
transformation nationale de ses contenus. Bref rappel chronologique : Stal et Villers se sont
rencontrs pour la premire fois chez celui-ci, Metz, car notre turbulente baronne tait
interdite de sjour Paris. Leur marivaudage
286
messin a t plac sous la surveillance
ombrageuse de Mme de Rodde, l'grie de Charles sa grosse Allemande , dit Germaine
287
.
Aprs la parution du livre sur Kant en 1801, Stal crit Villers le 1
er
janvier 1802 : si vous
n'avez pas eu Paris tout le succs que vous mritiez, c'est, si vous permettez de vous le dire,
que vous n'avez pas voulu avoir de l'adresse dans la manire de prsenter les ides de
Kant
288
. L'adresse dont elle se prvaut lui permettra de faire apprcier des Franais son
kantisme, quelle aura pralablement transcrit dans la smantique nationale. Rester fidle la
ligne des moralistes, voil ce qui lui importe. Elle dfend pied pied les avantages de la
conversation franaise contre Villers qui la mprise. Elle crit : Ils [les Allemands]
devraient puiser dans l'art mme de la conversation lhabitude de rpandre dans leurs livres
cette clart qui les mettrait la porte du plus grand nombre
289
. Son interprtation de la
pense kantienne tait la fois sa rcupration, au bnfice de la continuit nationale, et une
gnreuse ouverture sur une pense venue des confins de l'Europe. Prcision plus
qu'anecdotique : Villers et Stal finissent par rompre. Villers reoit une lettre expdie de
Weimar le 28 dcembre 1803 : mais encore une fois pourquoi me dtestez-vous ?
290
.

Les conceptions politiques de Charles et de Germaine sont opposes : il abhorre les
Lumires, elle les dfend
291
. Cette divergence donne une ide de l'enchevtrement
idologique de ce premier kantisme la franaise, qui, en vrai camlon philosophique, prend
trois couleurs diffrentes selon la lumire dans lequel il est plong. Il est de gauche, ou de
droite, ou du centre, c'est--dire soit simplifi en affluent de la philosophie de Condillac (les
Idologues), soit associ des convictions contre-rvolutionnaires (Villers), soit resitu dans

ancienne et de l'histoire en Allemagne. Il a traduit pour Germaine Le songe de Jean-Paul Richter (HENNING,
op. cit., 210).
286
Ghislain DE DIESBACH : Mme de Stal, Perrin, 1983, 282.
287
Mme de Rodde tient un compte prcis du nombre d'heures passes Metz par sa rivale : 304 h 30, c'est--dire
12 jours et 16 h 30 , DE DIESBACH op. cit., 283.
288
Mme DE STAL Charles de VILLERS Benjamin CONSTANT : Correspondance (d. Kurt KLOOCKE),
Francfort/M. Berlin, 1993, 20.
289
De l'Allemagne, I. 179.
290
DE DIESBACH op. cit., 284.
291
Roland MORTIER : Mme de Stal et lhritage des Lumires in Mme de Stal et l'Europe (colloque de
Coppet, juillet 1966), Klincksieck, 1970, 138. (Voir le recueil Briefe an Charles de Villers, hrsg. von M. ISLER,
1883, 269).
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la ligne du libralisme de lAufklrung qu'il se contente de rchauffer par l'enthousiasme
(Stal). De ces trois formes, la dernire est la plus prsente dans notre paysage idologique du
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sicle. De l'Allemagne est, par exemple, presque le seul intermdiaire travers lequel
les Saint-simoniens vont recevoir et transformer les influences germaniques
292
. Stal ne
tourne pas le dos l'ide rvolutionnaire, mais cherche seulement la dbarrasser de son
avatar terroriste. Elle marque la plus vigilante mfiance envers les radicalismes qu'elle accuse
de conduire au despotisme : elle est aussi hostile Robespierre qu' Napolon. Elle lutte sur
deux fronts, contre l'athisme de certains Idologues, et contre la raction catholique remise
en selle par le Concordat
293
. En philosophie, elle tempre l'idalisme par la raison, et le
rationalisme par la sensation : do l'image sduisante mais biaise d'un Kant idaliste, gros
fournisseur de psychologie et de sublime. Son Kant est donc la version romantique du Kant
des Idologues c'est--dire rabiboch avec le sensualisme de Condillac
294
. Rien d'tonnant :
longtemps proche de la socit d'Auteuil, elle avait reu les Idologues dans son salon de la
rue de Grenelle. Mais elle venait justement de publier les Manuscrits de son pre, qui s'en
prenaient au matrialisme de Cabanis
295
. Elle interprtera par consquent la pense kantienne
au travers d'un spiritualisme fortement teint d'intuitions condillaciennes, mais aussi oppos
au rationalisme qu' la mystique catholique. Le juste milieu s'annonce.

Stal mne une double bataille contre le classicisme et contre la dictature
napolonienne. Les conservateurs de l'acadmisme et les catholiques poussent les hauts cris.
L'inspiration du livre est rousseauiste travers la double empreinte jansniste et rforme
296
.
La philosophie allemande est interprte, sous l'influence des Schlegel, comme une victoire
de l'enthousiasme sur l'utilit, et comme la preuve que la culture de la raison n'touffe ni
l'imagination, ni le sentiment
297
. Sous des couleurs chatoyantes, c'est tout le rousseauisme de
Kant qui flamboie, mais avec une pugnacit qui fait du texte romantique de 1810 un
manifeste : Germaine nous explique en somme que cette libert, une fois conquise par les
Allemands dans la lutte contre l'occupant franais, servira de modle aux Franais lorsque
viendra le jour o se libreront de l'abstraction
298
classique et du despotisme militaire.


292
HENNING op. cit., 353 (voir Georges WEILL : Lcole saint-simonienne, 13-16, 62).
293
John ISBELL in Coppet et l'Europe (Colloque de Tbingen, 1993), Lausanne, Institut Benjamin Constant,
Paris, J.Touzot, 1994, 320.
294
Voir in R. MORTIER loc. cit., la lettre qu'elle adresse Villers le 1
er
aot 1802.
295
Robert DE LUPPE : Les ides littraires de Mme de Stal et l'hritage des Lumires (1795-1800), Vrin, 1969,
70.
296
Fritz MEISSNER : Der Einfluss deutschen Geistes auf die franzsische Litteratur (sic) des 19. Jahrhunderts bis
1870, Leipzig, 1893, Rengersche Buchhandlung, 8 -18. Cit. 4.
297
F. MEISSNER op. cit., 16.
298
F. MEISSNER op. cit., 18.
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Stal fait de Kant une sorte de Schiller et de la philosophie critique une dramaturgie
des ides. Par ce dcalage le kantisme fait irruption sur la scne intellectuelle franaise par la
mdiation de Goethe et Schiller et travers le filtre de la littrature. Nos intellectuels s'initient
la philosophie allemande par le classicisme de Weimar qui doit beaucoup la philosophie
de Knigsberg et de Ina, laquelle sort du mme coup de son rduit universitaire : la boucle
est boucle. En se rapprochant de la littrature, la philosophie change de forme. En sortant de
l'universit pour entrer dans le dbat public, elle change de contenu. Stal a t lamplificateur
de ce double changement : ces philosophes allemands si ardus, elle n'a pas hsit les
prsenter non pas tels quils sont, mais tels que se les reprsentait sa riche imagination. Mme
lorsqu'ils connaissaient mal l'Allemagne, les critiques franais admiraient spontanment la
nouveaut de la mthode. propos du Tableau historique de Chnier, Bnaben saluait par
exemple en Germaine cette dame illustre qui a su donner la philosophie toutes les grces
et mme toute l'exaltation de la posie [] elle qui fit connatre le tnbreux Kant dans
quelques pages tincelantes de verve, bien mieux que Fichte et tous les disciples de l'Aristote
allemand ne l'ont fait dans de nombreux commentaires
299
.

Double phnomne : la philosophie entre en contact avec la ralit sociale, mais sa
libert lui est mesure, alors mme qu'elle s'en rclame comme dune raison d'tre. Les
positions philosophiques et politiques de Stal se situent dans ces limites. Examinons ces
deux aspects.
1. La philosophie entre en littrature. Stal crit : Kant a introduit des ides
nouvelles en littrature comme en presque tous les sujets. Cet homme prodigieux s'est plac
un point de vue tout nouveau
300
. Mais le modle, cest Schiller : historien-philosophe et
pote-dramaturge la fois, il excelle dans cette dualit. Cette interdisciplinarit germanique
constitue un des enseignements de Weimar transmis aux Franais par Stal. Effectivement, il
y a Coppet, dans l'entourage immdiat de Germaine, des hommes tels que son gendre
Amable Guillaume de Barante (1782-1866), ou son amant Benjamin Constant (1767-1830),
qui sont des hommes de rflexion et, en mme temps, des germanistes assez avertis pour
traduire les uvres du grand dramaturge, assurment pas le jeune Schiller en rupture de ban
(Les brigands), mais plutt le Schiller kantien de la maturit (la trilogie de Wallenstein ou
Marie Stuart). Dans ce travail de vulgarisation, Kant et Schiller jouent des rles comparables
(mme si cest des niveaux diffrents d'intelligibilit). Schiller ouvre la voie, Kant suit.
Dans le chapitre Des richesses littraires de l'Allemagne, le philosophe est cit, avec Goethe

299
Le constitutionnel, 6 avril 1817, cit I.A. HENNING op. cit., 270.
300
De lAllemagne, d. cite, T.III, 326.
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et Johannes von Mller, parmi les plus grands crivains de l'Allemagne en tout genre
301
, et
Schiller lou inversement d'tre le premier, parmi les disciples de Kant, qui ait appliqu la
philosophie la littrature
302
. C'est tout naturellement que, propos de la Jeanne d'Arc de
Schiller, est cite une dfinition thorique de Kant : Le gnie est une disposition de la nature
pour donner des lois l'art
303
.
La diffusion du kantisme emprunte donc les canaux par lesquels le thtre schillerien
est parvenu se faire apprcier du public franais, mme si celui-ci a chang dans sa
composition et dans ses orientations : le public qui, sous la Convention, schauffait la bile au
spectacle des Brigands, tait plus populaire et plus radical que celui auquel Wallenstein
donne, sous l'Empire, des leons de srnit et d'nergie. Aprs avoir publi en 1796 la
premire traduction du Projet de paix perptuelle, Adrien Lezay-Marnsia (1769-1814)
transposera plusieurs drames
304
, il mnera de front une carrire prfectorale et une vocation
littraire. la gnration suivante, Charles de Rmusat (1797-1876) prsentera l'Acadmie
des sciences morales et politiques un rapport Sur la philosophie allemande (1845) et
proposera en mme temps des traductions de cinq pices de Schiller. Ce sera aussi le cas de
Joseph Tissot, premier traducteur du texte intgral de la Critique de la raison pure (1845) : lui
aussi fera ses gammes schilleriennes avant de s'attaquer quelques classiques du corpus
kantien : les Principes mtaphysiques de la morale (1830), les Principes mtaphysiques du
droit (1837), La religion dans les limites de la raison (1841).

2. Qu'il s'agisse de Kant et de Schiller, la mise la disposition des lecteurs et
spectateurs franais de textes traduits obit au mme objectif : montrer la rflexion politique
dans son quilibre dgris des effervescences de la Rvolution et du Sturm und Drang. De la
littrature parat en 1800. Le lien entre littrature et idologie politique y est soulign avec
force, la littrature joue le rle de bras sculier imaginatif et pathtique de la raison
rpublicaine victorieuse
305
. La politique a atteint son tiage de maturit. Elle est libral-
conservatrice. Elle croit la libert, mais dans l'ordre, au compromis politique, mais dans la
passion, la raison, mais dans l'enthousiasme. Plus important : le centre de gravit du

301
Ibid. 325.
302
Ibid. 326.
303
De l'Allemagne, op. cit., II, 357.
304
Exil durant la Terreur, LEZAY-MARNEZIA revient Paris aprs Thermidor, puis sexile nouveau aprs le
coup dtat de fructidor, avant de faire carrire comme prfet de lEmpire. La mission quil assignait sa
traduction du Projet de paix perptuelle tait de prsenter un Kant proposant de terminer la Rvolution (voir le
Journal dconomie politique du 20 octobre 1796 cit in F. AZOUVI et D. BOUREL : De Knigsberg Paris,
Vrin, 1991, 76). F. MEISSNER op. cit., passim, 34, 50, 54, cite comme traducteurs de textes littraires et
philosophiques Pierre Lebrun (1785-1873), Alexandre Soumet (1788-1845), Jean-Louis Lerminier (1803-1857),
Jean-Jacques Ampre (1800-1864).
305
Marc FUMAROLI : op. cit., 561.
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discours s'est dplac des deux premires Critiques la troisime, du Vrai et de la
mtaphysique vers la morale et l'esthtique, que Kant a rapproches
306
. Le Bien et le Beau
deviennent des mtaphores l'un de l'autre. L encore l'impulsion dcisive est stalienne mais
l'initiative revient Schiller, qui en a pris lide au Kant de la Critique du jugement. La beaut
est analyse sous son double aspect : elle est sans finalit, ce qui prpare les voies la gratuit
de l'art pour l'art dans la modernit, et pourtant vue en mme temps comme une contribution
au progrs, et le progrs comme une ascension vers le Bien et le Beau. Cette combinaison si
schillerienne de la non-finalit et du finalisme progressiste est dcrite comme d'inspiration
kantienne, interprtation que Charles de Villers avait souligne dans son Essai sur la
Rformation et dans son Erotique compare
307
. Double dfi du kantisme stalien, lanc
l'esthtique franaise et la morale militaire de l'Empire.

L'esthtique et la morale de Kant sont analyses dans leurs liens internes. Cette
relecture de la pense kantienne a des effets politiques. Elle permet de faire pice la
politique religieuse du Concordat en valorisant contre celui-ci l'intriorit de toute religion.
Elle lgitime en quelque sorte la philosophie critique comme foi individuelle. Stal invente un
Kant fidiste vrai dire plus stalien que kantien. Elle crit propos de la Critique de la
raison pure : (Kant) reconnut les bornes que les mystres ternels opposent l'esprit
humain
308
. La Critique de la raison pratique, dans cette perspective, est rpute combler le
vide laiss par la premire Critique. La mtaphysique apparemment abolie renat de ses
cendres comme mtaphysique morale de la raison pratique (Vernunft) en supriorit
essentielle par rapport l'entendement (Verstand). Stal y aperoit une sublime doctrine
morale contre les sophismes hypocrites de l'intrt personnel
309
. Le devoir kantien se
dpouille de sa grisaille protestante pour se parer d'un camaeu plus riant. Germaine rsiste
la morale dductive, objective et scientifique de Kant laquelle elle prfre la foi
philosophique de Jacobi
310
. Par contre elle se pme devant la mtaphysique morale kantienne,
o le devoir devient une propdeutique de vrits transcendantes
311
.


306
Edmond EGGLI : Schiller et le romantisme franais, 2 volumes, Genve, Slatkine, 1970, II, 215.
307
E. EGGLI op. cit., 216-217. Lorsque Franois Guizot maintient en conformit avec la tradition classique
franaise que la littrature et la morale sont lies, il prouve simplement qu'il n'a pas encore lu Kant. Il ne va pas
tarder le faire puisque, dans son prcieux Laocoon (in Le publiciste, 3 octobre 1809) il crit la trs kantienne
phrase suivante : il y a (dans le sentiment du beau) quelque chose de moral qui ne s'explique ni ne s'enseigne
(cit. EGGLI, op. cit., 217).
308
De l'Allemagne (d. DE PANGE), 5 volumes, Hachette, 1956-1960, IV, 119.
309
De lAllemagne, op. cit., 134.
310
Voir De l'Allemagne, op. cit., 324.
311
L'expression est dAndr MONCHOUX : Mme de Stal interprte de Kant, Revue d'histoire littraire de la
France, 66 (1966), n 1, 74 sq.
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Alterne avec celle de Chateaubriand, la voix de Mme de Stal aura eu pour fonction
de rallier elle le public rebelle la mobilisation civique, virile et martiale de Bonaparte
312
.
Mais plus long terme l'ide restera, et aprs Waterloo, tout ce stock d'arguments et d'images
sera pain bni non seulement pour Victor Cousin (leons kantiennes de 1818-1820), pour
Stapfer (notice de 1823 sur Kant, reprise dans les Mlanges de 1844), mais pour le
spiritualisme rpublicain dans sa longue course travers le sicle de Barni Renouvier et
Boutroux. En matire de morale et de mtaphysique, les Franais auront bientt le choix entre
deux Kant. La lecture idaliste de Stal se heurtera l'interprtation agnostique de Heine :
en croire la Critique de la raison pure, le noumne ne serait qu'une hypothse
indmontrable, une illusion grce laquelle la raison se consolerait de son impuissance, et il
serait jamais impossible de prouver l'existence de Dieu. Les paroles de Dante : Lasciate
ogni speranza ! nous les inscrivons sur cette partie de la Critique de la raison pure
313
.
Heine s'en tiendra cette version d'un kantisme sans Dieu, l'oppos de l'interprtation de
Stal, quitte par la suite expliquer par une faveur accorde au serviteur Lampe la soudaine
rapparition de Dieu dans la Critique de la raison pratique : Aprs la tragdie vient la
farce Emmanuel Kant prend piti, il montre qu'il n'est pas seulement un grand philosophe,
mais aussi un homme charitable. Il faut que le vieux Lampe, pense-t-il, ait un Dieu sinon le
brave homme ne sera pas heureux. Et comme, si lon suit la raison pratique, tout tre humain
se doit d'tre heureux ici-bas, je ne verrais pas d'inconvnient, si cela ne tenait qu' moi, ce
que la raison pratique se portt garante de l'existence de Dieu . la suite de quoi, Kant sur
un coup de baguette magique ressuscite le Dieu que la raison thorique avait tu
314
.

Un Kant selon la raison et selon la foi
L'homme, cet exil du ciel, ce prisonnier de la terre,
si grand comme exil, si misrable comme captif.
De lAllemagne

Lorsque Stal publie De l'Allemagne, la situation de Kant en France n'est gure
brillante : Villers n'a pas t entendu, Grando et Tracy sont plutt hostiles, Barruel
viscralement oppos. Le philosophe de Knigsberg a coul dans un marais d'indiffrence
315
.

312
M. FUMAROLI op. cit., 571.
313
Heinrich HEINE : De lAllemagne, d. 1892, Calmann-Lvy, 127 (Texte allemand in Heinrich HEINE :
Smtliche Werke (hrsg. von Fritz STRICH), Munich, 1925, Georg Mller, T.5, Zur Geschichte der Religion und
Philosophie in Deutschland, 229.)
314
H. HEINE op. cit., Ibid. (texte fr. 131, texte all. 233).
315
A. MONCHOUX : Mme de Stal interprte de Kant, Revue d'histoire littraire de la France,66 (1966), n1,
71-84. Citation 71.
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Il n'a quelque chance d'intresser les Franais que rconcili avec l'esprit du temps, qui est
plus spirituel que rationnel : le Kant de Germaine sera donc celui d'une philosophie de
l'homme et de l'esprit soucieuse avant tout de l'unit des trois Critiques : la mme me se
manifeste dans les sciences le domaine de la raison pure, dans la morale le royaume de la
raison pratique et dans les arts. Au fond des sciences exactes comme au fond des Beaux-Arts
c'est toujours le mme infini et le mme ternel que cherche et trouve la sensibilit
synthtique du romantisme Alors que d'autres poques plus analytiques s'inquiteront de
contradictions susceptibles de lzarder le systme l'intrieur, Stal au contraire soulignera la
cohrence harmonieuse de l'ensemble, car elle l'observera de plus haut et de plus loin, et, plus
encore, travers le filtre de sa subjectivit. Son Kant sera pour elle moins le rvolutionnaire
de l'ide transcendantale que le restaurateur de l'ide morale et le prophte de la libert
artistique : Kant [crit-elle] rtablit la conscience dans la morale, l'idal dans les arts
316
.
Pour sauver l'ide critique du reproche de subversion de l'ordre tabli que lui adresse
l'establishment napolonien, elle en fait au contraire la condition ncessaire un
rtablissement de la morale et de la religion dans leurs droits imprescriptibles. La dmolition
mthodique de la mtaphysique dans la Critique de la raison pure n'est plus comprise comme
un attentat contre l'ordre, mais au contraire comme une dmarche pralable sa restauration.
C'est [crit-elle] rendre grand service la foi religieuse que de bannir la mtaphysique de
toutes les questions qui tiennent l'existence de Dieu, au libre arbitre, l'origine du bien et du
mal N'est-ce pas une belle ide un philosophe que d'interdire la science mme qu'il
professe l'entre du sanctuaire ?
317
.

Voil une conception d'allure trs moderne qui consiste sparer la science et la foi,
non pas comme dans une acception militante afin de laisser la science toute sa libert, mais
au contraire dans l'intention de mnager l'intgrit de la croyance religieuse. Conception
d'inspiration protestante que le kantisme a effectivement reprise son compte la suite de
Rousseau, et que Stal adopte son tour sous une forme romantique : dans l'anthropologie de
la raison pratique, le sentiment reprend la place premire qui lui revient dans la nature
humaine . Comme principe inn de notre existence morale , la conscience, sentiment du
juste et de linjuste , est la loi primitive du cur, comme l'espace et le temps celle de
l'intelligence
318
. Ce Kant stalien a pass lAufklrung au crible de la critique, et la raison
voltairienne a fait les frais de l'opration. Sous cette forme synthtique invente par Stal, le
kantisme comme expression de l'idalisme transcendantal allemand a t escamot de la

316
De lAllemagne, d. cite, t.IV, 113.
317
De lAllemagne, op. cit., T. IV, 129 sq.
318
Ibid. suite.
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vulgate franaise, pour se retrouver totalement transfigur dans ce que Wilhelm Dilthey
appelait le spiritualisme franco-anglais
319
: celui-ci met au premier plan de ses rflexions
non seulement la raison abstraite, mais aussi la volont et la libert. Voil prcisment le Kant
naturalis par les Franais : il n'est plus tout fait linventeur de la philosophie
transcendantale, qui analyse les conditions de possibilit de la raison dans ses limites (ce Kant
vritable , prolong par ses disciples directs de Fichte Schopenhauer, dominera le
XIX
e
sicle philosophique dans son ensemble, mais Stal n'en a vcu que les
commencements, et elle trouve l'vidence les successeurs de Kant trop thrs , et bcle
ironiquement ses commentaires de Fichte).

En dfinitive, les Franais auront travers Mme de Stal reu Kant en le
transformant : au Kant transcendantal ils auront substitu ce spiritualisme franco-anglais dont
il vient dtre question, et qui constitue le vrai socle de notre philosophie nationale moderne,
toujours nourrie la fois de pense d'outre-Rhin et de pense d'outre-Manche. Ce
spiritualisme dont Stal se fit l'avocate mit Kant sur la mme ligne que le fidisme de Thomas
Reid, de Stewart (et de Jacobi). Dilthey faisait observer que Maine de Biran (n en 1766) et
Schleiermacher (n en 1768) taient de la mme gnration. Ce n'tait pas rien de souffler ses
vingt bougies aux alentours de 1789 ! ces noms on peut adjoindre non seulement celui de
Napolon Bonaparte (1769) mais aussi ceux de Royer-Collard (1763), et bien sr Germaine
de Stal (1766) et Benjamin Constant (1767), sans oublier pour l'Allemagne Hlderlin (1770),
Hegel (1770), August Wilhelm Schlegel (1767), Friedrich Schlegel (1772). C'est une
gnration forme l'cole des Lumires et qui, l'ge adulte, les a prolonges, enrichies et
dpasses mais sans les rpudier tout fait, ni verser l'exception des Schlegel et, dans
une certaine mesure, de Napolon dans l'idologie contre-rvolutionnaire. La gnration
prcdente avait jet en France et en Allemagne les bases dune rorganisation de la socit et
de l'invention d'une nouvelle culture. Les Franais opraient dans la politique et dans le droit,
les Allemands dans la philosophie et la littrature. Le fruit de cet effort collectif sera le Code
civil de ce ct du Rhin, la Mtaphysique des murs, Faust, la Phnomnologie de l'esprit de
l'autre ct. Souvenons-nous que Condorcet et Herder ont le mme ge (46/45 ans) en 1789,
que Mirabeau a alors lge de Goethe (40), que Danton et Fouch sont ns la mme anne que
Schiller (l759), et que Robespierre n'a quun an de plus queux
320
.

319
Wilhelm DILTHEY : Gesammelte Schriften, Stuttgart Gttingen, Teubner Vandenhoeck & Ruprecht, T.IV
Die drei Grundformen der Systeme in der ersten Hlfte des 19. Jh., 528-554. Cit. 533-535. Dilthey considrait
Maine de Biran comme une synthse de Kant et de philosophie cossaise (Ibid.).
320
Robert MINDER : Madame de Stal entdeckt Deutschland, 100, in Kultur und Literatur in Deutschland und
Frankreich, Francfort/M., 1982, Insel Verlag.
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Ces aspirations puissantes saffaibliront avec le temps pour aboutir un progressisme
modr. Lexaltation demeure intacte dans la foi en la perfectibilit humaine se tiendra dans
les limites d'un enthousiasme attidi, limit au discours, et tout cela se retrouvera, selon des
dosages infiniment divers, dans la philosophie bourgeoise du XIX
e
sicle. La pense de Mme
de Stal en constitue une des expressions les plus acheves. Elle prfre Kant Fichte, dont le
radicalisme mtaphysique et politique l'inquite (elle abandonne Fichte la prfrence de la
gauche rpublicaine radicale). Le problme pour Stal rside dans la difficult construire
une continuit entre la philosophie sensualiste de lAufklrung dont on retrouve des traces
chez nos Idologues, et l'idalisme de Kant tel que Schiller la popularis
321
.

Mais lessentiel est dans cette tentative si neuve et si fconde de construire pour
l'Allemagne et la France ce que Tocqueville fera bientt pour les tats-Unis et la France : une
ethno-sociologie compare de deux cultures cherchant mieux se connatre elles-mmes
travers le regard que chacune porte sur l'autre. L'orientation fondamentalement diffrente des
philosophies de ce ct du Rhin et de l'autre ct n'est pas due au hasard. LAllemagne est
philosophiquement porte valoriser les ides, dans lesquelles elle peroit la source des
impressions sensibles. C'est exactement le contraire pour la France, o toute la tradition
centralisatrice pousse valoriser les objets rels et voir en eux l'origine des ides. Il y a donc
un lien profond entre, d'une part, l'tat centralis, la contrainte classique, le ralisme et,
d'autre part, la structure fdrale, la libert romantique, l'idalisme
322
. Kant et tout son
systme seront donc fort logiquement prsents partir d'une altrit germanique propose en
contre-modle la France et l'Europe du despotisme napolonien. On voit par l combien
l'interprtation d'un systme philosophique est prdtermine par les convictions au nom
desquelles on le diffuse. Si l'on fait de Kant un thoricien de la Rpublique franaise, on le
sort du systme de coordonnes o il a vu le jour et o le concept de libert (germanique)
avait ncessairement un autre sens que dans une Rpublique une et indivisible la franaise.

La logique de son interprtation poussait donc Mme de Stal loger le kantisme
l'intrieur de l'opposition structurelle franco-allemande, et l'inscrire en mme temps sur le
plan daffinits librales rputes communes l'Allemagne et l'Angleterre. De l'Allemagne
n'est pas un vnement culturel franco-allemand, mais un vnement europen et tout
spcialement anglo-germanique. Michel Espagne fait observer que l'Angleterre a dcouvert la
littrature allemande travers les yeux de Mme de Stal, alors que, en ralit, les caractres

321
Michel ESPAGNE in Erinnerungsorte... op. cit., 226-227.
322
Sur le dtail de ces oppositions, on se reportera aux excellents dveloppements in M. ESPAGNE, op. cit., 229-
235.
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distinctifs de la littrature allemande dgags par son analyse taient imports
d'Angleterre
323
. En ce sens, le Kant de Stal fut lui aussi une culture importe, certes
propose en modle aux Franais, mais en modle extrieur leurs traditions. C'est donc
un Kant bien diffrent de celui que les Jacobins allemands de Paris avaient prsent, du temps
de la rvolution, comme larchtype du penseur immdiatement chez lui dans la grande
nation . Nous retrouvons donc ici l'opposition entre nos deux kantismes nationaux : un
kantisme libral qui prtend combler une lacune de la philosophie franaise (et que celle-ci
devra importer et faire sienne contre elle-mme) et un kantisme dj naturalis en Rpublique
(et en lequel les Franais se projetteront comme plus tard en Descartes). Le Kant rpublicain
n'est pas plus idologique que le Kant libral, mais il postule que Kant et la Rpublique se
sont librement adopts l'un l'autre et que l'assimilation mutuelle a t un processus spontan
qui se poursuivra naturellement. Le Kant libral au contraire fait la France un devoir de
sortir d'elle-mme pour dcouvrir hors de ses frontires des formes de libert encore
inconnues sur le territoire national.

Ces deux Kant coexistent effectivement sur la scne philosophique de notre XIX
e

sicle, car ils rpondent deux logiques opposes mais galement prsentes de notre
modernit : lune plus autarcique construit un systme rationnellement unificateur, dans une
ligne initie par la Rvolution (mais qui lui prexistait). L'autre plus cosmopolite trouve hors
du territoire national des ides neuves dont elle enrichit le patrimoine de la France : elle
rpond un trs fort besoin d'ouverture europenne du pays. Il serait absurde d'imaginer ces
deux kantismes en totale opposition rciproque, ils reprsentent des lignes de force clairement
visibles, et non des camps retranchs. Ils communiquent l'un avec l'autre. On soutiendra par
exemple que les Idologues ont particip des deux : progressistes, ils croyaient, dans la
tradition de Lessing et de Condorcet, en la perfectibilit humaine. Et pourtant ce progrs
ncessaire et automatique, ils ne le concevaient pas si les hommes n'taient pas libres et
propritaires
324
. Kant, pourrait-on dire, tait lu et reu travers deux idologies fortement
distinctes, celle du progrs assurant le bien-tre de la collectivit par l'ducation, et celle de la
prosprit assurant le bonheur des individus par l'enrichissement : Condorcet et Montesquieu.
Ces deux ides taient rivales par les formes qu'elles prenaient en politique, mais compatibles
et complmentaires dans les accommodements pratiqus dans les luttes quotidiennes. On les
trouve cte cte dans l'idologie gnrale de De l'Allemagne. On y lit par exemple : La
destination de l'homme sur la terre n'est pas le bonheur, mais le perfectionnement. Le bonheur

323
Michel ESPAGNE Ibid., 234. Le compte-rendu de Jean-Paul Richter sur De l'Allemagne est traduit par Carlyle
en 1830.
324
Andr JARDIN : op. cit., 209.
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est l'instinct involontaire (de l'homme), mais son instinct rflchi, cest la vertu
325
. On
reconnat l une phrasologie rvolutionnaire : la morale s'affiche dans son exemplarit
catgorique. Cela n'empche pas Stal d'tre pour l'essentiel plus librale, moins contrainte
par une discipline civique.

Elle dgage deux aspects distinctifs essentiels de la culture allemande de son temps : la
religion et la morale.
1. On lit dans le chapitre Sur la philosophie allemande : Le sentiment prouve Dieu,
l'immortalit, la libert. Les certitudes de la foi n'ont pas besoin de preuves
326
. C'est en
quelque sorte toute la philosophie de Stal et un raccourci de la finalit de la raison pratique.
Le kantisme est dualiste lme et les sensations. Fichte et Schelling se partagent le travail,
ils administrent chacun une moiti du royaume : pour l'unit si dsire de l'ensemble,
Schelling rapporte tout la nature, tandis que Fichte fait tout ressortir de lme
327
. Le gnie
religieux de l'Allemagne est l, sur lequel lAsie a laiss les traces ineffaables de lumires
surnaturelles
328
qui sduiront tant les gnrations du mal du sicle : tout un orientalisme de
la germanit est attach ce mythe d'une Allemagne dcidment autre par sa religiosit
crpusculaire. Michelet ne dfinissait-il pas l'Allemagne comme l'Inde de l'Europe ? Par
ses rfrences religieuses les plus secrtes, l'Allemagne est notre mre tous dira bientt
Nerval (1808-1855), autre reprsentant emblmatique de la fascination prouve par les
Franais face l'Allemagne, ses mythes et ses mystres
329
.
Mais il faut prendre garde aux anachronismes : le mythe religieux de l'Allemagne
stalienne est plus proche du classicisme schillrien que des gnrations romantiques
successives qui vont s'enivrer de clair de lune. La place que Stal fait la religion dans ses
analyses allemandes est nanmoins capitale. On est loin du disme polmique du Trait des
passions, loin aussi du rationalisme de De la littrature. L'Allemagne dcrite en 1810 est
synonyme de conversion religieuse : alors que prcdemment la philosophie avait remplac la
religion, cest dsormais la foi qui se substituait la philosophie dans la quatrime partie de
De lAllemagne
330
, sous le titre programmatique La religion et l'enthousiasme. S'il s'agissait
de retourner la religion par la philosophie et au sentiment par la raison seule fin de

325
De l'Allemagne, d. cite, T.IV, 319.
326
Ibid., 107.
327
Ibid., 188.
328
Ibid., 189.
329
Nerval avait peine deux ans lorsque est morte en Silsie sa mre, qui avait suivi l-bas son mari, mdecin
dans la Grande arme. L'Allemagne devient pour le petit Grard le pays de la mre perdue...
330
Robert DE LUPPE : Les ides littraires de Mme de Stal et lhritage des Lumires (1795-1800), Vrin, 1969,
70 ssqq.
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rendre dsormais quelque jeunesse la race humaine
331
le kantisme de Stal reprenait
son compte une intuition de Charles de Villers, lorsque celui-ci dcouvrait au fond de la
philosophie transcendantale le surgissement de l'esprit, c'est--dire un je-ne-sais-quoi
dirrductible la sensation. Il tait difficile, dans l'Empire concordataire, de ne pas donner
ce plaidoyer anti-matrialiste une signification politique. Ni Villers, ni Stal ne s'inquitaient
du risque, si alarmant pour Heine, de voir ce spiritualisme made in Germany tourner au
panthisme et chapper au contrle des philosophes rationalistes.
La notion denthousiasme est si prsente dans le paysage idologique du dbut du
XIX
e
sicle quil vaut la peine de sy attarder un instant. Elle tait, chez Locke et sous la
forme de la lumire interne (internal Light), lquivalent dune rvlation immdiate de
Dieu
332
, et donc synonyme de foi (believe). Lenthousiasme est de ce fait un argument au
service des critiques de lAufklrung, et le plus souvent utilis en ce sens dans les batailles
intellectuelles du XVIII
e
sicle
333
. Lardeur de la croyance est aux yeux des chrtiens un
miracle, pour leurs adversaires un aveuglement et un fanatisme. La place que la raison pure
assigne la croyance mais en dehors de ses limites permet Stal daccorder
lenthousiasme de la raison pratique une lgitimit religieuse, et dinscrire Kant dans la ligne
de Locke et de Fnelon. Celui-ci navait-il pas crit un sicle avant la deuxime Prface de
la Critique de la raison pure, cette phrase qui en anticipait la teneur : Ne croire que ce
que la raison comprend, ce nest pas une foi, cest la philosophie
334
? La comparaison
s'arrtait l. La lecture stalienne est fort tendancieuse. Si la notion denthousiasme est
beaucoup plus centrale chez Stal que chez Kant o elle apparat dans l'Analytique du sublime
de la Critique de la facult de juger, cest au prix d'un dplacement de laxe de rflexion :
Kant est philosophe, Stal anthropologue. Au regard de la raison pratique, pour laquelle la
moralit (Sittlichkeit) rationnelle l'emporte, la nature est plus importante que l'art, et laction
morale doit s'y soumettre. Dans l'idalisme de Stal au contraire, o l'imagination et le
sentiment se donnent libre cours, lart est valoris
335
. La diffrence essentielle concerne la
religion : l o Kant renvoyait celle-ci ses comptences propres trangres la raison, Stal
soulignait au contraire le droit de la religion interdire la philosophie de rflchir aux
choses de la foi. Linterprtation stalienne tait proche de la philosophie britannique. David
Hume distinguait par exemple la superstition (qui fait obstacle la libert), de lenthousiasme

331
De lAllemagne, d. Garnier-Flammarion, 1966, T.II, 3
e
partie, chapitre VI : Kant, 127-140. Citation 140.
332
John LOCKE : Essay on Human Understanding, in Works, Londres, 1823, III, 149.
333
Voir la prcieuse tude de Robert SPAEMANN : Fanatisch und Fanatismus , Archiv fr
Begriffsgeschichte, XV (1971), 256-274 (en particulier les pages 259-261).
334
M. MASSON : Fnelon et Madame Guyon, documents nouveaux et indits, 1907, 89-90 (cit R. SPAEMANN,
260).
335
Julia VON ROSEN : Kulturtransfer als Diskurstransformation Die Kantische sthetik in der Interpretation
Mme de Stals, Heidelberg, Winter, 2004, 266 sq.
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(qui enflamme les hommes libres lorsquils se librent dune tutelle clricale, lexemple des
anabaptistes, camisards, levellers et autres covenanters)
336
.
2. Stal met l'accent sur la morale de Kant mais sans la sparer aussi nettement que lui
de la religion qui, ses yeux elle, est au fondement de la morale et de la posie
337
. Elle fait
gloire Kant d'avoir rtabli la conscience dans la morale, l'idal dans les arts
338
. Dans son
analyse, la raison pratique est un pragmatisme de l'enthousiasme
339
. Kant, Fichte et Jacobi
sont lous pour avoir victorieusement combattu les morales de l'intrt personnel ou du plaisir
construites par Shaftesbury, Hutcheson et Adam Smith
340
, ces morales qui dgotaient David
Hume. Kant leur substitue le devoir
341
, qui est au centre d'un systme de scularisation du
bien assez comparable au stocisme (puisque le perfectionnement des individus et non leur
bonheur constitue leur finalit terrestre)
342
. C'est une morale sche, excluant la sensibilit,
mais pleine d'lvation et digne d'tre admire, car excluant toute rpression. Cette morale
magnifiquement autonome servira de rfrence l'dification d'une morale rpublicaine, dans
la longue qute d'une thique non clricale, pourtant religieuse.
Quelles fabuleuses tensions noues dans l'uvre de Stal, et en si profonde
consonance avec la culture de l'Allemagne ! O est le secret de sa troublante connivence avec
Kant ? Peut-tre dans cette dualit insoluble, car trop lie la condition humaine jamais
rellement unifie. Chacun porte en soi deux humanits : lhumanit den haut, celle de la
raison, de la conscience, de la bonne socit, des institutions, du classicisme, de l'ordre, et
l'humanit den bas, celle du sentiment, de l'inconscient, du peuple , de la nature, de la
libert, du romantisme, de la sauvagerie, du dsordre. Germaine de Stal tait
sociologiquement dtermine dfendre la premire, l'humanit des lois ; elle est devenue par
vocation l'avocate de la seconde, l'humanit de la libert. Cette tension explique la fcondit
de son kantisme lui-mme trs reprsentatif d'une dualit irrductible qui gt au plus intime du
systme. Kant a t la fois un Aufklrer et un thoricien du dpassement de lAufklrung. Il
avait t l'avant-garde des Lumires et de leur effort pour dbarrasser le divin de tout
anthropomorphisme
343
. Il n'a pas vcu assez longtemps pour assister aux dbuts de la drive
panthiste qui pouvanta Heine, et qui des premiers disciples Nietzsche accompagne la lente

336
David HUME : Essays Philosophical Works, ed. Green Grose, Londres, 1882, III, 144-149, cit
SPAEMANN, 261.
337
De l'Allemagne, d.cite, t.IV, 129.
338
Ibid., 113.
339
Anne AMEND in Le groupe de Coppet et lEurope (colloque de Tbingen 1993), Lausanne Institut
Benjamin Constant Paris, Jean Touzot, 1994, 270.
340
De lAllemagne, d. cite, t.IV, 284-285.
341
Ibid., 298.
342
Ibid., 318-330, en particulier 319, 323 sq.
343
Voir sur ce point l'excellente introduction Samuel MOSER : Im Banne Kants : Heinrich Heine, Georg
Bchner, Heinrich von Kleist (Dissertation Berne 1981), Biel, 1984.
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monte du nihilisme allemand dans la littrature, de Kleist Bchner. L'importance du
kantisme de Germaine de Stal tient probablement au fait que celle-ci porte tmoignage de
l'existence d'un kantisme plus libre, plus ruptif, plus incontrlable, plus existentiel. Il
constitue l'alternative au kantisme rpublicain, qui est l'inverse plus disciplin, plus directif,
plus convaincu, plus militant et surtout plus engag. Il y a deux kantismes comme il y a en
chaque individu deux faons d'tre un homme.


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Benjamin Constant (1767-1830) et Kant :
un thoricien libral face la raison pure


Comme Germaine de Stal, Benjamin Constant est un disciple des Lumires et des
Encyclopdistes. Il a frquent dans sa jeunesse le salon de Mme Suard par lequel transitaient
les ides nouvelles de Diderot, Helvtius, Condorcet, Condillac et Turgot
344
. Il a lu la Vie
de Turgot de Condorcet. Cest un fils de 1789 mais dans une version cynique o on peut
limaginer ctoyant des hommes et des femmes sortis des Liaisons dangereuses. Constant
nest-il pas min par cette atonie do il ne sortira, Madame de Stal volant son secours, que
par lenthousiasme quelle admire tant chez les Allemands ? Quelle issue politique ce
dgot de lesprit (Ekel am Geist) dont parle Lothar Gall
345
? Idologiquement Constant est
rpublicain, dans certaines limites, et protestant dappartenance huguenote. Comme Stal et
Heine, il croit une filiation directe de la Rforme 1789
346
.

Le rle de Constant dans le transfert franco-allemand en gnral et dans la rception
du kantisme par les Franais en particulier est original. Dans l'histoire des ides, il relie les
Lumires la sensibilit religieuse du protestantisme. Il se demandait en quoi 1789 et la
Rpublique avaient quelque chance de rduire l'ennui qui s'tait empar de l'Ancien Rgime et
qui continuait de paralyser une Allemagne qui n'avait connu ni prise de la Bastille, ni nuit du
4 aot. Ces questions l'occupent lorsqu'il crit L'esprit des religions. L'laboration thorique
de cet ouvrage, dont le projet est connu de Mme de Stal en 1794, ne peut tre spare de la
lecture de Lessing, qui est mort en 1781, et de Kant, dont La religion dans les limites de la
simple raison a t publie au printemps 1792 dans la Berlinische Monatsschrift
347
. Lorsqu'il
vient s'installer Paris, Constant dispose donc d'une exprience et d'une culture
philosophiques acquises en Allemagne. Trs importante a t l'amiti avec Jacob Mauvillon

344
Kurt KLOOCKE : Benjamin Constant une biographie intellectuelle, Genve, Droz, 1984, 20.
345
Lothar GALL : Benjamin Constant seine politische Ideenwelt und der deutsche Vormrz, Wiesbaden,
F.Steiner, 1963, 7.
346
Pamela M. PILBEAM : Republicanism in nineteenth Century France (1814-1871), Londres, Macmillan,
1995, 3.
347
Voir le catalogue de l'exposition Benjamin Constant und Niedersachsen, Gttingen, 1982.
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(1743-1794), professeur au Collegium Carolinum de Brunswick et ami de Mirabeau. Le Kant
adversaire de la philosophie dogmatique est tout proche lorsqu'il fait alliance avec le
libralisme cossais dans cette sociologie de la religion que met au point Mauvillon
348
.
L'apprentissage philosophique de Constant Brunswick a fait de lui un disciple clectique
de Kant, non pas du philosophe des Critiques, mais de l'auteur des crits sur la religion et sur
l'histoire
349
.

Constant arrive Paris avec Madame de Stal le 25 mai 1795, deux jours aprs les
troubles de prairial An III. Kant commence alors intresser les Franais comme thoricien
de la paix et comme penseur dune sortie de la Rvolution qui ne serait pas une trahison des
ides de 89 . Dans ce moment historique, les rpublicanismes de Constant, Stal et Kant
sont comparables. Depuis Thermidor les choses ont chang : la Rpublique nest plus
assimile la Rvolution en change, la bourgeoisie enrichie acquiesce rtrospectivement
lidologie de la Constituante. Ce consensus est nouveau. En 1795, il est important pour
lintelligentsia claire que lhritage de 1789 soit sauv et que lon prvienne la fois un
retour des Jacobins et une restauration de la monarchie. Des lments essentiels de la future
doctrine librale prennent forme en particulier lingalit conomique considre comme
facteur de civilisation, alors mme quest exige lgalit politique (avec linterdiction de la
magistrature hrditaire). Constant a partag trs tt lessentiel du credo rpublicain : lgalit
politique est ncessaire, car elle garantit la fois les contrles et un maximum de libert
individuelle. Cest une position proche de celle de Kant. En 1790 Constant est fidle aux
traditions des Lumires en soutenant lide de perfectibilit de lespce humaine
350
. Il a
approuv la proclamation de la Rpublique le 21 septembre 1792, un moment o Stal reste
partisane dune monarchie constitutionnelle. Ce qui politiquement les diffrencie lorsquils se
rencontrent, cest lexprience vcue. Benjamin a vu lalliance des Girondins et des
Montagnards se rompre pour des raisons sociales. La Rpublique trouvera-t-elle un moyen
darbitrer les conflits de classes ? Cest la question quil se pose aprs cette rupture, qui
reprsente pour lui une dception.

Ne confondons pas Rpublicains et Jacobins. Dans la mesure o ils sopposrent la
centralisation jacobine, beaucoup de rpublicains modrs furent des libraux qui signoraient
tant ils rpugnaient sidentifier au libralisme doctrinal. Ce sont eux qui ouvriront plus tard,

348
KLOOCKE op. cit., 57.
349
KLOOCKE Ibid.
350
Lessai De la perfectibilit de lespce humaine sera crit beaucoup plus tard (et publi seulement en 1829
dans les Mlanges.)
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avec les conservateurs, les voies la Troisime Rpublique
351
. Le Kant des libraux
thermidoriens vivra donc longtemps dune vie souterraine
352
, il ne survcut qu la condition
de napparatre jamais sous le drapeau libral port par les vents dAngleterre, mais sous le
pavillon de complaisance de la Rpublique modre de Thermidor, dans laquelle les
possdants se reconnurent plus volontiers. mile Faguet ne se souvenait pas davoir de
toute sa vie jamais rencontr un Franais libral
353
. Cest pourquoi lhritage du kantisme
libral, transmis par un penseur aussi authentiquement libral que Constant, fut sous le
Second Empire plus apprci des lgitimistes
354
que des libraux de stricte observance
(Edouard Laboulaye, Paul Leroy-Beaulieu ou Lucien Prvost-Paradol). Il rsulte de cette
singularit franaise que le libralisme kantien ne fut reu des Franais que dans une version
modre qui en affaiblissait la vitalit, et le tirait vers le juste-milieu. Il fut en politique
lquivalent de la pense de Victor Cousin en philosophie : un clectisme. Certains libraux
vireront lorlanisme comme Rmusat, dautres au bonapartisme comme Prvost-Paradol, la
plupart au rpublicanisme modr comme Jules Simon et Vacherot
355
. Retenons pour linstant
cet acquis de nature nous laisser sur notre faim : dans la conjoncture franaise le libralisme
kantien tait invitablement un libral-conservatisme, acceptant 1789, lanticlricalisme en
moins
356
.

Pour la rception par les Franais de la philosophie de Kant, la collaboration
intellectuelle de Constant avec Stal en 1796 est un vnement fondateur (ils sont amants
depuis avril). Leur premire entrevue, qui dcida de toute la vie de Constant, eut lieu le
18 septembre 1794, quelques jours avant son vingt-septime anniversaire. En 1796, Germaine
vient de publier De linfluence des passions, et Benjamin De la force du gouvernement actuel
de la France et de la ncessit de sy rallier. Louvrage de Stal est dune qualit si
exceptionnelle quil est aussitt traduit en allemand. Le gnie analytique de lauteur tablit un
lien consubstantiel entre libert, passion et volont lanalyse participe donc la fois de
lesprit des Lumires et de la conception romantique de la vie. Ce lien essentiel entre
libration de lespce et affranchissement de lindividu sera bientt reconnu par De
lAllemagne comme un attribut de la pense allemande, et comme la meilleure riposte la
tyrannie, jacobine, puis napolonienne. Mais en 1796 on nen est pas l. Stal vient de se

351
Sudhir HAZAREESINGH : From Subject to Citizen The Second Empire and the Emergence of Modern French
Democracy, New Jersey, Princeton UP., 1998, 163-164.
352
Albert THIBAUDET : Les ides politiques de la France, Stock, 1932, 49.
353
mile FAGUET : Le libralisme, Poitiers, Socit franaise, 1902, 307.
354
S. HAZAREESINGH op. cit., 164.
355
P.M. PILBEAM op. cit., 85.
356
P.M. PILBEAM op. cit., 86.
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rallier la Rpublique modre, en reniant son hostilit de principe la Rpublique pour les
raisons quavait enseignes Machiavel : la Rpublique est conflictuelle lintrieur et
lextrieur
357
. Tout changeait par consquent si elle faisait la paix avec ses ennemis (comme
Ble en avril 1795 avec la Prusse). Durant lt et lautomne 1795, Stal fut mme
favorable une dictature directoriale
358
, dont elle attendait quelle mt fin la Rvolution.

En ce qui concerne lAllemagne et sa philosophie, Constant avait beaucoup
apprendre Stal. Il a offici de longues annes comme chambellan la cour de Brunswick
(1788-1794), dans un Hanovre institutionnellement proche de lAngleterre. Luniversit de
Gttingen bruisse dchos aux trois Critiques kantiennes parues de 1787 1790. Mais
Constant est trop dpressif pour en faire une lecture de sang-froid. Ce quil retient de la
Critique de la raison pratique, cest quil est moralement bon que Dieu soit cach
lentendement (et ncessaire quil le reste) car nous ne serions pas libres si Dieu ntait pas
absconditus. Le problme se pose pour lui dans les mmes termes que pour Kant : comment
tre lucide et ne pas dsesprer
359
? Pour Kant, si impossible que cela paraisse dans labsolu,
il est impratif que cela soit possible dans la pratique
360
. La vie sans foi serait absurde.
Lathisme affaiblirait le respect d la loi. La seule solution est par consquent de postuler
lexistence de Dieu. Stal se ralliera cette solution kantienne. Mais ce ntait pas la
conviction intime de Constant lpoque de leur rencontre. Il pensait alors
philosophiquement impossible de ne pas sombrer dans le dsespoir si lon pratique une
vracit parfaite. Pourquoi ne pas se donner la mort si lexigence de lucidit nous interdit
desprer ? Cest ainsi que snonait la question philosophique pour lui, et pour de nombreux
romantiques suicidaires de sa gnration. Plus fondamentalement se posait dj en filigrane le
problme crucial de la veracitas et du mensonge. Linterdiction absolue de mentir est pour
Benjamin une menace pour lquilibre de lindividu, avant dtre reconnue en 1796 comme
un obstacle la cohsion de la socit.

Constant nest pas seulement passionn de thorie spculative. Lapplication de la
philosophie la politique lintresse tout autant. Cest assurment ce dernier aspect qui le
sduit le plus : ayant suivi Edimbourg lenseignement libral et pragmatique dAdam Smith,
il est, la lecture de Stal, particulirement rceptif lvocation des dangers courus par des

357
K. KLOOCKE op. cit., 132.
358
Basil MUNTANEO : Les ides politiques de Madame de Stal et la constitution de lAn III, 1931.
359
Voir in Karl POPPER : Conjectures et rfutations, Payot, 1985, le chap. 7 La critique de Kant et la cosmologie.
360
Voir par exemple, la fin de la Critique de la facult de juger, la magnifique Remarque gnrale en vue de la
tlologie, Pl. II, 1286-1299, AK. V, 475-485.
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citoyens solitaires face la Terreur
361
. La France du Directoire traverse une crise sociale. Le
moment est venu de faire face la gauche radicale et aux revanchards de lAncien rgime, de
sopposer la fois aux babouvistes et aux royalistes, et de plaider pour un ralliement de la
bourgeoisie aise la Rpublique
362
. La Rpublique dont Benjamin se fait lavocat est un
rgime de classe soutenu au nom de la libert
363
, plutt quun rgime rellement conforme
lpure librale. Constant est trs loign du libralisme quil dfendra plus tard comme
dput de gauche, et que, sous sa forme doctrinale, Marcel Gauchet date de 1806
364
. Ses
positions de 1796 sont les plus ractionnaires de sa carrire au point quon peut le juger
aveugl sans doute par le brillant du salon de Madame de Stal
365
.

Un affrontement stratgique :
Des ractions politiques et Sur un prtendu
droit de mentir par humanit (1797)
La polmique lance par Constant atteint le systme kantien au cur. La riposte de
Kant sera dautant plus vive. L'exigence de vrit est fonde la fois par la Critique de la
raison pure et par la Critique de la raison pratique. Rappelons brivement ces deux sries
d'arguments. Les dveloppements de la Dialectique transcendantale sur la cosmologie
rationnelle analysaient dj ce que Kant appelle le jugement d'imputabilit c'est--dire la
question de savoir dans quelle mesure peut nous tre impute la faute pnale de nos
mensonges, et pourquoi ne pas dire la vrit peut tre excusable, mais demeure condamnable
selon une loi de la raison. Si la condamnation est ncessaire, c'est parce que nous imputons au
coupable une libert relle, mme si nous sommes incapables de la connatre exactement.
Kant crit : Pour claircir le principe rgulatif de la raison par un exemple tir de l'usage
empirique, prenons un acte volontaire, par exemple un mensonge pernicieux, par lequel un
homme a introduit un certain dsordre dans la socit, dont on recherche d'abord les raisons
dterminantes qui lui ont donn naissance, pour juger ensuite comment il peut lui tre imput
avec toutes ses consquences. Sous le premier point de vue, on pntre le caractre empirique
de cet homme jusque dans ses sources que l'on recherche dans la mauvaise ducation, dans les

361
L. GALL op. cit., 10.
362
K. KLOOCKE op. cit., 69. Constant nest pas le thoricien hypocrite du rpublicanisme qua vu en lui Henri
GUILLEMIN : Benjamin Constant muscadin (1795-1799), 1958.
363
K.KLOOCKE op. cit., 74.
364
Marcel GAUCHET : Constant, Stal et la Rvolution franaise, 159-172 in The French Revolution and the
Creation of Modern Republic, vol. 3 The Transformation of Political Culture (1789-1848), ed. by F. FURET and
Mona OZOUF, Pergamon, 1989 (dj in Dictionnaire critique de la Rvolution franaise, 1988). Cit. 172.
365
K. KLOOCKE Ibid.
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mauvaises frquentations, en partie aussi dans la mchancet d'un naturel insensible la
honte... Or bien que l'on croie que l'action soit dtermine par l, on n'en blme pas moins
l'auteur, et cela, non pas cause de son mauvais naturel, non pas cause des circonstances qui
ont influ sur lui, et non pas mme cause de sa conduite passe... Le blme se fonde sur une
loi de la raison o l'on regarde celle-ci comme une cause qui a pu et a d dterminer
autrement la conduite de l'homme... L'action est attribue au caractre intelligible de l'auteur :
il est entirement coupable l'instant o il ment ; par consquent, malgr toutes les conditions
empiriques de l'action, la raison tait pleinement libre, et cet acte doit tre attribu entirement
sa ngligence
366
. La solution de la troisime antinomie associait par consquent libert et
obligation de vrit. L'exigence de la raison pratique allait exactement dans le mme sens. On
peut chicaner Kant sur les principes, comme Constant
367
. On ne peut le suspecter de les placer
au-dessus de la conscience individuelle ou de dcharger celle-ci en leur nom.

La loyaut (Ehrlichkeit) est un commandement sacr de la raison pratique. Dire cela
ne peut tre politiquement neutre lpoque de la Rvolution, o les questions de morale
appellent une prise de position sur les orientations quotidiennes du pouvoir en place. Do,
nous semble-t-il, lintrt de la polmique Kant-Constant : les questions les plus arides de
lthique et de la thologie ont une signification idologique instantane, mme lorsquelle
nest pas expressment jete dans la dispute. Il y a pour Kant une rectitude des principes
rvolutionnaires qui justifie la loyaut vis--vis deux, et qui a contrario peut faire suspecter
de dissimulation leurs adversaires. Toute polmique des annes 1790 a cet aspect. Quil soit
central dans la querelle propos du mensonge ne doit pas surprendre. Sans doute faut-il lire
en ce sens la Remarque finale du trait de 1791 Sur linsuccs de toutes les tentatives
philosophiques en matire de thodice dont Ferdinand Alqui note quil peut tre
considr comme rsumant la philosophie de Kant tout entire
368
. Nous en citons ici un
passage essentiel : Le mal de la dernire espce est lindignit, par laquelle tout caractre est
dni lhomme. Je men tiens principalement ici la dloyaut enfouie dans les profondeurs
caches du cur, puisque lhomme va jusqu pouvoir falsifier ce quil affirme intrieurement
devant sa propre conscience morale
369
.


366
Critique de la raison pure (TREMESAYGUES et PACAUD), PUF, 405-406. Pl. I, 1183-1184, AK. III, 375-376.
367
Le chapitre VIII des Ractions politiques est intitul Des principes (d. P. RAYNAUD, Flammarion, 1988).
Nous citerons ce texte daprs Franois BOITUZAT : Un droit de mentir ? Constant ou Kant. PUF, 1993 (102-
109).
368
Ferdinand ALQUIE : Introduction aux Ecrits de 1790-1791, Pl. III, 1306.
369
Sur linsuccs de toutes les tentatives philosophiques en matire de thodice, Pl. II., 1411-1412, AK. VIII,
270.
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Au fond Kant ne juge pas le mensonge partir de principes moraux, mais partir de la
ralit. Son regard est celui de La Rochefoucauld, mais plus dun sicle aprs les Maximes, un
La Rochefoucauld de 1791 en quelque sorte, ne condamnant pas le mensonge comme vice de
lindividu, mais comme penchant incompatible avec les droits de lhomme. Vue
effectivement contraire celle de Constant jugeant la vrit inconditionnelle incompatible
avec la vie en socit, mais contraire galement celle de la morale des Lumires (notamment
de Christian Wolff et de Francis Hutcheson
370
). L encore le criticisme reste fidle lesprit
de lAufklrung, mais pas sa lettre, lorsquil soutient (jamais explicitement) quentre temps
la Rvolution a eu lieu. Car cest bien enregistrer lacquis rvolutionnaire et lui rendre
hommage que daffirmer que mentir ruine le droit de lhumanit exister sur la base de
contrats et traits qui sont eux-mmes le fondement des droits individuels. Cette affirmation
est thorique, et elle appelle des objections. Kant y rpond dailleurs en 1793 dans le trait
Sur lexpression courante : il se peut que ce soit juste en thorie, mais en pratique cela ne
vaut rien.

Constant nattaque pas les principes kantiens en tant que tels, comme le faisaient les
adversaires de la Rvolution la suite dEdmund Burke
371
. Il croit certes, comme eux, que le
fanatisme de labstraction a fait couler des fleuves de sang, mais il soppose, la diffrence
deux, au fanatisme de la ralit de ceux qui brandissent le spectre de la Terreur pour rcuser
les ides de 1789 et se faire les aptres dune restauration monarchique. Il est dans la ligne de
Sieys, cest--dire hostile lutopie rvolutionnaire (comme Aristote lavait t lutopie
communiste de Platon
372
). Il est dans cette voie mdiane thermidorienne hsitant entre
laffirmation de principes abstraits et leur condamnation au nom de lexprience
373
. Bref sa
critique de linterdiction kantienne de mentir peut tre qualifie dopportuniste : cest tout
lesprit de la Constitution de lAn III et de son quilibre de juste milieu. Si les principes sont
absolus et leur application affranchie de toute limitation, ils instaurent larbitraire quils
prtendent combattre. Le rejet des principes serait mortel pour la socit mais leur application
aveugle ne le serait pas moins
374
. Le relativisme constantien affirme donc la ncessit de les
adapter la ralit. Germaine de Stal avait vcu ce problme en cachant durant la Terreur
Mathieu de Montmorency dans son propre logement l'ambassade de Sude, alors qu'il tait

370
Christian WOLFF : Von der Menschen Tun und Lassen 987 (licit de ne pas dire la vrit), Francis
HUTCHESON : Sittenlehre der Vernunft (trad. Leipzig, 1756, 572). Se reporter EBBINGHAUS loc cit.
371
Edmund BURKE : Reflections on the Revolution in France, 1790.
372
Voir Alain BOYER Hors du temps un essai sur Kant, Vrin, 2001 le chap. XVI Veracitas et caritas, 243-253.
373
F. BOITUZAT op. cit., 8.
374
Ractions politiques, op. cit., 106-108.
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recherch par la police
375
. Pour Kant au contraire, le fond du problme nest pas l : Constant
et le Directoire abusent de principes des fins prives et ils sont ce titre proprement des
opportunistes
376
. Contre lextrmisme jacobin et son galitarisme, ils font valoir
hypocritement lintrt gnral. Peut-tre Constant soutient-il le Directoire par intrt, sil en
attend par hasard des responsabilits ministrielles
377
. Le rsultat est en tout cas un choc
frontal entre cette convenance (Konvenienz) et le commandement sacr de la raison dont
Kant se rclame : Cest un commandement de la raison sacr, absolument impratif et que
ne peut limiter aucune convenance, que dtre vridique (honnte) dans toutes ses
affirmations
378
.

Ce problme de la vracit (Wahrhaftigkeit) est devenu d'emble central dans la
rception franaise du kantisme au point de cristalliser originellement la polmique contre
Kant sur son prtendu rigorisme. Il est significatif que Germaine de Stal, sans le dsigner
explicitement
379
, ait attaqu l'impratif catgorique comme principe, en particulier dans le
chapitre de LAllemagne consacr au Principe de la morale dans la nouvelle philosophie
allemande
380
. l'entendre, Kant serait dans l'erreur en plaant la vrit de la Loi et la
vracit de la personne au-dessus de la vertu de l'individu dans laquelle elle voit au
contraire l'inspiratrice de la moralit intuitive. Elle crit notamment : L'opinion de Kant sur
la vracit en est un exemple. Il la considre avec raison comme la base de toute morale Il
prtend qu'il ne faut jamais se permettre dans aucune circonstance particulire ce qui ne
saurait tre admis comme loi gnrale ; mais dans cette occasion il oublie que l'on pourrait
faire une loi gnrale de ne sacrifier la vrit qu' une autre vertu, car ds que l'intrt
personnel est cart d'une question, les sophismes ne sont plus craindre, et la conscience
prononce sur toutes choses avec quit
381
.

Kant se laisse entraner fort loin par son juridisme. Il a un intrt stratgique
dmontrer que la justification de linterdiction de mentir est plus lgale que morale :

375
BOYER : op. cit., 23-24, 245 (et Andr TOSEL : Kant rvolutionnaire, PUF, 15).
376
Voir lexcellente synthse de Robert J. BENTON : Political Expedience and Lying : Kant vs. B.Constant ,
Journal of the History of Ideas XLIII (1982), 1, 135-144. Opportunisme du Directoire et de Constant, 139.
377
R. BENTON renvoie aux chapitres 8 et 9 de Harold NICOLSON : Benjamin Constant, Londres, 1949.
378
Sur un prtendu droit de mentir par humanit Pl. III, 438, AK. VIII, 427.
379
Selon le tmoignage de Karl August BTTINGER Mme de Stal connaissait l'impratif catgorique, qu'elle
dfendait comme variante de la morale stocienne et dans laquelle elle retrouvait une illustration de la thorie
claire de la perfectibilit morale. Cette interprtation faisait de Germaine une diste fort loigne des positions
kantiennes. K.A. BTTINGER : Anne-Louise Germaine de Stal-Holstein in Literarische Zustnde und
Zeitgenossen Begegnungen und Gesprche im klassischen Weimar, Berlin, 1998 (hrsg. von Klaus GERLACH
und Ren STERNKE), 347-396. Rfrence ci-dessus, 372.
380
De l'Allemagne (d. Balaye-De Pange), III, chap. 14.
381
De l'Allemagne, op. cit., IV, 323-324.
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lindividu gagne ne pas mentir, car cela lui permettra dtre en rgle avec la justice (et
accessoirement avec sa conscience). Selon Kant le mensonge peut tre jug contraire la
justice daprs les lois extrieures, (et le mensonge bien intentionn relever parfois des
tribunaux). La citation que lon vient de lire sur le commandement sacr de la raison est
prcde dune dmonstration dont nous citons ici les dernires phrases : [] celui qui
ment, si bien intentionn quil puisse tre, doit rpondre des consquences de son mensonge,
mme devant la cour de justice civile, et en payer le prix, quel que soit leur caractre
imprvisible. Car dire la vrit constitue un devoir qui doit tre considr comme la base de
tous les devoirs qui sont fonder sur un contrat, et dont la loi, si on y tolre ne serait-ce que la
plus petite exception, est rendue chancelante et vaine
382
. On touche ici du doigt ce lgalisme
rigide du mauvais Kant. Le meilleur Kant est assurment ailleurs. Nous butons sans cesse sur
la question de savoir si les principes sont applicables. Constant soutient que l'interdiction de
mentir n'est concevable que dans une socit parfaite, laquelle la simple observation de la
ralit interdit de croire. Il est convaincu que l'obligation de vrit n'est pas exigible dans une
socit moderne o les droits l'emportent sur les devoirs. En thorie, la position de Kant est
effectivement contraire, puisquelle se fonde sur des obligations contraignantes et sur des
principes gnraux d'o l'impression de rigidit et de rigorisme qu'elle donne. La raison
pratique se passe du rigorisme. Dans cette hypothse la polmique ardemment conduite contre
Constant porterait moins sur la problmatique morale du mensonge en gnral que sur
l'impossibilit de soutenir la Rvolution franaise dans les conditions pratiques de la Prusse
de 1797 sans encourir les foudres de la censure.

Constant est un lecteur rgulier de Kant. On sait par exemple qu'il a lu La religion
dans les limites de la simple raison au moment o il rdigeait le dernier chapitre de son Esprit
des religions (t 1794). Rappel de la chronologie. Benjamin a publi Des ractions
politiques en mars 1797, avec une prface qui porte la date du 10 germinal An V. C'est un
succs de librairie. Kant en a lu une traduction dans le recueil La France de lan 1797
383
, o il
est mis en cause anonymement. Le texte prcise : Le principe moral que dire la vrit est un
devoir, sil tait pris de manire absolue et isole, rendrait toute socit impossible. Nous en
avons la preuve dans les consquences directes qua tires de ce premier principe un
philosophe allemand qui va jusqu prtendre quenvers des assassins qui vous demanderaient

382
Ibid., Pl. III, 437-438, AK. VIII, 427.
383
Frankreich im Jahre 1797 (La France de lan 1797 Lettres dun Allemand Paris), T.II, Altona, 1797.
Lauteur est K.F. CRAMER (1752-1807), professeur de grec et de langues orientales luniversit de Kiel, dmis
de ses fonctions en 1794 pour sympathies rvolutionnaires. Il sinstalla Paris comme libraire. Un compte rendu
de louvrage parat dans le numro de septembre-octobre 1797 de la Neue Klio. Selon Kurt KLOOCKE lauteur est
sans doute Huber.
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si votre ami quils poursuivent nest pas rfugi dans votre maison, le mensonge serait un
crime
384
. Dans les Questions casuistiques poses la fin du 9 de la Doctrine de la vertu
tait voqu un cas diffrent : Dois-je, si je dis une contre-vrit, rpondre de toutes les
consquences qui peuvent en dcouler ? Par exemple, un matre a ordonn son domestique
de rpondre, lorsquune certaine personne viendra le demander, quil nest pas l. Ainsi fait le
domestique, mais par l il permet son matre de schapper et de commettre un grand crime
que la garde envoye contre lui let empch de commettre. qui incombe ici la faute ?
Sans doute aussi au domestique qui a viol par un mensonge un devoir envers soi-mme, dont
les suites lui seront maintenant imputes par sa propre conscience
385
. Au raisonnement
kantien Constant opposait une restriction de nature ruiner le principe : Dire la vrit nest
un devoir quenvers ceux qui ont droit la vrit. Or nul na droit la vrit qui nuit
autrui
386
. Kant ne peut que refuser cette argumentation. Il sait que le devoir catgorique de
ne pas mentir ne suffit pas lever le droit qui mest reconnu de le faire, mme si ce droit
effectif ne me libre pas de l'ventualit d'tre moralement dnonc par un adversaire qui en
aurait le devoir.

La position kantienne maintient conjointement l'interdiction de mentir et
laveu qu'un fondamentalisme moral est intenable, le droit de mentir ayant quelque rapport
avec l'autonomie individuelle qui conditionne l'action morale
387
.

Comme Kant est convaincu que, la pratique tant entirement rationnelle, il ny a pas
de contradiction entre thorie et pratique, Constant voit rouge et il monte aussitt sa machine
de guerre
388
contre un systme dogmatique ses yeux. De son ct, Kant considre
Constant comme un de ces moralistes politiques (opportunistes) quil a pris parti dans
lAppendice au Projet de paix perptuelle. Pour les deux hommes lenjeu passe de loin la
querelle du mensonge. Kant a saisi dans linstant la porte dune polmique qui survient dans
le grand dsordre parisien. Il ragit ds le 6 septembre 1797, dans le numro des Berlinische
Bltter de ce jour-l quarante-huit heures aprs le coup dtat antiroyaliste du 8 fructidor
(rptition gnrale du 18 brumaire
389
). Alors que saffirme le retour en force de la raison
dtat, il est urgent pour Kant de rappeler les impratifs de la raison pratique sur lesquels se
rgle le politique moral. Il crivait dj en 1795 : Je puis trs bien me reprsenter un
politique moral, cest--dire un homme dtat qui nagisse que daprs des principes avous
par la morale ; au lieu que je ne saurais me faire lide dun moraliste politique, qui

384
Sur un prtendu, op. cit., Pl.III, 435, AK. VIII, 425.
385
Doctrine de la vertu, Deuxime section, I Du mensonge, 9, Pl. III, 718 sq., AK.VI, 431.
386
Ractions politiques op. cit., 106-108.
387
BABIC loc. cit., 444.
388
F. BOITUZAT op. cit., 10.
389
F. BOITUZAT op. cit., 100.
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accommode la morale aux intrts de lhomme dtat
390
. Constant soutient le point de vue
exactement contraire : dans son collimateur il a la confusion de la politique avec la morale
lirresponsabilit du politique moral prfr par Kant, cette intransigeance qui, force de
prtendre justifier les moyens au nom des fins, en vient anantir ce qui dans ces fins peut
justifier les moyens
391
. Est dans sa ligne de mire la conception de Jean-Jacques Rousseau et
sa pente involontairement despotique. La polmique de Constant sur le mensonge sinscrit
dans le long procs instruit aux XIX
e
et XX
e
sicles contre le fondamentalisme des thiques
de conviction. Ses arguments se retrouveront chez Max Weber, Henri Bergson, Charles
Pguy, Raymond Aron. En 1797 il sagit surtout de la Rvolution et de son hritage politique.
Constant croit une continuit entre Rousseau et la Terreur. Il disjoint par consquent 1793
de 1789. Ce que ne fait jamais Kant ni dailleurs son traducteur Lezay-Marnsia : dans ses
Causes de la Rvolution et ses rsultats (avril 1797) celui-ci soutient en particulier que 1793
est consubstantiel 1789
392
. L encore cette polmique est lorigine dune longue srie de
confrontations idologiques tout au long du sicle.

Dans le corpus kantien le mensonge fait lobjet dune rflexion juridique et morale qui
en rvle la richesse mais aussi lambigut. Ltre humain est dans cette situation bizarre o
il reconnat comme devoir moral parfait lobligation de ne pas mentir, mais possde en bonne
logique un droit de mentir puisque les autres ne disposent daucun moyen juridique de len
empcher (mme si, lvidence, quiconque me prend en flagrant dlit de mensonge a le droit
de me dnoncer publiquement et moi aucun droit de porter plainte contre cette dnonciation).
La question est donc de savoir pourquoi, ntant pas moralement permis, le mensonge nest
lobjet daucune sanction pnale, pourquoi linterdiction du mensonge nest pas un devoir
juridique, pourquoi le mensonge chappe la rglementation par le droit
393
, bref pourquoi un
droit de mentir existe de facto, mme sil parat inacceptable de prime abord. Historiquement,
cette question accompagne les rflexions des Lumires sur le droit naturel. Celui-ci tant
compris comme ce qui correspond au droit de l'humanit, on est bien oblig de reconnatre
qu'il ne dispose d'aucun moyen de se raliser juridiquement
394
. La soumission d'autrui la loi
naturelle n'a pas la moindre validit au regard du droit sinon par un abus de pouvoir, que

390
Projet de paix perptuelle, Appendice I : Sur lopposition qui se trouve entre la morale et la politique, au
sujet de la paix perptuelle, Pl. III, 367, AK. VIII, 372.
391
F. BOITUZAT op. cit., 19.
392
Voir in BOITUZAT op. cit. : Des principes, 65-81. Sur la querelle Constant Lezay-Marnsia voir Franois
FURET : Une polmique thermidorienne sur la Terreur, in Pass Prsent, n 2, 1983, 44-55.
393
Pour lensemble du problme on se reportera la trs claire synthse de Jovan BABIC : Die Pflicht, nicht zu
lgen eine vollkommene, jedoch nicht auch juridische Pflicht, Kant-Studien, 91 (2000), 4, 433-446.
394
Julius EBBINGHAUS : Kants Ableitung des Verbotes der Lge aus dem Rechte der Menschheit, 408 in Julius
EBBINGHAUS : Gesammelte Schriften, Bd. 1. Praktische Philosophie (1929-1954), Sittlichkeit und Recht, Bonn,
Bouvier Herbert Grundmann, 1986. 414.
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l'on se rclame de la loi ou de Dieu
395
. Kant na cess de se poser ces questions, mme si les
rponses changent sensiblement des Fondements de la mtaphysique des murs (1785), o
sont dfinis les devoirs en particulier les maximes de limpratif catgorique la
Mtaphysique des murs (1796-1797), o moralit et droit sont dlimits lun par rapport
lautre
396
. Ne pas mentir est un devoir parfait, qui nous rend responsables de toutes les
consquences qui rsultent du non-respect de linterdiction
397
. Si Kant sobstine tant justifier
juridiquement linterdiction, cest pour mieux rsister la tentation de la justifier par la seule
obligation de ne pas lser lhumanit tout entire ce que lon fait ncessairement en
trompant telle ou telle personne en particulier. On a limpression qui a indign Constant
que Kant multiplie les faux-fuyants pour ne pas concder la ralit dun droit occasionnel de
mentir par moralit.

Les changes polmiques entre Constant et Kant ont eu le mrite d'attirer l'attention
sur la nature des tensions qui loignent l'un de l'autre le droit et la morale. La distinction
kantienne entre la Loi, expression d'un devoir juridique, et la moralit (Sittlichkeit)
expression d'une obligation vertueuse a l'avantage de mnager un espace thorique
ncessaire la fois la libert et la pluralit des fins
398
. La Mtaphysique des murs prcise
utilement que le devoir de ne pas mentir est un devoir envers soi-mme et non envers les
autres points de vue que ni Constant ni Stal ne pouvaient admettre. L'impratif pratique
suprme est connu, il convient nanmoins de le rappeler : Agis de telle sorte que tu traites
l'humanit aussi bien dans ta personne que dans la personne de tout autre toujours en mme
temps comme une fin, et jamais simplement comme un moyen . Se pose alors de faon
dramatique la question de savoir comment cet impratif peut acqurir force de loi. Ceci n'est
possible que par une transformation fondamentale de lide traditionnelle d'humanit et la
condition que la vracit soit reconnue comme valeur sociale inconditionnelle
399
. On ne
pourra dclarer ncessaire ni imposer par la force la soumission la loi, en revanche, si la
vracit est reconnue comme faisant partie du droit de l'humanit (et c'est bien la position de
Kant), alors il deviendra impossible de se dispenser du commandement de vracit. On voit
l'importance considrable de l'enjeu la thorie d'une possibilit de venir bout de la

395
EBBINGHAUS Ibid., 418.
396
Fondements de la mtaphysique des murs, Deuxime section (Passage de la philosophie morale populaire
la mtaphysique des moeurs), Pl. II, 285-288, 295-296, AK.IV, 422-423, 430. Mtaphysique des murs
Premire partie : Premiers principes mtaphysiques de la doctrine du droit, Pl. III, 464-467, AK.VI, 219-220.
397
Voir lintelligent plaidoyer de H.J.PATON pour les thses paradoxales de Kant : An alleged Right to lie a
Problem in kantian Ethics, Kant-Studien, 45 (1953).
398
BABIC loc. cit., 440.
399
EBBINGHAUS loc. cit., 416.
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mauvaise foi des hommes l'aide d'une rgulation par la loi reprsente une mutation
extraordinaire enfin acheve
400
.

Reste savoir comment cette mutation a t reue par les Franais. La rponse est
simple : fort mal. La querelle dclenche par Constant a eu pour effet un reflux durable de la
pntration en France de la philosophie pratique de Kant
401
. Jean-Jacques Mounier avocat
en exil publia dans le Magasin encyclopdique une Lettre sur la philosophie de Kant, o il
crit : J'apprends chaque jour de plus en plus me mfier de la mtaphysique et respecter
le bon sens
402
. La polmique a ouvert la voie un inflchissement de la philosophie
franaise vers une philosophie du bon sens pouvant l'occasion se rclamer d'une version
affadie de la Critique de la raison pure
403
. La consquence long terme est considrable.
Rcus comme mtaphysique, le postulat de vracit laissait le champ libre la politique, et
thorie et pratique taient appeles se dvelopper sur des plans radicalement spars, de
sorte qu'elles ne pouvaient jamais ni se rencontrer ni se contredire. Le rationalisme politique
kantien crit Franois Boituzat se condamnait tre un rationalisme de l'ordre davantage
que de la libert
404
. l'inverse la conception de Constant l'emportait dans une bataille
stratgique o la modration avait t place la hauteur des principes
405
. Les lecteurs
franais de Kant avaient fait leur choix un choix destin peser lourd dans l'histoire
politique du kantisme la franaise.

Il serait inexact de rapporter cette volution fondamentale l'unique incident Kant-
Constant. Celui-ci prenait place en effet dans une longue srie de dbats moraux tout au long
du XVIII
e
sicle. LAufklrung s'tait elle-mme comprise comme une croisade visant
dtruire le mensonge, puisqu'elle promettait de faire triompher la vrit. La lutte contre le
mensonge se confondait avec le combat des hommes pour la libert. L se reconnaissait un
topos ancien de la tradition occidentale, reprable de Lucrce et picure jusqu' Spinoza. Les
penseurs divergeaient nanmoins sur les moyens mettre en uvre pour la victoire du vrai.
Une forte impulsion due Machiavel faisait valoir le droit de recourir cette fin la ruse et
la violence, et cette nuance apparaissait chez Montaigne et Charron, qui n'taient pas des
disciples de Machiavel. Cette thmatique prit de l'importance dans la grande controverse qui

400
Eine zur Vollendung gekommene Weltenwende, crit EBBINGHAUS loc. cit., 420.
401
BOITUZAT op. cit., 99.
402
Magasin encyclopdique, V, 1797. Texte in Franois AZOUVI et Dominique BOUREL : De Knigsberg Paris
la rception de Kant en France (1788-1804), Vrin, 1994, 101.
403
BOITUZAT op. cit., 99.
404
Ibid., 100.
405
BOITUZAT op. cit., 11.
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opposa au XVII
e
sicle Jansnistes et Jsuites. Si l'on tente de suivre ce dbat dans le filigrane
des batailles morales des Lumires, on constate une trs grande diffrence entre conservateurs
et radicaux. Du ct des premiers l'exemple de Fontenelle, mais aussi de Formey
406
, de
Boufflers et de Jaucourt
407
on reconnat quelque valeur ce que Benjamin Constant
appellera ensuite le mensonge officieux . Pour les radicaux au contraire (David Hume,
Diderot, Helvtius et Condorcet) il tait exclu que l'on pt mentir et tre heureux. Ce point de
vue tait loin d'tre majoritaire. L'optimisme ambiant imposait certes de croire au triomphe
final de la vrit un adage affirmait truth will at least prevail (mais sans doute les
Anglais n'en taient-ils pas tout fait convaincus puisqu'ils disaient en mme temps
falsehood flies, and truth comes limping after it
408
). Bayle anticipait en un sens sur
Benjamin Constant en soutenant que pour extirper l'erreur de l'univers, il faudrait extirper
tout le genre humain. Rivarol, dfenseur de l'Ancien Rgime, dfendait le droit de mentir
tout comme Constant qui se rclamait, dans ce plaidoyer, de valeurs claires. Jean-Jacques
Rousseau s'inquitait, contre le lieu commun des philosophes, de l'utilit de la vrit, et
plaidait mme dans la quatrime Rverie la cause constantienne du mensonge officieux,
identifi son utilit sociale. Il s'en prenait aux philosophes, comme Constant allait s'en
prendre aux mtaphysiciens la Kant. propos de ses adversaires philosophes, Jean-Jacques
n'hsitait pas les mettre en cause dans sa Profession de foi lorsqu'il crivait : Jamais,
disent-ils, la vrit n'est nuisible aux hommes. Je le crois comme eux, et c'est mon avis une
grande preuve que ce qu'ils enseignent n'est pas la vrit
409
.

La question tait manifestement d'une grande actualit, et la rponse faisait l'objet de
diffrences d'apprciation considrables. En 1777, l'acadmie de Berlin avait inscrit son
concours la question : Est-il utile au peuple d'tre tromp soit qu'on l'induise dans de
nouvelles erreurs ou qu'on lentretienne dans celles o il est dj ?
410
Sur 33 travaux
examins sur les bords de la Spree, 20 rpondaient oui (et 13 non). Prouvant l'hsitation de
l'opinion et celle de l'Acadmie, dcision fut prise par le jury d'attribuer un prix chaque
camp. Condorcet avait lui-mme rdig un essai qu'il dcida, pour des raisons inconnues, de
ne pas envoyer Berlin. On peut affirmer que la position kantienne fut minoritaire. En
matire de vrit, le XVIII
e
sicle tait utilitariste dans une large majorit
411
. C'tait

406
Examen de la question si toutes les vrits sont bonnes dire, Acadmie de Berlin, 1777.
407
Auteur de l'article Mensonge dans l'Encyclopdie.
408
Cit 584 dans l'excellente synthse de Lester Gilbert CROCKER : The Problem of Truth and Falsehood in the
Age of Enlightenment, Journal of the History of Ideas, XIV (1959), 575-603.
409
Cit CROCKER op. cit.,587.
410
CROCKER 597.
411
CROCKER 601.
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sociologiquement lidologie de la nouvelle classe moyenne, et il y avait l en France comme
en Allemagne, un consensus entre philosophes, conservateurs et dvots pour admettre l'utilit
pratique du mensonge officieux
412
. Avant que n'clate sa querelle avec Kant, Constant
appartenait par consquent dj au camp des vainqueurs, alors que Kant, en refusant l'utilit
du mensonge, nexprimait que l'opinion minoritaire des vaincus. Convenons que, en la
matire, le camp de la vrit tout prix rassembla des hommes en qui nous voyons
aujourd'hui des dmocrates la Thomas Jefferson. Les adversaires de la vracit sans
condition dans la mesure o un lien rel existait entre dfense de la contre-vrit,
justification de l'oppression et mpris du peuple furent politiquement des ractionnaires
413
.
D'o la ncessit d'examiner de plus prs les orientations idologiques de Constant, et de se
demander dans quelle mesure se constitua ce kantisme thermidorien certes foisonnant, mais
o se retrouvrent des attitudes de grand avenir, communes Constant et Stal.

412
CROCKER Ibid.
413
CROCKER 603.
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Espaces dun kantisme thermidorien
chez Stal et Constant


Il y a bien une idologie particulire chez ceux que Marcel Gauchet appelle les
Thermidoriens
414
mais elle est aussi floue dans son contenu que dans son orientation
politique. Elle tire l'essentiel de son inspiration de sa vhmence anti-jacobine. Le credo est
libral si l'on voit dans le libralisme une faon de dissocier la forme de gouvernement des
principes de la libert politique : la libert est conue comme possible en monarchie et en
rpublique. De l dcoule qu'une monarchie librale est viable ce que nient au contraire tous
ceux qui confondent libert et rpublique. Ce n'est pas une mince surprise de constater que sur
ce point important Constant et Kant sont d'accord, eux qui divergent sur l'essentiel. Les deux
hommes sont au fond des modrs, dont le rapport au pouvoir en place est fait de soumission
et de distance critique la fois. Les contradictions sont assez comparables dans les deux cas
de sorte que l'on peut voir en Constant un reprsentant du Directoire modr
415
. Sa trajectoire
politique par un savant mlange de convictions librales, de sympathies rpublicaines,
d'impulsions oppositionnelles, de moments bonapartistes voque l'opportunisme,
condition que l'on dsigne sous ce terme une adaptation une conjoncture variable et un
clectisme politique, et non un accommodement par calcul, intrt ou lchet. Constant est
Paris depuis le printemps 1795. Il est lu par le Snat (prsid par Sieys) au Tribunat la
Nol 1799 : il y savoure la sublime ambition rpublicaine de parler et de dcider au nom
du peuple ce qui lui vaut, ds le 5 janvier 1800, d'tre un opposant, un des douze ou
quinze mtaphysiciens que Bonaparte jugeait tous bons jeter l'eau . Constant sera
effectivement pur en janvier 1802, offert par le Snat, docile, en holocauste l'exaspration

414
Marcel GAUCHET : Constant, Stal et la Rvolution franaise,159-172 in The French Revolution and the
Creation of Modern Political Culture, vol. 3 : The Transformation of Political Culture (1789-1848), ed. Franois
FURET and Mona OZOUF, Londres, Pergamon, 1989. Cit. 172. (Version franaise de ce texte in Dictionnaire
critique de la Rvolution franaise, 1988).
415
Pamela PILBEAM : Republicanism in 19th Century France, Londres, 1994, 56-57.)
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du premier consul
416
. Un pisode parfaitement contraire aura lieu en mai 1815, lorsque
paraissent les Principes de politique par lesquels Constant se rallie Napolon qui vient de
promettre l'instauration d'un rgime libral. Benjamin est alors engag pour prparer lActe
additionnel aux constitution de l'Empire : le texte, dont le prambule se rclame de la lgalit
et de l'Europe, est effectivement plus libral que la Charte de 1814. Il est d'ailleurs aussitt
plbiscit. Dans la foule survient Waterloo. Constant part pour l'Angleterre d'o il revient en
1816. La France des premires annes de la Restauration est librale mais au sens le plus
indfini et le plus clectique. Que veut dire libralisme quand se rclament de lui la fois le
trs conservateur Chateaubriand (La monarchie selon la charte) et le moderniste Constant,
dput de la Sarthe, dans ses articles du Mercure ? Ceci fait partie des singularits de l'histoire
politique de la France moderne. Les consquences sur la rception par les Franais du
libralisme kantien sont srement ngatives. un moment o la socit franaise se
modernise dans l'ide qu'elle se fait d'elle-mme, le discours de la Critique de la raison pure
n'est gure entendu, car il parat peu opratoire du fait de son abstraction. Do son dcalage
par rapport des philosophies politiques o l'accent est mis sur les intrts privs
417
c'est le
cas chez Stal, Constant, Tocqueville ou sur la famille et son rle sociologique (Hegel :
Principes de la philosophie du droit, 1821).

La rcupration rpublicaine de Kant par les Jacobins allemands de Paris est donc en
conflit ouvert avec lidologie thermidorienne. Celle-ci magnifiquement incarne par Sieys
et ensuite par Constant est nourrie de pense cossaise, c'est--dire entrane au
raisonnement par l'histoire
418
(et non par des enchanements dides abstraites). L'universit
d'dimbourg, o Constant a fait ses tudes, produit l'poque les rflexions les plus neuves
en matire de pense de la socit et de l'histoire mais dans une orientation gnrale
videmment moins thorique et radicale que la philosophie critique allemande. Un vritable
foss spare par exemple Constant analyste froid de ralits historiques d'un homme tel
que Lezay-Marnsia, traducteur de Kant mais aussi auteur des Causes de la rvolution et ses
rsultats (o il justifie en avril 1797 la Terreur comme fonctionnelle). Le clivage est toujours
le mme : partisans de la thorie gnrale contre adeptes dapplications particulires et
locales, gnralistes contre ralistes. Ces derniers ne s'intressaient gure Kant, auquel ils
prfraient l'observation des ralits politiques et sociales. Une ligne de front se dessinait de
grande porte entre libraux des concepts et libraux des faits. C'est au moyen de

416
Marcel GAUCHET : La Rvolution des pouvoirs la souverainet, le peuple et la reprsentation (1789-1799)
Gallimard, 1995, 239.
417
Voir Histoire de la vie prive, IV. De la Rvolution la grande guerre (Dir. Michle PERROT), Seuil, 1987,
93, 96.
418
GAUCHET Constant, loc. cit., 160.
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l'observation de terrain que Benjamin Constant diagnostiquait la drive tyrannique du prjug
philosophique
419
, ou encore dnonait la gloire militaire l'poque du commerce comme un
anachronisme majeur
420
. De toute vidence la spculation kantienne pure du fait
prcisment de la puret conceptuelle dont elle se prvalait s'exposait au reproche de s'tre
exile du monde. Il y avait srement des affinits entre le kantisme pur et cette passion
franaise des ides gnrales qui avait explos en passion nationale durant la Rvolution.
Cette concidence explique sans doute la fois la modration spectaculaire des rserves de
Kant face aux dbordements de la Terreur, et l'existence d'un libralisme anti-kantien
observable chez les rpublicains modrs comme chez les monarchistes. Les critiques
formules par Benjamin Constant et Germaine de Stal mettent le doigt sur ce que Marcel
Gauchet nomme le mal infantile de la rpublique en France
421
et lidocratie jacobine
422
.
Les grands textes classiques de Constant (De la libert des anciens et modernes, 1819) et de
Stal (Considrations sur les principaux vnements de la rvolution franaise, 1818) mettent
en cause chez nos rvolutionnaires une faon archaque de comprendre la libert. L'horizon de
la critique est la pense politique anglaise.

De cela rsulte que la philosophie librale de Kant a du mal se faire entendre comme
telle un moment o la politique librale semble pourtant avoir les meilleures chances de
l'emporter. Ce paradoxe tient au fait que les contradictions internes du libralisme franais
n'ont pas t rsolues, que le lien (ncessaire ou pas) l'ide rpublicaine n'a pas t tir au
clair, que le rapport la Rvolution reste flou. Effectivement Kant apparat en France sur le
march des ides au moment thermidorien o la Rpublique librale choue (1795-1799)
423
.
Brumaire signifie que la Rvolution est dfinitivement termine, que la Rpublique est morte,
et que la bourgeoisie attend de Napolon qu'il rtablisse la stabilit conomique en change
de laquelle elle renoncera lancer son programme de libralisation politique. Les ci-devant
notables rvolutionnaires propritaires terriens et commerants jettent par-dessus bord la
synthse rpublicaine et librale imagine en 1795. Ils lui prfrent un systme partiellement
libral, se refusant appliquer une politique de libert dont ils ne reconnaissent pas les rgles.
Le rgime qu'ils appelaient de leurs vux devait tre simplement non aristocratique et non
populaire, avec l'ambition affiche d'tre le gouvernement des meilleurs
424
. Ils renonaient

419
GAUCHET loc. cit., 164.
420
GAUCHET, Ibid.
421
GAUCHET 166.
422
GAUCHET 172.
423
Lynn HUNT, David LANSKY, Paul HAMSON : The Failure of liberal Republic in France (1795-1799) : the
Road to Brumaire, Journal of Modern History, 51 (1979), Nr 3, 734-759.
424
L. HUNT loc. cit., 736-737.
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fonder des partis car ils identifiaient parti , Jacobins et danger populaire. On voit en
quoi Bonaparte en dclarant le soir du 19 brumaire son refus d'tre l'homme d'un parti
s'en prenait avant tout la gauche jacobine dans laquelle la rumeur intellectuelle plaait le
penseur de Knigsberg. La position de Bonaparte tait proche de celle de Sieys marque
par l'obsession d'une drive vers la gauche que le pouvoir ne parviendrait plus matriser.
Pour que pt commencer la course aux honneurs du nouveau rgime, il convenait de placer la
libert critique sous contrle.

Il serait toutefois injuste de voir le libralisme thermidorien sous un jour entirement
ngatif. Constant assigne certes la religion une importance accrue dans la sauvegarde de la
cohsion sociale, mais il maintient la dissociation de la morale et de la religion et il est
difficile de ne pas attribuer le mrite de cette distinction l'enseignement scularisateur de
lAufklrung, en particulier de Lessing et de Kant. L'cole de Gttingen cherche en mme
temps fonder historiquement et juridiquement le rationalisme moderne. La science est de
toutes parts reconnue comme initiatrice de progrs philosophique. On se trouve l dans des
domaines de la connaissance o le libralisme de Condorcet est aussi proche de celui de
Constant que de celui de Kant. Et il n'est pas tonnant que Max Weber ait reconnu en
Constant un prdcesseur
425
.

Stal et Constant face la Rvolution et la part
que le kantisme y a prise en matire culturelle et religieuse
La rpublique mexile, la contre-rvolution me pend.
Stal : Lettre Henri Meister 22 avril 1797

En philosophie et en littrature, je regarde
Mme de Stal comme un grand homme,
en politique comme une des dernires femmelettes.
Lamartine : Lettre lonore de Canonge, 27 juin 1818

Il est curieux de constater que les prises de position de Stal et Constant sur la
Rvolution franaise sont aussi ambigus que celles de Kant lui-mme. On peut formuler ce
constat de faon moins ngative en soutenant qu'il s'agit dans les trois cas d'une adhsion
mesure et limite aux doctrines rvolutionnaires. Mme de Stal constitue dans l'histoire
culturelle de la France l'instar de Kant dans celle de l'Allemagne une charnire entre

425
KLOOCKE. op. cit., 272, renvoie Ren MAUNIER : Benjamin Constant historien des socits et des religions,
Revue d'histoire religieuse,102 (1931), 93-113.
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Lumires et romantisme
426
, elle assure entre les deux moments antagonistes une continuit
extraordinairement difficile dfinir : comment tre la fois l'hritire la plus qualifie des
grands penseurs du sicle des Lumires Montesquieu, Voltaire, Jean-Jacques Rousseau et
ne pas prendre prtexte des violences de la Terreur pour rompre avec la Rvolution ? Le
mme flottement s'observait d'ailleurs chez Kant qui certains reprochaient sa fidlit
jamais dmentie l'ide rvolutionnaire qu'il ne sparait pas de lAufklrung en ce sens il
manifestait la mme loyaut que Condorcet alors que d'autres critiquaient sa tideur
pratique et son refus de descendre sur les barricades pour la cause sacre de la libert. Ce
jugement contradictoire confirmait que Kant, Stal, Constant, Condorcet pouvaient servir de
garants ce que l'on appellera une Rvolution modre, combattue la fois par l'glise
droite et par les radicaux gauche. Stal tait attaque la fois comme clricale par des
idologues radicaux tels que Fauriel et Suard, et dnonce droite comme librale et
subversive par les conservateurs tels que Fontanes
427
.

L'ambition de conserver la Rvolution moins la Terreur et Rousseau moins sa
descendance jacobine plaait Stal (et Kant) dans un juste milieu idologiquement sduisant
car cette rationalit faisait la part belle aux exigences de l'affectivit et de la religion. Il y avait
chez Stal sans doute par fidlit au spiritualisme de son pre
428
une tendance trs
helvtique ne pas sparer la morale et la religion. On en trouverait un quivalent dans le
pitisme de Knigsberg. L'ide-force tait que le christianisme n'est pas incompatible avec les
Lumires et quun christianisme de la libert peut tre pens. La prsence de Rousseau tait
extrmement forte dans ces gnrations de transition entre raison claire et raison
romantique, qui s'tait reconnue dans Lmile et dont Bonaparte fut le Rastignac ou le Julien
Sorel
429
. C'est Jean-Jacques que Chateaubriand avait consacr en 1788 son premier crit
publi. Riche gisement idologique, o les Franais repraient des ides jadis chres Turgot
dont Necker avait t l'hritier spirituel. De la littrature appelait en 1800 rsister la
facilit contre-rvolutionnaire : ce plaidoyer fameux de Stal pour les Lumires les avait
montres menaces non par 1789, mais au contraire par les ennemis de 1789, la raction
catholique, le militarisme chauvin
430
. Discours authentiquement libral dont on peut

426
Roland MORTIER : Mme de Stal et lhritage des Lumires 129-139 in Mme de Stal et l'Europe
colloque de Coppet (juillet 1966), Klincksieck, 1970. Cit. 129.
427
R. MORTIER op. cit., 129-132.
428
Paul BENICHOU : Le sacre de l'crivain (1750-1830), Gallimard, 1996, 228.
429
Marc FUMAROLI : Chateaubriand posie et terreur, De Fallois, 2004, 102.
430
MORTIER op. cit., 135.
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imaginer que Condorcet layant enrichi du piment de lanti-christianisme
431
let reconnu
comme semblable au sien.

Ce que Stal et Constant aimaient dans la Rvolution (et en quoi d'autres voyaient un
aspect secondaire), c'tait son idalisme, son motivit effervescente, sa foi brlante, bref son
ct religieux. De l'Allemagne montrait systmatiquement que la grandeur de l'homme est
inspire par la foi, et que le gnie se fonde sur des douleurs et sacrifices valoriss par la
pratique chrtienne, contre les commodits du bonheur terrestre
432
. Il y avait l dans la
culture classique allemande une affinit avec le thme goethen de la belle me , et dans
la modernit franaise une possibilit d'extension vers une spiritualit laque allie aux
religions positives
433
. Cette faon de magnifier la Rvolution franaise comme phnomne
no-religieux avait le mme effet que l'loge d'une culture allemande authentifie comme
rvolutionnaire, bien que l'Allemagne n'ait pas connu de prise de la Bastille. C'est en ce sens
que le passage chez Stal d'un disme voltairien au mysticisme moralisant et prophtisant
434

est un phnomne important pour son interprtation de Kant. La lecture allemande qui a rendu
cette mutation possible est celle de L'ducation du genre humain de Lessing
435
.

Limage tendancieuse de Kant qui se forme dans le bouillonnement intellectuel de
Coppet s'explique par le fait que les ides et inspirations de l'Europe entire y confluent. Les
intellectuels franais et allemands runis sur les rives du Lman sont des rcepteurs et
amplificateurs d'vnements et d'influences venus de partout. Le kantisme qui y est labor
est donc par nature une synthse de pluralits idologiques et de circonstances auxquelles
Kant au sens strict a peu de chose voir. L'Allemagne connat avec le romantisme une
mutation culturelle sans prcdent. Chateaubriand vient de publier son Gnie du christianisme
(1802) qui concide avec le vote du Concordat et des articles organiques (8 avril 1802). Le
christianisme reconquiert sa lgitimit au moment o Stal se tourne vers la culture
allemande, pour lui demander beaucoup plus qu'un divertissement littraire dans l'effort
entrepris par la France pour sortir du dsordre Rvolutionnaire, la culture d'outre-Rhin
remplit en effet une fonction sociale et politique dcisive. De l'Allemagne essaie d enter

431
MORTIER op. cit., 133.
432
P. BENICHOU op. cit., 234, 331.
433
BENICHOU Ibid.
434
Henri de LUBAC : La postrit spirituelle de Joachim de Flore, T.2 : De Saint-Simon nos jours, Lethielleux-
Le Sycomore, 1981, 10.
435
LUBAC op. cit., 27. Stal a fait connatre L'ducation au jeune Eugne Rodrigues, qui la traduira. Son frre
Olinde la publiera dans une dition posthume de 1831-1832. Voir Marcel MERY : La critique du christianisme
chez Renouvier, Vrin, 1952, I., 86.
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l'Allemagne sur la catholicit de Chateaubriand
436
. La promotion du Gnie a t triomphale
grce Fontanes. Des liens se sont tisss entre la baronne et le vicomte chez Pauline de
Beaumont. Bientt va se forger, dans l'opposition l'Empire, une solidarit entre le catholique
de Saint-Malo et la protestante de Genve
437
. La philosophie de rfrence sur laquelle sera
align le criticisme transcendantal de Knigsberg est rechercher du ct du Vicaire
savoyard et de La nouvelle Hlose
438
. Il nest plus question de perfectibilit comme dans le
rationalisme des Lumires. Le soubassement idologique a t profondment remani.
Ren, qui est une sorte de pice l'appui du Gnie, Stal rplique par Delphine, fortement
influenc par Chateaubriand, puis par Corinne (1807), en quoi Marc Fumaroli voit l'ouvrage
le plus catholique qu'un auteur protestant ait jamais publi
439
.

cela s'ajoute l'importance du facteur proprement suisse c'est--dire du rveil
protestant men par le fameux trio Necker-Stal-Constant
440
. La contribution de Constant est
extraordinairement riche. Elle intgre l'tude du criticisme l'apport de la rflexion
philosophique et culturelle mene par Herder et Schleiermacher. Sans doute retrouverait-on
ici l'cho des enseignements dispenss Gttingen et dont Charles de Villers s'tait fait le
mdiateur
441
. Une mutation de culture s'engage plus critique envers les postulats thoriques
des Lumires quenvers la Rvolution elle-mme, un moment de forte ambivalence politique,
puisque l'on s'affirme en mme temps rvolutionnaire et foncirement hostile l'indiffrence
religieuse de lAufklrung. Le kantisme de la gnration Stal-Constant est travers par cette
contradiction des Contre-Lumires (Counter-Enlightenment)
442
, lorsque, sans cder au
militantisme contre-Rvolutionnaire, on suit le Chateaubriand de l'Essai sur les rvolutions
pour faire retour ce que les Lumires avaient de gnreux, de libral et que la Rvolution a
trahi
443
. Les Lumires, mais amputes de ce qu'elles avaient eu de systmatiquement hostile
envers la religion et la Rvolution, mais augmente de la foi religieuse dont elle avait cru
pouvoir se passer. L'essentiel de la mutation fut que les Lumires se rconcilirent avec leurs

436
Philippe REGNIER : Critique franaise et littrature allemande autour de 1830 in Passages/partages,
Romantisme 73 (1995), 30.
437
Marc FUMAROLI Chateaubriand op. cit., 503.
438
Voir l'tude magnifique de Jean ROUSSEL : Jean-Jacques Rousseau en France aprs la Rvolution (1795-
1830), Colin, 1972.
439
FUMAROLI op. cit., 562.
440
mile G. LEONARD : Histoire gnrale du protestantisme, III. Dclin et renouveau (XVII
e
-XX
e
sicles), PUF,
1964, 188.
441
Voir Henri PERROCHON : Les sources suisses de la religion de Mme de Stal,145-154, in Mme de Stal et
l'Europe (colloque de Coppet, juillet 1966), Klincksieck, 1970.
442
Darrin M. MAC MAHON : Enemies of the Enlightenment The French Counter-Enlightenment and the
Making of Modernity, Oxford, 2001.
443
FUMAROLI op. cit., 28.
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sources chrtiennes
444
. En interprtant Kant dans le sens de l'idalisme, on se laissait entraner
l'hypothse d'une rvolution religieuse dresse contre le philosophisme du XVIII
e
sicle
445

dont on oubliait qu'il tait issu. Ce dont tmoignent Stal, Constant et Chateaubriand, c'est
qu'un orage mtaphysique invisible vient d'clater : tout le pharisasme moral des Lumires
bienveillance, sociabilit, vertu, bonheur priv, concrtement dmontrs par une philosophie
ou une religion raisonnables aussi bien que par un athisme raisonn tout cela a t corrod
par le sel et l'amertume de cette ocanique odysse entre ciel et enfer
446
dont le spectacle se
dploie de faon aussi grandiose dans De l'Allemagne que dans les Mmoires d'outre-tombe.
Comme si deux mondes saffrontaient celui que Benjamin Constant avait identifi comme
celui de la libert des modernes et que cette gnration des Contre-Lumires ne sparait
pas de la religion et en face de lui et contre lui, le monde de l'utilit, du labeur, de
l'application administrative, du bonheur matriel, bref de la bourgeoisie. On avait donc le
choix entre deux Kant : lun plus ardent, plus rousseauiste, plus excitable, plus soumis
l'enthousiasme du devoir, plus sensible la vote toile l'autre plus rgulier, plus attentif
observer une rgle, plus routinier, plus incrdule, plus retors, plus rus.

La vision idologique dans laquelle le libralisme de Stal et Constant va installer son
interprtation de Kant sera celle des Contre-Lumires chrtiennes. La Critique de la raison
pratique et la Critique de la facult de juger seront lues travers la conviction que la libert et
l'galit ont des assises religieuses : la religion dont la libert est une forme , nonait une
formule-clef du christianisme des Mmoires d'outre-tombe. C'est le despotisme qui peut se
passer de la foi, non la libert s'apprtait conclure De la dmocratie en Amrique. En
somme, les libraux donnaient une leon de politique et de ralisme aux idologues
rpublicains. La religion [leur disait Tocqueville] est beaucoup plus ncessaire dans la
Rpublique qu'ils prconisent que dans la monarchie qu'ils attaquent, et dans les Rpubliques
dmocratiques que dans toutes les autres. Comment la socit pourrait-elle manquer de prir
si, tandis que le lien politique se relche, le lien moral ne se resserrait pas ? et que faire d'un
peuple matre de lui-mme, s'il n'est pas soumis Dieu ?
447
Cette alliance de la libert et de
la religion est un moment essentiel de l'volution idologique franaise post-rvolutionnaire.
Elle marque notre premier kantisme d'une empreinte indlbile. En mettant l'accent sur le lien
social tiss par la religion au profit de la libert et en projetant sur Kant cette conception qui

444
FUMAROLI op. cit., 29.
445
FUMAROLI op. cit., 301.
446
FUMAROLI op. cit., 282.
447
Alexis DE TOCQUEVILLE ; De la dmocratie en Amrique, I. Deuxime partie, chapitre 9 : Influence indirecte
qu'exercent les croyances religieuses sur la socit politique aux tats-Unis (d. Jean-Claude LAMBERTI et
Franoise MELONIO), Robert Laffont, 1986 (coll. Bouquins), 279.
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ntait pas exactement la sienne, nos libraux et doctrinaires du dbut du XIX
e
sicle ont
facilit la progressive assimilation du kantisme une civilisation nationale encore trs
dtermine par le catholicisme.

Que faut-il conclure dinterprtations ce point divergentes ? Rien, sinon quil a exist
au lendemain de la Rvolution des courants de pense d'une totale ambigut, autorisant le
spectre le plus large de dcodage de leur contenu. Le kantisme originaire des Franais illustre
cette polysmie. Stal et Constant taient des Thermidoriens, dont la conscience
rvolutionnaire tait faite de mmoire et d'oubli : ils croyaient tous les deux la possibilit
dune Rpublique sans meute, d'un rgime qui aurait russi inventer autre chose que la
conqute du pouvoir par l'insurrection
448
. Il est clair que cette utopie politique s'inscrivait en
faux contre l'ide d'un Kant jacobin cet autre mythe alors en circulation. On repre chez
Germaine de Stal les mmes ambiguts que chez Sieys, son matre en politique
449
.
Benjamin Constant avait trs tt compris qu'elle tait tout entire la rpublique la fois et
la raction
450
. tout le moins, cette ambigut jamais rsolue ne fit pas delle une
rfrence dautorit en matire de kantisme rpublicain. Elle ne fut un recours que dans le cas
qui se produisit souvent o le pouvoir lui-mme restait idologiquement ambigu. Les
rpublicains les plus exigeants n'ont pas manqu de rappeler combien Stal fut active aux
cts des ennemis de la Rvolution. Lors de la nomination du comte de Narbonne son
amant d'alors au poste de ministre de la guerre (7 dcembre 1791), elle projeta mme de
proposer le commandement suprme de l'arme franaise au duc de Brunswick, un
libral
451
. Jean Jaurs, qui ne l'aimait pas, la dcrit pdantisant avec loquence sur la
constitution dans son salon, o se nouaient les intrigues fayettistes. Quel rve insens
scrie le tribun socialiste que celui d'un monarque l'anglaise, modrateur de la libert ,
dchanant la guerre de la cour et non celle de la Gironde et de la nation
452
! On imagine avec
quel scepticisme un lecteur rpublicain connaisseur de l'histoire rvolutionnaire pouvait
accueillir lloge stalien du libralisme politique selon Kant.


448
Mona OZOUF : Thermidor ou le travail de l'oubli, 91-108 in Lcole de la France, Gallimard 1984.
complter par Mona OZOUF : De thermidor Brumaire : Le discours de la Rvolution sur elle-mme, Revue
historique, 493 (janvier mars 1970).
449
Biancamaria FONTANA : La Rpublique de Thermidor et ses principes dans les crits de Mme de Stal,
257-284 in Franois FURET Mona OZOUF (dir.) : Le sicle de l'avnement rpublicain, Gallimard, 1993. Cit.
259. Lcrit de G. DE STAL en question est Des circonstances actuelles qui peuvent terminer la Rvolution et
des principes qui doivent fonder la Rpublique en France (1798).
450
Benjamin CONSTANT : Ecrits et discours politiques (Ed. O. POZZO DI BORGO), 1964-1965, II, 8-9.
451
B.FONTANA loc. cit., 277.
452
Jean JAURS : Histoire socialiste de la Rvolution franaise, ditions sociales, 1970, T.II, 164-166.
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CHAPITRE II
1835-1867 : UN KANTISME
DENGAGEMENT VIRTUEL
De De lAllemagne de Heine la mort de Victor Cousin


Traductions et traducteurs ............................................................................. 118
Des idologies de la traduction franco-allemande ........................................... 120
Autres remarques sur la traduction............................................................... 126
loge des traducteurs................................................................................. 129
Joseph Tissot (1801-1876) et Jules Barni (1818-1878).................................... 131
Heinrich Heine (1797-1856) ou Le retour du kantisme la polmique........... 140
La croisade contre Germaine de Stal ........................................................... 145
Kant dans les tourbillons de lidologie
et les conflits naissants des tats-Nations...................................................... 150
Victor Cousin (1792-1867) ou De l'incompatibilit
de la philosophie administre avec le criticisme............................................. 160
La philosophie administre

................................................................... 163
Un Kant autre que Kant .............................................................................. 168
Lclectisme comme moment lacisateur........................................................ 171
Survivances cousiniennes sous la III
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Rpublique
F. Bouillier (1813-1899) et P. Janet (1823-1899) ........................................... 173

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Je me rsume, Kant, l'homme est triste. Il n'existe
Qu'un mrite ici-bas, cest d'tre riche.
Victor Hugo : Lne

La deuxime phase d'acclimatation du kantisme en France est marque de crises
suivies de fortes ractions (1830, 1848, 1851). Le climat gnral est au dsordre. La
Monarchie de Juillet est un interrgne entre Restauration et Empire. Impossible de revenir
l'Ancien Rgime, mais impossible aussi de dire ce que serait un rgime libral. Les journes
de juillet 1830 ont suscit des espoirs. Un rformisme rationnel ne serait pas exclu, si lon
parvenait amadouer le peuple par le nationalisme, lexpansion coloniale ou largent. Il y
aurait moins dinsurgs pour jeter des pierres aux fentres, moins de policiers pour cogner aux
portes. Au lieu de cela on retourne aux violences, pronostiques par Chateaubriand en 1832
1
,
bien avant Baudelaire, comme signes des temps. La bassesse des notables poursuit ce que la
violence des Jacobins avait commenc
2
. Lheure de la pacification kantienne n'est pas venue
elle sonnera aprs les rvolutions de 1848. Kant nest entendu que comme annonciateur de
modernit comme en 1795. L'impression tait en effet que le vieux sicle se mourait
comme Edgar Quinet l'avait remarqu en commentant les trois premiers volumes des
Tableaux de voyage de Heinrich Heine pour la Revue des deux mondes
3
. Hegel venait de
disparatre (1831), ainsi que Goethe (1832) et Wilhelm von Humboldt (1835)
4
. En attendant
les temps nouveaux, 1835 commenait mal. Un procs monstre faisait comparatre devant la
Chambre des Pairs 220 insurgs (procs davril). Cinquante-cinq personnalits de tous les
horizons staient prsentes pour leur dfense
5
.

Une mutation affectait la vie religieuse en France comme en Allemagne. Les
libraux semblaient prts sallier avec la gauche rpublicaine (voire socialiste) contre
lglise. Il y avait des saint-simoniens, des protestants, des partisans de Lamennais pour se
joindre au front anticlrical. On pouvait imaginer une alliance des descendants de Bentham
avec les hritiers des Jacobins, ouvrant un boulevard aux rpublicains la Kant. Heine

1
Marc FUMAROLI : Chateaubriand -posie et terreur, de Fallois, 2003, 479-482.
2
Ibid., 481.
3
Revue des deux mondes 6 (juin 1832), cit in Hans HRLING (Hrsg.) : Die franzsische Heine-Kritik,
Bd.1(1830-1834), Stuttgart, Metzler, 1996.
4
Voir Zwischen Restauration und Revolution (1815-1848), hrsg. von Gert SAUTERMEISTER und Ulrich SCHMID,
Munich, Hanser, 1998 (Hansers Sozialgeschichte der deutschen Literatur, Bd.5).
5
Sur la liste des dfenseurs on relve les noms de Lamennais, Leroux, Buonarotti, Garnier-Pags, Carrel,
A. Comte, Ledru-Rollin, Carnot, Raspail, Blanqui (Jeanne GILMORE : La Rpublique clandestine (1818-1848),
Aubier, 1998, 221.
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publiait De lAllemagne (1835)
6
, uvre essentielle pour la perception franaise de la
philosophie allemande, et qui rcuprait subtilement Kant pour 1789 et mme pour
Robespierre ! Un conflit aigu clatait Cologne entre tat prussien et archevch (1837).
Etant ce quelle tait, la virulence du dbat religieux accompagne le transfert culturel franco-
allemand. Heine construit un Kant liquidateur du disme la manire de David Friedrich
Strauss, dont la Vie de Jsus explose en 1835 comme une bombe. Une autre clatera en 1863
avec lautre Vie de Jsus celle de Renan. Ce ne sont pas les explosifs qui manquent
Feuerbach allume sa mche en 1843 (Lessence du christianisme). La guerre de la philosophie
contre lglise est beaucoup plus quune querelle dintellectuels en rupture dautorit. Cest
lorganisation sociale tout entire et la politique scolaire et universitaire dans leur ensemble
qui sont en jeu comme si le parti ultramontain de la Monarchie de Juillet ne se satisfaisait
plus du Concordat, et contestait la fois, et le Concordat de 1802 entre tat et glise et
celui de 1804 entre tat et Universit
7
. Les deux concordats attaqus par Veuillot, dfendus
par Cousin. Cest par rapport cette ligne de partage que cette deuxime priode situe Kant
ce nest pas la partition de la priode suivante. La rception de Kant par les Franais sera
suivie comme son ombre par lexaspration du conflit religieux. Nous en observerons les
signes chez Heine et Cousin. Linscription de luvre de Kant lIndex, la cration de
lAcadmie thomiste en 1858, le Syllabus de 1864 taient autant de signes dune croisade
romaine qui avait pour effet de rendre Kant plus sympathique la nbuleuse anticlricale. Il
faut mettre en parallle les traductions de Kant par un libre penseur comme Barni, et un
ouvrage comme La justice dans la Rvolution et dans lglise de Proudhon (1858).

Cette poque est celle de la redcouverte de Kant en Allemagne aprs une longue
clipse. Quattendaient de lui les Franais du milieu du sicle, cest--dire les disciples de
Cousin ? On sen fera une ide en suivant les parcours intellectuels et les destins politiques
des philosophes admis lcole Normale dans les annes 1830-1840 ; comme Jules Simon ou
mile Saisset (1833), Francisque Bouillier (1834), Pierre-Ernest Bersot (1836), Jules Barni
(1837). Simon se souviendra : Ce qui reste de plus important traduire, pour que nous
ayons peu prs toutes les uvres de Kant, se compose des Principes mtaphysiques de la
physique, de la Critique du jugement et de la Critique de la raison pratique
8
. Cest Jules
Barni qui satisfera le plus promptement cette demande, en fournissant la traduction de la
Critique de la facult de juger en 1846, et celle de la Critique de la raison pratique en 1848.

6
HEINE : De lAllemagne, Renduel, 1835.
7
Ce sera le point de vue rtrospectif de Jules SIMON en 1888 (La philosophie saisie par ltat, dir. Stphane
DOUAILLIER et al., Aubier, 1988, 360).
8
SIMON in DOUAILLIER op. cit., 281.
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L'intrt port Kant prsente deux caractristiques : le relativisme historique et
l'engagement. Etre kantien, ce sera conserver les acquis de la philosophie critique, mais les
dpasser en mme temps comme dit un verbe en passe de devenir la mode. Toute pense
est en effet marque par son temps. La notion dhistoricit de la philosophie trahit limpact
des ides de Herder et de Hegel. Il est donc exclu de canoniser Kant en modle
insurpassable. Pourtant et plus nettement chez les Franais la tentation sera grande d'en
faire le monument de la pense moderne. Seconde nouveaut : le kantisme s'engage vrai
dire infiniment plus que Kant ne la jamais fait lui-mme. Soumis aux alas de l'histoire, il
prouve par compensation le besoin d'en tirer un bnfice. Il sort des enceintes
universitaires et s'affiche sur les trteaux de la politique. En France, Heine nous le
vrifierons redonne vie la lgende d'un Kant jacobin. En Allemagne, le Kant du Vormrz
se place sous la bannire du libralisme de lpoque Dtail charg de sens, car il situe la
postrit kantienne dans un contexte militant : Karl Rosenkranz, premier diteur des uvres
compltes de Kant, est connu pour ses liens avec les hgliens de gauche et les Annales de
Halle (Hallische Jahrbcher) dArnold Ruge. Ce dernier souhaitait crer pour l'Allemagne
une philosophie libre , qu'il ne concevait qu'en hritire du vrai protestantisme . Il rvait
d'une tribune autour de laquelle se rassemblerait, bien au-del de l'intelligentsia de gauche, la
bourgeoisie cultive : la philosophie deviendrait pour le XIX
e
sicle ce que la thologie de
Luther avait t pour les esprits libres du XVI
e
une cole de la libert de pense.
L'Allemagne intellectuelle fait sous cette forme l'exprience de ce que Jean Baubrot appelle
un seuil de lacit. Se regroupe dans cet esprit, autour de Ruge, lavant-garde de la
rvolution allemande des hommes comme David Friedrich Strauss, Bruno Bauer et Karl
Marx
9
. La revue de Ruge est interdite en 1843. Rosenkranz reprsente l'aile kantienne du
radical-libralisme prussien. Il est n en 1805 d'une mre franaise naturalise prussienne
10
. Il
a suivi dans sa jeunesse les cours de Hegel et Schleiermacher Berlin. Nomm d'abord
professeur ordinaire Halle en 1831, il devient en 1833 professeur lAlbertina de
Knigsberg, l'universit du matre. Toute sa carrire se droule lombre de Kant. C'est un
vrai libral proche de Theodor von Schn (1773-1856), le prfet galement kantien de la
Prusse occidentale et orientale, et au tmoignage de Franz Mehring l'homme le plus

9
Voir Fiedrich HEER : Deutsche linke Intelligenz in Europa Mutter der Revolutionen, Stuttgart,
Kohlhammer, 1964, 306-308.
10
Pour la biographie de Rosenkranz se reporter la postface de Steffen DIETZSCH Karl ROSENKRANZ :
Geschichte der kantschen Philosophie, Akademie-Verlag, Berlin, 1987, 415-433.
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indpendant d'esprit que la Prusse ait jamais eu
11
. Rosenkranz publie, de 1838 1842, la
premire dition complte des uvres de Kant
12
. Elle est la rfrence de toutes les recherches
kantiennes du XIX
e
sicle. Elle na t remplace quen 1902 par celle de l'Acadmie
prussienne des sciences. Une incise sur ce libralisme venu du froid : il ne fait pas le poids sur
la balance europenne, face une Angleterre plus que jamais terre de libert dans l'imaginaire
politique national. Le refuge anglais est, pour les libraux, une rfrence oblige depuis Stal,
Thierry, Mignet, Guizot, de Bonald et Chateaubriand. Cette vidence oblige revoir la
baisse l'impact du libralisme prussien sur la France des Doctrinaires.

D'autres facteurs jouent galement dans un sens ngatif. Aprs 1830 une vritable
Rvolution transforme la presse et multiplie sa diffusion. Un march mdiatique se forme,
capable de produire en masse et pour un public de plus en plus large des ides de plus en
plus simples. C'est la naissance de ce que Hans Ulrich Wehler appelle une socit de
march (Marktgesellschaft)
13
. La pense se vend mal
14
, les actionnaires supplantent les
penseurs contraints de s'adapter aux nouvelles normes conomiques pour se faire entendre.
Les premiers signes d'une culture de masse apparaissent. Heine, Gutzkow et Laube vivent de
leurs revenus comme journalistes
15
. Les mtiers de l'esprit subissent une transformation
radicale. Les doctrines philosophiques ou religieuses sadaptent mal au nouveau cours des
choses ; la presse d'opinion est en crise
16
. La commercialisation des productions
intellectuelles par le journalisme selon mile de Girardin (1836) a des effets durables : la cote
des ides et celle de la politique sont en baisse, celle de la culture en hausse. On est cout
d'un public plus vaste si l'on est moins engag dans les luttes partisanes. La Revue des deux
mondes que Franois Buloz (1803-1877) publie partir de 1831, fait la culture une place
plus large, alors que celle de la politique dcrot
17
. La rception de la philosophie allemande
est conditionne par ces donnes nouvelles : elle natteint le nouveau public intellectuel que
sous une forme quasi manichenne, qui assure sa diffusion la condition que les questions
sensibles aient t allges de leurs explosifs. La transmission des connaissances un public
tendu et htrogne exige leur pralable banalisation, le dsamorage prventif des propos.
On escamote les informations gnantes. La libralisation du march des ides appelle mme

11
Franz MEHRING : Die Lessing-Legende, Berlin, 1963, 101: der freisinnigste Mann, den Preussen je gehabt
hat (difficile traduire hors du contexte prussien: Freisinn dsigne la fois le libralisme politique et le
modernisme thologique).
12
12 volumes (dont 2 volumes de supplment consacrs une Vie de Kant signe de Friedrich Wilhelm
SCHUBERT), chez Leopold Voss, diteur Leipzig.
13
Voir Ulrich SCHMID : Buchmarkt und Literaturvermittlung , 60-93 in op. cit..
14
Hans HRLING op. cit., 28.
15
U. SCHMID loc. cit., 70.
16
H. HRLING op. cit., 31.
17
H. HRLING op. cit., 33.
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en contrepoint la purge priodique par la censure. Pour commenter l'actualit des journaux, on
se rencontre dans des cafs, des ptisseries, des bibliothques de prt, des associations de
lecteurs (Lesevereine)
18
toujours troitement surveilles par une police prompte voir la
subversion jacobine s'infiltrer partout. Le dbat d'ides, mme plbiscit par lopinion, est le
plus souvent biais. S'il prsente quelque intrt collectif, s'il suscite le moindre lan, veille
la moindre passion, on est sr quy assisteront des agitateurs et des dmagogues d'un ct, des
provocateurs et des mouchards de l'autre. Cette poque est celle d'un got passionnel de la
discussion d'ides, mais ce got, sans cesse musel, fait l'objet d'une traque constante. C'est
pourquoi ces annes de libralisme flamboyant sont celles du conformisme, o les
mal-pensants sont pousss la clandestinit. La discussion philosophique est particulirement
surveille. L'cole Normale est plusieurs fois ferme, le Collge de France contrl en
permanence. Il faut donc imaginer la diffusion du kantisme dans un climat rpressif, en porte
faux avec son inspiration librale. Que valent les rappels la morale dans un systme
autoritaire comme le Second Empire
19
? On est des annes-lumire de lAufklrung. Cest
Jean-Paul Sartre qui, dcrivant la gense intellectuelle de Flaubert de 1821 1857, observait
que lcrivain inversait diaboliquement le principe kantien tu dois, donc tu peux , et que
cette inversion annonait la nvrose de lidiot de la famille
20
. Comment Gustave aurait-il pu
tre kantien, puisquil rcusait de toute son intelligence le je pense de Kant sans lequel on
nallait pas lcole
21
?

Les contradictions entre thorie et pratique, idal et ralit s'observent tous les
niveaux de la politique, de la socit et de la culture de cette deuxime priode. L'orlanisme
parvenu au pouvoir en 1830 postule que la Rvolution de Juillet a clos le cycle commenc en
1789. La Rvolution est termine Un mot pour signifier que la fte est finie, le mot
halte !
22
. Impossible de refuser comme le faisaient les ultras les acquis de la socit
bourgeoise installe par la Rvolution et l'Empire, mais urgent de rconcilier lide
rvolutionnaire avec l'ordre requis par la socit marchande moderne : la Rvolution sans
l'anarchie, la modernit sans le dsordre : partout se retrouve ce talisman d'un quilibre
improbable. La Rvolution stabilise, une transaction sera-t-elle possible entre tradition et
modernit, entre l'ordre et la libert
23
? C'est le pari de la Monarchie de Juillet et c'tait

18
U. SCHMID op. cit., 86.
19
Voir le discours de distribution des prix de Ravaisson (Lyce Saint-Louis, 11 aot 1863) in DOUAILLIER op.
cit.
20
Jean-Paul SARTRE : Lidiot de la famille Gustave Flaubert de 1821 1857, Gallimard, 1988, III, 90.
21
SARTRE , op. cit., II, 1136.
22
Herv ROBERT : Lorlanisme, PUF, 1992, 33.
23
H. ROBERT loc. cit., 34-35.
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aussi, nous le verrons pour Victor Cousin, celui de Kant plus prcisment le pari que Kant
avait perdu. Louis-Philippe incarnait ce rve de marier la carpe et le lapin. Il tait le fils du
rvolutionnaire Philippe Egalit qui avait t guillotin. Il avait servi comme officier dans
l'arme rpublicaine Valmy et Jemmapes, puis dsert en avril 1793 avec Dumouriez, mais
la diffrence de tant d'aristocrates il navait jamais combattu dans l'arme des migrs.
Plus essentiel, il tait au dire de Victor Hugo un admirable reprsentant de la classe
moyenne
24
. Bref il stait identifi la bourgeoisie aux yeux des bourgeois eux-mmes.
Mais l'identification la Rvolution franaise avait ses limites, puisque celle-ci stait dtruite
elle-mme. Kant non plus n'tait pas tout fait un rvolutionnaire. Il y avait quelques
similitudes entre orlanisme et kantisme : mme progressisme thorique, mme prudence
pratique, mme balancement entre les deux. C'tait le dchirement des rpublicains
(ventuellement kantiens) sous la monarchie : comment pouvaient-ils tre avec le peuple sans
tre avec les bourgeois ? Mais comment pouvaient-ils tre avec les bourgeois sans trahir
l'ide
25
?

Reste ce qui est peut-tre l'essentiel de cette deuxime phase 1835-1867 si lon
considre la Monarchie de Juillet comme une transition, comme un seuil qui sera franchi,
appelant d'autres seuils. La parlementarisation de la monarchie permet, comme tape
intermdiaire, d'exorciser la Rpublique, et de l'accommoder au got de conservateurs comme
Thiers. On aura simplement remplac une politique de l'absolu par une politique rationnelle
26

et des hommes comme Prvost-Paradol et Laboulaye auront mission de dfinir les
conditions juridiques et institutionnelles de cette volution en douceur. Rien en tout cela n'est
dinspiration expressment kantienne mais le kantisme est plein daffinits avec le
conservatisme rpublicain. Affaire suivre

24
Cit Ibid., 9.
25
Pierre BARBERIS : Le monde de Balzac, Kimm, 1999 (La bourgeoisie face au destin capitaliste, 281-285).
26
Charles de Rmusat dfinissait l'orlanisme de Thiers comme un passage de l'absolu au rationnel (H. ROBERT,
op. cit., 10).
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Traductions et traducteurs


mesure que se dveloppent les changes entre cultures, les hommes dcouvrent que,
malgr leur cousinage historique et leur parent philologique, les langues europennes ne sont
pas isomorphes
27
, et que le passage de l'une l'autre par la traduction est une aventure
prilleuse. La situation est pire lorsqu'il faut traduire les philosophes : traduction littraire et
traduction philosophique s'opposent en effet radicalement mme si de nombreux penseurs
(Platon et Nietzsche par exemple) requirent une interprtation littraire et philosophique la
fois, lisible aussi bien de lecteurs cultivs que de spcialistes rompus au mtalangage des
professionnels de la philosophie. On peut faire pour Kant un pari comparable et, bravant la
rputation d'aridit caillouteuse de son style, choisir de rcrire un Kant lisible au regard des
exigences rhtoriques de clart qui sont celles de la culture franaise
28
. C'est un choix qui
s'impose si l'on admet que Kant est chez lui dans la pense franaise, ce fut en particulier le
choix de Ferdinand Alqui lorsqu'il runit ses traducteurs pour les trois volumes de la Pliade.
La participation de Jean Ren Ladmiral la traduction de la Critique de la facult de juger
notamment la traduction de l'Analytique du beau illustre cette volont de produire un texte
non seulement clair, mais agrable ses lecteurs franais, qui ont l'impression qu'il sort de la
plume de Condillac ou de Diderot, ou mme que ces longues squences puissantes, pousant
les sinuosits de la pense en mouvement, anticipent les diastoles de la prose proustienne. Le
problme est bien sr diffrent pour la Critique de la facult de juger premier livre de Kant
pens et crit en allemand, ce qui simplifie relativement sa rception par un public tranger
et pour la Critique de la raison pure ouvrage crit en allemand, mais pens en latin
29
, ce qui
ncessairement complexifie syntaxe et contenu.


27
Jean-Ren LADMIRAL : Traduire les philosophes allemands , Colloquium Helveticum, 3, 1986, 153-60. Non
isomorphisme gnral 154. Voir mme auteur : Thormes pour la traduction, Payot, 1979.
28
LADMIRAL op. cit., 158.
29
Alexis PHILONENKO : Qu'est-ce que la philosophie ? Vrin, 1991, 62. BORN a publi quatre volumes de
version latine de la philosophie critique, largement utiliss dans la premire moiti du XIX
e
sicle par les
kantiens franais : Immanuelis Kantii Opera ad Philosophicam Criticam ; Lipsiae, MDCCLXXXXVI.
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L'histoire des traductions dun texte raconte une odysse intellectuelle inachevable. Un
traducteur est toujours un rcrivain et un coauteur
30
et les traducteurs forment la
longue une confrrie de complices-concurrents, prenant appui les uns sur les autres pour
enrichir peu peu les harmoniques d'un texte qui ne cesse d'exprimer des choses diffrentes et
de rvler des nuances indites prcisment parce qu'il est tranger. On sait par exemple que,
lorsqu'il traduisit la Critique de la raison pratique en 1902, Francis Picavet utilisa trois
traductions : la franaise de Jules Barni, la latine de Born et langlaise dAbbot
31
. Les rgles
du jeu de la traduction sont contradictoires, puisque l'on prtend par principe tre fidle au
texte et ne pas trahir ses tensions internes et pourtant en rendre la lecture aise et plaisante.
C'est la quadrature du cercle. Comment ne rien perdre du sens profond et cach, qui exige la
traduction littrale, sans devenir illisible ? Comment ne pas cder la facilit d'effets
spectaculaires qui garantissent l'agrment de la lecture, sans sacrifier l'exigence de vrit hors
de laquelle on ne philosophe point ? Lcueil est vident. Il n'est sans doute pas de bonne
traduction sans sauvegarde d'une indispensable tranget et l'on prive la prose kantienne de
son caractre essentiellement raboteux si l'on sobstine lallger de ses asprits
32
. C'est
pourtant l'vidence l'esprit traditionnel de la traduction la franaise, lorsqu'elle s'efforce
d'acclimater l'tranger au gnie national la naturalisation de Kant a russi au prix de
cette infidlit. August Wilhelm Schlegel observait au dbut du XIX
e
sicle que les
traductions franaises ne connaissent proprement parler jamais d'tranger
33
: cette
particularit rpond srement la double obligation nationale de s'ouvrir l'extrieur sans
lser un besoin rel dautarcie intellectuelle. Goethe avait not que le Franais exige
tout prix pour chaque fruit tranger un quivalent qui ait pouss sur son propre sol
34
. On
s'explique ainsi que les Franais aient prouv la ncessit dinventer Kant des prcurseurs
franais inconnus de lui Pascal et Calvin par exemple qui lui ressemblent nanmoins
utilement, car ils rendent son assimilation nationale plus aise et vrifient en mme temps
luniversalit de la pense humaine. L'homme de Kant, crit Jean Lacroix, est le mme que
celui de Pascal
35
. Et Friedrich Heer : Kant repose entirement sur Calvin
36
. Preuve que
l'interprtation est toujours arbitraire, et qu'il convient donc de laisser au traducteur un espace
de libert par rapport au texte traduire.

30
LADMIRAL op. cit., Ibid.
31
Voir Kant-Studien 9 (1904), 558.
32
La traduction de l'allemand en franais doit faire sa place exacte ltrangret (Fremdheit) rciproque
des deux langues (Andr BOURGUIGNON Pierre COTET Jean LAPLANCHE Franois ROBERT : Traduire
Freud, PUF, 1989, 13).
33
Cit Antoine BERMAN : Lpreuve de l'tranger, Gallimard, 1984, 62.
34
GOETHE : Werke (Hamburger Ausgabe), II, 255 (Noten und Abhandlungen zu besserem Verstndnis des west-
stlichen Diwans).
35
Jean LACROIX : Kant et le kantisme, PUF, 1995, 75.
36
Friedrich HEER : Europische Geistesgeschichte, Stuttgart, Kohlhammer, 1965, 373.
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Des idologies de la traduction franco-allemande
Le mme qui a dit que l'Angleterre est une le a dit de la France qu'elle est une personne. Il aurait pu ajouter que
l'Allemagne est une langue, et tout tait dit.
Jacques Juliard

La philosophie allemande a auprs des Franais une rputation de difficult qui tient
autant sa langue qu son contenu doctrinal les deux sont d'ailleurs lis, car l'on voit mal
comment lon comprendrait aisment des ides exprimes dans une langue que l'on
narriverait pas matriser. La syntaxe des deux langues est en effet extrmement diffrente :
l'immense pauvret du systme pronominal franais contraste avec l'importance de la
nominalisation en allemand
37
. quoi se sont ajoutes au fil de lhistoire des diffrences de
rapport au texte : les Franais ont appris du catholicisme (et en particulier du catchisme)
prfrer l'abrg, qui valorise la synthse simplificatrice. Le protestantisme au contraire a
enseign aux Allemands le got de l'exgse qui se concentre sur l'analyse des dtails
38
, ce
qui privilgie l'rudition. Gnralement le discours allemand est plutt port par pente
naturelle se lester d'une multitude dides en perptuel tlescopage Schopenhauer
observait que l'Allemand veut suivre la fois trois ou quatre penses diffrentes
39
do
l'impression de surcharge prouve par l'utilisateur franais du texte original. Joseph Roy le
traducteur du Capital avouait son dcouragement devant l'allemand de Marx : on dirait du
Hegel, disait-il, je n'y comprends rien
40
. Pour comble de malheur, l'impression de lourdeur
conceptuelle est immanquablement aggrave par la traduction. Malheur la version franaise
dun texte difficile si elle ne russit pas se simplifier comme elle le doit absolument pour
rester dans lpure du discours national ! Kant a probablement joui d'un prestige particulier en
France grce la structure latine de sa phrase
41
et de son raisonnement du moins jusqu' la
troisime Critique. La traduction de la Critique de la raison pratique par Victor Delbos doit
cette particularit d'tre moins prouvante que celle de la plupart des grands textes hgliens.
Le statut exceptionnel du texte classique kantien a t volontairement perdu par les
gnrations postrieures mesure que leur nationalisme ontologique les persuadait d'une
supriorit de l'allemand comme langue philosophique par excellence. De cette exprience
historique dsastreuse les amateurs franais de la philosophie allemande ont hrit une sorte

37
Jean-Pierre LEFEBVRE : La philosophie allemande en France - le problme des traductions, 469 in Transferts -
les relations interculturelles dans l'espace franco-allemand (18e et 19e sicles), d. Michel ESPAGNE et Michael
WERNER, Editions Recherche sur les civilisations, 1988.(abrv. LEFEBVRE philosophie).
38
LEFEBVRE Ibid., 472.
39
Cit par Alfred FOUILLEE : Lesprit allemand et la langue allemande in Esquisse psychologique des peuples
europens, 1903, 264 sq.
40
LEFEBVRE op. cit., 469.
41
Jean-Pierre LEFEBVRE : Philosophie et philologie les traductions des philosophes allemands in
Encyclopaedia Universalis Symposium, Les enjeux, 1 (167-197). Latinit exceptionnelle de Kant 171.(abrv.
LEFEBVRE philologie).
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d'incapacit imaginer que les textes allemands originaux soient plus concrets que leurs
traductions franaises et surtout plus riches dchos intrieurs et de correspondances
ludiques
42
.

Pour Kant lui-mme et si russie quait t la naturalisation de sa pense, l'obscurit
suppose ou relle de sa langue est reste une objection constante des lecteurs franais durant
tout le XIX
e
sicle. Cest plus gravement la pense allemande tout entire qui est frappe du
soupon d'obscurit. Un germaniste aussi averti que le libral Prosper de Barante (1782-
1866), qui fut l'auteur d'une Vie de Schiller savouait saisi d un pnible vertige la
pense de traduire les crits de Schiller les plus kantiens notamment le trait De la grce et
de la dignit et les Lettres sur l'ducation esthtique. Ces textes infiniment subtils voquent
pour lui le souvenir d'un moine montrant l'adoration des fidles un cheveu de la Vierge dont
il faisait admirer la finesse. Un curieux s'approcha : il est si fin que je ne puis
l'apercevoir. Ni moi non plus, dit le moine, depuis dix ans que je le fais voir
43
. On
saisit cet exemple combien le reproche d'obscurit de la forme se confond avec le reproche
d'inanit doctrinale. Ds la parution des crits de Charles de Villers sur Kant, les polmiques
anti-kantiennes ont port sur l'obscurit de la doctrine et lintolrance dogmatique de ses
partisans franais. Un article du Publiciste cit par Franois Azouvi et Dominique Bourel voit
dans la Critique de la raison pure un chef-d'uvre inou de paradoxes et d'obscurit. Il pousse
l'attaque, au-del du reproche philologique, jusqu'au procs d'intention : Moins les disciples
de Kant comprennent sa doctrine et plus il sont vains de la soutenir, plus ils sont exigeants
dans la dispute et intolrants dans la socit
44
. L'accusation d'obscurit formelle cache un
refus vhment de la doctrine pour des raisons plus profondes, non rellement explicites, qui
touchent lide que les Franais ont construite de leur identit culturelle.

On peut dire schmatiquement que l'obscurit, vidente leurs yeux, d'une syntaxe
allemande qu'ils ignorent pousse les commentateurs franais de Kant souponner, sous cette
forme ingrate, un vide de la pense qu'ils expliquent par une infriorit gntique de
l'Allemagne et de sa culture. Le Publiciste du 24 Fructidor An IX donne en quelque sorte le
la : il sait gr Villers d'avoir clair l'obscure doctrine de Kant, mais ne peut sempcher
de croire que toute obscurit dans l'expression de la pense suppose quelque obscurit dans la

42
LEFEBVRE philologie, op. cit., 173.
43
Cit Edmond EGGLI : Schiller et le romantisme franais (1927), repr. Slatkine, Genve, 1970, II, 72.
44
Ractions l'article de Charles de VILLERS (Le spectateur du Nord, avril 1799) in Franois AZOUVI et
Dominique BOUREL : De Knigsberg Paris la rception de Kant en France (1788-1804), Vrin, 1991, 137-
160. Le commentaire polmique du Publiciste a paru dans le numro du 28 juin 1801 (9 Messidor An IX).
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pense elle-mme
45
. Les guerres franco-allemandes de Bismarck Hitler ont sembl
justifier le rflexe de refuser le fond avec la forme et de jeter le bb avec l'eau du bain. En
1945 par exemple, un Inspecteur gnral de philosophie s'en prenait violemment, avec force
arguments et exemples, aux Infiltrations germaniques dans la pense franaise. Il dnonait
juste titre une germanisation jargonnante productrice de monstrueux hybrides , mais
soutenait sans en apporter la dmonstration que c'tait son langage compliqu qui avait
fond le caractre scolastique de la philosophie allemande en gnral
46
. Par l se trouvait
nonc un lieu commun de la rception franaise du kantisme qui allait fleurir durant tout le
XIX
e
sicle. On le repre dj chez les Idologues, accompagnant une suspicion explicitement
politique. Kant n'est pas interprt comme philosophe rationaliste, mais au contraire comme
thoricien de l'enthousiasme et de la passion sentiments pathologiques dans l'optique
franaise des Lumires
47
. En 1801 Joubert se fonde sur la diffrence des langues pour en tirer
des conclusions hardies sur les diffrences entre esprit allemand et esprit franais.
l'entendre, la traduction latine de Kant n'a fait qu'aggraver les choses : Kant est traduit, et
traduit presque tout entier (mais en latin seulement) : Figurez-vous [crit-il Mme de
Beaumont] un latin allemand, dur comme des cailloux des ufs d'autruche qu'il faut casser
avec sa tte et o, la plupart du temps, on ne trouve rien
48
.

On voit donc se dessiner chez les Franais un argumentaire dfensif o l'obscurit
kantienne dissimule selon les cas du vide ou du fanatisme. Le risque est donc double : la
nation court le danger d'tre contamine par le nant ou envahie par la subversion. Le second
risque est voqu lorsque le rgime en place est autoritaire et conservateur, ou lorsque les
reprsentants de l'idologie dominante ont le sentiment que leur pouvoir est menac. C'est le
cas sous le Consulat et l'Empire, lorsque Degrando polmique contre le kantisme
49
au nom
de la clart franaise et des intrts de la nation. Comment le pays supporterait-il d'tre
troubl par une philosophie importe de l'tranger, qui de surcrot lengage lutter pour la
libert ? Toujours la mme imbrication d'arguments linguistiques et d'arguments idologiques.
Mesure-t-on l'incroyable dfi lanc par Kant de proposer une thique de la libration dans

45
AZOUVI-BOUREL op. cit., 158.
46
Pervicax : Les infiltrations germaniques dans la pense franaise, Editions universelles, 1945, 39. Pervicax est
le PSEUDONYME dArmand CUVILLIER, auteur de manuels de philosophie trs connus.
47
AZOUVI-BOUREL op. cit., 142.
48
Lettre du 10 ou 11 septembre 1801, cite AZOUVI-BOUREL op. cit.,159-160. Diffrence de vitesse franco-
allemande : un soldat franais se remue vingt fois dans le temps ncessaire un soldat allemand pour se remuer
une fois (Ibid.)
49
AZOUVI-BOUREL op. cit., 151.
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une langue qui est celle des doctes c'est--dire des dominants des domins dont on craint
la rvolte
50
et qui parlent la langue simple du peuple ?

Revenons au manichisme linguistique franco-allemand et son rle fondamental. Si
les deux peuples diffrent tellement par leur langue, ils diffrent ncessairement tout autant
par ce qu'il font dire aux concepts dans la vie sociale. Ce n'est pas par hasard que le
nationalisme allemand sest d'abord exprim par la voie philosophique des Discours la
nation allemande de Fichte : Allemagne philosophie nation ces concepts sont
quivalents dans le systme de l'idalisme fichten, et dans aucune autre langue cette
quivalence n'est aussi immdiatement donne quen allemand. Il y a en Allemagne, notait
Germaine de Stal, une telle tendance vers la rflexion que la nation allemande peut tre
considre comme la nation mtaphysique par excellence
51
. L'Allemagne doit sa langue
telle que lont forge des sicles d'usage savant une capacit exceptionnelle substantiver
des entits abstraites, c'est--dire donner vie des abstractions mtaphysiques inintelligibles
du peuple. C'est encore Mme de Stal qui en faisait l'observation : Il faut se mesurer avec
les ides en allemand, avec les personnes en franais : il faut creuser l'aide de l'allemand, il
faut arriver au but en parlant franais ; l'un doit peindre la nature, l'autre la socit
52
. Cette
distinction est capitale, elle rend compte d'une diffrence de fonction sociale de la philosophie
dans les deux systmes linguistiques. On la retrouve dans un rapport officiel publi
conjointement, en pleine premire guerre mondiale, par le mathmaticien et philosophe
douard Le Roy (1870-1954) et par le philosophe Henri Bergson (1859-1941). Une nouvelle
fois s'exprime la conviction franaise, dj signale plus haut, que dans ce qui diffrencie
philosophie franaise et philosophie allemande, la forme c'est--dire la langue n'est pas
moins importante que le fond c'est--dire les objets assigns la spculation philosophique.
Les penseurs franais (Descartes, Pascal, Jean-Jacques Rousseau) se signalent toujours par la
simplicit de la forme. Ils crivent dans la langue de tout le monde. Ils doivent cela d'avoir
accru la force et la flexibilit de la langue franaise
53
. Rien voir avec l'allemand des
philosophes, qui est un langage technique confi la garde d'une minorit spcialise,
imbattable dans son domaine de comptence, mais sans lien vritable avec la population non-
docte. Mme diffrence dans les domaines de rflexion. Une longue dfiance de l'norme et
du rigide
54
loigne les Franais du dogmatisme des systmes, alors que les Allemands
courent avec plaisir et jouissance les grandes aventures mtaphysiques . en croire le

50
Voir Michel SERRES : Eloge de la philosophie de langue franaise, Fayard, 1995, 71.
51
Germaine de STAL : De l'Allemagne (d. Comtesse Jean de PANGE et Simone BALAYE), II, 7.
52
STAL op. cit., I, 12.
53
Henri BERGSON : Mlanges (d. A.ROBINET), PUF, 1972, rapport LE ROY-BERGSON (1915), 1183-1184.
54
BERGSON op. cit., 1186.
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rapport Le Roy-Bergson, leur got modr de la mtaphysique rend les Franais peu rceptifs
non seulement Hegel, mais aussi Kant
55
. Le caractre foncirement sociable et non-
universitaire de leur philosophie les porte au contraire vers des types de connaissance qui se
passent fort bien de mtaphysique. Le rapport cite des philosophes-mathmaticiens (Pascal,
Renouvier, Comte, Carnot, Poincar), un philosophe-mdecin (Cabanis), un philosophe-
physiologiste (Claude Bernard). Le champ de spculation et d'exprimentation qui en France
tient lieu de mtaphysique est l'observation psychologique illustre par Pascal, Condillac,
Jean-Jacques Rousseau, Maine de Biran. Il est intressant de noter que Kant est expressment
exclu de ce domaine, l'inverse d'un Schopenhauer tout imprgn de la pense franaise du
XVIII
e
sicle
56
.

Reste savoir pourquoi les deux langues ont atteint un tel degr d'opposition non
seulement dans leur syntaxe, mais dans le rle qu'elles assument dans lidentit de la nation et
le fonctionnement de la socit. Dans une tude de 1903, Alfred Fouille signale non sans
chauvinisme que la langue allemande n'a pas encore acquis l'esprit social et universel de
la langue franaise
57
. Son propos aurait t plus crdible s'il avait de faon plus neutre attir
l'attention sur les diffrences de fonction de la langue dans les systmes sociaux constitus par
l'histoire en de et au-del du Rhin. Plutt que de constater, la Fouille, que la sociabilit
des penseurs allemands (Kant compris) est retardataire, essayons de comprendre pourquoi le
rationalisme franais de la clart est parvenu rcuprer un rationalisme kantien rput
obscur de forme et de fond. Le franais s'attribue lui-mme depuis des sicles la particularit
d'tre la langue de la raison
58
. Au cartsianisme revient dans l'histoire l'ambition de raliser
sous ce signe l'unit perdue des chrtiens, et la France la gloire d'accomplir ce programme
grce aux vertus de sa langue nationale. La raison s'incarne dans la France depuis le jour o
Descartes a dcid d'crire en franais le Discours de la mthode et le trait sur Les passions
de lme
59
. Mais la pense de Descartes n'acquiert sa lgitimit nationale qu'au moment o
elle se confond avec la langue normative de l'Acadmie franaise, les prescriptions de
sociabilit urbaine des Remarques sur la langue franaise de Vaugelas (1647), la mise en
forme de la langue par la Grammaire gnrale et raisonne de Port-Royal (1660). Pour les

55
BERGSON op. cit., 1187.
56
BERGSON op. cit., 1185.
57
Alfred FOUILLEE : Lesprit allemand et la langue allemande in Esquisse psychologique des peuples europens
(1903), 264 sq.
58
Voir Pierre ACHARD : Mise en ordre de la langue de raison : l'tat et le franais, 51 -83, in tats de langue
(coord. Max-Peter GRUENAIS), Fayard - Fondation Diderot, 1986.
59
Franois AZOUVI : Descartes et la France, Fayard, 2002, 55.
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grammairiens jansnistes Arnauld et Lancelot, la raison est une grce divine, alors qu'elle
n'est pour les Jsuites qu'un instrument mis la disposition des hommes des fins concrtes
60
.

Cette inspiration est fondamentale, car elle inflchit sensiblement la politique
enseignante de l'tat. Si l'on enseigne non pas la langue des linguistes comme le demandent
les tenants de l'utilitarisme linguistique mais les proprits rationnelles de la langue
comme les linguistes de Port-Royal
61
l'exigent, alors la politique scolaire change d'objectif, et
l'on se dirige vers une conception de la langue qui en fait une uvre de la nation et, plus tard,
un monument de la Rpublique
62
. La rception du rationalisme de Kant n'a t possible, nous
semble-t-il, qu'une fois leve l'objection d'obscurit du style du matre de Knigsberg. Do
lextraordinaire importance des traducteurs. Il importait avant tout que ft efface l'image de
fuligineuse obscurit de la prose kantienne car elle ternissait le prestige de la raison. Une
traduction mdiocre et indigeste risquait l'inverse de faire sombrer Kant dans l'oubli ou
d'accrditer son image de penseur irrcuprable pour la raison. Que ce double risque ait t
glorieusement conjur est tout le mrite de la cohorte des traducteurs du XIX
e
sicle. Un mot
sur le plus connu dentre eux, Jules Barni, dont il sera plus amplement question plus tard.
Dans un article de La presse de juillet 1856, Challemel-Lacour lui rendait un hommage
appuy : ses traductions, crivait-il, obligent la pense allemande sortir du demi-jour o
elle se drobe si volontiers et entrer dans une langue fatale toute obscurit... Kant n'est
qu'un admirable penseur et il n'aura qu' gagner cette transformation et qu' s'tonner de
se trouver si clair et si poli, car la clart est la politesse du philosophe
63
. Le passage du texte
kantien originel sa version franaise lorsque celle-ci est russie est une mtamorphose,
l'issue de laquelle le lecteur a la sensation que les subtilits glaciales et tnbreuses du texte
ont t soudain inondes de soleil. Ellissen, conservateur la bibliothque de l'universit de
Gttingen, en avait d'ailleurs fait compliment Barni : vous nous aidez nous comprendre
nous-mmes , lui avait-il joliment crit
64
.

La France tire depuis toujours gloire de sa langue considre par les thologiens du
Moyen ge comme parler anglique, et dans un registre profane, comme porteuse de puret et
de savoir
65
. Lorsque la langue nationale devient, comme ce fut le cas du franais, territoire

60
ACHARD op. cit., 58.
61
ACHARD op. cit., 77.
62
Voir la magistrale Histoire de la grammaire scolaire dAndr CHERVEL, Payot, 1977.
63
Cit Auguste DIDE : Jules Barni sa vie et ses uvres, Flix Alcan, 1891, 55-56.
64
In DIDE op. cit., 52.
65
Anne DECROSSE : Gnalogie du franais : purisme et langue savante,161-201, in tats de langue, op. cit.
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privilgi de la vrit en Occident, et quelle s'arroge une hgmonie du sens
66
, elle finit par
se confondre avec l'tat qui la parle, la promeut et la reprsente. Mais bien au-del de cette
conscration par l'tat-nation, il y a au cur de la pense qui s'exprime dans son
vocabulaire et au moyen de ses mots un lien consubstantiel de cette langue franaise avec
l'universel. C'est bien parce que Kant plus parfaitement et radicalement encore que la
philosophie des Lumires incarnait cette universalit de la raison quil a t reu par les
Franais comme un frre en pense, mais aussi en langue puisque le franais tait rput tre
la seule langue de l'universel. Les Franais lui surent gr d'appartenir la Prusse dun
Frdric le Grand francophone, un moment de l'histoire o l'Acadmie de Berlin utilisait
encore le franais comme langue de travail. Alors que Mme de Stal faisait la publicit de
l'allemand comme langue philosophique, une intellectuelle prussienne comme Rahel Levin
Varnhagen (1771-1833) s'obstinait affirmer la supriorit philosophique du franais pour
des raisons sociales : si la pense est un questionnement comme le soutient lAufklrung
la pratique ancienne de la conversation assure aux Franais un avantage sur les Allemands de
leur temps
67
. Cette pratique sociale a arm la langue franaise pour l'usage philosophique, si
comme Kant lui-mme on assigne la philosophie la tche d'exprimer les aspirations du
public clair (ffentlichkeit). Or il est de fait que l'Allemagne de 1800 manque de public et
de march intellectuel
68
ce qui explique l'archasme relatif et momentan de sa langue
philosophique, sans justifier bien sr la prtention franaise une vaniteuse hgmonie de la
clart.

Autres remarques sur la traduction
Lhistoire des traductions, des traducteurs et traductrices se confond avec l'histoire de
l'humanit. Ont t chargs de ce travail de passeurs de langues aussi bien des gens instruits
originellement des prtres ou des agents de change que des esclaves ou des femmes pills
chez des vaincus proches ou lointains
69
. La traduction de textes philosophiques est une
besogne singulire, apparue plus tardivement dans lhistoire : le traducteur y est subordonn
l'auteur traduit. Contrairement au philosophe quil a mission d'interprter, il n'est pas libre

66
DECROSSE loc. cit., 165, 169.
67
Barbara HAHN : Rahel Levin VARNHAGEN (1771-1833) : die Liebe zur franzsischen Sprache, 245-250 in
Frankreich-freunde Mittler des franzsisch-deutschen Kulturtransfers (1750-1850), hrsg. von Michel ESPAGNE
und Michael WERNER Leipzig, Universittsverlag, 1996.
68
Nous Allemands ne possdons pas encore de langue comparable au franais , crit Rahel Wilhelm
Neumann le 23 juillet 1816 (cit HAHN op. cit., 248). Voir R. BUZZO MARGARI : Schriftliche Konversation im
Hrsaal in Rahel Levin Varnhagen Die Wiederentdeckung einer Schriftstellerin (hrsg. von B. HAHN und
U. ISSELSTEIN), Gttingen, 1987, 106.
69
LEFEBVRE Philologie op. cit., 168.
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dans le choix de ses lectures puisque le texte lui est intgralement impos. La traduction est
donc ncessairement une alination
70
. Pourtant la rflexion les choses sont moins simples,
et l'on dcouvre une vritable ressemblance entre l'acte de traduire et l'acte de penser, puisque
le philosophe se bat lui aussi avec des textes dont il passe son temps refaire le sens
71
. La
philosophie allemande est, au cours de son histoire, ne deux fois du passage d'une langue
une autre, plus exactement d'une langue dominante une langue libre la premire fois,
avec la Bible de Luther et sa traduction en saxon vernaculaire partir de langues anciennes
comprises des seuls clercs, la deuxime fois avec Christian Wolff et sa monumentale rvision
du systme de Leibniz. Cette seconde vague de modernisation philosophique s'accompagnait
dun passage du latin et du franais l'allemand du XVIII
e
sicle langue de la bourgeoisie
instruite en voie d'mancipation culturelle. Le mme phnomne s'observe d'ailleurs chez
Kant lui-mme, lorsque le criticisme achev abandonna le latin pour l'allemand et que celui-ci
devint de ce fait la langue par excellence de la philosophie transcendantale.

Cette conscration vaut aux traducteurs d'tre reconnus des philosophes comme
artisans part entire du mtier philosophique un moment de l'histoire o celui-ci est de
plus en plus exerc non plus titre libral ou par les thologiens, mais par des lacs dans la
fonction publique enseignante. La presque totalit des traducteurs-germanistes philosophes
cits par Jean-Pierre Lefebvre ont t professeurs de philosophie
72
. La promotion de
traducteurs grce auxquels la pense philosophique se diffuse dans un public largi est un
phnomne moderne dont la signification sociologique est claire : le pouvoir intellectuel
chappe de plus en plus aux minorits clricales instruites pour passer une strate scularise
compose de fonctionnaires de l'instruction publique tributaires du march en expansion de la
connaissance abstraite. La traduction, crit Jean-Pierre Lefebvre, est devenue le rsultat d'un
travail soumis concurrence sur le sens et sur les effets du texte
73
. En somme, le sens des
textes devient un march. Les rgles de la traduction en sont substantiellement modifies : il
ne suffit plus que le texte prsent comme traduction soit fidle au sens, il importe autant qu'il
soit vendable, c'est--dire conforme au got personnel ou aux options idologiques du lecteur-
acheteur.


70
LEFEBVRE Ibid.
71
LEFEBVRE op. cit., 172.
72
LEFEBVRE 168, cite Barni, Tissot, Ancelet-Hustache, Cognet, Cantacuzne, de Gandillac, Molitor, Hyppolite,
Beaufret, Jean Wahl, Althusser, Derrida, Foucault, Boudot, Dupuy, Suzanne Bachelard, Deleuze, Serge
Janklvitch.
73
LEFEBVRE op. cit., 169.
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La multiplication de traductions de textes philosophiques allemands au XIX
e
sicle est
un aspect particulier dun phnomne majeur : lorganisation grande chelle de l'dition (et
de la presse de grande diffusion) partir des annes 1840-1850. Dans le travail de fond de la
mdiation culturelle franco-allemande, une part essentielle revenait aux revues savantes
vritables plaques tournantes du transfert durant tout le XIX
e
sicle : le Globe (Ampre,
Lerminier), la Revue des deux mondes (Marmier, Quinet, Chasles, Cherbulliez), la Revue
germanique (Suckau, les deux Reclus, Littr, Taine, Renan), sans oublier la Revue critique, de
fondation plus tardive (1866), ni la strasbourgeoise Revue de thologie et de philosophie
chrtienne (Schur).On voit fleurir des ditions militantes
74
telles que Germer-Baillire,
Ladrange, Joubert et Charpentier, ou Hachette, o paraissent nombre de traductions de
philosophes allemands encore peu connus du public cultiv. Le programme ditorial est
toujours le fruit d'un choix raisonn et d'un calcul stratgique. Il n'en va pas diffremment
aujourd'hui, o le catalogue de philosophes allemands de la prestigieuse Pliade offre un
demi-Kant, un Marx presque complet, mais pas de Hegel, pas de Fichte, pas de Schelling, pas
de Nietzsche
75
comme si l'intelligentsia franaise n'admettait au sanctuaire philosophique
national que les thoriciens de la philosophie critique et du matrialisme dialectique, et ne
philosophait que sur la base d'une scularisation plus ou moins radicale de la pense. Peut-il
en tre autrement ?

propos d'une traduction se pose toujours la triple question du Qui, du Quoi et du
Quand : qui traduit quoi et quel moment
76
? Max Wundt tablit jadis pour le sicle de
lAufklrung une chronologie instructive des dlais de traduction des textes fondateurs
77
.
Certains sortent en version allemande peu de temps aprs leur parution : le Discours sur
l'esprit humain dHelvtius (1758) est traduit en 1760, la Palingnsie de Charles Bonnet
l'anne mme de sa premire dition franaise (1769), la Doctrine morale de la raison (1755)
de Hutcheson ds 1756, et lHistoire de la socit civile (1766) de Ferguson ds 1768. Par
contre les dlais sont beaucoup plus longs pour des textes de plus grande influence
intellectuelle, le plus souvent traduits plusieurs fois intervalles rguliers : L'esprit des lois de
Montesquieu, traduit ds 1748, puis en 1753, parat dans une version nouvelle en 1782.
L'essai de Locke Sur l'entendement humain (1690) n'est traduit qu'en 1757, les traits de
David Hume Sur la nature humaine (1740) et Sur l'entendement humain (1748) ne sont
disponibles en traduction allemande que respectivement en 1791 et 1793. Et Kant en France ?

74
LEFEBVRE Philologie op. cit., 171.
75
LEFEBVRE Ibid.
76
LEFEBVRE Philosophie op. cit., 465.
77
Max WUNDT : Die deutsche Schulphilosophie im Zeitalter der Aufklrung, Tbingen, Mohr und Siebeck, 1945
(Listes 270-271).
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On constate que, l'exception du Projet de paix perptuelle (traduit ds 1796) et des
Fondements de la mtaphysique des murs (disponibles en franais ds 1798 et retraduits
ensuite en 1837 et 1848), l'essentiel du corpus est traduit au milieu du XIX
e
sicle. Une
cinquantaine d'annes se sont gnralement coules entre la parution des textes canoniques
en Allemagne et leur sortie en version franaise sur le march parisien : La Critique de la
raison pure (Tissot chez Ladrange) sort en 1835, La religion dans les limites de la raison
(Tissot chez Ladrange) en 1841, la Critique de la raison pratique (Barni chez Ladrange) en
1848 (elle est publie en un volume avec les Fondements de la mtaphysique des murs, qui
font en 1854 l'objet d'une traduction sous la signature de Tissot chez le mme diteur). La
Critique du jugement parat (Barni chez Ladrange encore) en 1846. Mais prenons gare ! Le
demi-sicle de latence n'a pas t paresseux. Il a servi au contraire de sas de maturation au
progressisme philosophique doutre-Rhin dans sa lente acclimatation aux rivages de la Seine.
Il fructifiera d'autant mieux, au terme d'un autre demi-sicle, dans le socialisme de la rue
d'Ulm au temps de Lucien Herr et de Jean Jaurs. Malgr un effort de clarification ncessaire
et, l'occasion, couronn de succs, les grandes traductions de la Monarchie de Juillet et du
Second Empire restent sotrises
78
appelant d'autres purations et filtrages. Elles ont
nanmoins jou un rle considrable, car elles ont fait bouger le franais, permis les audaces
ultrieures et contribu la formation du langage philosophique franais contemporain
79
.
C'est en cela que les traducteurs des philosophes allemands ont assum une fonction capitale.
loge des traducteurs
Le rayonnement de leur langue a donn aux Franais la fcheuse habitude de
considrer les langues trangres avec condescendance et de les apprendre moins (et moins
bien) que leurs voisins europens. La longue hgmonie du franais en Allemagne a eu pour
consquence que les Allemands ont rgulirement pratiqu le franais, mais sans rciprocit.
L'inspecteur gnral Matter en faisait encore l'observation sous la Monarchie de Juillet :
Tout ce qui se publie de bon en France, crivait-il, est lu par ce qu'il y a de notable en
Allemagne, et nous ne sommes pas Paris cent personnes en tat de lire ce qui parat de
l'autre ct du Rhin
80
. Mme chez de grands noms de notre littrature rputs amateurs de
germanits en tout genre, la connaissance de la culture allemande reste modeste. On apprend
par exemple que Victor Hugo dit un jour Tourgueniev que Wallenstein est la plus belle

78
LEFEBVRE loc. cit., 469.
79
LEFEBVRE Ibid.
80
M.MATTER : De ltat moral, politique et littraire de lAllemagne (3 vol.), Amyot, 1847, I, 8 et 70.
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uvre de Goethe. Inform par son ami russe que l'auteur est Schiller, notre pote national
avoue : Cest gal, je n'ai lu ni l'un ni l'autre
81
.
De ce fait les traducteurs jouent un rle de plus en plus important dans les transferts
culturels. Le texte traduit permet utilement de mesurer l'cart entre deux langues et lon
dcouvre avec joie que la version en langue cible enrichit le texte original : Goethe remarquait
par exemple qu'il ne pouvait plus lire son Faust en allemand, mais que la traduction de Grard
de Nerval rendait au texte toute sa fracheur, toute sa nouveaut, tout son esprit
82
. Exprience
surprenante, mais prcieuse : une langue ne devient universelle qu'aprs stre nettoye de ses
particularismes dialectaux et purge de ses tics nationaux et rien ne lui est plus profitable
dans cet effort que de se frotter une autre langue, ou de s'adresser un public tranger. C'est
ce prix qu'elle accde une qualit suprieure de communication avec des cultures
diffrentes. Vus sous cet aspect, les progrs que la langue philosophique franaise du XIX
e

sicle doit ses traducteurs est comparable celui que la langue allemande dut Lessing au
XVIII
e
sicle ou Heine
83
au XIX
e
sicle. Quel progrs au demeurant avec un XVIII
e
sicle
o les Allemands taient leurs propres traducteurs en franais un bon demi-sicle avant que
les Franais ne sattellent eux-mmes la besogne ! Les premires traductions de Minna von
Barnhelm de Lessing, du Werther de Goethe, de lOberon de Wieland taient dues des
Allemands
84
. Ceux-ci en taient rduits enrler des associs franais chargs de polir leur
style tudesque tche qui les remplissait souvent de vanit

Le XIX
e
sicle voit surgir sur le march de la traduction
85
des francophones qui ne
sont pas encore des germanistes spcialiss. Prosper de Barante (1782-1866) publia chez
Ladvocat en 1821 une traduction du Thtre de Schiller quutilisrent Alexandre Dumas (qui
se piqua de traduire Schiller sans comprendre un mot d'allemand
86
), et Victor Hugo,
qui disait j'aime Schiller sans entendre sa langue
87
. Plus important pour le transfert
philosophique fut le philosophe germaniste Barchou de Penhon (1800-1855)
88
, qui pratiquait
l'allemand au niveau de comptence et de qualit de Barni, de Willm ou de Matter. On lui doit

81
Paul LEVY : La langue allemande en France, II. De 1830 nos jours, Lyon, IAC, 1952, 99.
82
Johann Peter ECKERMANN : Gesprche mit Goethe (hrsg. von Ernst BEUTLER), DTV, Munich, 1976, dimanche
3 janvier 1830, 383.
83
Voir l'article de Grard de NERVAL sur Heine in Revue des deux mondes, juillet 1848 (traduction allemande in
Fritz MEISSNER : Der Einfluss deutschen Geistes auf die franzsische Literatur des 19. Jahrhunderts, Leipzig,
Renger, 1893, 63-65.
84
Louis REYNAUD : Linfluence allemande en France au XVIII
e
et XIX
e
sicles, Hachette, 1922, 29-31.
85
On se reportera au trs riche chapitre IX : Traducteurs de philosophie allemande au XIX
e
sicle, 255-288 in
Michel ESPAGNE : En de du Rhin LAllemagne des philosophes franais au XIX
e
sicle, Cerf, 2004.
86
A. MEISSNER : Geschichte meines Lebens, Vienne, 1884, I, 271. Cit P. LEVY op. cit., 92, 108.
87
LEVY op. cit., 99.
88
Voir Gustave LANSON : Manuel bibliographique, nouvelle d.(1925), 250 traductions 1830-1870, 1132-1147,
cit P. LEVY op. cit., 134.
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une traduction de La destination de l'homme de Fichte ds 1836 (alors que Grimblot procurait
en 1843 la traduction de la Doctrine de la science et Francisque Bouillier en 1845 celle de la
Mthode pour arriver la vie bienheureuse ).

Politiquement, les traducteurs et leurs toute jeunes maisons d'dition penchaient
gauche. La maison fonde par le normalien Louis Christophe Hachette personnellement li
au pre de Littr et Victor Cousin tait d'esprit progressiste, comme celle de Pierre
Larousse la fin du sicle
89
. La confrrie des traducteurs dans laquelle Jean-Pierre
Lefebvre range Barni, Bouillier, Grimblot, Willm, Vera, Tissot, Bnard, Nicolas tait de
sympathies rpublicaines. Cela se reconnaissait deux signes : sa collaboration la Libert de
penser (journal d'opinion cr en 1847 et interdit en 1851) et ses contributions au
Dictionnaire des sciences philosophiques en quatre volumes dirigs chez Hachette par
Adolphe Franck (1842-1852). D'une faon gnrale, la drive gauchisante tait nette
s'loignant du cousinisme clectique pour se porter vers la nbuleuse radicale et ses diverses
constellations nourries de Proudhon ou de Feuerbach. De fortes impulsions venaient du
protestantisme en particulier des milieux pastoraux de Montauban (Michel Nicolas) ou de
Strasbourg (Joseph Willm)
90
. Si, un moment de son histoire, la lacit a consist sparer
totalement philosophie et religion tout en abandonnant la philosophie son bon gnie
spiritualiste, on peut dire que l'idologie dominante de la confrrie traductrice a t laque en
ce sens-l
91
. Elle se distinguait clairement de la traduction d'inspiration catholique de Barchou
de Penhon (plutt spcialis dans Fichte et Schelling) ou du buchzien Auguste Ott, qui
tentait la synthse du catholicisme et des ides de 1789.

Joseph Tissot (1801-1876) et Jules Barni (1818-1878)
Le Kant du XIX
e
sicle franais doit beaucoup ses deux traducteurs-initiateurs
Joseph Tissot qui le premier a traduit la Critique de la raison pure, et Jules Barni qui eut la
double particularit de concevoir le premier une traduction intgrale de lopus magnum de
Knigsberg il a t mme selon Claude Nicolet un kantien quasi professionnel
92
, auteur
notamment en 1847 de l'article consacr Kant dans le Dictionnaire des sciences
philosophiques de Franck
93
et d'tre un prototype de l'intellectuel engag
94
, un militant actif

89
LEFEBVRE Philosophie op. cit., 470.
90
LEFEBVRE Ibid., 471.
91
LEFEBVRE Ibid.
92
Claude NICOLET : Lide rpublicaine en France Essai d'histoire critique, Gallimard, 1982, 155.
93
Adolphe FRANCK : Dictionnaire des sciences philosophiques (6 vol.), Hachette, 1844-1852. Larticle de Barni
(T. 3, 394-439) saligne sur linterprtation cousinienne du scepticisme de Kant. Voir Jean-Pierre COTTEN :
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de la cause rpublicaine sous le Second Empire, un libre penseur proche de Gambetta et ami
de Jules Ferry, et, ce titre, un personnage connu de la scne parlementaire au dbut de la
III
e
Rpublique
95
. Aprs le 4 septembre il a rdig, la demande de Gambetta, un Manuel
rpublicain (1871) strictement laque
96
qui contient l'essentiel de la synthse rpublicaine en
gestation depuis les combats communs contre lautoritarisme imprial. La Ligue de la paix de
Lausanne et le Comit international de la paix de Genve quil prside avec Victor Hugo
pour vice-prsident ont t des ppinires du personnel fondateur de la III
e
Rpublique
97
. Le
fond de lidologie de Barni est modr, emprunt surtout au spiritualisme de Cousin. Il se
retrouvera sans retouches notables chez les successeurs de ce dernier en particulier chez
Edme Caro (1826-1887) et Paul Janet (1825-1899), mme s'ils ne sont pas vritablement
kantiens. La continuit idologique constitue par ladhsion l'clectisme idaliste est
fondamentale. Elle est plus importante que l'orthodoxie kantienne proprement dite, qui est
davantage une conviction intellectuelle gnrale qu'un dogme prendre ou laisser.

Le Franc-comtois Tissot illustre merveille ce que Michel Espagne appelle
lincandescence germanophile des jeunes philosophes des annes 1830
98
: il a traduit non
seulement Kant, mais aussi Lessing et Wieland. Etudiant Paris de 1822 1829, il a suivi
passionnment en 1828 le cours de Victor Cousin, l'issue duquel il dcide d'apprendre
l'allemand pour lire Kant. Ses progrs ont t si rapides quil publie 29 ans (1830) chez
Levrault Strasbourg une traduction des Principes mtaphysiques de la morale, et ds
1835-1836 la premire traduction de la Critique de la raison pure. Grce Jouffroy il a
obtenu en 1829 un poste de professeur Dle. Aprs lagrgation de philosophie, il enseigne
Bourges. Nomm en 1838 professeur la facult des lettres de Dijon, il en deviendra le
doyen en 1860. Il a rompu avec l'clectisme de Victor Cousin, lequel par reprsailles rend
impossible son affectation Paris. Dans une lettre du 14 octobre 1839 il a fort maladroitement
propos Cousin d'diter sous son patronage mais son nom les uvres compltes de Kant :
j'aurais tout bauch, vous finiriez tout, ou vous me feriez tout finir. Mais il faudrait que je
sois prs de vous
99
. Cette incursion dans une chasse garde du matre de la Sorbonne n'est

Autour de Victor Cousin Une politique de la philosophie, Belles Lettres, Annales littraires de lUniversit de
Besanon n 469, 1992, 179-190.
94
A prototype of the committed intellectual , crit Sudhir HAZAREESINGH, 131 in : An intellectual Founder
of the Third Republic : the neo-kantian Republicanism of Jules Barni (1818-1878), History of Political Thought,
XXII, 1 (Printemps 2001), 131-165.
95
Se reporter De Tissot Barni, 256-260 in ESPAGNE en-dea op. cit.
96
C. NICOLET loc. cit.
97
NICOLET op. cit., 150, 302.
98
ESPAGNE op. cit., 260. Les lettres de Tissot Cousin cites par ESPAGNE appartiennent au fonds Cousin de la
Sorbonne.
99
ESPAGNE Ibid., 257-258.
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pas du got de celui-ci, qui napprcie gure la prsence dambitions concurrentes sur son
territoire. La lettre-fleuve du 14 avril 1835, qui accompagne l'envoi de la traduction de la
Critique de la raison pure, narrange rien car elle tente de rcuprer Hegel pour le
kantisme : Tissot retrouve mme son cher Kant dans la Phnomnologie de l'esprit.
Allgation rellement liminatoire.

Le Picard Jules Barni (30 mai 1818-4 juillet 1878) est d'une gnration plus jeune que
Joseph Tissot. Sa notorit a souffert de ce que la partie la plus fconde de sa carrire (1860-
1870) lexil helvtique ait t un peu nglige par l'historiographie rpublicaine. Il a
incarn lors des congrs pacifistes internationaux tenus en Suisse romande un irnisme certes
trs kantien, mais difficilement conciliable avec le nationalisme des patriotes de gauche un
moment o, en France, ltoile kantienne plit, clipse par lastre Renouvier. Son pacifisme
s'est construit dans la lutte contre l'intolrance religieuse catholique mais galement
protestante. Barni illustre un idalisme de gauche contre-courant dune idologie
rpublicaine mieux connue sous sa forme majoritairement positiviste et matrialiste dont
Claude Nicolet s'est fait l'historien et lavocat. Dans ses rles politiques successifs, Barni reste
un intellectuel, un professeur passionn dides gnrales, un pdagogue de laction publique.
Il a t admis lcole Normale Suprieure en 1837, et reu 3
e
lagrgation de philosophie
de 1840. Il enseigne au Lyce Charlemagne (1842),puis au Lyce Bonaparte (1848), au Lyce
de Rouen lors de sa rvocation (1850). Il survit laborieusement en donnant des leons dans
une institution sans statut officiel, ouverte par Auguste Delacour, ancien proviseur du lyce de
Moulins.

Comme intellectuel idaliste jouissant de quelque prestige auprs de Gambetta et des
opportunistes, il peut se comparer Paul Challemel-Lacour (1827-1896), normalien comme
lui, mais plutt admirateur de Schopenhauer. Barni milite pour la libre pense qui n'est pas
sans affinits avec les Lumires du XVIII
e
sicle ni mme avec Kant : dans ce milieu il
rencontre des intellectuels daffiliation cousinienne, la plupart du temps normaliens comme
lui, les Deschanel, Amde Jacques, Bersot ou Vacherot
100
. Lorsquil pouse Louise
Beauchamp en 1860, le tmoin de leur mariage est Henri Lon Anquez (1821-1889), historien
catholique spcialiste du protestantisme, Inspecteur Gnral en 1883
101
. Barni va publier en
exil une histoire des Martyrs de la libre pense (Genve, 1862), qui rend hommage Servet

100
HAZAREESINGH art. cit., 133-134.
101
Voir la notice consacre Barni in HAVELANGE HUGUET LABEDEFF : Les Inspecteurs Gnraux de
linstruction publique (1802-1914) (Dir. G.CAPLAT), INRP CNRS, 1986, 149-150. Anquez est lauteur dune
tude De ltat civil des Rforms en France, 1868.
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ce qui provoque une leve de boucliers de l'establishment genevois, et entrane sa dmission
le 13 novembre 1864
102
. Il prfigure assez bien la Rpublique des professeurs dans son
intransigeance vertueuse. La toute-puissance de lducation
103
est son credo, pour ne pas
dire son dogme. Il croit la dmocratie, une morale de la libert individuelle et
l'instruction, il est mme convaincu que ces trois ides sont lies et que le progrs politique et
moral est de la responsabilit de l'cole. En kantien orthodoxe il tablit un rapport substantiel
entre devoir individuel et libert politique, dont il fait l'ide-force de La morale dans la
dmocratie (1868), son ouvrage le plus connu et sans doute son chef-d'uvre
104
.

Ses conceptions se sont forges dans une douloureuse succession dpreuves celle de
l'chec rvolutionnaire de l848 et du coup d'tat du 2 dcembre, puis celle de dix annes de
vache enrage Paris aprs la suspension, puis lexil en Suisse, l'exprience de la rpression
religieuse genevoise, le choc de l'effondrement du rgime de Napolon III. Aprs dix annes
d'enseignement dhistoire de la philosophie lAcadmie de Genve (1861-1870), il rentre en
France. Amer et du, aussi critique envers la monarchie impriale que svre l'gard de
l'oligarchie rforme de Genve Michel Servet incarne ses yeux la libert religieuse mieux
que Calvin. La libert trouvera-t-elle un jour sa terre et son refuge quelque part ? la
Rpublique des lettres vcue comme utopie dans l'migration succde la Rpublique tout
court vcue dans la ralit des affrontements lectoraux et parlementaires, et des checs
rptition. La chute de Napolon III marque un rpit heureux le premier bonheur de sa
carrire politique, et comme une double reconnaissance tardive de sa dignit personnelle par
le pouvoir en place
105
: nomm Inspecteur gnral de l'instruction publique en 1871, il a t
pralablement charg par Gambettadont il est le secrtaire de prendre aprs le 4 septembre
la direction du Bulletin de la Rpublique o son travail est interrompu par la signature de
larmistice avec la Prusse. partir des articles qui y ont t publis il rdigera son Manuel
rpublicain (achev en dcembre 1871 et publi en 1872). Pour le germaniste anti-
napolonien qu'il est, la France occupe est dans la situation de la Prusse aprs Ina (1806) :
quel rve merveilleux ce serait d'en tre le Fichte ! Il se souvient d'avoir, aprs le 2 dcembre,
traduit de celui-ci Les considrations sur la rvolution franaise, puis quelques manifestes
anti-napoloniens, non sans les avoir expurgs du portrait de Napolon-le-petit ! Belle
occasion de prendre ses distances par rapport la prsentation trop positive de lHistoire du
Consulat et de l'Empire par Adolphe Thiers.

102
Auguste DIDE : Jules Barni sa vie et ses uvres, Flix Alcan, 1890, 119.
103
DIDE op. cit., 36.
104
Rd. 1880 (et 1992 avec le Manuel rpublicain en un volume chez Kim).
105
Otto KARMIN Jules Barni und seine Verdienste um die Ausbreitung der deutschen Philosophie in Frankreich,
C. Winters Universittsbuchhandlung, Heidelberg, 1908.
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Rsumons sa carrire politique de Sisyphe de la candidature
106
aprs le
4 septembre. la veille des lections de juillet 1871, il lance un appel aux lecteurs de la
Seine au nom des Comits rpublicains : ni drapeau blanc, ni drapeau rouge, mais drapeau
tricolore et troisime revers lectoral parisien : la ville-lumire vote clrical, orlaniste,
bonapartiste. Aux lections de 1872 les rpublicains prfrent Barni le modr Dauphin
comme candidat dans la Somme. Celui-ci, lu, renonce son mandat. Barni devient donc
dput dAmiens contre la promesse de soutenir Thiers. Il sera confirm ce sige aux
lgislatives de fvrier 1876. Plus important coup sr : les rpublicains semparent en 1874
de la mairie d'Amiens et conquirent 21 siges sur 34 aux lections municipales de novembre.
Barni exerce donc au soir de sa vie deux mandats la Chambre des dputs (1872-1877) et
au conseil municipal d'Amiens (1874-1878). la Chambre, il prside en 1876 la commission
de rvision des lois de lenseignement primaire. Mais cest Amiens qu'il a l'occasion
d'appliquer sur le terrain de l'administration communale une sorte de rpublicanisme
lmentaire et de pdagogie fdraliste ultra-girondine d'inspiration. Notre Kant (et le sien !)
sont des annes-lumire ! Sudhir Hazareesingh voque une citoyennet dcentralise et un
civisme communal
107
d'origine peut-tre genevoise. Deux caractristiques l'emportent : la
volont professorale dalphabtiser les citoyens lecteurs et le souci d'oprer au niveau
territorial le plus modeste au ras des pquerettes
108
pourrait-on dire. Ce double objectif
apparat dans l'activit de Barni au sein de la Socit d'instruction rpublicaine
109
.
L'engagement maonnique est probable
110
. Le savoir kantien subsiste, mais l'tat virtuel,
non opratoire. Le seul lien manifeste avec la doctrine de Kant peut tre la rigueur cherch
dans le rapprochement des concepts de Rpublique et de morale : La morale dans la
dmocratie (1868, rd. 1880) dessine le gnotype du citoyen rpublicain la fois
dsintress, temprant, courageux, bon mari, bon pre de famille, bon fils. Rien de
spcifiquement kantien dans ce cumul de vertus domestiques et sociales sauf confondre la
morale kantienne avec celle des classes moyennes europennes lheure de leur accession
la modernit civique et familiale. Le contenu de cette modernisation idologique est
intressant : Barni croit comme Kant une responsabilit politique particulire de l'tat. Il est
favorable une sparation de l'glise et de l'tat mais la condition remarquable que les

106
DIDE op. cit., 218.
107
S. HAZAREESINGH op. cit., 156. Pour des conceptions voisines chez Jules FERRY voir de celui-ci les Discours
et opinions (d. P.ROBIQUET, 1893, I, 558).
108
At a grass-rooted Level dit S. HAZAREESINGH op. cit., 161.
109
Voir Sudhir HAZAREESINGH : The Socit dinstruction rpublicaine and the Propaganda of Civic
Republicanism in Provincial and Rural France (1870-1877), Journal of Modern History, 71 (Juin 1999).
110
S. HAZAREESINGH op. cit., 158. L'affiliation la Grande Loge Nationale en 1874 apparat dans lAnnuaire de
celle-ci (d. 1906).
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glises jouissent d'une totale libert d'enseignement
111
. Ce libralisme extrme n'exclut pas
lindiffrence religieuse la plus radicale. Amiens ses funrailles le 4 juillet 1878 sont
strictement civiles
112
.

La traduction et le commentaire des textes kantiens constituent l'essentiel de l'uvre
publie
113
. Barni a t encourag dans cette entreprise par Hippolyte Carnot et Henri Martin.
Son travail scientifique ne peut donc tre spar de ses convictions militantes ni de celles de
ses amis rpublicains. Comment pourrait-il en tre autrement alors que la rude confrontation
avec la deuxime Critique et avec la Mtaphysique des murs a lieu dans un moment de crise
politique extrme ? Aprs fvrier 1848 il est vice-prsident d'une Socit dmocratique des
libres pensants prside par Jules Simon. Lors des lections la Constituante en avril 1848, il
est approch pour la dputation rpublicaine par Paul Louis Courier avec le soutien des
instituteurs de la Somme, mais choue. La presse conservatrice se gausse du philosophe
rhteur
114
. Nouvel chec aux lgislatives de mai 1849, o sur 33 candidats les lecteurs le
placent en 30e position. Il se pose des questions sur le suffrage universel et la dmocratie,
qu'il juge incompatibles aussi longtemps que le peuple ne sera pas duqu
115
. D'o
l'importance, ses yeux dcisive, de l'cole un moment o la polmique fait rage autour des
attaques portes contre l'universit par la coalition des royalistes et des bonapartistes. L'cole
normale suprieure tout entire Jules Simon, Challemel-Lacour, Paul Janet dfend la
cause du libralisme universitaire dans La libert de penser. Barni est dj si l'on ose cet
anachronisme plus proche d'un Jules Ferry encore dans les limbes (il est de quatorze ans son
cadet) que d'un Victor Cousin de plus en plus gagn par un conservatisme dsenchant et
snile.

Barni est politiquement de gauche, mais philosophiquement dans la mouvance du
spiritualisme clectique de son matre Victor Cousin. Il est trs proche en cela de son ami

111
La morale dans la dmocratie (1880),155 sq., 164.
112
DIDE op. cit., 233.
113
Dans l'ordre chronologique la Critique du jugement (avec les Observations sur le beau et le sublime), 2 vol.,
Ladrange, 1846. La Critique de la raison pratique (avec les Fondements de la mtaphysique des murs),
Ladrange, 1848. un volume Philosophie de Kant Examen de la Critique du jugement, Ladrange, 1850 Un
volume Philosophie de Kant examen des Fondements de la mtaphysique des murs et de la Critique de la
raison pratique, Ladrange, 1851 Les Elments mtaphysiques de la doctrine du droit (Mtaphysique des
murs, 1
re
partie), avec le trait Sur la paix perptuelle, Auguste Durand, 1853. Les Elments mtaphysiques
de la doctrine de la vertu (Mtaphysique des murs, 2 partie), avec le Trait de pdagogie, Auguste Durand,
1855 La Critique de la raison pure (2 vol.), Baillire, 1869 (cette traduction servira de base l'dition revue et
corrige par Paul ARCHAMBAULT chez Flammarion en 1912). BARNI a fait prcder sa traduction d'une Analyse
de la critique de la raison pure.
114
Courrier de la Somme, 22 avril 1848, Cit. HAZAREESINGH op. cit., 135.
115
Voir son article Le suffrage universel et l'instruction primaire, La libert de penser, XIV, janvier 1849, 166,
cit Ibid. Des extraits de cet article important se trouvent in DIDE op. cit., 24, 26 ssqq.
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Jules Simon (1819-1896). Linspiration modrment radicale (ou radicalement modre) se
retrouvera plus tard dans son Manuel rpublicain. Il y a chez lui en quoi il est excellent
kantien un mlange de modration politique et de radicalisme thorique. Mut par sanction
administrative au lyce de Rouen, il entre en dissidence au moment du coup d'tat du
2 dcembre. Il dmissionne de son poste de professeur le 27 dcembre 1851. Il sera relev de
ses fonctions le 27 mai 1852. Somm par le ministre de l'instruction publique et des cultes de
prter serment selon l'article 14 de la constitution, il rplique ds le 29 mai en rappelant sa
dmission en dcembre 1851. Les annes de dsespoir politique et de difficults matrielles
qui vont suivre jusqu' la nomination une chaire d'histoire gnrale l'acadmie de
Genve (11 fvrier 1861) sur invitation du rvolutionnaire James Fazy qui vient de triompher
de la majorit conservatrice sont des annes dcisives dans la formation d'une morale
rigoriste qui doit autant aux Stociens qu' la Critique de la raison pratique. Il cite
Vauvenargues : Le dsespoir est la plus grande de nos erreurs
116
. Genve, Barni a grand
besoin d'encouragements et d'amiti, car l'accueil que lui rservent les pasteurs en cravate et
bret blancs
117
est franchement hostile lorsque son Histoire des ides morales et politiques au
XVIII
e
sicle leur parat faire la part trop belle la subversion.

Le kantisme de Barni sest constitu l'cole normale suprieure o on la vu il a
t admis 19 ans. Il y est lve de 1837 1840, lorsque Victor Cousin dont il va devenir le
secrtaire particulier le charge de la mission stratgique denseigner l'allemand ses
camarades. On ne peut vraiment dire qu'il emprunte son interprtation de Kant son matre et
patron : pour Cousin la moralit na de sens que confirme par un succs dans le monde des
ralits phnomnales conception fort proche de l'enseignement de Hegel alors que Barni
croit absolument l'autonomie de l'impratif catgorique et de la morale de la raison pure
pratique. En bon opposant au bonapartisme il refuse la religion napolonienne (et hglienne)
du succs, car elle est aussi une justification de la force. Mais il ne concde rien non plus au
clricalisme bien-pensant. Alors qu'il dbute peine dans sa carrire de professeur il
enseigne au collge Charlemagne (1841) il prononce un loge de Jouffroy qui a os, contre
Cousin, attaquer le catholicisme
118
. Il est le reprsentant-type du kantisme moral rpublicain
la franaise. Il adhre davantage la morale de Kant qu' sa mtaphysique. Auguste Dide voit
juste en mme temps qu'il exprime les vues de sa propre gnration lorsqu'il crit : Barni
a t beaucoup plus un disciple de la morale de Kant que de sa mtaphysique hsitante et

116
DIDE op. cit., 11.
117
DIDE op. cit., 79 sq.
118
DIDE op. cit., 9.
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embrouille o s'enchevtrent le thisme et le panthisme
119
. Le Kant qu'il souhaite faire
connatre aux Franais fut un scularisateur hors-pair voil l'essentiel, et l, c'est le libre-
penseur qui parle. Cette morale kantienne populariser absolument ressemble pour lui la
morale claire des Lumires europennes du XVIII
e
sicle, mais dans ses formes thoriques
radicales. Barni reste un maximaliste de la raison pratique et convaincu que la morale
rvolutionnaire en a t, un moment de l'histoire, lexpression parfaite et lgitime. La
pdagogie de Kant lui semblait d'ailleurs strictement conforme ce projet global
120
. C'est
pourquoi il propose la morale kantienne en contre-modle lthique de juste milieu des lites
de juillet
121
. Durant l'Empire autoritaire, il plaide (1855-1856)
122
. contre les arguments de
Benjamin Constant pour l'interdiction absolue de mentir nonce par Kant dans l'opuscule
de 1797 Sur un prtendu droit de mentir par humanit. Comme au temps o Kant croisait le
fer avec Constant, la question du mensonge reste plus politique que morale. Il s'agit une fois
encore de dmasquer la mauvaise foi des lites dirigeantes lorsqu'elles habillent d'une morale
trompeuse leur cynisme quotidien en affaires et en politique. Bien avant le coup du
2 dcembre, Barni dnonce l'alliance inoue de l'intolrance catholique et de la bourgeoisie
voltairienne modre. Il croit et c'est le credo de nombreux intellectuels rpublicains que
la raison suffira vaincre cette coalition contre nature : Le rationalisme, pense-t-il, est mon
unique religion, et, comme Kant, je ne sache rien de plus triste que l'hypocrisie
philosophique
123
. Barni reprsente typiquement l'idologie des intellectuels rpublicains
dont il faut comprendre quelle ne fut point un bloc homogne. Ils partagent certes avec
l'ensemble des rpublicains la conviction que l'ducation morale suffira rgler les conflits de
classe : ce sera mme jusqu' dans les annes 1880 un postulat des lites rpublicaines tout
entires
124
. Mais il est d'autres points sur lesquels Barni se distingue du rpublicanisme
moyen. Sudhir Hazareesingh insiste sur les influences exognes
125
subies par lidalisme
moralisant de l'minent kantien, en particulier sur son inspiration dlibrment provinciale,
sur sa volont affirme d'chapper la tutelle de l'tat-nation jacobin.

Un aspect spectaculaire du kantisme de Barni est rechercher dans son engagement
pour la paix non pas au sens dun irnisme candide, mais d'un combat rationnel. N'oublions

119
DIDE op. cit., 2.
120
Jules BARNI : Les ides de Kant sur l'ducation, LAvenir 12, (22 juillet 1855),14 (5 aot 1855),15 (12 aot
1855), resp. 89, 90, 108-110, 113-116.
121
HAZAREESINGH op. cit., 133 sq.
122
Jules BARNI : Le mensonge Est-il permis de mentir par humanit ? LAvenir 5, 34-36 (3 juin 1855). Voir
Otto KARMIN op. cit.
123
Jules BARNI : La morale dans la dmocratie, 1885, Prface Dsir NOLEN, IV.
124
HAZAREESINGH op. cit., 153.
125
HAZAREESINGH op. cit., 133.
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pas que Barni est un homme politique, et non un pote. Il sait que certains objectifs sont
ralisables et d'autres non. Il est plus raliste que le prsident des tats-Unis Woodrow
Wilson
126
cet autre mule de Kant lorsqu'il tentera de fonder la paix aprs la premire
guerre mondiale. C'est l'aventurisme de Napolon III qui contraint le philosophe exil passer
de la thorie la pratique, de la rflexion l'action militante, et imaginer, en concertation
avec d'autres, une diplomatie politique subtile et raisonne visant exclure le recours aux
solutions armes. C'est son initiative que se runissent en Suisse trois congrs internationaux
de la paix (1867-1869). Il a fond en 1867 la Ligue internationale de la paix et de la libert.
Le succs est immdiat, clatant. C'est le succs de l'utopisme pragmatique
127
de Kant,
reposant sur le socle de deux ides fcondes et modernes : pour fonder la paix, il faut
construire des alliances entre des tats libres et il faut que ces tats soient dots de
constitutions rpublicaines
128
. Barni applique le schma kantien. On peut mme dire qu'il le
dmocratise un double point de vue en supprimant la distinction entre citoyens actifs et
citoyens passifs, et en faisant sa place au droit de rsister (exprience du bonapartisme
autoritaire oblige). Preuve qu'un kantisme vivant est un kantisme fidle aux intuitions du
matre et pourtant capable d'voluer.

126
HAZAREESINGH op. cit., 152.
127
pragmatic Utopianism in HAZAREESINGH Ibid., 150.
128
La morale dans la dmocratie, op. cit., 241.
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Heinrich Heine (1797-1856)
ou Le retour du kantisme la polmique


On ne savait pas l'allemand
De temps en temps un ouvrage isol, Niebuhr, Herder, Kant, Beck tait traduit
Mais le public ne l'assimilait pas. Renan et Heine sont vraiment
les premiers qui aient introduit chez nous des ides allemandes.
Hippolyte Taine
Vie et correspondance III


Heinrich Heine arrive Paris en 1831, il y reste jusqu' sa mort en 1856. Il devient le
plus illustre crivain germano-franais
129
, le mdiateur franco allemand par excellence. De ses
efforts pour rendre l'Allemagne moins incomprhensible aux Franais, ceux-ci ont surtout
retenu les mises en garde devant la monte en puissance du dynamisme germanique, et tout
particulirement la prophtie fameuse sur la rvolution allemande en marche, en comparaison
de laquelle la Rvolution franaise ferait leffet d'une innocente idylle
130
. Plus prsents
dans la mmoire allemande furent les efforts de Heine pour rectifier l'image de la France en
Allemagne aprs la Rvolution. L'enjeu idologique tait double. Il s'agissait de dconstruire
le clich d'une France religieusement indiffrente, qui rendait tant de services aux
conservateurs dAllemagne. La francophilie n'tait-elle pas devenue, pour la propagande des
teutomanes (Deutschtmler), un symptme dirrligion ?. Il fallait aussi, contre Mme de
Stal qui en avait fait gloire l'Allemagne, montrer que la France tait seule avoir rconcili
la raison et le sacr, et que cette russite faisait delle le cur du monde . Sous l'influence
du saint-simonisme, Heine croyait en effet une sacralisation de la raison, qu'il voyait
l'uvre aussi bien dans la prise de la Bastille en 1789 que dans les Trois glorieuses de juillet
1830
131
. La France dont Heine se faisait l'avocat n'tait pas celle de la dchristianisation, mais

129
Gerhard HHN : Heinrich Heine un intellectuel moderne, PUF, 1994, 7. Les uvres compltes de Heine
paraissent paralllement dans la vieille maison d'ditions hambourgeoise Hoffmann - Campe (1973-1997), et,
depuis 1970, dans une dition franco-allemande cogre par le CNRS.
130
En conclusion du troisime livre de Kant Hegel de Philosophie et religion en Allemagne (1834).
131
Bernd KORTLNDER : ... Das Mutterland der Zivilisation und der Freiheit Aspekte von Heines
Frankreichbild,.74-79 in Interferenzen Deutschland und Frankreich Literatur, Wissenschaft, Sprache, hrsg.
von Lothar JORDAN u.a., Dsseldorf, Droste, 1983.
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celle d'une rinvention du sacr. C'est parce que lAllemagne tait moins dvote qu'on ne
croyait, et la France moins athe qu'on ne disait, qu'elles avaient l'une et l'autre quelque
chance de se comprendre et de se rapprocher. L prcisment rside la tche de Heine ses
propres yeux : une double explication, en vue d'un dialogue souhaitable. L'image qu'il
popularise de Kant illustre cette cohrence : assez jacobine pour satisfaire la gloriole
franaise, assez luthrienne pour rendre justice au gnie allemand, cette prsentation offre un
avantage extraordinaire, elle postule une continuit entre la Rforme et la Rvolution, elle
inscrit Lessing et Kant dans une ligne qui rapproche lAufklrung de 1789. Elle a deux
impacts idologiques forts. En ngatif elle recoupe les analyses de Louis de Bonald et Joseph
de Maistre, les thoriciens de la contre-Rvolution, et semble apporter de l'eau au moulin de
la haine du protestantisme dans la droite antilibrale. En positif elle s'inscrit en faux contre la
thorie historique qui part de l'hypothse d'une incapacit hrditaire de la France et de
l'Allemagne s'entendre. Jamais le dialogue des deux cultures n'a eu d'avocat aussi ardent que
Heine.
Les interprtations de la pense allemande par Heine sont dans le droit-fil de sa faon
de concevoir lhistoire comme une bataille dides, un affrontement de croyances, une mle
de convictions. Mais avec une nouveaut qui change tout : la priode artistique
(Kunstperiode) de l'histoire de la culture est termine
132
. Avec la Rvolution, c'est toute la
culture qui a chang de fonction. Dsormais la littrature et l'art ne seront jamais purs, surtout
pas lorsqu'ils affecteront de ltre. L'artiste ne remplira sa mission que s'il renonce l'illusion
du dsintressement, et parvient dmasquer les mensonges de l'ennemi.Sous des apparences
protiformes, celui-ci reste toujours le mme : fodal, romantique, clrical, antismite.
L'ironie de Heine a prcisment pour fonction de le ridiculiser pour le mettre hors de combat.
Les campagnes anti-napoloniennes de 1813 ont abouti une restauration de l'Ancien rgime,
en pire. Heine a personnellement fait l'exprience de l'intolrance politique : il a t exclu en
dcembre 1820 de l'association tudiante de Gttingen, par antismitisme
133
. C'est parce que
l'Allemagne a chou faire son 1789 que Heine s'est rfugi Paris, afin de dmasquer les
faux-semblants de sa culture et de dnoncer l'hypocrisie de ses potes thrs. Il n'est
comprhensible que s'il est peru dans cette mission militante. Je suis, crit-il, le fils de la
rvolution, dont je prends nouveau les armes invincibles
134
.


132
Heinrich HEINE : Smtliche Schriften (hrsg. von Klaus BRIEGLEB), Munich, C.Hanser, (1968-1976), T.1, 455.
Voir J.JOKL op. cit., 534
133
Johann JOKL op. cit., 527. Exclusion de la Burschenschaft de Gttingen fin dcembre 1820 (Fritz MENDE :
Heinrich Heine Chronik seines Lebens und Werkes, Berlin, Akademie-Verlag, 1970, 21.)
134
H.HEINE d. cite K.BRIEGLEB), 4,.53 ( und greife wieder zu den gefeiten Waffen ).
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Heine ninterprte donc les phnomnes intellectuels qu' travers l'engagement, et
celui-ci est chez lui subtilement manichen. Il n'existe ses yeux de chance d'atteindre au vrai
qu' une condition : sympathiser avec la libert de pense dans ses deux formes historiques
majeures, d'ailleurs lies : la Rforme protestante et la Rvolution franaise. Ce n'est pas par
hasard qu'il juge la philosophie de Kant laune de cette double filiation. Il emprunte son
argumentation au saint-simonisme : il reproche l'glise catholique d'avoir diabolis la
chair
135
, mais fait gloire Luther d'avoir justifi la libert de pense
136
. Sa mthode est
la mme lorsqu'il observe pour ses lecteurs de la Allgemeine Zeitung la socit franaise
de la Monarchie de Juillet, et s'en prend vertement la drive capitaliste de la pense
doctrinaire ce qu'il appelle le juste milieu des justes millionnaires
137
. Ses embardes
anti-catholiques sont mal reues par la censure, mme en Prusse. De la France, version
franaise des Franzsische Zustnde de 1832, fait l'objet de commentaires acides dans la
presse nationale. Le livre est interdit en Prusse.

Dans ses commentaires, Heine ne spare jamais la philosophie du contexte social dans
lequel elle se construit. La pense relve ses yeux de l'observation sociologique. Il porte sur
les crivains, les savants, les philosophes le mme regard que Balzac sur les acteurs de sa
Comdie humaine
138
. Kant n'est pour lui qu'un acteur parmi d'autres de la comdie des ides,
mais avec un effet grossissant trs utile l'observation de la socit. Ces vues que l'on dirait
aujourd'hui sociologiques sur le lien entre production philosophique et ralit sociale sont
nouvelles l'poque, mais elles sont loin d'tre rvolutionnaires. Elles permettent de localiser
assez prcisment Heine sur l'chelle des opinions politiques : l'poque o il crit De la
France, c'est--dire entre 1832 et le milieu de l'anne 1836, il est considr par les
rpublicains comme un libral (et admir deux en tant que tel
139
). Paradoxalement, cest dans
les journaux les plus proches de l'orlanisme bourgeois, c'est--dire dans la presse
gouvernementale (Le temps et Le journal des dbats), qu'il reoit l'accueil le plus
comprhensif
140
, alors que les Franzsische Zustnde (De la France), trs hostiles la famille

135
H.HEINE mme dition, 3, 518.
136
H. HEINE op. cit.,. 541.
137
H. HEINE, 3, 151.
138
Sur la comparaison de Heine avec Balzac, on lira Georg LUKACS Heinrich Heine als nationaler Dichter .
358-382 in G. LUKACS : Literatursoziologie (hrsg. von Peter LUDZ), Neuwied, Luchterhand, 1972. Heine et
Balzac 366. Heine est un pote lyrique d'inspiration romantique et populaire. Sa posie n'est jamais dsengage
comme celle de Eduard Mrike (ibid ; 368). Il prend toujours le parti des potes populaires contre des potes
purs. Il dfend notamment Voss contre Menzel, et Brger contre August-Wilhelm Schlegel (Ibid., 369). Pour les
philosophes, il procde de mme et affecte chacun une place particulire sur l'ventail des opinions
politiques.
139
Hans HRLING (Hrsg.) : Die franzsische Heine-Kritik, Bd.1 : Rezensionen zu Heines Werken aus den Jahren
1830-1834, Stuttgart-Weimar, 1996, 22.
140
H. HRLING op. cit., 25.
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royale, ont prsent le roi Louis-Philippe comme un vritable Jsuite bourgeois
141
.
l'inverse, les chos les plus dfavorables sont venus des deux ples de l'ventail politique,
les clricaux ultras de la mouvance royaliste, allergiques l'esprit voltairien de Heine, et
l'extrme gauche librale, surtout reprsente par les intellectuels radicaux de la Jeune
Allemagne
142
, qui ne peuvent supporter sa modration politique et son flirt orlaniste.
propos de son image de Kant, sa rception surprenante par la presse franaise nous parat
suggrer, titre d'hypothse, que le public vis par Heine tait majoritairement plutt libral-
rpublicain, anticlrical et bourgeois. N'taient idologiquement exclus du compromis kantien
que les clricaux et les communistes. Se sont donc mis en place, nous semble-t-il, ds le
milieu de la dcennie 1830, tous les lments d'une synthse libral-rpublicaine de grand
avenir politique. Modre, elle ltait de fait, et excellait pourtant se faire passer pour
d'avant-garde. Elle ne ddaignait pas de se donner de grands airs de subversion et de jouer les
Robespierre. Le Kant de Heine tait exactement taill ses mesures.

Heine invente une faon de situer les productions intellectuelles dans l'activit
d'ensemble de la socit. La philosophie n'est pas ses yeux une activit part, elle entre
part entire dans le dbat public. Les formes d'expression humaines sont solidaires les unes
des autres
143
. Il est par consquent non seulement utile, mais ncessaire de mettre en rapport
littrature et religion, philosophie et politique, thologie et actualit. Cette mthode justifie la
comparaison de Voss et de Luther, ou encore de Kant et de Robespierre
144
. Qu'il s'agisse de
prsenter aux Allemands la peinture de Delacroix ou aux Franais la philosophie de Kant,
Heine emploie la mme mthode, celle de Herder et de Hegel avant lui, celle de Burckhardt,
de Taine, de Wilhelm Wundt et de Karl Lamprecht aprs lui
145
. La mthode du comparatisme
culturel, si bien adapte aux exigences de la presse grand tirage, rpond d'autre part
l'impratif de vulgarisation du savoir. La diffusion dans un public cultiv de plus en plus
tendu d'une image simplifie de Kant doit beaucoup cette Kulturgeschichte originale
146
.
Que la philosophie pure puisse tre politiquement dstabilisatrice : voil ce que les
Allemands rvlaient leurs partenaires franais. Mais que tout tat a pour devoir de forger,
puis de contrler les opinions et croyances de sa population, donc dorganiser lui-mme, dans
son intrt bien compris, l'enseignement de la philosophie, voil le message que les Franais

141
La tribune politique et littraire, 1832, n 19, Cit. in H. HRLING op. cit.,. 68-70.
142
Voir par exemple, dans la Nouvelle revue germanique de fvrier 1830 l'article (193-194) de Wolfgang
MENZEL Des partis littraires en Allemagne , qui commente les Tableaux de voyage de Heine.
143
Michel ESPAGNE : Heine historien de la culture, Revue germanique internationale, 9-1998, 27.
144
M. ESPAGNE Ibid.,. 30.
145
Ibid., 28-29.
146
G.HHN op. cit., 92.
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adressaient, en retour, aux Allemands rfugis chez eux. Nous sommes l au cur du transfert
culturel franco-allemand. Kant en Robespierre de l'Allemagne, c'est la mtaphore que Heine
essayait de transmettre au public cultiv franais. De cette comparaison les intellectuels
franais dduisaient la ncessit pratique de maintenir sous contrle une pense puissante
mais trop lie, dans leur mmoire, au terrorisme de 1793. Le lien entre la philosophie et
l'action, et la ncessit d'encadrer mais dans quelles limites ? l'exercice de la libert
intellectuelle sont des thmes constants du dbat sous la Monarchie de Juillet. Le rgime
politique en place est cartel entre l'urgence d'une modernisation institutionnelle qu'ont
rappele les barricades de juillet 1830, et la crainte panique d'une rechute dans la violence.

Heine participe la naturalisation franaise de la philosophie critique et son
inscription dans une fidlit ardente la Rpublique comme ide et la Rvolution comme
thique. Il incarne le militantisme passionn, du moins en paroles. Heine est le premier grand
crivain allemand libre , mme et surtout aprs que ses crits (et ceux de la Jeune
Allemagne) ont t interdits par dcision de la Dite en 1835. Il est galement libre
conomiquement, grce son diteur Campe et aux subsides de son oncle famillionnaire
de Hambourg
147
. Son enthousiasme militant se nourrit de l'exprience des perscutions, en
particulier antismites, subies ds 1820 Berlin. Il excelle dbusquer le fanatisme et la
haine raciale derrire les fadaises d'un retour aux valeurs de la vieille Allemagne. Il y a, en
arrire-fond aux fresques hgliennes de La religion et la philosophie en Allemagne, cette
petite musique reconnaissable entre toutes et qui chante au grand public la ncessit de
rconcilier la posie et le progrs, le parti des fleurs et des rossignols et le parti de la
raison et de la Rvolution
148
. Heine incarne l'amour allemand de la Rpublique franaise .
Il crit par exemple en 1832 : il y a deux Rpubliques au monde : l'amricaine qu'il serait
insens de vouloir imiter en Europe, et la franaise, qui a dfendu le plus ardemment et le plus
glorieusement les intrts de la dmocratie, et cela en dpit de la lutte atroce mene contre elle
par les fodaux et la prtraille dEurope, en dpit de tous les mercenaires arms d'un fusil ou
de la parole, en dpit du mensonge et de la mort
149
.

147
G. HHN RMM, loc. cit., 154-155.
148
G. HHN op. cit, 9.
149
Henri HEINE : Du principe dmocratique (1832), in H. HEINE : Smtliche Werke, 12/1 Hambourg, 1980, d.
M.Windfuhr), 467-470, traduction in Revue de mtaphysique et de morale, 94 (1989),. 148-151.
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La croisade contre Germaine de Stal
J'avais expliquer cette rvolution intellectuelle de mon pays, sur laquelle Mme de Stal
a rpandu tant d'erreurs en France : je n'ai cess d'avoir en vue le livre de cette grand-mre des doctrinaires, et
cest dans une intention de redressement que j'ai donn au mien le mme titre : De l'Allemagne.
Heine : De l'Allemagne (prface)

Heine est passionnment oppos la vision de l'Allemagne propose par Germaine de
Stal. Pour Stal, la devise rpublicaine (libert, galit, fraternit) tait un slogan dpass
150
.
Heine tait en dsaccord avec elle. Il ne parvenait imaginer ni l'Allemagne en paradis de la
libert, ni la France impriale en tyrannie, ni l'Empire en rupture avec les ides de 89. Il
s'employa donc la fois dmythifier limage stalienne de l'Allemagne, et lui opposer
limage dune France idale et glorieuse, marchant fleur au fusil au nom des droits de
l'individu et de la libert des peuples. Mais plus profondment, l'opposition de Heine Mme
de Stal est de nature idologique. Ce qui manque son adversaire crivaine, cest, ses yeux
d'analyste, la conscience de la vraie nature de la socit. Germaine ne prte pas la moindre
attention aux abus politiques, aux scandales judiciaires, linjustice de la socit, au mal
ordinaire. Elle croit la politique et sa capacit de rsoudre den haut les problmes de la
socit, plus qu' une capacit de la socit peser sur les institutions politiques. Elle fait
confiance une lite privilgie pour administrer une socit encore mineure. Bref, elle
appartient mentalement au monde de l'Ancien rgime (plus exactement du despotisme
clair). Heine est au contraire le fils, l'enfant terrible, de la Rvolution et de l'Empire. Telle
qu'il la vcue dans sa Rhnanie natale, puis Berlin, et enfin Paris, l'histoire est celle de
l'accession la lgitimit politique du peuple et de ses passions.

Le conflit de Heine avec Stal se tient un double niveau, celui des convictions et
celui des reprsentations, celui des idologies et celui des nations. Politiquement, mais aussi
comme entit nationale, l'Allemagne se met cultiver ses diffrences, ce qui ne laisse pas
d'inquiter ses voisins. La mauvaise Allemagne apprend se glorifier de ce que ses
voisins considrent comme ses travers les moins avenants, il y a de plus en plus, dans
l'imaginaire des Franais, une bonne Allemagne et une mauvaise
151
.


150
Ruth JACOBI : Heines Romantische Schule - eine Antwort auf Madame de Stals, De lAllemagne ,
Heine-Jahrbuch XIX (1980), 167.
151
Elme- Marie CARO : Les deux Allemagne : Madame de Stal et Heine, Revue des deux mondes, XCVI
(1
er
novembre 1871). Voir Louis REYNAUD : L'influence allemande en France (XVIII- XIXe sicles), 1922, 227.
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La lutte sur deux fronts s'observe dans le cas particulier de Kant : o Stal prsentait
notre philosophe comme emblmatique d'une Germanie de l'enthousiasme et de la
profondeur, Heine le dcrivait au contraire comme un soldat de l'avant-garde montagnarde.
Parlaient-ils du mme Kant ? Srement pas. Stal considrait que la morale de Kant est
lessentiel de sa doctrine. Pas d'accord du tout, Heine soutenait que la Critique de la raison
pure contient l'essentiel du message, c'est--dire sa dynamite conceptuelle, sa vocation
subversive, confondues l'une et l'autre avec la Rvolution
152
. Kant se serait en somme
content d'habiller de thorie une conviction panthiste qui serait la vraie religion des
Allemands, ce serait tout le secret de la philosophie allemande que Heine divulguerait sans
trahir autre chose quun secret de polichinelle.

On saisit sur ce point l'immense porte de la diffrence de point de vue entre Stal et
Heine. Sous ses deux principales formes, librale et rpublicaine, le kantisme franais du
XIX
e
sicle avait le choix. Il donnait la prfrence la premire Critique ou la seconde,
l'argumentation thorique ou l'application pratique. Cette prfrence a priori avait une
dimension claire, mais sans doute inconsciente. Prfrer la rvolution copernicienne de la
Critique de la raison pure quivalait riger lattitude critique en maxime de dfiance envers
les institutions, et faire du citoyen un juge de l'ordre tabli : attitude donc radicale. Retenir
l'enseignement du devoir et de l'impratif catgorique contenu dans la Critique de la raison
pratique revenait au contraire soumettre l'individu une contrainte sociale dont l'tat
pouvait s'estimer l'expression lgitime : attitude donc conservatrice. Radicalisme ou
conservatisme, on avait le choix, et il semblait cornlien. Les rpublicains furent
effectivement partags. Furent-ils plutt critiques (donc plutt du ct de Heine) lorsqu'ils
taient dans l'opposition, et plutt conservateurs (donc plutt du ct de Stal) lorsqu'ils
taient au pouvoir ? C'est probable, mais difficile dmontrer, tant les facteurs d'volution
taient nombreux et divers, et indpendants de la relation au pouvoir.

Plus vraisemblable serait selon nous l'hypothse qui admettrait une solution mdiane :
la possibilit, pour le mme kantien, de combiner radicalisme et conservation selon les
circonstances ou selon les sujets. Cela avait bien t aprs tout le comportement ondoyant de
Kant lui-mme. Mais si le kantien rpublicain peut avouer, comme Faust, que deux mes,
hlas ! habitent en sa poitrine , c'est pour une raison simple, il est la fois un individu libre
et un citoyen disciplin, un rationaliste rflchi et un spiritualiste tats dme. Il a la fois
des rflexes dhomme d'ordre, et des atermoiements d'homme dchir. Tout dans le

152
Voir Rudolf MALTER : Heine und Kant, Heine-Jahrbuch, XVIII (1979), 37.
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pragmatisme rpublicain le pousse ces synthses plus ou moins cohrentes
intellectuellement, mais humainement ncessaires, et qui aboutissent rgulirement des
victoires de la modration. Ce fut probablement sur cette transaction entre la raison pure et la
morale pratique que reposa le consensus idologique de la III
e
Rpublique
153
.

Stal imagine Kant dans le dcor gnral d'une Allemagne conservatrice, dont le gnie
est plus religieux que politique. Heine le place au contraire sur le pidestal philosophique en
symbole dune Allemagne agnostique. O Stal peroit une expression du gnie allemand
dans sa permanence, Heine souligne au contraire les aspects de rupture qui fondent ses
affinits secrtes avec le gnie franais. Stal propose la France en crise le contre-modle
dune Allemagne fidle ses traditions, Heine dnonce l'mergence d'un germanisme
dangereux pour l'Europe. L'Allemagne de Stal est la nation mtaphysique par excellence ,
ses valeurs fondamentales de probit, de fidlit, de tnacit ne s'opposent pas aux traditions
de la religion, elles en sont au contraire la traduction morale, modrment scularise.
Interprtation que Heine conteste. Nulle rupture entre christianisme et morale en Allemagne
en gnral et chez Kant en particulier, contrairement au divorce qui a spar les deux
systmes dans la France des Lumires, puis de la Rvolution : tel est en gros, pour Germaine
de Stal, la leon de l'antinomie franco-allemande. quoi Heine rplique : ds qu'ils
rencontrent une difficult morale, les Franais ont pris l'habitude d'en chercher la solution en
eux-mmes, en rejetant a priori les solutions toutes faites du catchisme. L'individualisation
de la morale et l'intriorisation de la loi dans le systme de la raison pratique ne procdent-
elles pas de mme ? En smancipant moralement par leurs seules forces, les Franais ne font-
ils pas du Kant sans le savoir ? Pour Heine, Kant a rompu avec cette tradition de morale
chrtienne dans laquelle Stal voyait s'incarner le gnie de l'Allemagne. L o Stal observait
une diffrence entre Allemagne et France, Heine la dtecte au contraire entre Kant et
l'Allemagne chrtienne, jetant du mme coup un pont entre les Franais et la philosophie
critique. Il ne rsiste pas au double plaisir de soustraire Kant au christianisme pur dans
lequel Stal l'avait enferm, et de l'acclimater en terre voltairienne. Sous l'influence du saint-
simonisme, Heine est port sympathiser avec le sensualisme franais en matire de morale.
Dans le climat d'anticlricalisme qu'il observe chez les Franais et dont il se fait le porte-
parole malicieux, il suspecte chez Stal des arrire-penses ultramontaines. Il imagine trop
bien le romantisme allemand en machine de guerre pontificale. Il a publi dans cet esprit son
tude sur L'cole romantique, o l'on peut lire : J'ai simplement montr qu'elle (l'cole

153
Voir Simone BALAYE in Prface Germaine de STAL : De lAllemagne, Hachette, 1958, t. II, 139.
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romantique) se rduit un tas de vers de terre dont le Saint pcheur de Rome excelle se
servir pour appter les mes
154
.
LAllemagne stalienne est l'Allemagne rve des conservateurs, qui ont beau jeu
d'opposer ses vertus stables aux vertus modernes, hroques, fluctuantes prnes par la
Rvolution
155
. L'Allemagne du ct de la nature et de la conservation, la France du ct de la
culture et de la Rvolution. De l'Allemagne propose des pays germaniques une image
idyllique et difiante, comme la Germania de Tacite l'avait fait dix-sept sicles plus tt
(98 ap. J.-C.)
156
, quand il fallut opposer une Rome impriale en crise chronique un contre-
modle tranger, transform par la magie de la littrature en parangon de vertu. Dans les deux
cas, les pays d'outre-Rhin incarnrent la beaut et la loyaut de populations asservies un
occupant arbitraire et corrompu. Ils furent le drapeau d'une innocence perdue par la faute de
potentats injustes, les Romains de Domitien et de Trajan, les Franais de Napolon, qui ne
retrouveraient leur puret que par la conversion morale, le respect des traditions, le retour aux
origines. Le germanisme de Tacite et de Stal est un mythe puissant, aux motivations
idologiques complexes. Dans le cas de Stal, limage propose de l'Allemagne est non
seulement inexacte, partout o elle a promen en terre germanique sa curiosit insatiable, de
Ina et Weimar Berlin, elle n'a rien vu des casernes, des maisons de correction, des bordels,
elle ne s'est intresse nulle part aux manifestations du fanatisme national naissant, elle na
cit ni Hegel, ni Fichte, ni Arndt, ni Grres, elle s'est tue sur le paganisme de Goethe et
l'anticonformisme religieux des classiques, elle n'a rien dit des sympathies jacobines du Stift
de Tbingen. Pis encore, l'image qu'elle donne de l'Allemagne est dangereuse car elle berce
les Franais dans leurs illusions sur la douceur pacifique de leur voisine, dont le regard de
myosotis se durcit de plus en plus sous le casque dont elle coiffe ses tresses blondes.

On ne saurait surestimer l'importance des facteurs nationaux dans l'apprciation de la
pense allemande par les Franais, un moment o la conjoncture internationale bascule.
Depuis le dbut des annes 1840 les relations diplomatiques se sont tendues entre la France et
la Prusse. L'Allemagne du Zollverein (Union douanire 1828-1868) transforme les quilibres
conomique en Europe centrale au profit d'une nation allemande sur le chemin de l'unit. Les
tats allemands remettent leur destin entre les mains de la Prusse, aprs lavoir confi durant
des sicles l'Autriche des Habsbourg. Depuis 1835, Heine, cet enfant terrible de
l'Allemagne, ne cesse d'avertir ses amis franais. Les Etudes sur l'Allemagne (1839) dAlfred

154
H.HEINE : Smtliche Werke (hrsg. Von Ernst Elster), Leipzig, Bibliographisches Institut, 1908, Bd. VI, 553
sq.
155
L'opposition Allemagne- France comme opposition nature-culture est souligne par W. LEINER op. cit., 95.
156
L.LEVY-BRUHL op. cit., 432.
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Michiels, un des fondateurs de la germanistique, vont dans le mme sens. L'ide d'un
despotisme menaant venu doutre-Rhin colore les relations culturelles de la France et de
l'Allemagne. Kant n'est plus seulement l'emblme de la recherche de la vrit, il devient de
plus en plus, avec Goethe, l'incarnation de l'autre Allemagne, celle des potes et des
penseurs , cette bonne Allemagne qui a perdu le pouvoir sur ses propres terres. C'est
ainsi quElme-Marie Caro prsentera, aprs 1870, sa thorie des deux Allemagne, pour
contester jusqu' la ralit d'une Allemagne exemplaire et vertueusement kantienne, tout
entire voue la recherche dsintresse du bien, au rgne du droit, la pratique religieuse la
plus individuelle et la plus libre
157
. C'tait dj le sens des avertissements de Heine :
l'Allemagne a deux morales, deux consciences opposes mais interchangeables
158
.

C'est ce double regard sur l'Allemagne qui fait l'importance du diagnostic port par
Heine sur la philosophie allemande : il souligne d'une part ses affinits avec l'mancipation
politique apporte par la Rvolution franaise, il met d'autre part en garde les Franais contre
le risque de ne pas mesurer les menaces que cette pense fera peser sur la paix. Cette double
correction apporte lidalisation de la culture germanique par Stal fait l'originalit de
l'interprtation de Heine et sa porte long terme : face la philosophie allemande, Heine
prononce un double non et un double oui. Non, la philosophie allemande n'est pas l'cole du
conformisme politique et moral ; non, elle n'est pas la propdeutique de la paix. Oui, elle
incarne l'esprit de libert ; oui, lattention sympathique qu'on lui porte exige la plus grande
vigilance critique.

Comme rgles de conduite face la production intellectuelle allemande, Heine illustre
donc la double ncessit d'en reconnatre la vocation humaniste cache, et de ne pas se
tromper sur ses vises long terme. Heine marque ce moment znithal du transfert culturel
franco-allemand o apparaissent les premiers signes d'une distanciation croissante, ce que
Wolfgang Leiner appelle la bi-focalisation de l'image franaise de l'Allemagne au
XIX
e
sicle
159
. Le processus de dsenchantement a commenc
160
. Une mcanique de
l'appropriation distancie senclenche, qui rglera les relations d'allgeance admirative des
intellectuels franais du XIX
e
sicle vis--vis de l'Allemagne : la plupart finiront par brler ce
qu'ils auront d'abord ador, nous observerons ceci in extremis avec l'attitude dmile

157
Dans un cours sur Goethe, A. Mzires, professeur la Sorbonne affirme : l'Allemagne pacifique, modre,
que nous croyions la grande, la vnrable Allemagne a t dborde par la Prusse dans une guerre outrance
(Revue bleue, 15 octobre 1870), Cit. W.LEINER, op. cit., 170.
158
Voir Claude DIGEON : La crise allemande de la pense franaise (1870-1914), PUF, 1959, 157 sq.
159
W. LEINER, op. cit.,. 133.
160
Der Entzauberungsprozess W. LEINER, Ibid.
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Boutroux devant la pense de Kant. Nous le constatons dj, dans la priode qui nous
intresse, avec Ernest Renan (1823-1892). Il prend feu et flamme pour Fichte, et beaucoup
moins pour Hegel. L'Allemagne qu'il vnre est celle de Kant, de Goethe et de Schiller.
Lorsqu'il s'loigne de l'glise catholique, il adhre la critique biblique de Johann Gottfried
Eichhorn, avec laquelle il s'est familiaris durant ses annes de Grand sminaire. Un trait
distinctif de la germanophilie franaise apparat trs tt chez Renan : l'admiration pour la
Rforme de Luther, considre comme la plus importante rvolution des temps
modernes
161
. L'Allemagne est bien la patrie de la libert. Goethe, l'ami du grand-duc,
aurait pu se voir en France poursuivi devant les tribunaux
162
La grande voisine de lest
surpasse la France en libralisme pratique : c'est la leon que Renan a retenue de Villers et de
Stal. Mais les rserves critiques sont exprimes ds 1848 (L'avenir de la science)
163
. C'est le
message de Heine la gnration de Renan. Il a t parfaitement reu.
Kant dans les tourbillons de lidologie
et les conflits naissants des tats-Nations

La mise en parallle de la Rvolution franaise et de la philosophie allemande est une
intuition centrale de la relation franco-allemande telle qu'elle se construit aux XIX
e
et
XX
e
sicles. Elle est due Hegel
164
et se retrouve chez d'autres. Pour Edgar Quinet
165
par
exemple, Kant, c'est la Constituante, comme Fichte les Jacobins, ou Hegel la Sainte alliance.
Heine systmatise ces paralllismes, que l'on rencontre nouveau un an plus tard dans
Kahldorf ber den Adel : Kant apparat cette fois en Robespierre, Fichte en Napolon et
Schelling en Orlans de la philosophie . Heine dira ailleurs, propos de l'glise
hglienne, quelle a ses Jacobins kantiens, ses bonapartistes fichtens, ses Pairs

161
Ernest RENAN, Nouvelle lettre M. Strauss (1871) in uvres compltes, I, 438.
162
Ibid., IX, 1202 (Lettre sa sur du 21 juillet 1849).
163
Voir aussi la Lettre aux diteurs de la Revue germanique N 1 (15 dcembre 1857). Par antipathie envers
l'Autriche, Renan reporte sur la Prusse l'admiration d'abord prouve pour l'Allemagne, mais que celle-ci a cess
de mriter. En septembre 1870, Renan soutient encore que l'initiative prussienne dans l'unit allemande a t une
rplique ncessaire la menace que faisait peser sur l'Allemagne une France bonapartiste (La guerre entre la
France et l'Allemagne, Revue des deux mondes, 15 septembre 1870). La dception prussienne viendra en 1871
ce qui provoquera un nouveau virage (deuxime lettre D.F.Strauss, septembre 1871). La germanophobie de la
fin du sicle est la sur jumelle de la germanophilie de la Monarchie de Juillet : l'Allemagne souffrira
ncessairement de s'tre trahie elle-mme. Renan se demande en 1881 si un discrdit total ne finira pas par
atteindre le gnie germanique et mme les glorieux et sduisants esprits du XVIII
e
et du commencement du
XIXe sicle : les Herder, les Schiller, les Goethe et les Hegel (Discours de rception l'Acadmie franaise
pour V.Cherbulliez, 1881), Cit. in W.LEINER op. cit., 172.
164
Wolfgang HARICH : Heinrich Heine und das Schulgeheimnis der deutschen Philosophie, Sinn und Form, 8
(1956), 1-3, 34.
165
Revue des deux mondes, novembre 1830. Cit in Dolf STERNBERGER : Heinrich Heine - oder die Abschaffung
der Snde, Hambourg Dusseldorf, Claassen, 1972, 380.
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schellingiens
166
, etc. Si Heine a jou de ces comparaisons jusqu' labus, cest que cette
rhtorique valorise comme complmentaires les dcalages franco-allemands, et que l'auteur
escompte lui-mme de la comptition des deux nations un bienfait pour lune et lautre. Pour
lui, redisons-le, l'enjeu est double : montrer d'abord que la pense et l'action sont les deux
faces d'une mme mdaille, et faire voir ensuite que, dans leurs diffrences, France et
Allemagne se ressemblent. Dans cette course entre praxis de ce ct du Rhin et thorie au-
del, il y a des phases o la thorie est la trane et o tous les regards sont braqus sur la
scne franaise, comme au moment de la Rvolution. Pour Heine, cette phase appartient au
pass, car les philosophes allemands galopent allgrement la tte de la course. Dans la
dialectique des nations, l'initiative revient dsormais aux thoriciens, comme il l'explique dans
sa prface aux Franzsische Zustnde de 1832
167
. Il existe un dcalage constant des
mentalits entre le ralisme des Franais, qui les porte aux emballements spontans de la
passion, et la lenteur des Allemands, que leurs interminables ruminations thoriques
endorment. Les Franais, disait Hegel, ont la tte prs du bonnet
168
, mais nous Allemands,
nous avons, dans nos ttes et sur nos ttes, bien du vacarme (allerhand Rumor). Et la tte
allemande laisse pourtant tranquillement en place son bonnet de nuit, elle opre au dedans du
sien. Emmanuel Kant naquit Knigsberg en 1724, etc.
169
. Son bonnet de nuit nempchait
pas Kant de penser tout le bruit du monde. En somme la rvolution allemande par la
philosophie n'excluait pas le pyjama.

Enjeu philosophique aussi, puisqu'il faut en mme temps lire la pense de Kant
travers L'histoire de la philosophie de Hegel, et se souvenir que Heine a suivi, de 1821
1823, l'enseignement de celui-ci Berlin et quil y a fait notamment la connaissance de
Eduard Gans (qu'il retrouvera Paris). Ne deviendra-t-il pas ensuite ce pote hglien par
excellence
170
dont parlait Charles Andler ? Dans son interprtation de la philosophie, la
position-cl ne revient-elle pas Hegel, prsent en filigrane partout o il est question de
Kant
171
, en particulier chez Victor Cousin ? L'auteur de la Critique de la raison pure n'est-il
pas toujours considr partir des positions de Hegel ? Et celui-ci n'est-il pas le penseur le
seul qui abolit la vieille Allemagne
172
? Cet a priori qui domine les interprtations de

166
Heinrich HEINE : Werke und Briefe, IV, 276, Cit. in D. STERNBERGER, op. cit., Ibid.
167
Jean-Pierre LEFEBVRE : Der gute Trommler Heines Beziehung zu Hegel, Hambourg, Hoffmann u. Campe
Heinrich Heine Verlag, 1986.
168
W. HARICH op. cit., 35.
169
Cit W.HARICH Ibid. ( der deutsche Kopf lsst seine Schlafmtze ganz ruhig sitzen und operiert innerhalb
seiner. Immanuel Kant wurde 1724 in Knigsberg geboren. )
170
Charles ANDLER La posie de Heine, 1948.(t.1 de la Bibliothque de la socit dEtudes Germaniques).
171
Rudolf MALTER : Heine und Kant in Heine-Jahrbuch, XVIII (1979), 35- 64.
172
Hegel hebt das alte Deutschland auf , rsume J.P. LEFEBVRE op. cit.
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Kant au XIX
e
sicle, avalise la version hglienne du progrs philosophique : Kant en
constitue un sommet, mais moins par sa force propre que par la conscration indirecte que
dcerne l'autorit suprme, dtenue par Hegel, et non par Kant
173
. Do cette tension : la
pense allemande est parcourue depuis des sicles par une vocation subvertir l'ordre tabli,
Kant la porte simplement son comble, et le criticisme reprsente le pas dcisif accompli en
vue de cette libration dfinitive
174
.

Le problme politique pos Heine est le suivant : ce Hegel si proche de la France et
de sa Rvolution, ce Hegel tricolore
175
a achev sa carrire en philosophe officiel d'un tat
prussien oppos aux idaux de 1789. Si hglien qu'il soit, Heine est donc contraint
valoriser l'extrme les affinits rvolutionnaires de Kant, et souligner, au besoin contre les
textes, son radicalisme antireligieux. D'o un ddoublement du statut de Kant dans son
analyse : mis en relation avec l'avant-garde la plus avance, et pourtant condamn tre
dpass. Rapproch de l'agnosticisme clandestin de la tradition allemande, et donc
passionnment attach dnoncer les collusions entre tat et glises, les clricalismes dtat
comme les asservissements des glises au pouvoir politique, et pourtant aussi phmre que
toute construction idologique. Heine marie deux faon de considrer Kant et son uvre : on
peut l'inscrire dans la gnalogie de la dmocratie radicale, qui remonte, dans l'histoire de
l'Allemagne, la guerre des paysans de Thomas Mnzer (1525)
176
, ou au contraire, en
conformit avec l'enseignement de Hegel, l'identifier une phase de l'volution. Plus
s'enrichit la veine anticlricale de la production de Heine, jusqu'au sommet de drision
d'Allemagne un conte d'hiver (1844-1845), et plus grande est sa tentation de politiser l'uvre
de Kant dans le sens radical-dmocratique. Cette interprtation converge d'ailleurs avec la
ractualisation de la lgende d'un Kant Jacobin, et concide en 1844 avec les contacts
personnels du pote avec Marx. l'inverse, la relativisation de la porte du kantisme dans la
vie politique est en proportion de la fidlit de Heine la philosophie de Hegel. Des analyses
de Kant par Heine chacun retiendra celle qui correspond le mieux ses propres choix. Les
kantiens inconditionnels prfreront la lgende qui valorise l'engagement du matre de
Knigsberg. l'inverse, les hgliens n'hsiteront pas relativiser l'importance du criticisme.
Dans cette perspective hglienne, le kantisme fait d'emble figure de transition, et
non de dnouement. Il est, dans cette dialectique, porteur d'une double exigence : tre dpass
d'abord, puisque c'est le destin de toute pense constructive, accompagner ensuite la mutation

173
Voir par exemple Karl VORLNDER : Geschichte der Philosophie III, 1. Philosophie in der ersten Hlfte des
19 Jahrhunderts, rd. Hambourg, 1975.
174
R.MALTER loc. cit, 38.
175
W. HARICH loc. cit., Ibid.
176
W. HARICH loc. cit., 39
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moderne de la philosophie en engagement. De Hegel Heine a hrit la notion d'un rapport
mutuel entre philosophie et politique, dfinissant, pour paraphraser Clausewitz, la philosophie
comme la politique par d'autres moyens. Sur cette voie, Heine va plus loin que son matre :
alors que Hegel considre l'volution de la philosophie comme un processus interne de celle-
ci, Heine souligne le besoin de la philosophie de sortir des limites de son territoire propre,
pour transformer la socit. La philosophie est toujours l'expression abstraite d'une situation
sociale, le montage de son poque en pense
177
. De la lecture de Kant par Heine beaucoup
de traits restaient dans la conscience des intellectuels, parce qu'ils correspondaient une
tendance de plus en plus clairement affirme politiser les productions culturelles et les
inscrire dans les chronologies du progrs , et par rapport leur soi-disant panouissement
entre 1789 et 1795 : c'est ainsi que la suite de Turgot, Condorcet d'abord, puis Henri de
Saint-Simon et Auguste Comte construisirent les gnalogies de la modernit. Grce Heine,
Kant sembla avoir conquis sa place au Panthon du progrs, puisque libraux et rpublicains
allumaient leurs cierges laques devant son cnotaphe, redonnant force et vigueur la
vnrable lgende d'un Kant jacobin. Heine renouait avec cette tradition de la fin du
XVIII
e
sicle qui ancrait le penseur de Knigsberg dans la culture rvolutionnaire
patrimoniale des Franais.

Quelles taient les bases idologiques de ce patrimoine ? On en discerne deux au
moins : le primat reconnu de la science et la neutralit mtaphysique. La philosophie de Kant
tant considre comme sur de la physique de Newton, il allait de soi que le scientisme du
XIX
e
sicle avait reconnatre Kant comme autorit philosophique suprme, science oblige.
Les mathmatiques, la physique et l'astronomie progressaient sans religion. Laplace n'avait-il
pas dclar Napolon que le systme solaire n'avait pas besoin de Dieu pour effectuer ses
rvolutions ? Le kantisme n'tait-il pas l'cole du scepticisme mtaphysique
178
? Lui non plus,
aprs sa rvolution copernicienne , n'avait pas besoin de Dieu pour parcourir les orbites de
la vrit critique. Heine tait all bien au-del de cette interprtation somme toute modre et
en voie de se banaliser. Sa vritable trouvaille
179
tait ailleurs : L'algbre de la rvolution
ne s'apprend pas chez Hegel, mais chez Kant (et Fichte)
180
, pour Heine Kant est le philosophe
rvolutionnaire par excellence (pour Marx ce sera Hegel). L'essentiel du message apparat
nettement : le pays philosophiquement rvolutionnaire, cest l'Allemagne ; la rvolution

177
ihre Zeit, in Gedanken gefasst cit W.HARICH, loc. cit., 34.
178
Voir les Leons de Saint-Marc Girardin (1831) et la critique du scientisme par Henri Bergson la fin du
XIXe sicle. Cf. Gnther PFLUG : Henri Bergson Quellen und Konsequenzen einer induktiven Metaphysik,
Berlin, Walter de Gruyter, 1959, 232-233.
179
R.MALTER op. cit., 56.
180
Dolf STERNBERGER : op. cit., 33.
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allemande, qui sera plus violente que la franaise, natra de la philosophie, de mme que la
pense prcde l'action et que l'clair zbre le ciel avant qu'clate le tonnerre. Les
Allemands, crit par exemple Marx, ont pens en politique ce que les autres peuples ont fait.
L'Allemagne fut leur conscience thorique Le pass rvolutionnaire de l'Allemagne est
thorique, et c'est la Rforme. De mme qu' l'poque la rvolution commena dans la
cervelle d'un moine, de mme elle commence de nos jours dans celle d'un philosophe
181

Pourquoi ce philosophe est-il Kant ?

Revenons au milieu des annes 1830, durant lesquelles Heine travaille son Histoire
de la religion et de la philosophie en Allemagne. C'est lpoque o ses interprtations
rencontrent le plus fort cho en France. Dans la stratgie idologique de Heine, Kant joue un
rle central. Nous suivons ici les explications de Michel Espagne, qui a examin la
gntique de lHistoire en comparant dans leur chronologie les versions successives du
texte, et en confrontant celui-ci aux brouillons conservs Dsseldorf et Weimar
182
. Les
luttes idologiques en France et en Allemagne sont la matire premire de l'ouvrage : Heine
ne perd jamais de vue les ennemis de la cause qu'il dfend, les espions prussiens prsents
Paris, mais aussi les intellectuels conservateurs, c'est--dire les fameux Doctrinaires, et le
Journal des dbats, principal organe de la presse conservatrice. Deux ides constituent le
noyau originel du texte. La pense allemande est subversive, sa conviction philosophique est
le panthisme. Et puis l'esprit se dveloppe par phases, que l'on observe galement dans
l'histoire des doctrines thologiques : cette ide emprunte Hegel, sous-tend toute la
prsentation par Heine des histoires de la pense et de la religion en Allemagne. Heine est
oblig de faire Voltaire toute sa place dans la philosophie du XVIII
e
sicle. Cette place est
encore importante dans les brouillons du Livre I de l'Histoire, l'hostilit au catholicisme n'a
rien perdu de sa verdeur polmique par rapport la troisime partie des Tableaux de voyage
dj existants : il y a, en particulier dans Le voyage de Munich Gnes et Les bains de
Lucques (1829), qui sont accessibles au public franais en traduction ds 1834, une intrpidit
encore voltairienne, et comme un quivalent germanique du fameux Ecrasez linfme .
Dans ses brouillons initiaux Heine reste donc dans la note anticlricale de la Monarchie de
Juillet, qui correspond d'ailleurs l'inspiration gnrale de la Jeune Allemagne. Se

181
Karl MARX : Zur Kritik der hegelschen Rechtsphilosophie, Einleitung in Frhschriften, (hrsg. von
Landshut, Stuttgart, 1953, 216, Cit. D.STERNBERGER, op. cit., 271.
182
Michel ESPAGNE : Vers une tude gntique de lHistoire de la religion et de la philosophie en
Allemagne , in Cahier Heine 2, Ecriture et gense, CNRS, 1981, 63-85.
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conformant cette ligne, Heine est par consquent initialement oblig de faire l'loge de
Voltaire et mme den faire un pr-Robespierre
183
.

Puis se met en marche l'volutionnisme hglien, la machine du dpassement met en
branle sa terrible logique : Voltaire disparat, Heine procde ce que Michel Espagne nomme
son enterrement officiel . Le Franais est dpossd de son pouvoir idologique au profit
de Luther et de Kant
184
. Quel renversement inou ! Comme si tout d'un coup Heine s'alignait
sur les positions de Germaine de Stal, son ennemie jure dans l'analyse de Kant
185
, pour
considrer que la pense allemande est le meilleur alli dont puisse rver la France pour
combattre le flau voltairien
186
! l'anti-clricalisme franais (et catholique) qui se trouve
subitement chass du dbat, l'Allemagne substitue son protestantisme, que Heine dcrit rong
de l'intrieur par le ver du scepticisme. Heine a-t-il chang d'avis ? non, mais il a surtout
chang de public : en contradiction avec le projet officiel d'une histoire de la philosophie
l'usage des Franais, il s'adresse dsormais moins au public parisien quau public allemand
pour lequel il cherche fonder dans une philosophie vraiment allemande la possibilit d'une
rvolution allemande
187
. C'est dans cette inversion qu'il procde en catastrophe une
rvaluation de l'action de Luther, et qu'il fait de la Rformation le point de dpart de la
rvolution allemande
188
. l'appui de sa nouvelle stratgie intellectuelle, il nourrit
d'arguments les rapprochements entre Rforme et rvolution critique d'une part tissant un
lien de continuit entre les protestants du XVI
e
sicle et la philosophie de lAufklrung, tandis
quil amorce d'autre part sa comparaison fameuse entre Kant et Robespierre. Celui-ci,
initialement comparable Voltaire, devient lalter ego du philosophe de Knigsberg. Le
basculement a eu lieu entre les brouillons du Livre I, rests fidles la rfrence voltairienne,
et ceux du livre III, rallis la rfrence kantienne
189
.
Une autre modification de dispositif a eu lieu : d'abord prvu pour le livre II, Kant a
t dplac au Livre III, qui possde dans le ternaire hglien une valeur de couronnement.
Nest rest de Kant dans le Livre II, tout fait la fin, que la mise en scne dramatique de
l'excution du disme, c'est--dire la prsentation de la philosophie critique en 21 janvier du
disme . Kant progresse ainsi spectaculairement vers la dignit conclusive, qui l'loigne du
purgatoire auquel le condamnait l'histoire de la philosophie selon Hegel. Entre Moyen ge et

183
M. ESPAGNE : Ibid.,.68-69.
184
M. ESPAGNE., ibid, 68-69.
185
Andr MONCHOUX :L'Allemagne devant les lettres franaises (1814-1835), Toulouse, Fourni, 1953, 394.
186
A.MONCHOUX Ibid.,. 17.
187
M. ESPAGNE, Ibid., 70.
188
Lettre du 15 janvier 1835 Philarte Chasles (cite par Michel ESPAGNE Ibid.)
189
M. ESPAGNE op. cit., 71.
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Aufklrung son uvre constitue une csure
190
: les bords de la blessure ne seront jamais
suturs, car l'entaille a t porte par une pe aussi tranchante que celle du bourreau, et cette
pe, c'est la Critique de la raison pure
191
. Heine emprunte cette image de Kant non pas
Hegel, mais Tennemann
192
.
Pour comprendre la place exactement assigne Kant par cette nouvelle lecture de sa
philosophie, il importe de garder en mmoire les ramnagements auxquels Heine a procd.
La disparition de la rfrence voltairienne implique un affaiblissement de laffect anti-
catholique, compens par une forte valorisation de la composante idologique protestante.
Une filiation s'tablit de la sorte entre la Rforme et 1789, et elle est de grande porte. Les
systmes philosophiques des XVII
e
et XVIII
e
sicles sont logiquement apprcis en rfrence
la rforme luthrienne en amont et la Rvolution franaise en aval, ce qui permet de
grouper les philosophies de Descartes Rousseau exclusivement sur laxe temporel franco-
germanique, le long duquel se serait accompli, de Luther Kant, un long et incomparable
processus de maturation critique. Cette vue a pour caractristique essentielle de construire
l'histoire politique et culturelle sur le rapport bilatral franco-allemand, et de marginaliser les
philosophies anglaise et cossaise : la France sort de son hgmonie intellectuelle, elle s'ouvre
sur l'Europe (essentiellement continentale), elle perd sa capacit autarcique et dcouvre avec
surprise des affinits inattendues (et mutuelles) chez le voisin et adversaire d'outre-Rhin. Le
principal champ de rencontre idologique avec lui est le protestantisme, suppos en sympathie
avec les ides de 89, ce qui est bien commode tous gards : cela permet de dfouler lanti-
catholicisme passionnel de la tradition voltairienne, et d'amnager en mme temps un espace
de concorde avec un voisin allemand menaant.

Dans l'interprtation de Heine, le protestantisme est la fois un christianisme anti-
catholique et une transition vers l'indiffrence religieuse, une amorce de sortie de la religion.
Heine met mal une candeur typiquement franaise et conforte par Germaine de Stal, qui
ne voyait chez les Allemands que pit et crainte de Dieu. cette image difiante il substitue
celle d'un peuple philosophe, mais d'une philosophie dont le dernier mot est l'athisme le
plus total
193
Heine reprend son compte certaines intuitions profondes de Charles de Villers
sur le gnie protestant de l'Allemagne, mais en les poussant bout. Pour lui la Rforme
contient en germe la destruction de la spiritualit catholique et la critique du disme. Elle
annonce par consquent ce que Heine nomme panthisme et qui est la matrice

190
J.P.LEFEBVRE, op. cit., 172-177.
191
Heinrich HEINE : Smtliche Schriften (d. Klaus BRIEGLEB), t.III, 594.
192
J.P. LEFEBVRE op. cit., 173 (voir H. HEINE : Smtliche Werke (hrsg. Von Manfred WINDFUHR), Hoffmann
und Campe (Dsseldorfer Ausgabe), 8/2, 888 sq.)
193
)H. HEINE, Ibid. t. 11, 466 (Gestndnisse, 1854).
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conceptuelle de la rvolution politique l'allemande. Kant en reprsente le dbut, mais dj
complet
194
: sa Critique de la raison pure est un 21 janvier du disme car celui-ci n'est
dj plus que la religion des valets, des enfants, des Genevois et des horlogers
195
. Ses jours
taient compts lorsque Kant lui a assn le coup de grce. La dflagration luthrienne a
dclench une raction en chane, une srie de bombes retardement ont t mises feu la
queue leu leu, les premires par Descartes et Spinoza, la suivante par Lessing. Kant avait tir
la borde finale, qui rduisit en cendres les ouvrages dfensifs du disme et du spiritualisme.
Une fois dissipes les fumes du champ de bataille, on s'tait aperu que l'artillerie du
protestantisme n'avait laiss survivre que le panthisme et la philosophie sensualiste. Kant
avait fait place nette pour le bouquet final.

Kant et Robespierre se ressemblaient plus d'un titre. Emmanuel Kant et
Maximilien Robespierre, crit Heine, rvlent tous deux au plus haut degr l'esprit du badaud,
du boutiquier... Mais la fatalit voulut qu'ils tinssent une autre balance, elle jeta lun le roi,
l'autre un Dieu
196
. C'est donc le hasard qui fit deux des bourreaux, et les transforma pour
parler comme Hegel en jouets d'une dialectique qui les dpassait tous deux. Kant officiant
en bourreau de la guillotine thologique : il est passionnant de voir comment Heine, pour les
besoins de la cause, radicalise au maximum l'uvre du criticisme, en particulier en ce qui
concerne la critique kantienne des preuves de l'existence de Dieu
197
. Heine ne se contente pas
de prendre son compte les enseignements de la dialectique transcendantale, selon laquelle
la possibilit de dmontrer l'existence de Dieu est en soi contestable. Il va au-del de cette
constatation en affirmant que l'ide mme de Dieu n'est plus dfendable, puisque la
reprsentation que se fait de Dieu le disme a t elle-mme anantie par la Critique de la
raison pure.

Heine brosse de cette radicalit kantienne pousse son terme le tableau le plus
positif. Cela lui permet de dnoncer comme contradictoire et logiquement absurde
lintronisation du Dieu diste dans la Critique de la raison pratique : comment redonner vie
au concept de Dieu selon les distes alors que la premire Critique en a tabli linvalidit au
regard de la raison ? On sait par quelle pirouette Heine justifie le retournement diste de la
seconde Critique le dsir de Kant de ne pas faire de peine son serviteur Lampe, qui aurait

194
Samuel MOSER : Im Banne Kants Heinrich Heine, Georg Bchner und Heinrich von Kleist, Dissertation
Berne, 1981, 16-18.
195
H. HEINE-Gesamtausgabe (hrsg. von Jost.PERFAHL u.a ;), Munich, Winkler, t.III, 456.
196
Henri HEINE : De l'Allemagne (1835), repr. Genve, Slatkine, 1979, 120 (3me partie : De Kant jusqu'
Hegel, 115-184).
197
R.MALTER, op. cit., 45.
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vers une larme de dsespoir au spectacle des excutions capitales, au nom de la raison, dans
la premire Critique Quel est le vritable sens de cette fameuse Lampe-Anekdote ? Les
reproches que sattire Kant de la part de Heine ne valent-ils pas plutt pour Heine lui-mme,
dont on rappellera que la maladie et la souffrance lont ramen au Dieu d'Isral ? Les douleurs
endures au fond de la Matratzengruft sont-elles l'quivalent de la Critique de la raison
pratique ? La problmatique de Heine est comparable celle de Kant
198
.

Au soir de sa vie, Heine soutient, contrairement sa thse initiale, que Kant a mis en
cause uniquement les preuves de Dieu (et non son existence)
199
. Plus importants et moins
abstraits sont les facteurs qui loignent finalement Heine d'un Kant qu'en 1835 il avait port
au pinacle pour des raisons de stratgie intellectuelle. Alors que son humanisme incite Kant
accepter comme composante de son existence terrestre, y compris dans ses plus douloureux
dsagrments, et toujours sans la moindre allgeance envers Dieu Heine au contraire ne
cesse de protester contre la misre de toute destine humaine
200
. Kant se rsigne la solitude
et au mal, qui sont le lot de la condition humaine et doivent tre accepts pour cette raison.
Heine proteste, pleure, s'indigne. Il a peur. Il y a mme un moment o le terrorisme de Kant
lui inspire une frayeur plus forte que celui de Robespierre. Ce qu'il apprhende au-del de
toute mesure, ce n'est pas la destruction du disme, qui est dj chose faite, mais
l'anantissement de tout sentiment religieux, aux prmices duquel il est convaincu d'assister.
Il a peur d'tre un jour dans ce que Samuel Moser appelle la chambre mortuaire de
l'esprit
201
, o toutes les productions de l'esprit ne seraient plus que des cadavres.
Cet effroi est le mme que lui inspire le communisme, dont il ne doute pas que l'avenir
lui appartienne, mais dont l'avnement le fait trembler. Heine illustre de faon exemplaire les
dchirures du progressisme de 1848 : la conviction que l'humanit avance irrsistiblement sur
les chemins de son mancipation, et que cela doit tre salu, s'accompagne de la certitude que
cette libration sera dramatique. Heine ne renie en rien l'image qu'il a peinte de Kant : la
poursuite de l'uvre de libert spirituelle de Luther et de Lessing, la fidlit impavide 1789,
l'invention d'une pense radicale rien de tout cela n'est dsavou. Mais Heine retouche cette
image d'pinal de la pit rvolutionnaire. Pourquoi ces retouches ? Sans doute parce qu'il
espre une survie des religions, au-del du pch, ce dogme dont elles doivent se librer.
Nous touchons l au ressort spiritualiste et sensualiste de Heine, son romantisme si
singulier. Il y a chez Heine une vraie sanctification de la matire, qu'il retrouvait chez Luther

198
R.MALTER, op. cit., 48.
199
Voir l'avant-propos la deuxime dition de De l'Allemagne (1854).
200
R. MALTER op. cit., 49-51.
201
Die Angst vor dem anatomischen Theater des Geistes in S.MOSER op.cit., 19.
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(un autre Luther bien sr que celui de la filiation claire ), o la conviction qu'il est
toujours possible de faire jaillir de la quotidiennet la posie et la musique. Cette religiosit
diffuse faisait partie du panthisme tel qu'il le concevait et quil opposait au matrialisme des
Franais. Ceci l'autorisait revendiquer les droits divins de l'homme de prfrence aux droits
de l'homme pour le peuple, et remplacer la formule de Saint-Just le pain est le droit du
peuple par sa variante saint-simonienne le pain est le droit divin de l'homme
202
. Cette
retouche situe le kantisme plutt sur le plan anthropologique que sur le terrain de
l'engagement politique. Le Kant de Heine ne perd rien de sa signification, mais celle-ci est
sensiblement dplace vers des enjeux plus religieux que civiques. Le chemin de Heine
s'oriente dans la direction de Schopenhauer, Kierkegaard et Nietzsche, plutt que dans celle
de Marx et Engels
203
.

La porte de l'interprtation du kantisme par Heine est dans son ambivalence mme.
C'est une construction idologique complexe qui reprend son compte la lgende d'un Kant
jacobin, enrichie de tonalits originales, au premier rang desquelles figure l'ide d'une filiation
politique entre la Rforme et la Rvolution. L'image dominante est celle d'une philosophie
subversive, contenant les germes d'une contestation radicale, mais encore clandestine, de la
tradition chrtienne, en route vers des formes indites de rvolution. C'est donc bien
davantage quune reprise du mythe originel d'un kantisme jacobin. Heine va beaucoup plus
loin. La philosophie de l'histoire de Hegel est passe par l. Kant en pr-socialiste de la
Monarchie de Juillet ? Peut-tre, si l'on inclut cette variante dans la prhistoire du radicalisme
rpublicain et des droits divins de lhomme.

202
Cit S. MOSER Ibid., 8.
203
S. MOSER op. cit., 7.
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Victor Cousin (1792-1867)
ou De lincompatibilit de la philosophie
administre avec le criticisme


Il ny a rien qui pose un critique comme de parler d'un auteur tranger inconnu. Kant est le pidestal de Cousin.
Balzac : Illusions perdues.

Malheur l'imagination franaise, on veut pointer les aiguilles de sa plaisanterie ! Dies irae ! Pleurons Candide
et vive la Critique de la raison pure !
Balzac : Scnes de la vie prive - La Maison Nucingen

M. Cousin a toujours observ l'gard de la philosophie allemande le sixime Commandement. Il ny a pas
filout une ide, pas mme la plus petite cuiller d'ide.
Heinrich Heine

Victor Cousin fut larchitecte de luniversit franaise au XIX
e
sicle. Il fut en 1840
ministre de l'instruction publique dans le gouvernement Guizot. Sa relation Kant ne fut donc
pas scientifique, mais politique, et mme polmique. Il tissa ses rseaux de philosophie
administre l'cole normale suprieure, au jury de l'agrgation, dans l'Inspection Gnrale,
l'universit, les Acadmies, la collation des grades, la distribution des honneurs. Son
importance tient la conjonction de trois facteurs : la philosophie devient avec lui une
discipline d'enseignement valide par des examens et concours garantis par ltat. Une
lgitimit dans la politique et dans lopinion lui est en second lieu reconnue, ce qui lui vaut
l'attention sourcilleuse du pouvoir en place : la pense tend devenir officielle. La
philosophie de Cousin est en ce sens une philosophie dtat, la forme franaise de la figure
hglienne de rconciliation de la philosophie et de l'tat
204
. Elle se transforme,
troisimement, en pouvoir en soi, donc moins soucieux de la qute du vrai que de lextension
et du contrle de ses rseaux et le rseau Cousin se construit en imbrication synergique avec
dautres rseaux (lcole Normale Suprieure, le Globe, le sous-rseau dEdgar Quinet, et
celui si important dans le transfert philosophique franco-allemand de lAlsacien Joseph

204
Patrice VERMEREN : Victor Cousin et le jeu de la philosophie et de l'tat, L'Harmattan, 1995, 121.
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Willm, inspecteur gnral de philosophie)
205
. Cousin et son interprtation de Kant furent
associs ce triple phnomne de philosophie scolaire, de philosophie dtat, de philosophie
de rseaux.

Trois missions incombent ainsi au philosophe selon Cousin : enseigner une discipline
structurellement lie la morale, participer l'action publique, construire un pouvoir profane
concurrent de lglise. C'est la troisime mission qui a le plus constamment mobilis sa
pense, mais c'est l'universit qui a, sur la longue dure, a t le plus marque par ses choix :
il existe une vritable continuit de Cousin Octave Grard et Ernest Lavisse pour la thorie
de la connaissance, comme il en existe une autre, de Cousin Ferdinand Buisson et Pierre
Lapie, pour l'administration pratique du savoir
206
. Cette continuit est importante, car c'est par
elle que la philosophie franaise moderne se distingue de ses homologues trangres
207
: avant
d'tre une rflexion sur des opinions ou des croyances, la philosophie est un programme de
connaissances requises en mtaphysique et en morale, elle se prsente comme un savoir
oblig, dont l'acquisition, vrifie par le baccalaurat, justifie un contrle strict des
professeurs et des lves
208
. Ce contrle tend naturellement labus dautorit. Pour Cousin
une philosophie objective et neutre est pourtant possible, et cest sous cette forme non
clricale que l'on exigera qu'elle soit connue des bourgeois instruits. C'est ainsi que les
professeurs de philosophie joueront leur rle de fonctionnaires de la vrit. Par sa nature, la
vrit philosophique ne peut tre diffrente de la vrit politique ou sociale, car, en bon
platonisme, le vrai et lutile convergent ncessairement dans ladministration de la chose
publique.

Ces trois caractristiques de la philosophie franaise au XIX
e
sicle font de celle-ci un
enjeu culturel, grce auquel un statut et un prestige lui sont assigns par les lites, en change
de sa promesse de modration dans lenseignement. Rceptives la modernit de la
philosophie critique, ces lites n'en souhaitent pas moins que son lien structurel avec
l'idologie rvolutionnaire soit dnonc, et que soit perptue sous forme doctrinale lhostilit
a priori Condillac et aux Idologues, et, plus tard, aux positivistes. Le criticisme kantien

205
Michel ESPAGNE et Michael WERNER : La France et lAllemagne (1750-1914) , Annales ESC., 1987,
n 4, 985 sq. Joseph WILLM (1792-1853), tudiant en thologie Heidelberg en 1813 et docteur en thologie
Gttingen en 1832, collaborateur de la Revue germanique (1829-1837) et du Dictionnaire des sciences
philosophiques du cousinien Adolphe FRANCK (Hachette, 1844-1850), est lauteur dune importante Histoire de
la philosophie allemande depuis Kant jusqu nos jours en 4 volumes, 1846-1847 (Nouveau dictionnaire de
biographie alsacienne de J.-P. Kintz, n 40).
206
Christian NIQUE et Claude LELIEVRE : Histoire biographique de l'enseignement en France, Retz, 1990, 245.
207
Jean-Louis FABIANI : Les philosophes de la Rpublique, Minuit, 1988 (L'hritage cousinien, 45-50).
208
Ibid. 46.
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n'est donc recevable quclat, sa force subversive soutenable que dilue : les concessions qui
lui sont faites sous couleur de modernit lui font en ralit barrage, car il y perd sa force
offensive. Le souci conservateur l'emporte. Les Leons sur Kant
209
montrent par exemple les
diffrenciations psychologiques du moi. La parade la philosophie critique, le verrou sa
force subversive redoute sera la psychologie, promue au rang de prolgomne de
lontologie
210
. Bien sr il ne devait se trouver, dans ce savoir formalis, rien qui pt troubler
l'ordre ! La mthode psychologique emprunte aux cossais prsentait lavantage de renouer
avec l'pistmologie baconienne
211
, et de philosopher dans un langage intelligible des
Idologues et de leurs successeurs, trop sensibles aux sirnes du sensualisme. Mais ce
nouveau savoir ne suffisait pas. La bourgeoisie claire aspirait une sparation de la
mtaphysique et de la thologie et une sagesse libre de la tutelle clricale. Cette
ambition venait la rencontre des positions anti-dogmatiques de Kant, notamment en matire
de critique religieuse. Le consensus philosophique se fit donc sur la base de ces objectifs, en
prenant appui sur le rationalisme de Descartes et des Lumires, le libralisme europen,
surtout anglais et cossais, le tout saupoudr de criticisme moralisant made in Knigsberg.
Cousin se situe dans la ligne de L'Encyclopdie et de Condorcet, amende d'un hegelianisme
pass au tamis de lHistoire compare des systmes philosophiques (1804) de Degrando.
Cest sur ces a priori que Cousin a fond certaines de ses vues aberrantes sur la philosophie
classique allemande, et profess sur Kant et Fichte des opinions restes pour ainsi dire le bien
commun
212
.

Nous examinerons dabord les effets de la philosophie administre sur la rception
de Kant par Cousin. Nous devrons ensuite nous demander en quoi le kantisme administr a
fini par trahir le message du philosophe de Knigsberg. Nous constaterons alors une
incompatibilit de fond entre clectisme et pense critique. Nous poserons en troisime lieu la
question de lapport cousinien la lacisation de la philosophie et de luniversit. Or cet
apport a t considrable. Cousin n'a pas t seulement le Grand matre de l'universit, il sest
vu au moins autant en Grand Cond de la Fronde universitaire contre lglise
213
. Ses
croisades littraires en faveur de Corneille, Fnelon et Pascal, c'est--dire d'une littrature
classique cautionnant par l'cole la philosophie nationale de Descartes et Malebranche, laisse

209
Victor COUSIN : Leons sur Kant, 1842.
210
Jean LEFRANC in Histoire de la philosophie franaise, dir. Denis Huisman, Perrin, 2002, 398.
211
F.RAVAISSON : La philosophie franaise au XIXe sicle, Fayard, 1984, 72.
212
Alexis PHILONENKO in Fichte en France (dir. Ives Radrizzani), I. Fichte et la philosophie franaise,
Beauchesne, 1997, 17 et 13.
213
Philippe REGNIER : Victor Cousin et l'histoire littraire de la France par les femmes au XVII
e
sicle in
Victor Cousin Homo theologico-politicus (dir. E. Fauquet), Kim, 1997, 179.
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entrevoir une des arrire-penses politiques de l'entreprise : reconstruire, comme si la
Rvolution franaise n'avait pas eu lieu, lemplacement d'une alliance laque de la monarchie
constitutionnelle et de la bourgeoisie contre les fodaux et l'glise
214
. Nous aurons dcouvert
en fin de compte que la continuit idologique de linstitution universitaire franaise
moderne, qui doit tant Cousin, sest constitue sur la base dun libralisme autoritaire
largement tranger Kant et une certaine ide de la Rpublique, mais que la Troisime
Rpublique, mme largement ouverte la philosophie critique (grce des disciples de
Cousin en rupture avec lui, tels Lachelier) a pourtant fini par intgrer sa fameuse
synthse ce spiritualisme de juste milieu venu dEcosse. Ces survivances du cousinisme
sous la Rpublique en disent long sur la complexit des stratifications de l'ide rpublicaine
au cours du sicle, et sur les chevauchements de couches gologiques antagonistes qui ont
dessin son relief singulier sous la Troisime Rpublique. Nous essaierons de dcrire le
phnomne en suivant, en quatrime lieu, les carrires de cousiniens aussi diffrents que
Francisque Bouillier et Paul Janet.

La philosophie administre
215
Dans le systme de Cousin, la crise de la mtaphysique a pour effet de produire le
modle du philosophe salari
216
, et pour issue la soumission du philosophe fonctionnaire
217
.
au pouvoir qui le paie. Le libralisme doctrinaire est par consquent un libralisme
autoritaire
218
. La libert intellectuelle du professeur de philosophie n'est de ce fait jamais
dfinitivement conquise, tant reste forte, chez tout pouvoir install, la tentation d'exclure
certaines positions thoriques ou certaines mthodes de rflexion
219
. Ceci apparut ds les
annes 1835 1840, lorsque Victor Cousin, la direction de l'cole normale suprieure
220
,
constitue son fameux rgiment de disciples dociles et performants. Il prside le jury de

214
RGNIER, op. cit., 182-185, 200.
215
P. VERMEREN op. cit., 259.
216
Joseph FERRARI, reu l'agrgation de philosophie de 1843 par un jury prsid par Cousin, publie en 1849
son pamphlet anti-cousinien Les philosophes salaris. Ce texte suivi de Ides sur la politique de Platon et
dAristote et dautres textes a t publi chez Payot en 1983, avec une Prface de Stphane DOUAILLIER et
Patrice VERMEREN.
217
VERMEREN op. cit., 259-262.
218
douard KRAKOWSKI : La naissance de la III
e
Rpublique Challemel-Lacour, Victor Attinger, 1932, 45.
219
Armand CUVILLIER : Lenseignement philosophique dans l'enseignement du second degr , Les tudes
philosophiques, n 1, 1947, 39.
220
Voir le chapitre l'cole de Victor Cousin , 41-68 in Pierre JEANNIN : Deux sicles Normale sup.,
Larousse, 1994.
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lagrgation de 1830 1863
221
. De retour cette position stratgique en 1849 grce
Falloux et aprs sa dfection en 1848, il rappelle aux candidats dans son rapport de 1850 :
Un professeur de philosophie est un fonctionnaire de l'ordre moral, prpos par l'tat la
culture des esprits et des mes au moyen des parties les plus certaines de la science
philosophique
222
. C'est une ligne parfaitement contraire celle de lAufklrung en gnral et
de Kant en particulier. La ligne de l'enseignement philosophique est concordataire, il est
interdit de porter la main sur l'arche des convictions religieuses, et en particulier sur la
doctrine sacro-sainte des ides innes, devenue une sorte de mtaphysique officielle et de
tabou intouchable. Le Manuel de philosophie pour les lyces, publi en 1851 par Jules Simon,
Amde Jacques et mile Saisset liquide en huit pages la philosophie post-kantienne : ces
brillantes tentatives appartiennent la philosophie contemporaine dont nous n'avons pas
nous occuper
223
. Le postulat du refus de la pense rvolutionnaire et de ses hritages
idologiques barre la route la philosophie allemande. Il est de bonne guerre pour les
agrgatifs de ne pas dpasser dans leurs copies le XVIII
e
sicle
224
. Cette belle machine
endoctriner se heurte quelques imprvus. Cousin est assist par tienne Vacherot
225
, docteur
magnifique
226
mais libre penseur.

Une guerre larve commence sur plusieurs fronts elle oppose d'une part
l'establishment sectaire de l'clectisme
227
des intellectuels brillants mais indociles (Taine),
d'autre part des libres penseurs (souvent cousiniens) l'emprise croissante de l'glise sur la
vie intellectuelle : Vacherot, qui applaudit l'anticlricalisme du cours d'histoire de Jules
Michelet au Collge de France, entre en conflit avec Saisset, disciple inconditionnel de
Cousin, et avec l'abb Gratry, entr dans les ordres aprs sa sortie de l'cole polytechnique et
devenu aumnier de lENS en 1844. Vacherot est mis en disponibilit en juin 1851. Laffaire
parat entendue : il importe avant tout de satisfaire aux exigences de la grande cause de la
bonne philosophie qui est la philosophie de l'ternit et des morts. La philosophie

221
l'exception de l'anne 1848, o Ernest Renan devient agrg grce l'inspecteur gnral Ozaneaux qui a
sup pl la dfection du matre (Andr CHERVEL : Histoire de l'agrgation Contribution l'histoire de la
culture scolaire, Kim, 1993, 95 sq.). Taine choue au concours en 1851, aprs le retour de Cousin au jury.
222
Cit CHERVEL loc. cit.
223
Dans l'dition de 1851, 601. Voir Franois LEGER : La jeunesse d'Hippolyte Taine, Albatros, 1980, 113 sq.
224
Jules Simon porte sur une copie le conseil de ne pas introduire le langage d'une cole particulire, ni surtout
de l'cole de Hegel (LEGER, loc. cit.).
225
Voir tienne Vacherot , 260-264 in Le centenaire de l'cole Normale (1795-1895), Editions du
Bicentenaire, Presses ENS, 1994. Vacherot est directeur des tudes par la grce de Victor Cousin (Ibid., 262). Au
matre il lit le soir Walter Scott (le seul romancier qu'il puisse supporter : George Sand le rvolte, Balzac ne
l'intresse pas, loc. cit.)
226
Georges LYON, Ibid., 321.
227
Le comte de Portalis, fils du juriste du Code civil et prsident de la Cour de Cassation et pair de France sous
la Monarchie de Juillet, fait partie du jury en aot 1851. Il fulmine contre Taine qui a plaid l'oral la cause de
Spinoza. Taine choue au concours (Lger, op. cit., 125).
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administre ne saurait donc tre celle de penseurs vivants, invitablement atteints par le virus
de l'engagement et de lactualit. La philosophie de l'clectisme exprime sa fconde ambigut
dans l'uvre de l'homme qui a t le poulain prfr de Cousin (et son secrtaire aprs son
succs l'agrgation en 1839). Pierre Bersot (1816-1880), directeur de l'cole normale dans
les annes de formation de la Troisime Rpublique (1870-1880), illustre la fois les
positions de l'esprit laque lorsque celui-ci entre en collision avec l'esprit ecclsiastique dans
les annes 1840
228
, et les positions du spiritualisme le plus religieux, puisque la libert fait
pour lui partie de la religion et que l'ordre de Dieu ne se reconnat que l o l'homme trouve la
libert
229
. Cette religiosit laque, aussi passionnment hostile au dogmatisme clrical qu'au
modernisme critique, survivra chez Paul Janet sous la III
e
Rpublique. Elle s'exprime chez
Bersot dans une sorte de militantisme de l'ambigut, qui est mille lieues de l'exigence
kantienne de clart. Bersot enseigne la philosophie au lyce de Bordeaux lorsque, en 1842,
Lacordaire enflamme de sa prdication les catholiques de Gironde. Notre cousinien se lance
dans la mle de la polmique au nom de la libert de pense
230
. Ses suprieurs le dnoncent
Paris. Mais ils n'obtiennent pas sa rvocation, et doivent mme prendre leur retraite. Le
ministre sans doute parce qu'il n'aime pas le bruit donne Bersot un cong qu'il emploie
se faire recevoir docteur avec une thse sur La doctrine de Saint-Augustin sur la
Providence. Il dit la fin de son Essai sur la Providence, qui est le dveloppement de son
travail de doctorat : Je dispute obstinment tous les sophismes, toutes les violences, les
vrits sans lesquelles il n'y a de dignit ni dans la vie littraire, ni dans la vie politique : Dieu,
le devoir, la libert, l'immortalit et le droit
231
. Le vocabulaire sonne incontestablement
kantien, le contenu lest probablement moins sauf fournir de Kant une lecture
tendancieusement spiritualiste.

Le systme de Cousin n'excluait ni la libert, ni l'engagement, mais il les bridait au
point de provoquer ncessairement la rbellion. Il s'agissait bien d'un libralisme, mais ni
dmocratique
232
, ni mme simplement rpublicain. D'o son dsquilibre : il tolrait, et
sollicitait mme un discours de libert, mais sans rien concder l'esprit de dsordre .
Encourage l'universit, la rflexion philosophique ne sy exerait que dans des limites

228
VERMEREN op. cit., o chap. 10 L'affaire Bersot , 245-266.
229
Voir l'excellente. notice d'Ernest HAYET sur Pierre Bersot in Annuaire de l'association amicale de secours des
anciens lves de l'cole normale suprieure, 1881, 7-12.
230
Bersot s'est engag aprs 1848 dans La libert de penser, revue fonde par de jeunes normaliens et bientt
interdite de parution.
231
Cit HAYET loc. cit., 9.
232
P. NORD :. The Republican Moment in 19th Century France, Cambridge (Mass.) Londres, Harvard UP.,
1995, 33 sq. Rien ne choquait autant Cousin que la dmocratie universitaire en usage rue dUlm, notamment le
tutoyage des normaliens entre eux (Vacherot in Centenaire, op. cit., 262).
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troites, car elle tait soumise lobligation de ne jamais porter ombrage l'ordre tabli. La
politique de Cousin au ministre fut poursuivie par Hippolyte Fortoul sous Napolon III : les
carrires furent contrles, l'enseignement philosophique surveill. L'tat exigeait la loyaut
politique de ses enseignants, sous peine de rvocation. Le Quartier latin entra en rbellion.
Jules Barni, pourtant disciple de Cousin l'cole Normale, descendit dans l'arne du
journalisme politique avec LAvenir, aux cts de Vacherot. Lorsque Victor Duruy devint
ministre de l'instruction publique, une brise librale se leva, et le cousinisme devint nouveau
philosophie d'tat. La recette du libralisme autoritaire consista marier le pragmatisme
conservateur des Ecossais l'imptuosit prophtique de Hegel, l'esprit analytique
d'dimbourg l'art berlinois de l'hypothse. Ce genre de mariage peut russir, mais, mme
russi, il nest pas un mariage de raison, mais un artifice, une recette, un choix alatoire
dingrdients. Le Hegel de Cousin ne peut tre qu'un Hegel autre que le vrai, le Herder de
Cousin un autre Herder que le vrai
233
, le Kant de Cousin un autre Kant que le vrai. partir de
1824, Victor Cousin est tout Hegel, qu'il rencontre, lpoque, Heidelberg et Berlin
234
. On
peut sans mal, quand on a la souplesse dchine d'un intellectuel clectique, concilier
orthodoxie et hardiesse, se dire frre en Hegel , soldat d'une philosophie de l'histoire venue
d'outre-Rhin, et militer pourtant pour lordre et le juste milieu, tre la fois proche de la
dynamique dialectique berlinoise et lami de Thiers. C'est ce mlange, politiquement si utile
par l'illusion qu'il entretient, qui sduisait aussi bien les vieux badauds que les jeunes
enthousiastes qui venaient sen dlecter la Sorbonne
235
, dans le climat de servilit de l'esprit
franais des dcennies de la Restauration
236
.

Le paradoxe de Cousin fut d'incarner l'ordre intellectuel aprs avoir t lui-mme plus
victime de poursuites que certains philosophes engags qu'il sapprtait mettre au pas : il
fut rvoqu deux fois pour libralisme, la premire sous Louis XVIII, la seconde, par le
ministre Fortoul, sous Napolon III. Il a t, dans ses jeunes annes, plusieurs mois dtenu
dans les geles prussiennes, pour des menes sditieuses alors monnaie courante dans la
jeune universit de Berlin. Il reprsente la gnration ne entre 1792 et 1803, la premire
gnration du systme scolaire napolonien, pour laquelle, faute d'avoir t une exprience
vcue sur les bancs du lyce, la Convention devint un mythe et l'objet d'un culte
237
. Lorsque
s'effondre l'Empire de Napolon 1er, Cousin n'a que vingt-trois ans, le jeune tudiant qu'il est

233
Henri TRONCHON : Victor Cousin prophte de Herder, Revue germanique, 1924, n 1, 5.
234
Ibid., 9.
235
Ibid., 20.
236
Philarte CHASLES cit Ibid., 20.
237
A.B.SPITZER : The French Generation of 1820, Princeton UP., 1987.
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passe au ministre pour un dmagogue
238
. L'opposition au rgime arriv dans les fourgons de
l'tranger aprs Waterloo rassemble bonapartistes, libraux et rpublicains
239
. La philosophie,
dont les autorits de la Restauration attendent qu'elle contribue au rtablissement de l'ordre se
rsigne mal ce rle de force d'appoint du pouvoir que l'on prtend lui faire jouer. Cousin
dirige l'cole normale suprieure de 1840 1852, une poque o de nombreux normaliens
militent dans l'opposition. Un certain nombre de ses disciples ont collabor au Globe :
Dubois, par exemple, y a ctoy d'ex-carbonari, tels le saint-simonien Bazard ou le socialiste
Leroux. L'intelligentsia franaise est, l'poque, culturellement anticlricale et moderne .
Elle est parvenue au pouvoir culturel en 1830
240
. Avec Royer-Collard
241
, qui fut le matre de
Cousin, lintelligence jansniste a eu accs aux honneurs universitaires

De cette modernit, Victor Cousin reprsente la version acadmique modre.
L'universit de lclectisme pouse cette tradition, et le barreau lui embote le pas : les avocats
reprsentent en effet, sur la scne culturelle nationale, les valeurs de l'emphase cicronienne et
virile, en mme temps que de la noblesse des sentiments et de l'amour de la libert, la fameuse
virt. Aussi longtemps qu'elle n'est pas devenue ce qu'elle est en Allemagne depuis les XVIII
e

sicle, c'est--dire une discipline universitaire pratique par des professionnels, la philosophie
franaise peut se voir confie des amateurs clairs, condition qu'ils procdent selon les
codes du style oratoire. Les avocats ont le droit de philosopher. Victor Cousin incarne ce
ddoublement de la sagesse philosophique : le Verbe crit d'un ct, la Parole
tribunicienne de l'autre. Jules Favre est un disciple de Cousin, et son successeur l'Acadmie
franaise
242
. Rien de plus franais
243
. Lge des bourgeois conqurants est port renchrir
sur l'idalisme de ses modles littraires ou philosophiques
244
Consquence pour le criticisme
lui-mme : sa version nationale ne sera recevable quaprs tre passe au tamis de la
rhtorique crite et orale. Ce filtrage n'est pas seulement une affaire de style, il est une
raction de dfense des lettrs devant la monte des concurrences celle en particulier de la

238
Sur Cousin comme star de la jeunesse librale, et non comme emblme de lestablishment, sur la capacit
prophtique de la raison quil incarne contre la thologie !- et sur les voies quil ouvre une philosophie
scularise, mais non irrligieuse, libertaire, mais non rvolutionnaire, voir les explications lumineuses dAlan
Barrie SPITZER op. cit. (en particulier le chapitre Victor Cousin The Professor as Guru , 71-96.
239
Pamela M.PILBEAM : Republicanism in 19th Century France (1814-1871), Londres, Mac Millan, 71.
240
Wolf LEPENIES : Sainte-Beuve Auf der Schwelle zur Moderne, Munich, Carl Hanser, 1997, 318.
241
Ibid., 410.
242
Philip NORD :op. cit., 118.
243
Cette spcialit franaise a trouv des imitateurs l'tranger, en particulier dans lAllemagne rhnane qui a
suivi de prs la Rvolution de 1789 : les Badois Rotteck et Welcker, par exemple, correspondaient bien au type
du professeur orateur la Victor Cousin. La ligne des orateurs rvolutionnaires tait toute proche.
Psychologiquement, Treitschke et Kuno Fischer ressembleront ce type incarn par Cousin.
244
C'est ainsi par exemple que Schiller, dont la vie se prtait l'idalisation, est idalis aprs sa mort par sa
belle-sur et biographe Caroline von Wolzogen. Celle-ci gomme la rvolte du jeune Strmer und Drnger, et sa
gourmandise financire.
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science Les penseurs doctrinaires ne sont pas les hros d'une geste progressiste. Pour les
disciples de Royer-Collard pour son philosophe attitr Laromiguire en particulier, comme
pour Cousin, Guizot et les Doctrinaires en gnral il n'est qu'un mot dordre qui vaille : faire
croire la science, mais une science non rvolutionnaire, aseptise, neutre, prsenter le
savant en pre tranquille, droit, mais docile
245
.
Un Kant autre que Kant
Cousin a lui-mme racont comment il avait appris lallemand et stait mis
dchiffrer avec des peines infinies les principaux monuments de la philosophie de Kant
246
,
sans autre secours que la barbare traduction latine de Born . Je vcus ainsi, ajoute-t-il,
deux annes entires, comme enseveli dans les souterrains de la psychologie kantienne, et
uniquement occup du passage de la psychologie lontologie
247
. Comme Madame de Stal
Weimar, il a t gagn ce que le criticisme contient de spiritualiste, et ramen par l, de
son incrdulit de soi-disant esprit fort , une religiosit capable de transformer un
voltairien en catholique pratiquant
248
. La philosophie de Cousin est insparable du juste
milieu d'un XIX
e
sicle qui a transmut en philistins des Franais qui avaient pourtant appris
penser librement. Le propos exprs de Cousin, rsume Maxime Leroy, a t de proposer la
bourgeoisie une philosophie nirritant pas la religion, tout en donnant satisfaction au besoin de
libre examen, dont, il le savait, nul, en dpit des ultras, n'aurait jamais raison
249
. Son Kant, il
le tient de Royer-Collard, Ampre et Maine de Biran. Schleiermacher lui a recommand en
vain de traduire Lducation du genre humain de Lessing, le no-catholique Friedrich
Schlegel lui a conseill Jacobi, Schelling et Baader, mfiants tous trois envers les acquis de la
philosophie transcendantale. Goethe la pri de s'instruire par la lecture de Charles de Villers.
Mais, l'inverse de celui-ci, qui affronte intgralement la cohrence interne des trois

245
Nicole et Jean DHOMBRES : Naissance d'un pouvoir : science et savants en France (1793-1824), Payot, 1997,
298-301.
246
Parmi les crits kantiens de Cousin on citera :
Leons sur Kant, manuscrit la Bibliothque Cousin de la Sorbonne,
Kant et sa philosophie, Revue des deux mondes, 1840, I, 254-278.
La troisime partie (en deux volumes) du Cours dhistoire de la philosophie morale au XVIII
e
sicle
(Ladrange, 1839-1841, 5 vol.) sintitule La philosophie de Kant.
Mmoire sur Kant et sur les conclusions que lon peut tirer de lhistoire gnrale de la philosophie,
Acadmie des sciences morales et politiques, 80 (1867), 405-422.
Examen de la Critique de la raison pure, Ibid., 1842, 163-202
Examen de la mtaphysique de Kant, Revue du Lyonnais (Paris), 15 (1842), 199- 226.
247
Victor COUSIN : Prface de la deuxime dition (1833) des Fragments philosophiques pour servir l'histoire
de la philosophie,. t. V, LIX sq.
248
Henri TRONCHON : Etudes, Honor Champion, 1935 (Repr. Slatkine, Genve, 1980), propos du Hongrois
Jean Fekete, 32.
249
Maxime LEROY : Histoire des ides sociales en France, II, 1950, 107, cit in Giorgio Tonelli : Heinrich
Heines politische Philosophie (1830-1845), Hildesheim, Georg Olms, 1975, 126.
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Critiques
250
, Cousin les slectionne tendancieusement, afin de se servir de Kant pour battre en
brche les Idologues, ou de dtecter dans sa pense de coupables emprunts au Trait des
sensations
251
Il s'est entretenu sur Kant (en latin) avec le loyal kantien
252

W.G. Tennemann (1761-1819) Marbourg, o celui-ci enseigne (en 1804, il y a succd
Tiedemann, son antipode). Cousin dramatise l'opposition des deux hommes en imputant
Tiedemann une ascendance sensualiste (John Locke) qui rpugnerait visiblement
l'Allemagne
253
et aboutirait au dsastreux scepticisme
254
. L'idalisme de Tennemann au
contraire, d'origine cossaise
255
, aurait selon lui travers la Manche pour prosprer non pas en
cosse, mais en France (Turgot) et en Allemagne (Kant)
256
. Grce la caution de Tennemann,
Kant se trouve ainsi mtamorphos en penseur du juste milieu
257
et en thurifraire de lEcosse
(Thomas Reid, Dugald Stewart, William Hamilton) contre la funeste Idologie. Il lui est
fait mrite par lminent cousinien Paul Janet (et par Gabriel Sailles) d'avoir substitu la foi
au savoir dans une phrase clbre de la Prface de la deuxime dition de la Critique de la
raison pure, et d'avoir, dans la Critique de la raison pratique, remplac la mtaphysique
comme science par la foi morale. Que la raison des lois de l'esprit ne soit pas dans les choses,
mais dans l'esprit lui-mme, et que le monde soit ainsi soumis aux lois de la pense : la
dcouverte de cette belle ide est attribue Kant : cest mme, entendre Cousin, son ide

250
Maximilien VALLOIS : La formation de l'influence kantienne en France, Alcan, sd., chap. VIII, 286-295.
251
Victor COUSIN : Examen de la mtaphysique de Kant - mmoire lu l'acadmie des sciences morales et
politiques, Lyon, L. Boitel, 1843, la thorie de la conscience domine toute la Critique de la raison pure (5), la
conscience empirique (der innere Sinn) est une trange thorie (6) qui aurait effray Locke (7), mais a t
emprunte par Kant au Trait des sensations de Condillac. L'ide que nous ne sommes que des phnomnes
parce que la conscience est purement empirique, est le fondement mme de la philosophie allemande (12). C'est
une ide inacceptable pour Cousin, car elle reprsente un retour Hume et aux pires systmes sortis de l'cole de
Locke (23).
252
Victor COUSIN, Fragments, op. cit., Prface de la traduction du Manuel de l'histoire de la philosophie de
Tennemann (1826). On se reportera la XII
e
leon (10 juillet 1828) du Cours de philosophie introduction
l'histoire de la philosophie (1828), Fayard, Corpus des uvres de philosophie en langue franaise, 1991, 305-
335. Le loyal kantien Tennemann, Ibid., 334.
253
Cours de 1828, op. cit., 322.
254
Ibid., 324.
255
Ibid., 327.
256
Ibid., 329
257
Lucien BRAUN : Histoire de l'histoire de la philosophie, Ophrys, Gap, 1973, 240-249, Tennemann a traduit en
allemand Hume et Lhistoire compare de Degrando (Vergleichende Geschichte der Systeme der Philosophie,
Marbourg, 1806).Tennemann, fils de pasteur de la rgion dErfurt, est un kantien de la premire heure, mais
lanc trs tt dans une entreprise de dconstruction de la psychologie rationnelle de Kant dune part, et de
platonisation du criticisme dautre part. La confrontation Platon Kant en matire religieuse tourne
rgulirement lavantage du premier. Lide dimmortalit est repre non seulement chez les Grecs, mais chez
Locke et Hume. Il sagit manifestement pour Tennemann dtablir la compatibilit de la modernit
philosophique avec les vrits rvles du christianisme. Le Grundriss der Geschichte der Philosophie (Leipzig,
1812) est traduit par Victor Cousin en deux volumes (1829-1839) : Manuel de lhistoire de la philosophie,
Pichon et Didier. Dans le tome 2, la prfrence va plutt Leibniz qu Kant, plutt la Thodice du premier et
la rconciliation de la raison et de la rvlation, qu l'essai du second Sur linsuccs de toutes les recherches
philosophiques pour tablir une thodice ( 357). De mme sont systmatiquement privilgies les positions
anti- kantiennes de Friedrich Jacobi sur Spinoza ( 297), de Devid Hume sur la foi ( 371), de Jacobi sur la
mtaphysique allemande de Herder, Hamann et Dalbezrg ( 377).
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matresse
258
. cela rien redire. On a par contre quelques raisons de s'alarmer de la paresse
philosophique de Cousin lorsqu'il voit dans la loi morale une preuve imparable de
l'immortalit
259
. Le reproche constant de Cousin Kant concerne sa conception errone et
chimrique de la conscience : l o Kant dlimitait le domaine de la psychologie dans le
primtre de la raison, Cousin soutient au contraire que c'est la psychologie qui fournit la
thologie naturelle la preuve ontologique de l'existence de Dieu
260
. Les deux philosophies
sont mutuellement incompatibles. Le reproche de scepticisme ordinaire
261
fait la Critique de
la raison pure, au nom de la raison, est particulirement injuste.

Ces postulats sont incompatibles avec le gnie de la philosophie critique. Nous
croyons que les affrontements entre kantiens et anti-kantiens franais du XIX
e
sicle ne sont
pas seulement l'effet d'une opposition de doctrines, mais reposent sur un conflit entre deux
conceptions antagonistes du savoir. Les adversaires de Kant, traditionalistes le plus souvent,
refusent l'engagement dans le sicle, et excluent en particulier l'histoire des programmes
d'enseignement. Ils lgitiment le style crit et les recherches deffets. Ils croient par-dessus
tout un ordre acadmique. Par ces trois caractres, la tradition universitaire franaise se
rattache au modle jsuite, dont mile Durkheim a fait la sociologie dans Lvolution
pdagogique en France. Le kantisme, au contraire, appartient structurellement au type
d'organisation du savoir incarn par l'universit allemande. Ne se rclameront donc de la
pense de Kant que les tenants d'un modle universitaire franais construire, auxquels
l'Allemagne propose l'exemple de ses universits. C'est pourquoi les planificateurs franais de
l'universit ont toujours, dans leurs efforts dviction du modle jsuite, rencontr le systme
germanique. Kant tait toujours ce rendez-vous, car il incarnait ce type d'organisation mieux
que personne : c'tait celui du libralisme intellectuel et de la libert de penser, qui ne
pouvaient tre les objectifs assigns l'universit dont rvait Cousin. Sous la Monarchie de
Juillet, Cousin admirait certes de bon cur une Prusse qui, aprs avoir t le pays des
casernes, devenait celui des coles
262
. Disciple du baron vom Stein et de Humboldt,
Altenstein mtamorphosait la Sparte nordique en terre de conversion morale. Mais, aux yeux
de Cousin, cette moralisation prussienne par l'cole avait linconvnient d'tre peu

258
Voir in Paul JANET et Gabriel SAILLES : Histoire de la philosophie - les problmes et les coles, Delagrave,
1887, chapitre V, le problme de la conscience,90-115, et Ibid. Histoire des coles, chapitre XII : Kant et ses
successeurs l'cole cossaise , 1051-1059. Cit. 160, 1053.
259
COUSIN Examen op. cit., 25.
260
COUSIN Ibid., 42 sq.
261
COUSIN Ibid., 51.
262
Franz SCHNABEL : Deutsche Geschichte im 19.Jh., vol.4 : Die vormrzliche Zeit, Fribourg/Br., Herder, 1965,
168.
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respectueuse du catholicisme tabli
263
, cest--dire de ne pouvoir se concilier avec le
Concordat. L'Allemagne ne restait donc un modle pdagogique que dans la mesure o la
France ne disposait pas d'universits. Or l'vidence, l'universit napolonienne ne suffisait
pas moderniser la socit post-rvolutionnaire ctait la conviction de Cousin. C'est pour
combler ce retard quil sinspirait du modle germanique. Mais cette construction d'une
Universit franaise moderne se heurtait des traditions culturelles anciennes. Le projet de
Cousin ne porta effectivement ses fruits quaprs sa mort (1867), lorsque Victor Duruy cra
lcole pratique des hautes tudes (1868), sur le modle des sminaires d'outre-Rhin, contre la
rsistance des facults, comme Franois Ier avait cr le Collge de France contre la
Sorbonne.

Dans toute sa stratgie concernant l'universit et la culture Cousin visait doter la
France d'une autonomie nationale, en l'enrichissant des apports trangers les plus utiles, selon
lui, la ralisation de cet objectif. De retour d'Allemagne et tout imprgn de la pense de
Hegel, il fit du cousinisme
264
. ses yeux philosophie nationale ne signifiait pas autarcie,
mais clectisme, c'est--dire ouverture l'tranger. Il rvait encore en 1828 d'unir les deux
systmes de Kant et de Locke dans le centre d'un vaste et puissant clectisme
265
.
Ravaisson flicitait Cousin davoir port lattention des Franais la connaissance des
grandes uvre trangres. Jouffroy il avait demand de traduire Thomas Reid et Dugald
Stewart, Tissot et Barni il confia l'uvre de Kant, mile Saisset celle de Spinoza
266
.
Lclectisme comme moment lacisateur
On observe dans le catholicisme franais la mme opposition la philosophie de
Cousin au XIX
e
sicle qu' celle de Descartes au XVII
e 267
. Pour l'glise, la philosophie
rationnelle, souvent condamne globalement comme panthiste
268
, fait figure
d'pouvantail. Dans sa condamnation de la philosophie moderne, le catholicisme ultramontain
tendait confondre des formes de rationalisme trs diffrentes (cartsienne, critique,
clectique). ses yeux, l'hrsie qui adore la raison au lieu du Verbe divin, aprs avoir pris

263
Ibid., 168.
264
Perrine SIMON-NAHUM in Philologiques III : Quest-ce quune littrature nationale ? dir. M.ESPAGNE et
M.WERNER, Maison des sciences de lhomme, 1994, 379.
265
Victor COUSIN : Cours de philosophie introduction l'histoire de la philosophie, Fayard, 1991,pp. 343-344
Cette boulimie de synthse correspondait au got de la gnration romantique, dont l'imagination symphonique
se grisait d'un cosmopolitisme grandiose, au risque de renoncer au vrai ; ce fut le drame de Pierre Gringoire, le
philosophe de Notre-Dame de Paris, en qui les lecteurs de Victor Hugo reconnurent d'ailleurs lautre Victor,
notre Philosophe en personne.
266
RAVAISSON, op. cit., 70.
267
Franois AZOUVI : Descartes et la France, Fayard, 2002, 184.
268
Par exemple chez Mgr Doney, vque de Montauban, en 1829 (AZOUVI, op. cit., Ibid.).
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consistance dans la pense germano-cartsienne
269
moderne, a envahi de ses mtastases les
systmes de Cousin et Guizot. Ce reproche est excessif, mais il contient un noyau de vrit. Il
est incontestable que les progrs de l'alphabtisation et l'influence croissante des professeurs
en philosophie ont t ressentis par la hirarchie catholique comme des intrusions dans des
domaines o elle tait hgmonique. Mme modres et elles le furent au plus haut point
dans le cousinisme les exigences de libert d'examen et de pluralit de lecture avaient un
incontestable arrire-got d'hrsie protestante
270
. L'importance croissante de l'crit que
consacrait la validation de l'histoire de la philosophie et de la philosophie de l'histoire comme
disciplines philosophiques part entire, substituait l'idologique au religieux, et permettait
de laciser le social mme lorsque le pouvoir politique tait conservateur, comme ce fut le
cas sous la Monarchie de Juillet. En s'intronisant historien officiel de la philosophie, Cousin
revtait les atours laques de lhistoriosophie chrtienne. Son clectisme et celui de Jouffroy
furent l'mergence d'une spiritualit laque rige en credo officiel de la socit post-
rvolutionnaire reconstruite
271
.

Les querelles de l'glise et de Cousin firent videmment une entorse au Concordat,
mais elles contriburent du mme coup son volution. Ce n'est pas par hasard que la bataille
se livra dans l'universit, puisque celle-ci se concevait de plus en plus comme concurrente
directe de l'glise, plus prcisment comme une forme laque dglise
272
. La bataille eut des
effets contraires, mais galement importants long terme. Manifestement laffrontement a
pouss des modrs (Francisque Bouillier, Pierre Bersot) lanticlricalisme et. contribu de
la sorte radicaliser l'intelligentsia modre, radicalisation trs nette sous l'Empire autoritaire.
Il a en mme temps incit les intellectuels modrs explorer les voies de compromis
historiques entre adversaires habitus en dcoudre. Politiquement ce besoin de compromis
correspondait un souhait de la bourgeoisie instruite d'accder au pouvoir en s'alliant
l'aristocratie ancienne, prte une modernisation librale
273
. Philosophiquement il fallait
dnicher des penseurs de la mdiation. Victor Cousin et Francisque Bouillier ont trouv en
Descartes cet oiseau rare du compromis, capable de sduire la fois rpublicains et
catholiques
274
. condition d'tre lu dans une version spiritualiste, Kant pouvait donner lieu
une rcupration du mme ordre : il suffisait pour cela que l'appropriation par le sujet moral

269
AZOUVI loc. cit.
270
Franois FURET Jacques Ozouf : Lire et crire, Minuit, 1977, 356-362.
271
Paul BENICHOU : Le sacre de l'crivain (1750 1830), Gallimard, 1995, 245-263.
272
BENICHOU op. cit., 251. L'Universit se croyait une glise Elle ne se dfiait du clerg que parce qu'elle
avait la prtention d'en tre un (mile Faguet : Politiques et moralistes du XIX
e
sicle, 1898, 229-280, cit
Bnichou loc. cit.).
273
BNICHOU op. cit., 253.
274
AZOUVI, op. cit., 204.
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de son destin et la reconnaissance de l'homme comme fin et non comme moyen bref la
moralit selon la Critique de la raison pratique fussent prsentes non comme la
justification de la perte par l'glise catholique de son ascendant sur la philosophie, mais au
contraire comme une redfinition du rapport de la morale et de la religion : il suffisait de
postuler que la morale devait se sparer de la religion institue, mais quelle ne saurait
prtendre s'affranchir de Dieu ou se passer de l'immortalit
275
. Radicalisation et compromis :
dans la mesure o la lacit rpublicaine fut les deux la fois, on soutiendra que l'effort de
Cousin anticipa sur cette lacit classique en en proposant la variante de juste-milieu. La
contribution paradoxale de Cousin la lacit franaise se fondait sur la certitude intacte
jusque dans la tourmente de 1848 que la stabilisation de la socit franaise requrait
l'indpendance de la socit civile face la dogmatique catholique
276
. Ce fut probablement
pour Cousin la seule raison dcisive de s'ouvrir aux vrits kantiennes. Les kantiens de la
III
e
Rpublique, pres fondateurs de la lacit et chantres de l'esprit rpublicain, sincrivirent
de cette faon dans le prolongement de la transmutation cousinienne
277
.

Survivances cousiniennes sous la III
e
Rpublique
F. Bouillier (1813-1899) et P. Janet (1823-1899)

Victor Cousin est mort en 1867, mais le systme idologique qu'il a mis en place lui a
survcu plusieurs dcennies, il a mme survcu l'instauration de la Rpublique et
l'accession au pouvoir universitaire des kantiens de gouvernement. On mesurera l'incidence
philosophique de cette survie en comparant les parcours de Francisque Bouillier et Paul
Janet
278
, minents disciples de Cousin tous les deux, certes trs diffrents par leurs options
politiques conservatrices chez le premier, librales chez le second mais trs comparables
par lorientation spiritualiste de leur pense. Ils sont issus du mme milieu de bourgeoisie
commerante, lyonnaise et catholique chez le premier, parisienne chez l'autre. Mme priorit
dans les deux cas et peu favorable au cosmopolitisme kantien du triple service rendre

275
Phyllis STOCK-MORTON Moral Education for a Secular Society The Development of a morale laque in
19
th
Century France, State University of New York Press, 1988, 36 (voir en particulier le chapitre Victor
Cousin and the Secularization of Moral Philosophy , 33-44).
276
STOCK-MORTON op. cit., 39.
277
Michel ESPAGNE et Michael WERNER : Prsentation de Transferts culturels franco-allemands , Revue de
synthse, CIX (1988) 2, 191.
278
Notre analyse se fonde sur les notices parues dans l'Annuaire de l'association amicale de secours des anciens
lves de l'cole normale suprieure op. cit., : la notice d H. DEREUX sur Bouillier 1900, 7-16, celle
dE. BOUTROUX sur Janet, 1900, 31-47.
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au devoir, la science et la patrie
279
. Il est trs instructif de lire l'loge du libral Janet
sous la plume de Boutroux, qui a t l'lve du trs conservateur Bouillier avant d'incarner la
synthse rpublicaine en philosophie.

Bouillier doit sa prestigieuse carrire deux protecteurs : Cousin et Duruy. Il pense
peu de bien de la Rpublique, et pis que pendre du kantisme la sauce rpublicaine. Il a t
charg par Cousin de publier dans la Revue du Lyonnais un mmoire sur Kant
280
, qui
rcapitule les reproches dimpit, dimmoralit et de panthisme habituellement formuls par
les pamphltaires du no-catholicisme antilibral (LUnivers)
281
. De faon inattendue, mais
qui confirme la longue porte du conflit de l'clectisme avec l'glise catholique, Bouillier
publie malgr les appels de Cousin la prudence un Abrg de la thorie de Kant sur la
religion dans les limites de la raison. La traduction du texte kantien est signe du Dr Lortet,
accus par les bonnes gens de ne pas faire baptiser ses enfants
282
. C'est lheure allemande de
notre Lyonnais, celle o il traduit la Mthode pour parvenir la vie bienheureuse de Fichte.
L'opuscule kantien connat un succs de librairie dans la capitale des Gaules, et la presse
catholique entre en guerre contre l'irrligion universitaire et la licence toujours croissante de
l'enseignement
283
. Et pourtant Bouillier n'est ni kantien, ni rpublicain, il reste bon
catholique pratiquant. Sa foi philosophique, celle du Grand sicle des Arnauld, Bossuet et
Fnelon, se situe quelque part mi-chemin entre mtaphysique spiritualiste et impratif
catgorique. Preuve que Kant est loccasion une rfrence de l'anticlricalisme de droite.
Cette singularit atteste l'existence d'une lacit de l'clectisme conservateur, appele
rejoindre le fleuve de la lacit rpublicaine, sous une bannire kantienne ou ventuellement
spinoziste. La porte de cette complicit ne doit assurment pas tre surestime, car Bouillier
prouve pour le progressisme rvolutionnaire une haine que les troubles de 1848 ont encore
exacerbe. Il est reprsentatif du rationalisme pessimiste conservateur. Cette mauvaise
humeur de la raison
284
est contraire l'optimisme confiant de Kant. Elle interdit d'inscrire
Bouillier dans la gnalogie du kantisme rpublicain. Sa carrire le prouve : il se dmet de ses
fonctions de directeur de lENS ds la chute du Second Empire. Il retrouve alors, grce Jules
Simon, son poste d'inspecteur gnral de philosophie, do le chasse Jules Ferry en 1878 en le
mettant la retraite avec suspension de traitement.

279
Lettre dmile Boutroux Bouillier du 29 avril 1897 in C.LATREILLE : F. Bouillier le dernier des
cartsiens, Hachette, 1907, 163.
280
Revue du Lyonnais, XV, 199.
281
LATREILLE op. cit., 70-72.
282
LATREILLE op. cit., 54.
283
LATREILLE op. cit., 64.
284
DEREUX loc. cit., 12.
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Comparons Bouillier Paul Janet, cette star de l'clectisme libral qui fut aussi une
personnalit reconnue de l'establishment universitaire de la Rpublique, titulaire en 1879 de la
chaire d'histoire de la philosophie moderne la Sorbonne, puis en 1887 de la chaire de
philosophie gnrale la mort du trs catholique et trs mondain Edme Caro. Une des
diffrences les plus importantes entre les deux hommes tient la place reconnue la pense
allemande, secondaire pour Bouillier, centrale pour Janet elle le sera plus tard pour la
gnration de Boutroux, grce Joseph Willm et Charles Bartholmess. La comparaison de
Bouillier et Janet se porte d'emble sur leur lien l'idologie de 1789 d'une part, sur leur
conception de la religion d'autre part. On est moins antirpublicain dans la famille de Janet,
o lon s'en tient la condamnation des excs de 1793-1794. Paul, admis l'cole
Normale en 1841, y a fait la connaissance dAmde Jacques, le fougueux rpublicain, bientt
fondateur de La libert de penser, organe de la fronde normalienne du rgiment de
Cousin . Janet a t en 1844 agrg hors ligne par la grce du matre, bloui par sa leon
sur La divine providence. Il est devenu secrtaire de Cousin en 1849. Il se dclare solidaire de
lui lorsquil est suspendu par Fortoul en 1852. Au collge royal de Bourges, o il enseigne de
1845 1848, il frquente le leader rpublicain local Michel (de Bourges). Son lien vritable
la Rpublique n'est pas politique. La Rpublique laquelle il adhre n'est pas un rgime, elle
est une morale
285
. Il n'y a pas pour lui de progrs sans progrs moral. La morale est pour
l'idologie rpublicaine ce que la vertu tait pour Montesquieu, et la justice pour Proudhon.
Cela suffirait faire de Janet un kantien occasionnel, au sens de la Critique de la raison
pratique plutt que de la Critique de la raison pure. Mais un kantisme limit la deuxime
Critique est, nous semble-t-il, ncessairement conservateur, sa rupture avec le conformisme
d'ordre moral de Cousin n'a t que partielle. Cette longue survie de l'clectisme moral est
aussi celle du spiritualisme. La pense philosophique de la III
e
Rpublique s'en spare
regret. Bouillier faisait Cousin un immortel mrite
286
d'avoir vaincu lhydre sensualiste.
Janet a cru toute sa vie une conspiration anti-spiritualiste, quil voyait l'uvre chez Renan,
Taine et Vacherot (La crise philosophique, 1865) et qu'il croyait voir renatre dans le
positivisme.

Dans son pamphlet de 1857 sur Les philosophes franais au XIX
e
sicle, Taine faisait
dire Cousin : Ma philosophie n'est pas une ouvrire de science, c'est un instrument de
morale. Son but n'est pas de dcouvrir le vrai, mais de faire des honntes gens quoi qu'il en

285
La proccupation morale est galement premire chez Bouillier. Voir ses ouvrages De la conscience en
psychologie et en morale (1872), Morale et progrs (1875), La vraie conscience (1882).
286
LATREILLE op. cit., 122 sq.
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cote
287
. C'est dans cet esprit de moralisation par la philosophie que Janet enseigne l'histoire
morale et sociale l'cole libre des sciences politiques, ds la fondation de celle-ci en 1871.
C'est encore comme moraliste quil participe, partir d'un concept d Jules Simon, la
rdaction des manuels de morale des coles de la Rpublique aprs 1871, et que Jules Ferry
l'appelle au conseil suprieur de l'instruction publique en 1880. Le libralisme de Janet sera
kantien par ricochet, non par essence. Il constituera sous cette forme une composante centrale
de l'idologie rpublicaine, plus moralisante que critique, moins conformiste que l'clectisme
orthodoxe, mais moins novatrice que le kantisme de refondation de la vie sociale par la loi
morale. Ses vrais matres en philosophie sont Maine de Biran, Platon et Spinoza, dont il s'est
inspir grce mile Saisset, premier traducteur de LEthique. Lorsque l'on s'enquiert des
sources de la morale rpublicaine, on se gardera d'oublier le penseur dAmsterdam. Saisset,
admis l'cole normale en 1833, y avait enseign la philosophie de 1842 1857, Janet y avait
donc t son lve, avant de lui succder en 1864 dans la chaire d'histoire de la philosophie de
la Sorbonne. L'pistmologie et la morale de la Rpublique ne se structurent pas de faon
homogne, elles se recomposent dans la diversit, la suite de ruptures et de recherches de
solutions mdianes. Kant joue parfois ce rle de synthse et de compromis, mais il est alors en
comptition avec Descartes, que Bouillier a install en majest sur les ruines des idoles
mtaphysiques du XVIII
e
sicle
288
. Cousin venait de lire l'Acadmie des sciences morales et
politiques son mmoire trs rcuprateur sur La mtaphysique de Kant, lorsqu'il se prit rver
la tche, nationale et religieuse la fois, d'une alliance de Descartes et de Kant
289
. Cousin a
t en ce sens le porte-parole dun retour Kant la franaise, cest--dire dans lesprit de
Germaine de Stal Dans un contexte diffrent, celle-ci avait crit dans De l'Allemagne :
Kant, en sparant le beau de l'utile prouve clairement quil n'est pas du tout dans la nature
des Beaux-Arts de donner des leons... Ce n'est certainement pas pour mconnatre la valeur
morale de ce qui est utile que Kant en a spar le beau, c'est pour fonder l'admiration en tout
genre sur un dsintressement absolu, c'est pour donner aux sentiments qui rendent le vice
impossible la prfrence sur les leons qui servent les corriger
290
.

Cousin aura t au carrefour d'une multitude de contradictions qu'il a orchestres plus
qu'il ne les a rsolues c'est pourquoi son influence a t profonde et durable
291
. Il admirait
pour sa force le spinozisme de Hegel et Schleiermacher, mais avouait ne pas vouloir

287
Cit LATREILLE op. cit., Ibid.
288
LATREILLE, op. cit., 171.
289
voir sa lettre Bouillier du 18 fvrier 1842, cite LATREILLE op. cit., 183.
290
Germaine de STAL : De l'Allemagne, vol. 2, Garnier Flammarion, 1968, 160-161.
291
Lire dans Hippolyte TAINE : Les philosophes classiques du XIX sicle en France (1868), repr. Slatkine,
Genve, 1979, le chap. XII Pourquoi lclectisme a-t-il russi ? , 289-315.
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enseigner le Dieu de Spinoza et de Schelling
292
. Cette sduction par une Allemagne
mythique s'accompagnait d'une rsistance ce que la mme Allemagne avait de novateur,
donc de politiquement suspect. La germanophilie opportuniste dont Cousin donnait le ton fut
celle de Jouffroy, de Damiron, de Benjamin Constant et des journalistes du Globe. Elle
fournit, face l'altrit germanique, le schma hermneutique qui naturalisait les influences
trangres et les inflchissait dans le sens du gnie franais. Cousin crivait par exemple
Hegel : Il s'agit... d'implanter dans les entrailles du pays des germes fconds qui s'y
dveloppent naturellement et selon les vertus primitives du sol, d'imprimer la France un
mouvement franais qui aille ensuite de lui-mme. Hegel, dites-moi la vrit, jen passerai
mon pays ce qu'il en pourra comprendre
293
.

Ce mlange de rceptivit et de nationalisme contribua germaniser la philosophie
franaise du XIX
e
sicle sur un mode paradoxal. En prtendant un rle de philosophie
nationale, l'clectisme avait nationalis Biran, Pascal et mme Descartes, et jet finalement le
discrdit sur toute philosophie qui n'tait pas l'manation du gnie national. Par raction ce
nationalisme, l'anticonformisme des tudiants, particulirement des rpublicains, s'emparait
des philosophies trangres comme d'un alibi, les philosophes allemands devenaient le refuge
de jeunes intellectuels souponns de mal penser
294
. Le kantisme constitua pour les
philosophes en herbe une faon d'chapper la mesquinerie tatillonne de la philosophie
administre. Pour les proviseurs, la pense avait en effet ses hrtiques, dangereux pour les
lves qu'il importait tout prix den prserver ces hrtiques s'appelaient Spinoza, Locke,
Leibniz, et surtout Kant. C'est ainsi, par exemple, que Challemel-Lacour, qui enseignait au
lyce de Pau, se fit admonester en 1850 par Seignette, son directeur, pour kantisme
sditieux
295
. Les motivations kantiennes de Challemel furent comparables celles de Jules
Barni
296
. Dans la prface son Examen des fondements de la mtaphysique et des murs et de
la critique de la raison pratique de Kant, ce dernier crivait : Travaillons claircir et
propager les principes ternels qui doivent diriger la socit dans ses transformations. Sous
ces rapports, je ne connais pas de meilleur guide que Kant
297
. On pouvait aimer la fois
Kant et Cousin, comme en tmoigne l'hommage que Jules Michelet rendit celui-ci, au
moment de sa disparition : C'tait un Italien d'origine, admirable par le masque mobile et les

292
Cit in Andr MONCHOUX : L'Allemagne devant les lettres franaises (1814-1835), Toulouse, Fourni, 67.
293
1
er
aot 1826 in DUBOIS : Souvenirs, 1902,p. 64, cit 69.
294
douard KRAKOWSKI : op. cit., 114.
295
Seignette se plaignit au recteur de l'acadmie de Bordeaux, et exigea mme la mutation du jeune mal-pensant
Ibid. 98-100. Pour l'anecdote, Seignette fut... mut ( Amiens), et Challemel quitta la France pour l'exil aprs le
coup d'tat du 2 dcembre, Ibid., 111.
296
Ibid., 115.
297
cit Ibid., 115.
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beaux yeux profonds. Combien furent amoureux, quand il enseignait son premier cours : le
devoir ! Kant et l'impratif catgorique. Jamais je ny fus pris, mais je l'aimais. Je suis faible
pour ces artistes tonnants, vides au fond, mais torrents dtincelles... Il est rest toujours un
acteur minent, bien suprieur ceux qui ont figur sur la scne. N'importe, de mme qu'on
ne sait gr une femme d'tre belle, je lui ai su gr dtre un si grand artiste... Que voulez-
vous, je l'aimais
298
.


298
Jules MICHELET : Correspondance gnrale, d. Le Guillou, Herv Champion, vol.XI (1866-1870), 183.
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CHAPITRE III
1867-1904 : LES HAUTES EAUX DU KANTISME ET
LGE DOR DE LA PHILOSOPHIE UNIVERSITAIRE
Du Rapport de Ravaisson la traduction de
la Critique de la raison pure par Pacaud et Tremesaygues


Jules Ferry (1832-1893)
- juriste rpublicain kantien opportuniste ...................................................... 187
Charles Renouvier (1815-1903)
- Le nocriticisme d'un Kant rpublicain .................................................. 193
Jules Lachelier (1832-1918)
- kantien spiritualiste et Inspecteur gnral de philosophie .......................... 209
mile Boutroux (1846-1921)
- L'veilleur no-kantien en lgitimiste de la Rpublique............................... 221
Les trois dimensions de linfluence dmile Boutroux ....................................... 229
mile Durkheim (1858-1917)
- La mutation sociologique du kantisme......................................................... 233

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1867 : l'Europe est la croise des chemins. Des temps nouveaux s'annoncent par
quelques coups de tonnerre. La Prusse vient de gagner la bataille de Sadowa contre l'Autriche,
elle s'apprte la victoire de Sedan, trois ans plus tard, contre la France. Cest aussi en 1867
que Marx publie le livre 1 du Capital 1871 sera la fois l'anne o le nouveau Reich unifi
est proclam Versailles, et celle o les Versaillais de Thiers crasent la Commune. Cest
lpoque o nat lidologie bourgeoise, la suite dune vritable mutation, qui a concid
avec le passage du suffrage censitaire au suffrage universel
1
. La nature du dbat a chang, il
ne sagit plus dides comme autrefois, quand le pouvoir navait pas tre partag. Il sagit de
pouvoir, puisque le peuple a acquis le droit de lexercer, et quil importe de le lui contester.
Thiers est du nouveau systme, comme Guizot tait de lancien. Thiers bataille contre Louis
Blanc et Proudhon, alors que Guizot continue discuter politiquement Rousseau, ou
philosophiquement Littr et Renan.

Victor Cousin meurt en 1867. Flix Ravaisson publie un rapport fameux Sur la
philosophie en France au XIX
e
sicle
2
, o il annonce un idalisme pratique ce sera la
mthode de la Rpublique pour philosopher au meilleur cot, la fois contre le matrialisme
des socialistes et contre le spiritualisme des clricaux. Cousin mort, on continue de l'enterrer
tous les jours
3
. Les professeurs de philosophie jouiront, s'ils en ont envie, de cette libert de
pense que leur offre la Rpublique et dont les rgimes prcdents les avaient privs.
L'Agrgation de philosophie, supprime en 1853, a t rtablie en 1863, et. Jules Lachelier
nomm en 1864 professeur l'cole Normale Suprieure il y exercera cette fonction,
jusqu'en 1877, dans un esprit totalement nouveau. Quelque chose finissait en 1867 , se
souviendra quarante ans plus tard mile Boutroux, mais quelque chose d'autre allait
natre
4
un savoir philosophique fragment en nouvelles sciences, en concurrence sauvage
avec une mtaphysique rforme, bourgeonnant de tous ses pores nous la rencontrerons
chez Lachelier, Renouvier, Fouille, Boutroux, Evellin, etc. Le kantisme atteint certes son
tiage maximal, mais n'allons pas imaginer ses hautes eaux de 1867-1904 en lac tranquille, ce

1
Voir le chapitre La nouvelle intelligence politique de la bourgeoisie , in Pierre ROSANVALLON : Le moment
Guizot, Gallimard, 1997.
2
Hachette, 1867. RENOUVIER introduit le premier volume de son Anne philosophique par son tude De la
philosophie du XIX
e
sicle en France.
3
Jean-Louis FABIANI : Les programmes, les hommes et les uvres Le professeur de philosophie en classe et
en ville au tournant du sicle , Actes de la recherche en sciences sociales, 47-48, juin 1983, 3.
4
mile BOUTROUX La philosophie en France depuis 1867 , Revue de mtaphysique et de morale, 1908, 683-
716.
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furent au contraire des flots entrechoqus, dvalant en torrents et rompant des digues. Les
tensions de la rflexion philosophique se sont aggraves sous l'effet de facteurs internes et
externes lourds. Le kantisme de ces trente-sept annes est contemporain de trois
contradictions explosives qui, en affleurant ensemble l'chelle continentale, produisent
l'essentiel des conflits de l'poque : les rivalits nationales, les luttes de classes, les querelles
religieuses. Ce n'est point minimiser l'importance du kantisme rpublicain que de rappeler les
circonstances chaotiques dans lesquelles il s'est peu peu constitu en juste-milieu. En France
comme en Allemagne, le pouvoir politique bataillait contre la nation voisine l'extrieur, et
sur un double front intrieur, la fois contre l'glise catholique depuis le Syllabus de 1864, et
contre le pril rvolutionnaire depuis la Commune de Paris en 1871. La Rpublique kantienne
nimposa sa synthse qu l'issue de cette triple preuve. Ce fut un processus de luttes et de
compromis au long cours. La Rpublique devint kantienne pragmatiquement, en appliquant le
Projet de paix perptuelle une socit franaise htrogne : elle fit entrer les catholiques
dans l'unit nationale, malgr l'affaire Dreyfus, et elle souvrit l'extrme gauche socialiste,
condition qu'elle se rallit elle aussi la Rpublique. Vritable exploit, d'autant plus
surprenant que Franais et Allemands naviguaient alors sur des plantes kantiennes
totalement diffrentes : Kant tait philosophe national outre-Rhin, penseur de l'universel en
France, sosie de Fichte Berlin, ami de l'humanit Paris.


En 1867 la mare kantienne s'apprte dferler, mais son dbit, sa vitesse, sa
puissance, la direction de ses courants, les rochers placs sur son cours tout (ou presque)
dans le flot montant du no-kantisme se charge d'une signification lie aux circonstances
aussi diffrentes que possible en France et en Allemagne. Friedrich Albert Lange vient de
publier son Histoire du matrialisme, le best-seller du retour Kant mais, ne supportant
pas la rgression librale dans son pays aprs Sadowa, ni de voir la pense critique mise au
service du nationalisme
5
, il sexpatrie Zurich pour y exercer son mtier de professeur. Les
deux dcennies bismarckiennes qui suivent la victoire de 1870 sur la France seront marques
par un renversement de tendance formidable ; Kant prend sur Hegel une revanche sans
mesure (quinze fois plus de manifestations en sa faveur quen l'honneur du philosophie de
l'histoire !). Le centime anniversaire de la Critique de la raison pure en 1881 donne aux
tnors du kantisme l'occasion de pousser quelques cocoricos sur le gnie allemand
6
. Par un
paradoxe qui donne rflchir, les annes o Kant tend devenir le matre de la raison

5
Klaus-Christian KHNKE : Entstehung und Aufstieg des Neukantianismus, Francfort / M., 1986, 166.
6
Wilhelm WINDELBAND : Prludien, 1884, 135. Voir Gerhard FUNKE : Von der Aktualitt Kants, Bonn,
Bouvier, 1979, 21.
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pratique rpublicaine sont galement celles aprs le choc de la dfaite de 1870 o les
idaux du cosmopolitisme clair sont le plus rgulirement bousculs par la monte des
imprialismes et les crises internationales rptition
7
. Nous ne devrons pas nous tonner
d'entendre la marche allegro du kantisme rpublicain constamment accompagne en
sourdine par les dissonances du nationalisme, de la jalousie sociale, de la passion
anticlricale.


1904 est un millsime exceptionnel du kantisme, o sobservent prcisment les trois
contradictions de lpoque, linstant releves, dans les situations particulires de Berlin,
Genve, Paris et Amsterdam. Le nationalisme a partout le vent en poupe. La France vient
d'interdire l'enseignement aux congrgations et de rompre ses relations avec le Vatican. Les
tensions sociales sont fortes partout. C'est dans ce climat de msentente franco-allemande, de
luttes religieuses et de conflits sociaux que les intellectuels du Vieux Monde commmorent le
centime anniversaire de la mort de Kant. La Socit franaise de philosophie, dirige par
Xavier Lon, a organis le 20 mars une journe o le recteur Louis Liard est venu la
Sorbonne parler de Kant et Descartes
8
. Des crmonies d'une ampleur spectaculaire ont eu
lieu Berlin : le Premier britannique Lord Balfour, le ministre franais de l'instruction
publique Chaumi et son chef de cabinet De Monzie, et le journaliste du Matin, Gaston
Leroux, plus connu comme romancier de Rouletabille
9
ont fait le voyage. Paul Natorp note
dans la Revue de mtaphysique et de morale que c'est en Allemagne que l'Europe s'est d'abord
affranchie de sa pit chrtienne mouvement initi par Luther mme si France et
Allemagne ont sembl se rapprocher par la mthode, Descartes et Kant allant du mme pas et
dans la mme direction
10
. En septembre sest runi Genve un Congrs international de
philosophie auquel assistent Allemands et Franais. Si l'on veut humer l'air du temps, il faut
lire les actes de leurs travaux ! L'ennemi numro 1 est pour Windelband et Vaihinger le
matrialisme, dont les entendre on ne peut concevoir meilleur pourfendeur que le sage
de Knigsberg. La cause kantienne est pour eux celle de la science. Les orateurs franais sont
plus engags que leurs collgues doutre-Rhin. Leur kantisme a subi le test de l'enseignement

7
Jacques DROZ : Jaurs et les origines de la guerre franco-allemande de 1870-1871 , in La guerre de 1870-
1871 et ses consquences (d. Philippe LEVILLAIN et Rainer RIEMENSCHNEIDER), Bonn, Bouvier, 1990, 23-32.
Voir Jean JAURS: La guerre franco-allemande de 1870-1871, Prface de J.-B. DUROSELLE et postface de M.
REBERIOUX), 1971.
8
Le Bulletin de la Socit franaise de philosophie, IV, n 5, mai 1904, contient des discours de Couturat,
Delbos, Boutroux, Fouille. La Revue de mtaphysique et de morale publie un n spcial (279-620), 12 (1904), 3
9
Sur le Kant-Jubilum de 1904, voir le rapport de Hans VAIHINGER pour les Kant-Studien, 10 (1905), 105-155.
La Hartungsche Zeitung consacre lvnement un numro spcial, avec des contributions de Berthelot,
Fouille, Claretie, Reinach, Sailles.
10
Paul NATORP : la mmoire de Kant , Revue de mtaphysique et de morale, XII, 1904, 279-301.
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laque. Paul Lapie (Bordeaux) sinterroge sur la question de savoir si la morale peut se
constituer comme science, et l'inspecteur gnral Alphonse Darlu rflchit Sur ltat dans la
dmocratie, occasion d'une lumineuse autocritique rpublicaine, et dun passage du kantisme
au banc dessai de l'instruction civique
11
. Trois semaines plus tt, le congrs d'Amsterdam de
la deuxime Internationale a donn lieu une empoignade entre Bebel et Jaurs le Prussien
rappelant son camarade franais que la monarchie de son pays tait suprieure la
Rpublique dans le dveloppement socio-conomique, et le Toulousain se souvenant de ce
que sa culture devait conjointement Luther, Kant et Marx. Belle occasion d'observer le
kantisme en plein tumulte franco-allemand, et dapprcier lAufklrung prussienne, dans son
mlange de calvinisme et de pitisme, comme un modle pour la lacit franaise
12
. Cest bien
cela, lesprit de 1867-1904 : cte cte des conflits et des issues, des chocs et des compromis,
des affrontements et des synthses. Les Franais sont diviss sur la faon de comprendre
l'Allemagne. Les germanistes sont souvent vis--vis d'elle et parfois vis--vis de Kant plus
mfiants que l'opinion intellectuelle commune. Charles Andler et Jean Jaurs ont sur
lAllemagne, sa politique et sa pense des dbats sans fin. Selon un schma didalisation de
l'Allemagne qui remonte Mme de Stal, le kantisme interprt par le socialiste Jaurs est
une variante laque du protestantisme, et, sous cette forme, compatible avec le progressisme
religieux, aussi bien quavec le socialisme dmocratique. Dans la vision dAndler au
contraire, le protestantisme allemand est non seulement incapable de rsister au nationalisme,
mais dispos lappuyer, et le kantisme de Bernstein un leurre, une illusion, une bulle de
savon. Le dialogue de Jaurs avec Andler cesse, lorsque celui-ci, en 1904, est nomm la
Sorbonne.

Ce qui donne au kantisme triomphant des annes 1867-1904 son unit de ton, cest la
constance des crises qui lont accompagn. Elles lui vaudront plus tard de rester dans la
mmoire intellectuelle de la nation comme lge o la philosophie navait pas encore t
dpossde par la modernit, o la Rpublique tait belle, o la morale tait une foi. La fin de
sicle apparat rtrospectivement comme un paradis perdu, alors que les philosophes de
lpoque ne cessent de se plaindre de la crise de leur discipline, et affichent souvent un moral
en berne
13
. La situation tait comparable en Allemagne, o le dclin des mandarins avait

11
Congrs international de philosophie Genve, 4-8 septembre 1904, d. Ed. CLAPAREDE, repr. Kraus,
Nendeln-Liechtenstein, 1968, 585, 621-626.
12
Rudolf von THADDEN : La Prusse en question Histoire dun tat perdu, Arles, Actes Sud, 1985, 48, 108.
13
Paul JANET : La crise philosophique, Germer-Baillire, 1865. E. BEAUSSIRE : La crise actuelle de la
morale , Revue des deux mondes, 1884, 4, 351 ; A. FOUILLIE : La crise actuelle de la mtaphysique , Revue
des deux mondes, mars 1888, 110-140.
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commenc et o lge dor du kantisme tirait sa fin
14
. De svres rformes de
lenseignement secondaire et du baccalaurat ont eu lieu en France en 1890 et 1902, et il sen
est fallu de peu que lenseignement de la philosophie ft supprim
15
. La discipline est sauve,
mais elle bascule ensuite dans le camp conservateur
16
. La modernisation du baccalaurat en
1902 sans latin ni grec a pour effet que beaucoup de bons lves cesseront de philosopher
aprs 1902. Cette volution psera lourd dans le bilan du kantisme rpublicain, sajoutant
linertie du corps enseignant de philosophie : les saints laques de la dcennie 1870 se sont
marginaliss, fonctionnariss
17
. Malgr des diffrences institutionnelles considrables, la
situation nest pas plus brillante en Allemagne. Une vritable panique sest empare de
lexcutif en 1878-1879. La peur de lanarchisme et du socialisme les lois anti-socialistes
ont t votes en octobre 1878 provoque un dclassement de la philosophie critique, on
enseignera dsormais plutt Platon quAristote, et, sil faut absolument enseigner Kant, plutt
un Kant national quun Kant du soupon mthodique. Pris de frousse, des kantiens de la
premire heure comme Helmholtz tournent le dos lidole de leur jeunesse
18
. Les temps ont
bien chang, la patrie de Kant et de Hegel est la fin du sicle une jachre philosophique
19

mme si, en 1900, est lanc par lAcadmie prussiennes des sciences limmense chantier de la
publication de luvre intgrale de Kant. Nos kantiens de 1900 sont de braves gens, mais ils
nont plus la capacit hroque des gnrations pionnires. Ce sont probablement plutt des
petits bourgeois rpublicains, assez semblables ceux que peint frocement Henry Becque.
Les athltes de la loi morale ont quitt la piste. Plus grave : le kantisme moral risque de se
prendre au pige de sa propre rigueur sil nest pas constamment de la plus transparente
honntet. Malheur au prcheur de morale dans un rgime trop ostensiblement vertueux !
Tartuffe est toujours un pre-la-morale
20
.

Durant la priode 1867-1904, les hautes eaux du kantisme concident avec le conflit de
la Rpublique avec l'glise catholique. L'infaillibilit pontificale a t proclame en 1870, le
Kulturkampf a dur de 1872 1886, la Suisse n'a eu aucune relation diplomatique avec le
Saint-Sige de 1873 1920. Les relations des intellectuels avec les glises institues sont

14
F.-K. RINGER : The Decline of the German Mandarins, Cambridge, Harvard UP., 1969
15
Jean-Louis FABIANI : Les philosophes de la Rpublique, Minuit, 1988, 140.
16
Voir Pour et contre lenseignement de la philosophie, Alcan, 1894. 14 : Sur 50 lves, 5 comprennent,
5 suivent, 40 demeurent dans une indiffrence ahurie . Boutroux et Janet sinsurgent. Fernand VANDEREN a
publi dans la Revue bleue un manifeste moderniste La philosophie, une classe supprimer (1894). Lire dans la
Revue de mtaphysique et de morale, 2 (1894), 73-86 larticle de G. CHABOT : La philosophie au lyce .
17
FABIANI op. cit., 145.
18
Voir in KHNKE op. cit, 409 le tableau 19 (nombre de sminaires consacrs Aristote, Platon et Kant dans le
semestre dhiver de 1878 et de 1882).
19
Benedetto CROCE : Geschichte Europas im 19. Jahrhundert, Zurich, Europa Verlag, 1935, 305.
20
Blandine KRIEGEL : La cit rpublicaine, Galile, 1998, 44.
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aussi mdiocres que celles de Kant avec les autorits ecclsiastiques de son temps. Tolsto a
t exclu de l'glise orthodoxe en 1901. Le kantisme tierce rpublicain est l'image de ces
tensions, mais le plus souvent dispos au compromis dans les limites de la simple raison ,
ce qui est libral c'est--dire ouvert sur lentente contractuelle (qui aura lieu en 1905 dans
les rcriminations et les larmes), ou, dfaut, prt de substantielles concessions doctrinales.
Le kantisme de fin de sicle est en effet un no-criticisme de moins en moins critique, il n'est
plus sauf chez ses reprsentants les plus illustres (Max Mller, Harnack, Troeltsch) une
introduction rationnelle au christianisme, mais une religion laque, sans posie, sans
mysticisme, une mythologie abstraite
21
. Preuve quil a atteint son but, et que sa mission est
accomplie, et son potentiel momentanment puis. Cette volution est sensible aprs le
ralliement de l'glise en 1890, elle correspond sans doute la stabilisation de la Rpublique et
la banalisation du kantisme dans le paysage militant de la Rpublique. Le prsent survol
chronologique de la priode 1867-1904 ne saurait ne pas faire mention du modle germanique
dans la scularisation de la socit franaise (mariage civil obligatoire en 1874, cole
entirement soumise au contrle de ltat en Prusse en 1872).

Nous avons dit plus haut que la priode 1867-1904 tirait paradoxalement son unit des
contradictions qui la traversaient. Elle la tenait aussi de lhomognit sociologique du corps
des philosophes qui enseignrent Kant la Rpublique. Sur les cinq hommes dont le prsent
chapitre examine le rapport Kant (Ferry, Renouvier, Lachelier, Boutroux et Durkheim),
deux seulement (Ferry et Renouvier) ntaient pas professeurs. Tous les cinq furent
assurment rpublicains, puisque le hasard de leur date de naissance les avait ports leur
responsabilit de citoyens aprs la dfaite du bonapartisme et de lglise il fallait les deux
dfaites pour que naisse luniversit rpublicaine. Elle nat en effet aprs Sedan et les lois
laques. Cest bien dans ces annes de hautes eaux kantiennes que, place au pied du mur,
lintelligentsia franaise mme catholique ! choisit ltat contre lglise, la bourgeoisie
contre la noblesse, la Rpublique contre la monarchie, Littr contre Oll-Laprune . Les
officiers et les magistrats boudent la Rpublique, quand les professeurs sont la fois ses
gnraux et ses vques, comme les instituteurs ses hussards et ses curs de campagne
22
. La
libert de conscience dont ils sont les avocats naturels, non seulement dans leurs classes mais
auprs de lopinion, ne sera rellement accomplie que par la sparation de ltat et des

21
Gabriel SAILLES : Introduction ltude du no-criticisme, Alcan, 1905, 389.
22
Rgis DEBRAY : Le pouvoir intellectuel en France, Ramsay, 1974, 55.
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glises. Cest bien pourquoi il y eut des catholiques kantiens comme il se trouva des
catholiques du suffrage universel pour soutenir la Rpublique laque des annes 1880
23
.


23
Philippe BOUTRY : Le triomphe de la libert de conscience et la formation du parti lac , 156-175 in
Histoire de la France religieuse (dir. Jacques LE GOFF et Ren REMOND), T.3 : Du roi trs chrtien la lacit
rpublicaine, Seuil, 1991.
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Jules Ferry (1832-1893)
juriste rpublicain kantien opportuniste


Jules Ferry a t Ministre de l'instruction publique durant cinquante cinq mois. Cest
comme administrateur de la pdagogie, et non comme intellectuel, thoricien, ou penseur
quil a laiss une trace dans l'histoire politique de la III
e
Rpublique. Ses priorits allaient la
gestion de l'cole, non la justification thorique mme claire dune bureaucratie
ducative la Humboldt. Ses affinits avec Kant se limitrent donc des aspects secondaires
de l'action de celui-ci, notamment son rle de rptiteur philosophique ou d'instituteur de la
pense mais dans un systme souple, en vue de ce quil imaginait lui-mme comme une
espce de self-government de l'enseignement public
24
. Lhorizon du fondateur de la
III
e
Rpublique tait celui d'un homme qui avait fait sous le Second Empire ses annes
d'apprentissage (1852-1870) entre ses vingtime et trente huitime annes qui avait assist
la faillite de la II
e
Rpublique et au naufrage du libralisme parlementaire en 1848, et qui
s'tait volontairement repli, au moment de cette rvolution, sur un mtier de juriste et
d'avocat qui lui permettrait d'accder l'indpendance bourgeoise face au double pril de la
dictature bonapartiste et de la subversion sociale.

Rien de spcialement kantien dans cet environnement : les ides de 1789 y ont
visiblement perdu leur immdiatet brlante pour se confondre avec celles des Lumires en
gnral. Kant nest plus ce compagnon de route des Jacobins de 1792 qu'il a t pour les deux
premires gnrations rpublicaines il est devenu un philosophe progressiste-libral parmi
d'autres, de plus en plus concurrenc par Condorcet. Il y a certes, pour rapprocher Ferry du
philosophe de Knigsberg, la fascination de la lgalit (Gesetzlichkeit), mais le Franais
entend celle-ci pragmatiquement, en un sens voisin du libralisme anglo-saxon
25
, cest--dire
loin du modle trac par les rformateurs prussiens. Sa conviction, trs rpandue dans les
couches sociales les plus instruites de la bourgeoisie o se recrutent les kantiens franais, est
que dans une population encore massivement paysanne, la lgalit demeure ltat

24
Cit PROST A. : Jules Ferry, ministre de l'instruction publique ou De l'administration de la pdagogie , in
Jules Ferry -fondateur de la rpublique (prs. FURET F.) EHESS, 1985, 167.
25
GIRARD L. : Jules Ferry et la gnration des rpublicains du Second Empire, Ibid. 49-57, Cit. 52.
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sauvage, et donc que la lgalit adulte souhaitable nadviendra que par l'instruction : le
problme de la fronde ouvrire ne sera rsolu, croit-il, que lorsque l'cole sera obligatoire
pour tous. Mais Jules Ferry disposait d'une exprience politique inimaginable dans la Prusse
de Kant. Rien, dans cette Allemagne si lointaine dans le temps et dans l'espace, ne fournissait
donc au juriste fru d'ordre qu'il tait de recettes permettant de parer la double menace du
dsordre imprial et communard. un parti rpublicain auquel le dclin de l'Empire avait
donn un regain de vigueur, la dmocratie l'amricaine et le pacifisme duqu du peuple des
tats-Unis
26
offraient des solutions prfrables celles du dirigisme tatique hglien. Jules
Ferry n'tait pas philosophe
27
au sens classique, professionnel (et germanique) du mot, mais il
le fut au sens tiercerpublicain (et franais) o la philosophie a son utilit sociale comme
base thorique de l'ducation dans un systme dmocratique
28
. La loi du 28 mars 1882, qui
substituait l'instruction morale et civique l'instruction morale et religieuse reprsentait une
rupture dans l'histoire politique franaise, elle crait une citoyennet autonome qui pouvait se
rclamer d'une pdagogie rationnelle la Kant, dans la mesure o elle refusait toute alination
de l'esprit face tout dogme
29
.

Mais la dissociation de l'appartenance civique et de l'appartenance sociale
30
, qui tait
la base de l'anthropologie rpublicaine et de la neutralit morale laque, faisait partie de
l'idologie rpublicaine et de la lecture que celle-ci faisait a posteriori de Kant, plutt que de
l'orthodoxie kantienne au sens propre. Les affinits kantiennes taient videntes : la morale ne
faisait plus partie du catchisme, le monopole de l'glise catholique dans la morale ne se
justifiait plus dans une socit franaise religieusement pluraliste. Comme Kant avant lui
(mais aussi comme Voltaire et les Encyclopdistes), Ferry s'effora de rationaliser les
comportements individuels, de rapprocher, comme Rousseau, l'honnte homme et le bon
citoyen, mais de sparer en mme temps le devoir moral de croyances religieuses condamnes
devenir des opinions prives
31
. Il exista un moment kantien de la politique culturelle de
Ferry, mais il fut conjoncturel, et li aux circonstances de la lutte anticlricale. Il sagissait,
par tous les moyens, de discrditer par la philosophie l'appropriation hirocratique
32
de la
morale des citoyens, afin que la morale accde l'universalisme ncessaire de la raison (Kant)
ou de la science (Comte, Renouvier). Ferry s'inscrivait ainsi dans la continuit de la

26
GIRARD loc. cit., 57.
27
Kant, Boutroux, Lachelier et Lagneau ne figurent pas l'index nominal de la biographie de J.-M. GAILLARD :
Jules Ferry, Fayard, 1989.
28
C'est la conception du philosophe amricain John DEWEY : Democracy and Education, Toronto, 1966, 328.
29
NICOLET C. : l'ide rpublicaine plutt que la lacit, Le supplment,164, avril 1988, 48.
30
DELOYE Y. : Lindividualisme rpublicaine de Jules Ferry Vichy, Presses FNSP, 1994, 60-63.
31
DELOYE op. cit., 153.
32
DELOYE op. cit., 62.
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scularisation intellectuelle sur la longue dure, c'est--dire de 1789, mais tout autant de
Descartes et Bacon
33
. Il fallait sparer la morale de la thologie, et l'glise de l'cole, mais en
vitant d'entrer en conflit ouvert avec la hirarchie catholique. Ses rfrences philosophiques,
Ferry les empruntait au protestantisme dlite sociale du patronat vosgien et alsacien, la
rflexion librale et critique de Renouvier, et surtout Condorcet qu'il avait dcouvert en avril
1870 : propos de Quinet et grce lui, le futur ministre de l'instruction publique identifiait,
en la personne de Condorcet dernier survivant des Encyclopdistes lheure o clate la
Rvolution l'inventeur pour les Girondins de la triple quivalence de la science, de l'cole et
de la Rpublique
34
. Ferry devait son armement conceptuel Condorcet, non Kant. L'cole
assumait une fonction centrale dans la consolidation des acquis de la Rvolution bourgeoise.
Aux protestants libraux Pcaut, Steeg et Buisson, tous trois passs par l'exil helvtique
revenait d'avoir inspir, puis supervis la rdaction et la publication de nombreux manuels de
morale rpublicaine (Jean-Michel Gaillard en dnombre 65 en 1883)
35
, notamment les
lments d'instruction morale et civique de Gabriel Compayr, devenus clbres la suite de
leur inscription l'Index en 1881.

On voit bien en quoi s'opposent les philosophies ducatives de Ferry et de Kant. Ce
dernier est rest fidle la conception de Jean-Jacques Rousseau selon laquelle la premire
ducation doit tre purement ngative (Lmile, livre II) : il faut toujours s'effacer devant la
nature, et ne jamais forcer l'enfant sortir au plus vite de l'enfance. Qui n'a pas t enfant ne
peut devenir homme. Le prcepteur dmile nentre en scne qu'au moment de l'adolescence
de son pupille. Ces conceptions ont laiss des traces dans la pdagogie kantienne par
exemple dans la lettre Heinrich Wolke (28 mars 1776)
36
. Notre philosophe est plein de
mfiance envers toute pdagogie directive ou systmatique, il n'est pas loin de penser
quenseigner est impossible et qu'aucun homme n'est tout fait digne d'duquer
37
. L'cole
dont il rve ne peut tre libre que si elle chappe au contrle des parents et des gouvernants.
Kant n'est gure innovateur en ce domaine, il poursuit la tradition fort ancienne (Platon, Saint-
Augustin, Malebranche), selon laquelle nul n'est matre, nul ne peut s'imposer par son seul
savoir (l'essentiel est ailleurs, dans la lumire intrieure que chacun porte en son cur,

33
Voir le discours du 23 dcembre 1880 in BARRAL P. : Jules Ferry une volont pour la Rpublique, PU.
Nancy, 1985, 93.
34
GAILLARD op. cit., 129-130. Voir l'loge, fondamental pour l'cole laque, de Condorcet par Ferry in :
ROBIQUET P. : Discours es opinions politiques de Jules Ferry, Paris, 1893-1898, I, 292-295, reproduit in
GAILLARD, op. cit., 131-133.
35
GAILLARD, op. cit., 456.
36
KANT Lettres sur la morale et la religion (d. J.-L. BRUCH), Aubier, 45.
37
MOREAU P. : Lducation morale chez Kant, Cerf, 1988, 128.
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l'image de la divinit)
38
. Le programme de scolarisation obligatoire auquel se rallient les
rpublicains de la fin du XIX
e
sicle est donc l'oppos des vues kantiennes, car il postule
prcisment la reconnaissance du savoir magistral et de son autorit, qui s'est substitue au
monopole sculaire de l'glise dans ce domaine.
Kant critique la tendance des parents adapter leurs enfants au monde tel qu'il est,
c'est--dire en termes de raison pratique abdiquer leur rle de promoteurs de l'humanit
telle qu'elle doit tre. Dans le mme ordre d'ides il manifeste les plus vives rserves l'gard
de l'ducation publique sous contrle d'tat, et il lui prfre visiblement lcole prive
39
. La
surveillance que l'excutif exerce sur les facults qui forment les agents de l'tat c'est--dire,
l'poque de Kant, les ecclsiastiques, les magistrats et les mdecins n'est pas sans
inconvnient : les gens ainsi forms prennent des habitudes de servilit, et veillent moins au
progrs moral des populations quils servent qu'au maintien de l'ordre social. Le libralisme
autoritaire de Kant s'enferme sur le plan pdagogique comme sur le plan politique dans
une impasse : les ducateurs sont ncessairement imparfaits, mais aucun homme ne peut aller
contre les intrts de l'espce et crotre sans ducation. Les ducateurs sont indispensables
dans lordre phnomnal, mais non dans l'ordre noumnal, o l'enfant est l'agent de sa propre
ducation et o lui revient solitairement le mrite du succs moral (ou la responsabilit de
l'chec)
40
. Dans l'cole de Ferry et dans celle de Kant, les donnes psychologiques diffrent
aussi profondment que la relation matre-lve. Contrairement toute l'thique de nos
hussards noirs, les matres d'cole selon le cur du penseur prussien taient tenus de renoncer
tre des modles, pour au moins trois raisons : il n'existe pas de modle en morale la
Mtaphysique des murs formulait quelques doutes sur l'enthousiasme suscit par l'individu
exemplaire un matre admir lest ncessairement tort, car il ne fait que son devoir, et, de
surcrot, toute admiration est sensible, donc pathologique. Ce n'tait l qu'une partie de
l'thique professionnelle de lcole rpublicaine, profondment divise, nous semble-t-il, sur
l'utilit ou non d'un modle propos en imitation la jeunesse. Bergson et, dans un registre
diffrent, Durkheim, plaidrent contre la neutralit morale de la lacit close sur elle-mme
pour l'universalit du saint et du hros et leur exemplarit ducative. L'cole rpublicaine ne
fut pas dogmatique en pdagogie. Sa tendance organiser sur le mode dirigiste l'acquit
scolaire y compris en morale rpondait aux objectifs de Jules Ferry, mais contrariait au
moins partiellement le libralisme de Kant. Rousseau ou Hegel il fallait choisir : Laissez
l'enfant jouir de son enfance , disait l'ombre de Rousseau. Aidez l'enfant dans son dsir de

38
MOREAU op. cit., 143.
39
MOREAU op. cit., 125.
40
MOREAU op. cit., 135.
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sortir de l'enfance , disait l'ombre de Hegel
41
. Pour ajouter la confusion, lombre de Kant
tait double : l'une, que Jules Ferry nentendait gure, rptait que l'ducation est chose trop
grave pour tre confie des ducateurs, l'autre, plus familire aux rpublicains, disait au
contraire qu'une didactique de la raison pratique existe, et qu'elle exige d'tre enseigne sans
faiblesse et sans retard. C'est au niveau des principes que la doctrine de Ferry se rapproche le
plus du criticisme kantien. Examinons cela.

Le but assign l'individu par la Critique de la raison pratique est lautonomie
morale, et celle-ci nest possible que si le sujet pose des principes, sil est lgislateur de lui-
mme. Pas de libert sans principes, pas de pratique morale ou artistique sans rgles ni
mthodes (on a le droit den changer en cours de route, mais pas celui de se passer delles). Le
principe sur lequel concident visiblement kantisme et lacit est celui de la sparation de la
morale et de la religion. Ferry et Kant sont aussi clairs l'un que l'autre sur ce point : il ne
saurait y avoir d'enseignement religieux en concurrence lgitime avec l'enseignement de la
morale, un enseignement religieux en dbut de scolarit est exclure. La morale du devoir et
de la loi profane l'emporte toujours sur la morale de la pit et de la discipline d'glise. Kant
introduit ici une distinction (que ne dmentirait pas Ferry) entre foi statutaire, ncessairement
administre par des prtres pour lui, elle na pas droit de cit en Rpublique et foi
religieuse, notamment vanglique elle a sa place dans la pure religion morale rpublicaine,
condition que l'on reste vigilant aux risques de sectarisme et de faux culte que comporte
toute foi religieuse ds qu'elle cesse de concentrer sur la moralit humaine l'essentiel de sa
pit
42
.
La fermet sur les principes, mais allie la souplesse dans l'adaptation aux
circonstances voil une vraie convergence fondamentale entre Kant et Ferry (comme entre
Kant et Durkheim) : une ducation morale part entire peut se passer de religion, et la foi
religieuse tre dpossde de ses fonctions au profit d'une loi morale rationnelle sans que
pour autant soit refuse l'esprance dtre secouru par une force suprieure la raison
humaine. duquer moralement un tre humain, c'est rendre adulte sa raison pratique.
L'ducation morale n'a pas pour but d'uniformiser les consciences, mais de donner chacun la
capacit de fonder son jugement comme individu. Si intransigeant et rigide quil soit sur les
principes, l'individualisme moral kantien est accommodant sur leurs pratique, et il n'a que
faire de ces manuels de morale dont raffole la Rpublique. Larsenal de rgles, la profusion

41
KHODOSS F. : Alain lecteur de Rousseau in : Alain lecteur des philosophes de Platon Marx (prs. BOURGNE
R.), Bordas, 1987, 147 sq.
42
MOREAU op. cit., 105.
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dinterdits, le luxe de prceptes dont sentourent les enseignements traditionnels de la morale
lui font horreur.
Dans la rception de Kant par les Franais, son libralisme a reu un accueil moins
positif que son rigorisme suppos, sans doute parce que la Rpublique tait la recherche
d'une rnovation morale contraignante, et que les rpublicains n'avaient gure de choix
qu'entre une morale du devoir et une morale de la justice, c'est--dire au fond entre Kant et
Proudhon
43
. La bourgeoisie intellectuelle instruite refusait le socialisme. La seule alternative
tait par consquent la morale de l'impratif catgorique, dans ce qu'elle ouvrait de
perspectives indites, grce son dosage de libralisme, dopportunisme politique, d'austrit
protestante et d'esprit dmocratique. C'est prcisment le moment Ferry du kantisme
rpublicain.

43
CANIVEZ A. : Jules Lagneau professeur et philosophe, Strasbourg, Facult des lettres, 1965, 271.
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Charles Renouvier (1815-1903) -
Le nocriticisme dun Kant rpublicain


J'avoue nettement que je continue Kant. (Mon ambition) serait de poursuivre
srieusement en France l'uvre de la critique manque en Allemagne.
Charles Renouvier : Prface de la Logique gnrale.

Renouvier aspired to carry out what Kant had achieved, not to be content with
what Kant had achieved.
William Logue : Renouvier, Philosopher of liberty.

C'est l'cole polytechnique o ils furent condisciples dans les annes 1834-1838, que
Charles Renouvier a t converti la libert et la philosophie par son camarade Jules
Lequier (1814-1862)
44
. Celui-ci pariait sur la libert, comme Pascal sur Dieu. Sa rfrence
tait Fichte, dont La Destination de l'homme avait t traduite par Barchou de Penhn en
1832
45
. Kant passait encore pour athe. Lequier arrivait de Bretagne, il tait catholique, mais
oppos la fois l'glise et au panthisme. Plus qu Kant, il croyait Fichte, la libert en
acte du Moi. Le sujet n'avait plus simplement observer l'impratif catgorique, il devait
passer l'action, c'est--dire appliquer la formule de la science, non pas devenir, mais faire,
et, en faisant, se faire
46
. Au-del du cogito cartsien mais aussi de la raison pratique
kantienne. La pense elle-mme devenait action. La mtaphysique s'effondrait, mais une
morale dynamique naissait de ses cendres. Luvre de Lequier condense une orientation
essentielle du spiritualisme du XIX
e
sicle : avec Fichte pour toile polaire, en route vers
Lachelier et Lagneau, elle souligne l'importance centrale de la foi morale ou religieuse dans

44
Renouvier publiera Saint-Cloud en 1865 La recherche d'une premire vrit de son ami LEQUIER disparu
dans une crise de dmence trois ans plus tt. Il lui rend hommage dans le deuxime Essai de critique gnrale.
L'homme, la raison, la passion, la libert, la certitude, la probabilit morale, Ladrange, 1859, 371. Les uvres
compltes de LEQUIER ont paru en 1952 aux ditions La Baconnire Neufchtel (d. J. GRENIER).
45
Grimblot allait, en 1843, traduire La doctrine de la science, et Francisque Bouillier La mthode pour arriver
la vie bienheureuse (1845). Pierre Leroux publiait sa Rfutation de l'clectisme (1839), lequel s'identifiait l'usage
communment la philosophie allemande et son penchant au panthisme. C'tait du moins l'interprtation
qu'aprs Heine en donnait Joseph Willm dans les quatre volumes de sa Philosophie allemande de Kant Hegel
(1846-1849). Les volumes I et II taient consacrs Kant et Jacobi, les volumes III et IV Schelling, Hegel et
Herbart.
46
GRENIER J. : La philosophie de Jules Lequier, Calligrammes, 1983, 68.
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les doctrines du libralisme mtaphysique o la philosophie franaise du XIX
e
sicle ne cesse
de faire entendre son timbre si particulier. Un demi-sicle plus tard, le catholique Victor
Delbos orchestrera ce thme fichten dans son interprtation de La philosophie pratique de
Kant : c'est une ide matresse, crit-il, [] que la raison, la raison souveraine est pour nous
acte, et non reprsentation
47
.

Renouvier s'inscrira dans cette ligne en transposant la philosophie catholique de
Lequier en philosophie scientifique et morale purement humaine
48
. Son Uchronie
49
fait le pari
contre l'histoire occidentale relle quun autre christianisme (platonicien) fut un jour
possible, qui et accompli l'union de la libert et de la raison, de la spontanit religieuse des
Germains et du logos de lAntiquit paenne. La forme critique du spiritualisme franais au
XIX
e
sicle ne saurait en tout cas renier ses ascendances chrtiennes virtuelles, car jamais
inaccomplies. En transitant par Renouvier, elle ne se prive pas de croiser le fer avec le
christianisme dglise, au nom de la libert. Toutes les occasions lui sont bonnes. Selon les
penseurs sur lesquels elle a exerc son influence, elle sest exprime de faon plus ou moins
radicalement lacise, mais elle affleure un peu partout chez les plus connus d'entre eux, dans
le dernier quart de sicle, chez Brochard, Liard, Marion, Michel, Darlu, Boutroux, Lachelier
et Rauh
50
, et mme chez un catholique aussi fervent pratiquant que Lon Oll-Laprune,
charg de l'enseignement de philosophie l'cole normale suprieure de 1875 1898. La foi
de Lequier en la libert sest substitue la foi progressiste d'un Eugne Rodrigues et de la
premire gnration saint-simonienne. La foi et lesprance se passeront de transcendance
dogmatique
51
. On est l en terre kantienne le noumne en moins. Kant et Renouvier y
exercent sans partage leur condominium spirituel, mais avec une accentuation subtilement
diffrente : le Prussien plus pistmologue met en valeur la critique de la connaissance, le
Franais plus moraliste sa certitude thique, si franaise vue dAllemagne. Il importe
avant tout Renouvier, comme le rptera le Deuxime essai de critique gnrale, de poser
la libert comme condition d'une premire affirmation
52
. Kant et Fichte ne sont pas loin de
ce spiritualisme la recherche dune mtaphysique de la conscience morale, et peut-tre d'une

47
DELBOS V.: La philosophie pratique de Kant, Alcan, 1905, 245.
48
GRENIER J. : op. cit., 247.
49
Uchronie d'abord publi sans nom d'auteur en 1857 dans la Revue philosophique et religieuse
(saint-simonienne) reparut sous le nom de RENOUVIER en 1876.
50
GRENIER op. cit., 249.
51
MERY M. : La critique du christianisme chez Renouvier, Gap, Ophrys, 1963, T. 1, 345.
52
RENOUVIER: Essais de critique gnrale. Deuxime essai (deuxime dition), Bureau de la Critique
philosophique, 1875, II, 24.
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religion purement phnomnale, d'une religion sans prtres et sans dogme, d'une religion sans
glise, d'une religion philosophique
53
.

La philosophie franaise fait rgulirement retour Kant , mais dans des conditions
idologiques contrastes. Chaque gnration redcouvre la pense critique sous un jour
diffrent. Durant la premire moiti du sicle, le dbat avec l'idalisme transcendantal a
abouti lexplicitation la plus intense du kantisme (1790-1840), mais dans la fidlit l'esprit
de Knigsberg. Lopinion dominante des philosophes tait par exemple que Fichte restait
dans le fil de l'hritage kantien
54
. De l'autre ct du Rhin, les choses s'inversent aprs 1850.
Fichte n'est plus le disciple dun Kant universaliste Rvolutionnaire. Cest Kant qui se trouve
mtamorphos en disciple dun Fichte philosophe national. Des hommes tels que Rudolf
Haym (Hegel et son temps, 1857) et Eduard Zeller, l'historien de la philosophie qumile
Boutroux ira couter Heidelberg (Sur la signification et la tche de la thorie de la
connaissance, 1862)
55
, poseront aux philosophes franais de la III
e
Rpublique le problme de
cadrage qui, selon Alain Renaut, reste la croix des interprtations de la dynamique interne
de la philosophie contemporaine
56
: comment situer Kant par rapport Hegel, voil le hic.
Leur rflexion portera particulirement sur les consquences de la configuration du rel que
Kant nommait exprience (Erfahrung) et qui tait la fois une mthode de la raison, donc un
procd (Verfahren), et un apprentissage, une information, un apprendre (erfahren). Nous
retrouvons cette dualit d'interprtation chez Renouvier.

On pouvait donc se rclamer de Kant en poursuivant des objectifs opposs, soit en
explorant lexprience rationnellement (comme les no-kantiens), soit au contraire en
analysant les ralits mouvantes de la pense et de la vie (les phnomnologues du XX
e
sicle
seront kantiens en ce sens)
57
. Renouvier claire mieux qu'aucun autre la complexit et la
richesse de ce retour Kant beaucoup plus pouss en France qu'en Allemagne
58
: mme si

53
Voir l'article intressant de ASCHER M. : Renouvier und der franzsische Kritizismus , KS., 10 (1905),
92-95. Une belle polmique scientifique oppose William LOGUE (Charles Renouvier Philosopher of Liberty,
Baton Rouge Londres, Louisiana UP., 1993) au chanoine Roger VERNEAUX (Renouvier disciple et critique de
Kant, Vrin, 1945. Pour l'historien amricain, le passage ultime de Renouvier du protestantisme un crypto-
catholicisme (164) serait un symptme de dgradation des valeurs, quil rapproche des analyses du romancier
Hermann Broch (Die Schlafwandler, III. Huguenau oder die Sachlichkeit, chap. LXII). La drive de Renouvier
de Kant vers Leibniz (164) traduirait une tension avec la phase prcdente, laque et rpublicaine, o l'influence
de Renouvier sur Pcaut, Steeg, Liard, Buisson, Sailles et Jaurs avait t dcisive, et o Henri Marion avait
introduit le criticisme la Sorbonne et dans les coles normales primaires (15).
54
RIVELAYGUE J. : Leons de mtaphysique allemande, Grasset, 1990.
55
RENAUT A. : Kant aujourd'hui, Aubier, 1997, 15 sq.
56
RENAUT op. cit., 22.
57
COHEN H. : Kants Theorie der Erfahrung, 1871. Voir PROUST F. : Lhistoire contretemps le temps
historique chez Walter Benjamin, Cerf, 1994, 10 sq.
58
KOYRE A. : Etudes dhistoire de la pense philosophique, Gallimard, 1990, 226.
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la France, hglienne depuis les sjours de Victor Cousin en Allemagne la fin des annes
1820, le demeure longtemps avec Vacherot, Renan et Taine, il n'y a pas de no-hglianisme
franais. Notre nokantisme prospre par contre toujours davantage, jusqu' se confondre
avec la fascination que les Franais prouvent pour l'Allemagne claire de Kant et de ses
disciples
59
. Alors que le nokantisme germanique se fragmente en contradictions il sera
platonicien Marbourg, hglien Heidelberg, marxiste Vienne les nokantiens franais,
pourtant diviss sur des points importants de la doctrine, retiendront de la philosophie
kantienne de l'histoire sa piquante ambigut : elle ressemble en effet structurellement une
philosophie religieuse il faut tre vertueux pour tre heureux mais cette philosophie
religieuse d'esprit est en mme temps progressiste dorientation, rfre la Rvolution
franaise, et au fond trs comparable la philosophie de l'histoire de Hegel (voire de
Marx)
60
: long terme elle est optimiste, et sre que l'histoire travaille dialectiquement la
concorde des citoyens du monde, c'est--dire la paix. L encore Renouvier est l'coute des
recherches allemandes en sciences sociales. La sociologie franaise grandit dans un
paralllisme remarquable avec le nokantisme allemand
61
. Le criticisme import d'Allemagne
est rinterprt en France. Au terme du transfert, il y a bien chez Renouvier cet ancrage
allemand de l'histoire franaise des sciences dont parle Michel Espagne
62
: il sobserve chez
mile Boutroux et Jules Tannery (comme, plus tard, chez Alexandre Koyr et Edmund
Husserl). De Kant le criticisme de Renouvier a retenu que les religions et les idologies ne
sont pas de simples voiles jets sur le rel pour endormir la conscience individuelle, mais des
reprsentations ncessaires de l'esprit humain, le code oblig de l'espce, la racine de tout
63
,
une structure anthropologique que la raison a vocation mettre nu. La frquentation des
sciences humaines d'outre-Rhin a appris aux Franais nuancer leur rationalisme d'une
attention objective aux phnomnes d'effervescence sociale, et laver ceux-ci du soupon de
clricalisme, d'irrationalit ou de folie qui en France pesait sur eux depuis les Lumires. La
passion explicative de Renouvier trouvera chez Kant l'armature conceptuelle capable de
justifier l'engagement idologique au regard de la science. L'exploit de notre Kant
rpublicain ainsi le nommait Hippolyte Taine sera d'avoir mari le spiritualisme libral
d'ascendance kantienne la rationalit critique et scientifique moderne, afin de construire sur
cet alliage la raison rpublicaine et dmocratique. La France en prouvait probablement le

59
Lucien LEVY-BRUHL : LAllemagne aprs Leibniz, 1890, Victor DELBOS : la philosophie pratique de Kant,
1902, Charles ANDLER : les origines du socialisme d'tat en Allemagne, 1897, l'admirable essai sur Kant
dmile BOUTROUX in Essais d'histoire de la philosophie (6 d. 1929), etc.
60
GOLDMANN L. : La communaut humaine et l'univers chez Kant, PUF, 1948, 251-253.
61
CLAVAL P. : Les mythes fondateurs des sciences sociales, PUF, 1980, 143.
62
ESPAGNE M. : En -de du Rhin l'Allemagne des philosophes franais du XIX
e
sicle, Cerf, 2004, 159.
63
CLAVAL op. cit., 145.
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besoin. La Critique philosophique, politique et littraire que Renouvier a rdige de 1872
1889 fut le chantier de l'ide rpublicaine dans son laboration thorique a priori comme dans
sa consolidation pratique au fil des jours.

L'itinraire de Renouvier est, d'un bout l'autre, forte teneur d'engagement. Il est
issu d'une famille jacobine de lHrault, du moins du ct paternel (le pre, dput libral
dans la chambre de 1827, tait le fils d'un conventionnel. Jules, le frre an, sera dput
rpublicain de lHrault l'Assemble de 1848). Charles monte Paris pour ses tudes.
Au collge Rollin, o il est assis sur les mmes bancs que Flix Ravaisson-Mollien
64
il entre
en saint-simonisme. Polytechnique, son rptiteur Auguste Comte le gurit de cette
passion. Renouvier devient socialiste, nuance fouririste. Il connat son heure de gloire et de
scandale en 1848, lorsque son Manuel rpublicain de l'homme et du citoyen, distribu
15 000 exemplaires dans les coles, affirme dans son chapitre VII la ncessit d'organiser le
travail afin d'empcher les riches d'tre oisifs, et les pauvres d'tre mangs par les riches .
Interpell la Chambre sur ce cannibalisme des nantis, le ministre Hippolyte Carnot, qui avait
fait commande Renouvier du Manuel, fut accus de diffusion de propagande socialiste, et
tomba.

Philosophiquement, Renouvier fut un utopiste, le contemporain de Hegel, de Fourier et
de Proudhon, mais galement un existentialiste avant lheure, en rvolte contre les systmes
totalisants et les a priori du sens de l'histoire , un rebelle, une sorte de Tolsto occitan. Il y
eut en cet homme, observe Alain Pons, plusieurs personnages, cte cte un pamphltaire
huguenot, un libertin rudit, un craseur dinfme, et l'exact contemporain de Flaubert et de
La tentation de saint Antoine
65
. Il ralise sur le plan rflexif l'quivalent de la synthse
rpublicaine sur le plan politique, il y parvient la force du poignet, en dehors des systmes
intellectuels en place et sans leur appui. Comme Comte, Littr, Stuart Mill ou Taine mais
sans connivence avec eux il fait la guerre la mtaphysique, en quoi il poursuit l'uvre de
Kant
66
. Il propose, note Ravaisson, d'appeler critique ou criticisme ce qu'on a l'habitude
d'appeler philosophie
67
. De Kant, son matre en tout depuis les Elments de critique gnrale
(1854-1864), il a retenu comme thme dominant la libert, au-del de l'vidence cartsienne,
purement phnomnale
68
. Mais cette libert, il ne lentend pas seulement, comme d 'habitude

64
WECHSSLER E. : Der deutsche Geist in der franzsischen Literatur des 19. Jahrhunderts von Saint-Martin bis
Bergson , Deutsche Vierteljahresschrift fr Literaturwissenschaft und Geistesgeschichte, 2 (1924), 288 sq.
65
PONS A ; : Charles Renouvier et lUchronie, Commentaire,47 (automne 1989) 573-582, Cit. 582
66
DARLU A. : La morale de Renouvier, Revue de mtaphysique et de morale, 1904, 1-18.
67
RAVAISSON F. : La philosophie en France au XIX
e
sicle, Fayard, 1984, 156-164, Cit. 156.
68
RAVAISSON op. cit., 160.
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les philosophes, au sens thorique. Il est personnellement libre de toute attache
institutionnelle, il n'appartient aucun rseau d'influence, il est par rapport la philosophie
tablie dans une position de totale extraterritorialit
69
, le discours acadmique national le
censure
70
rest standardis et conformiste jusqu'en 1893, lorsque est fonde la Revue de
mtaphysique et de morale. Tous les lyces de France taient alors abonns la Revue
philosophique que Thodule Ribot avait cre contre ce qu'il nommait l'esprit de secte ,
c'est--dire avant tout le positivisme de Comte et le criticisme libertaire de Renouvier. Alfred
Fouille et Lionel Dauriac y publirent nanmoins des analyses du systme de Renouvier, ce
qui confirme la porosit des barrires institutionnelles entre la pense officielle centrale et la
pense officieuse marginale
71
. La Critique philosophique avait peu de chance de figurer parmi
les lectures officiellement recommandables, elle restait une rfrence sulfureuse et clandestine
ce qui ne la condamnait pas tre sans influence, bien au contraire, puisque Renouvier fut le
seul faire cole
72
nous y reviendrons. Le criticisme est un phnomne extra-universitaire
73
,
et sa marginalit structurelle
74
le rsultat de ce que l'on pourrait analyser comme un double
dcentrement :
1. Le Kant de Renouvier est francis, l'image du Kant des Franais du XIX
e
sicle,
mais plus radicalement encore, supposer que cela ft possible : pour Renouvier, la France
c'est la libert, et lAllemagne, c'est la ncessit, mais Kant, c'est la fois lune et l'autre, et la
vocation incarne des deux nations enfin runies dans une seule ambition la Rpublique. De
ce point de vue Kant n'est pas vraiment Allemand
75
pour Renouvier, chez qui rien na subsist
de la fascination complexe des romantiques et de Victor Cousin pour laltrit germanique.
De Kant Renouvier garde en mmoire son affinit politique pour les Lumires et la
Rvolution. Pour lui, le nokantisme doutre-Rhin a perdu la trace de ce rpublicanisme
fondateur auquel les Franais doivent tant, il appartient donc la philosophie franaise den
perptuer pieusement la tradition puisque l'Allemagne bismarckienne la perdue ou dfigure.
La philosophie franaise recueillant pour le bienfait commun l'hritage de Kant, c'est en
quelque sorte la revanche de la France sur l'Allemagne militaire
76
. Et cette revanche, la France
la prendra grce la suprmatie de sa mthode, si proche au fond de celle de Kant (et de
Descartes).

69
ESPAGNE op. cit., 301.
70
ESPAGNE Ibid., 124.
71
FOUILLEE A. : Le no-kantisme en France , Revue philosophique, janvier 1881, 1-45, et DAURIAC L. :
Le testament philosophique de Charles Renouvier , Revue philosophique, 1904, 354-357.
72
FABIANI J.-L. : Les philosophes de la rpublique, Minuit, 1988, 75.
73
FABIANI, op. cit., 35.
74
ESPAGNE op. cit., 338.
75
ESPAGNE op. cit.., 300.
76
FEDI L. : Charles Renouvier et l'Allemagne aprs 1871 l'annexion du criticisme, une revanche
philosophique , Etudes hraultaises, 30-31-32 (1999-2000-2001), 337-344.
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2. Le criticisme sest dcal par rapport Paris. Ds sa sortie de l'cole polytechnique,
notre philosophe a renonc sa carrire d'ingnieur. En devenant penseur plein temps,
Renouvier s'est priv des solidarits polytechniciennes il a rompu, on l'a vu, avec le saint-
simonisme il n'est pas entr dans les rseaux de l'intelligentsia de la rive gauche
77
, il
nenseigne pas lUniversit. Il affiche ses distances par rapport Paris et la philosophie
professorale. Ses attaques contre les philosophes salaris les endormeurs philosophiques
sont d'une brutalit injuste
78
. Son isolement s'aggrave la mort de son pre (1863). La petite
fortune quil lui laisse lui permet de s'installer La Verdette dans la campagne avignonnaise,
et de financer la parution de LAnne philosophique (1868-1903). Il y est assist par un
mdecin quarante-huitard : Franois Pillon (1830-1914) s'est form la philosophie par la
lecture de Kant et de Proudhon. Nos deux exils, volontairement loigns de l'establishment
de la capitale, se sont rapprochs du protestantisme rform cvenol, auquel ils se
convertissent en 1875
79
. Dans la phase ultime de sa vie, Renouvier s'loignera encore un peu
plus de ses anciennes relations et du monde tel qu'il va, en s'installant, seul, Perpignan
auprs d'un jeune disciple, Louis Prat, professeur au collge de la ville (1894)
80
.

Le double dcentrement permet Renouvier de garder ses distances par rapport aux
coteries intellectuelles, et d'exercer de loin une influence secrte mais croissante, dans la crise
que traverse la Rpublique aprs 1898 un moment o il est lui-mme mentalement et
physiquement ailleurs. C'est, dans l'histoire de l'ide rpublicaine la fin du sicle, un
phnomne tonnant que la rsurgence de cette spiritualit souterraine comme si la nappe
phratique criticiste, si patiemment invisible longtemps, stalait soudain au grand jour,
rvlant labondance tumultueuse de ses affluents. Tout le criticisme se rfre Renouvier
dans ce triangle de forces dont les deux autres sommets sont Ravaisson-Mollien et
Lachelier
81
. Ce dernier enseigne l'cole normale de 1864 1877 un kantisme o la
mtaphysique est restaure dans sa primaut classique, alors que Renouvier tente au contraire
de librer la critique kantienne de ses scories mtaphysiques. Lachelier revient d'avoir
institutionnellement, comme le remarque Marie Claude Blais, pav la voie Renouvier
82
.
Lachelier reconnaissait, dans une lettre Gabriel Sailles, que la plupart de [ses] lves

77
Sur la vie de Renouvier on se reportera lintroduction Une traverse du sicle de M.-C. BLAIS :
Au principe de la Rpublique Le cas Renouvier, Gallimard, 2000, 9-40.
78
SAILLES G. : Charles Renouvier introduction l'tude du no-criticisme, Alcan, 1905, 18.
79
MERY op. cit., 355. Sur l'alliance avec le protestantisme, Ibid. 426-513.
80
BLAIS op. cit., 35.
81
ESPAGNE op. cit., 132.
82
BLAIS op. cit., 381.
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[taient] devenus des disciples de Renouvier
83
. L'exemple le plus connu est Lionel Dauriac,
dont il sera question plus loin.

Ce genre de constatations surprenantes de prime abord oblige s'interroger sur
lhomognit idologique des courants de pense dans la gense rpublicaine, et envisager
entre eux des canaux transverses ce fut le cas, entre 1870 et 1914, pour les deux
philosophies alors figes dans un apparent face--face de chiens de faence : le spiritualisme
mtaphysicien d'une part, de forte imprgnation religieuse et politiquement conservateur, et le
criticisme phnomnal d'autre part, adoss aux conqutes de la science et politiquement de
gauche, voire d'extrme gauche. La confluence des penses de Lachelier et de Renouvier, par
le truchement de leurs disciples, est un phnomne de grandissime porte pour la dfinition de
l'ide rpublicaine dans son histoire. Elle doit tre selon nous analyse comme l'quivalent,
dans la sphre des ides, de la synthse rpublicaine dans celle de la pratique institutionnelle.
Le triangle Ravaisson-Lachelier-Renouvier dont il a t question plus haut rsolvait sur le
mode synthtique a priori la Kant une diversit no-criticiste qui, dfaut, aurait risqu
de sextnuer en tensions internes, comme en Allemagne.

La convergence russie, dans le systme de Renouvier, de lesprit scientifique et de
l'idalisme, et lultime agrgation de cette synthse au legs spiritualiste, ressemblaient ce
que sefforaient alors de raliser outre-Rhin, mais avec un succs moindre, des hommes tels
que Hermann Lotze, Theodor Fechner ou Eduard von Hartmann
84
. L'quilibrage lun par
l'autre de la science et de l'esprit, c'est--dire le souci d'viter simultanment les impasses du
scientisme et les illusions de l'idalisme, c'tait le rve de Renouvier, aprs avoir t le
fantasme de Kant. Cela restait probablement, sur le plan philosophique, le vu intime des
intellectuels rpublicains dans leur recherche de consensus. Un nom vient ici l'esprit celui
de Dsir Nolen, le kantien de Montpellier (ville natale de Renouvier et universit, on s'en
souvient, o Boutroux, Nolen et Dauriac enseignrent successivement la philosophie de
Kant). Nolen appartenait la mme promotion normalienne (1867) que Lachelier et Oll-
Laprune. Il consacra Kant sa thse de doctorat (La critique de Kant et la mtaphysique de
Leibniz, 1875)
85
. Renouviriste, il ne l'tait certes pas, quoiqu'il partaget avec l'auteur de La
science de la morale le souci de ne pas sparer la philosophie de la science (Helmholtz,

83
Lettre du 15 octobre 1913 Gabriel Sailles in LACHELIER J. : Lettres, 1923, 180.
84
Cette comparaison se trouve chez TROELTSCH E. : Der Historismus und seine Probleme, vol. 3 des
Gesammelte Schriften, Tbingen, 1922-1925), repr. Aalen, Scientia, 1977, Historischer Realismus und
moderne Geistes-und Lebensphilosophie , 466 et 633. Renvoie une Dissertation de Fr.-K. FEIGEL :
Der franzsische Neukritizismus, Heidelberg, 1913.
85
De NOLEN voir aussi : Kant et la philosophie du XIX
e
sicle, Montpellier, Martel, 1877.
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Dhring), et l'ambition darracher Kant au scientisme de l'adversaire positiviste. Pour le reste,
Nolen avait des options opposes celles de Renouvier . Il avait ddi sa thse Edme Caro
le philosophe le plus conservateur de la Sorbonne, et le professeur de philosophie de la rue
dUlm (1857-1864). On tait un moment-charnire de lhistoire politique du Second Empire
en gnral, et du cap vers lequel cinglait le vaisseau amiral normalien dans les eaux de la
philosophie et de la politique en particulier, entre mile Saisset (1842-1857) et Lachelier
(1864-1877). Il s'agissait pour Nolen de neutraliser Kant en le soustrayant la gauche
radicale, de lui inventer en contre-feu des ascendances secrtes du ct no-platonicien,
spinoziste et surtout leibnizien. Dans la comptition stratgique o les camps en prsence
s'efforaient de rcuprer leur profit les philosophies qui tenaient le haut du pav, il fallait
restituer Kant la mtaphysique et au conservatisme, effacer les soupons de scepticisme,
d'agnosticisme, voire dathisme qui pesaient depuis toujours sur l'pope critique. Mais, par
une sorte de ruse de la raison, la rcupration de Kant par le spiritualisme eut pour effet de
faciliter les changes transversaux entre les deux camps, et de lancer de chaque bord une
passerelle vers la rive oppose. Nolen prfaait Lhistoire du matrialisme de F.-A.Lange,
pendant que le Renouvier de la conversion monothiste se sentait chrtien non seulement pour
le pathos et lethos, mais pour le logos
86
, et faisait retour ses anciennes amours pour une
religion sans dogme. La synthse rpublicaine de fin de sicle est le fruit de ce chass-crois
philosophique.

Renouvier s'est toujours rfr Kant, au point de susciter la colre jalouse dun Jules
Barni
87
. Lui-mme sest vu en rformateur de Kant
88
, mais dans une fidlit touchante sa
pense, plus quen disciple inconditionnel de tout son systme. Dans cette vnration loyale,
mais raisonne et constamment critique, il est aussi exemplaire quOctave Hamelin. Le
chemin de Lequier Kant et la raison pratique a t trac par le Manuel de philosophie
moderne de 1842. Par les quatre Essais de critique gnrale (1854-1864) Renouvier inscrit,
par le titre dj, son uvre dans la continuit de lOpus kantien. Le premier Essai (1854)
rappelle la fois Le discours de la mthode de Descartes et le dbut du Cours de philosophie
positive de Comte, mais son phnomnisme
89
le fait descendre en droite ligne de la Critique
de la raison pure. Le troisime Essai (1864) est une rplique au trait de Kant sur les
Premiers principes mtaphysiques de la science de la nature, consults dans la version latine

86
MERY op. cit. 611, 583.
87
Dans une lettre Charles Lemonnier, BARNI crit : je ne conteste certes pas les mrites de M. Renouvier,
que vous appelez un Kant lucide et qui ne me semble pas briller par la clart, mais j'ai la prtention d'avoir
compris Kant avant lui , cit in DIDE A. : Jules Barni sa vie et ses uvres, Alcan, 1891, 58.
88
TURLOT F. in Alain lecteur des philosophes de Platon Marx (Prs. MOURGNE R.), Bordas, 1987, 134.
89
MILHAUD G. : La philosophie de Charles Renouvier, Vrin, 1927, 69.
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de Born. Le quatrime Essai (1864), qui introduit la philosophie analytique de l'histoire, et
critique de ce point de vue les conceptions de Kant, Hegel, Fourier et Saint-Simon, rpond au
trait de Kant Sur le commencement conjectural de l'histoire de l'humanit (1786), dont
Griesinger avait publi une traduction dans le Magasin encyclopdique en 1798. Les Archives
littraires de l'Europe lavaient reprise en 1804, avec la ncrologie de Kant, sous la signature
de Charles de Villers. LEssai faisait cho La religion dans les limites de la raison,
disponible en plusieurs versions
90
. L'uvre de Renouvier se dploie dans un paralllisme
constant avec celle de Kant, mais dans une indpendance intellectuelle si forte que le
rattachement du criticisme Kant parat parfois douteux, ne conservant plus vraiment du
matre que sa terminologie
91
. La grande revue qu'il dirige de 1872 1889 (La Critique
philosophique, politique, scientifique et littraire) restera dans cette ligne, ainsi que
La Critique religieuse, son supplment trimestriel de 1874 1881. Le criticisme est-il autre
chose au fond qu'un commentaire critique de Kant la lumire de l'histoire en devenir ? En
savant et ingnieur
92
qu'il reste sa vie durant, Renouvier refuse d'opposer la raison la
croyance. La foi peut tre appuye sur des raisons
93
, et toute connaissance relve d'une
thique. Il se dit choqu de la fameuse phrase de la prface de la deuxime dition de la
Critique de la raison pure : je devais donc supprimer le savoir pour trouver une place pour
la foi
94
. Le Manuel de philosophie moderne de 1842 ordonne au contraire : Garde le
savoir, mais appelle la croyance
95
. Les objections au systme de Kant sont fondamentales :
en gardant le noumne, le fondateur de la philosophie critique en est rest la vieille
ontologie, sa libert noumnale supprime la responsabilit et avec elle la morale, elle n'est
quune forme de la prdestination
96
. L'absolu, l'infini, l'ternel, la chose en soi : voil les
ennemis, pour Renouvier comme pour David Hume et Auguste Comte
97
! Faute d'avoir uni la
raison thorique et la raison pratique, la connaissance et l'action, Kant a d restaurer la chose
en soi. La rupture incomplte avec la mtaphysique a cr une brche dans laquelle s'est
engouffr le panthisme. Philosophiquement, Renouvier s'est alli au relativiste Hamilton
(1788-1856) contre Kant, pour lui reprocher notamment de n'avoir rompu les liens ni de
l'inconditionn au phnomnal, ni de l'inconditionn au monde moral
98
. Ne subsistera

90
J. TISSOT (Ladrange, 1841), J. TRULLARD, avec lettre de QUINET (Ibid.) et IMBERT (avec lettre de BOUILLIER,
1842) (MERY, op. cit., 264.
91
MILHAUD, op. cit., 145.
92
SAILLES op. cit., 388.
93
Deuxime essai de critique gnrale, Ladrange, 1859, 413, cit BLAIS, op. cit., 116.
94
Critique de la raison pure, Prface de la deuxime dition, Pl. I, 748, AK. III, 19.
95
Manuel de philosophie moderne, Paulin, 1842.
96
SAILLES op. cit., 33.
97
SAILLES op. cit., 39.
98
Kant et la mtaphysique de l'absolu, Anne philosophique, 1896, 1-62 : Les catgories de la raison et la
mtaphysique de l'absolu. Extraits 1-V, 1-17, in TURLOT F. : Le personnalisme critique de Charles Renouvier -
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finalement de Kant que ce qui se prte une synthse inattendue avec Hume
99
, mais cest sur
cette base que se construit l'intgration, par Renouvier, du kantisme l'idologie rpublicaine
franaise sous sa forme militante, laque, protestante, anticlricale, et fondamentalement
favorable aux ides de 1789 ce qui le diffrencie totalement de Taine, Comte et Renan
100
.

Il est un moment o la III
e
Rpublique est renouvieriste de fait, c'est le moment o
enseignent la Sorbonne Henri Marion, Gabriel Sailles (de 1896 sa mort en 1922) Henry
Michel (depuis 1896, aprs une thse sur Lide de l'tat Essai critique sur l'histoire des
thories sociales et politiques en France depuis la Rvolution en 1895)
101
. Louis Liard, qui a
commenc par enseigner la philosophie Bordeaux, est devenu en 1884 directeur de
l'Enseignement suprieur, c'est--dire le principal architecte de la modernisation universitaire
de la France. Il est assez reprsentatif de la mentalit de ces normaliens de 1870,
passionnment no-criticistes, mais observe Marie-Claude Blais philosophiquement
indiffrents l'engagement politique de Renouvier
102
. Bordeaux (tradition girondine oblige!)
joue son rle de camp de base de l'idologie moral-librale tierce-rpublicaine
103
. C'est ce
mlange paradoxal d'engagement moral rigoureux et de scepticisme politique avanc qui
constitue le secret de ce renouvirisme triomphal mais modr des successeurs et disciples.
difier le ministre de l'instruction publique en citadelle de la morale permettait d'asseoir la
Rpublique sur un consensus vertueux, et d'liminer la fois la politique qui fche et
l'anticlricalisme de combat. Dans l'avant-propos de La Science positive et la mtaphysique
l'ouvrage qui a fait le plus pour la diffusion du nokantisme Liard remercie Lachelier,
Ravaisson et Secrtan
104
. Ses rfrences sont donc, sans exception, spiritualistes. Lionel
Dauriac, qui avait reu l'enseignement de Lachelier l'cole normale suprieure aprs 1867 et
collabor assidment la Critique philosophique, consacra ses dernires travaux Liard. Ces
connections multiples font ressortir dans sa vraie couleur la trame de l'ide criticiste : dans des
terminologies politiques dcales, Renouvier et ses disciples philosophes s'accordent pour
souhaiter raliser la justice sociale en en dveloppant le sentiment dans les consciences
particulires et non pas en lattendant de quelque institution transcendante aux individus
105
.
Leur Rpublique combattra sur trois fronts contre la thocratie clricale, contre le

une philosophie franaise, PU. Strasbourg, 2003, 21 sq. Se reporter RENOUVIER : Critique de la doctrine de
Kant, d. Louis PRAT, Alcan, 1906.
99
SAILLES , op. cit., 27.
100
SAILLES , op. cit., 26.
101
Michel a t dsign par Renouvier sur son lit de mort comme son hritier spirituel.
102
BLAIS op. cit., 387.
103
SCOTT J.A. : Republican Ideas and the Liberal Tradition in France (1870-1914), New York, Columbia UP.,
1951, 77, cite le professeur de mdecine Paul Dupuy, originaire de la Dordogne protestante.
104
BLAIS op. cit., 388.
105
BENDA J.: Les ides dun rpublicain en 1872, NRF, XXXVII, 21-38.
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positivisme sans idal et contre le socialisme sans Dieu. Elle nexigera des citoyens que le
respect de l'autorit vertueuse qu'elle incarne dans la certitude sereine de son bon droit.
Progressiste et radicale elle ne demeurera in fine que dans son opposition au parti de l'ordre et
sa recherche de la tranquillit tout prix.

Un kantisme consensuel et modr se cristallise ainsi autour de l'quivalence Kant-
Rpublique, vieux thme de gauche certes, mais pousset par Renouvier de son radicalisme
originel, en rfrence prudente au gnie franais , c'est--dire dans la nostalgie quarante-
huitarde, et dans un esprit proudhonien, anti-allemand (et violemment anti-marxiste
106
). Le
temps est loin o Marx et Engels
107
inscrivaient le Manuel de philosophie moderne
108
de
Renouvier dans la descendance du matrialisme franco-anglais de Descartes et de Locke, o
son Manuel rpublicain de l'homme et du citoyen (1848) exprimait lidologie rpublicaine
dans sa verdeur militante encore intacte
109
, o Renouvier incarnait pour le parti de l'ordre la
subversion communiste, o Cavaignac et Hippolyte Carnot, son ministre de l'instruction
publique, semblaient servir le mme idal et appartenir la mme famille politique (alors
qu'ils divergeaient sur l'essentiel de la stratgie rpublicaine). Dans leur conception de la
Rpublique, les rpublicains taient plants devant la mme bifurcation
110
que dans leur
lecture de Kant. Ils avaient le choix mme si souvent ils faisaient semblant de ne pas
choisir : ou bien la morale rpublicaine se confondait avec la politique rpublicaine, l'homme
priv ne se distinguait pas du citoyen, et le devoir de la raison pratique incluait l'engagement,
ou bien la morale rpublicaine tait une forme sans contenu politique explicite, et l'on pouvait
accomplir formellement son devoir rpublicain en ne se lanant pas dans l'action politique sur
le terrain. Le nokantisme de Renouvier a, nous semble-t-il, plutt privilgi la premire
forme de l'alternative, ses applications par ses disciples de la rue dUlm plutt la seconde.
Mais il faut apporter des nuances ce constat.

Le kantisme rpublicain de Renouvier fut polymorphe l'extrme : lanticlricalisme
voltairien avait t actualis et mis au got du criticisme
111
, les lois no-girondines de 1879-

106
BLAIS op. cit., Le socialisme allemand , 83-86 : pour Renouvier, Kant n'a rien voir, ni Fichte, avec le
socialisme, ni Marx avec lAufklrung (Philosophie analytique de l'histoire, 1896-1898, IV, 552).
107
MARX-ENGELS : La Sainte-Famille ou critique de la critique critique, contre Bruno Bauer et consorts,
Editions sociales, 1969, chap. VI (151-160). Marx a connu Renouvier par les saint-simoniens, le gnial Leroux
et, plus important encore, Heine (Olivier-Ren BLOCH : Marx, Renouvier et l'histoire du matrialisme ,
La Pense,191 (1977) 3-42.
108
RENOUVIER : Manuel de philosophie moderne, Paulin, 1842.
109
Voir la prface de Maurice AGULHON au Manuel rpublicain de l'homme et du citoyen de Renouvier in
Histoire vagabonde, II. Idologie et politique dans la France du XIX
e
sicle, Gallimard, 1988, 49-67.
110
AGULHON op. cit., 64.
111
SCOTT op. cit., 57.
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1882
112
approuves au nom de la fidlit aux Lumires de Voltaire, Rousseau, Condorcet et
Kant, mais galement justifies par leur conformit aux apports ultrieurs du saint-simonisme,
du socialisme utopique (Renouvier avait collabor avec Leroux, et cru comme Fourier que
la Rpublique manciperait la classe ouvrire). Le point de rencontre le plus important de
Renouvier avec ses mules normaliens se trouve probablement dans le rle central dvolu
l'ducation : la Rpublique exige la lecture
113
, sa morale doit tre enseigne l'cole. Mais
les choses ont beaucoup volu. En 1848, cette exigence de lecture et de morale scolaire
impliquait le clash avec l'glise selon une pdagogie huguenote ancienne, mais revivifie
par le spectacle du regain procur au catholicisme par le Concordat de 1801
114
. Les lois
laques des annes 1880 ont commenc dsamorcer ce conflit, mais Renouvier continue de
juger la sparation de l'tat et de l'glise ncessaire la libert de l'cole. De 1871 1889, il
s'agit pour lui de raisonner la Rpublique
115
, c'est--dire de l'installer sans Rvolution
objectif rcurrent de la Critique philosophique de 1872 1885. Kant est la seule philosophie
possible de cette Rpublique. Idologiquement sest construite une quadruple quivalence : la
loi morale est la loi humaine, qui est la loi sociale, qui est la Rpublique, qui est la
philosophie pratique de Kant
116
. La raison pratique se dcouvre donc une vocation sociale
l'ide sociale remplace le souci chrtien de l'au-del
117
. Cette nouveaut par rapport Kant
place Renouvier dans le voisinage de Durkheim. Dans la consolidation du rgime rpublicain,
le kantisme a fourni sa base doctrinale l'opportunisme depuis 1875
118
, lorsque a t conclu le
compromis entre les rpublicains libraux et les orlanistes
119
. La partie philosophique du
travail revient, pour citer John Scott, au trio Henri Marion (1846-1896), Henry Michel
(1857-1904) et Charles Secrtan (1815-1895). Par le truchement de ce dernier, des
connexions de haute intensit se sont rodes entre kantisme, cartsianisme, protestantisme et
culture suisse. Par glissements successifs, Kant est devenu un supporteur de Gambetta
120
, et la
Rpublique kantienne l'expression, dans les registres de la lgalit et de la rforme, de
l'impratif politique tel qu'en lui-mme On formulera celui-ci dans l'approximation
suivante : soumettons-nous sans illusions au noumne rpublicain et l'ide pure de

112
SCOTT op. cit., 58 sq.
113
Michelet, lettre du 16 juin 1848 Branger, in Journal I, 1828-1848, d. P. VIALLANEIX, Gallimard, 1959,
928-929, in AGULHON loc. cit.
114
SCOTT op. cit., 71-75.
115
BLAIS op. cit., 26.
116
Voir le Prospectus, 1873, t. II. On trouvera les rfrences des articles de la Critique philosophique sur ce
point (25 avril 1872, 8 aot 1872) : la doctrine rpublicaine, ou ce que nous sommes, ce que nous voulons in
BLAIS op. cit. 29. Texte cit in DOUAILLER S. DROIT R.-P. VERMEUREN P. : La philosophie franaise du
XIX
e
sicle, Livre de poche, 1994, 748.
117
SCOTT op. cit., 16.
118
BLAIS Ibid.., 239-266.
119
SCOTT op. cit., 143-144.
120
Critique philosophique, 2 novembre 1876. Les traditions de la priorisme moral et politique sont sacres .
Peut-on imaginer hommage plus inconditionnel au gnie kantien ?
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Rpublique sans Terreur. Nous donnerons ainsi ses lettres de noblesse la Rpublique
phnomnale, qui en a le plus urgent besoin pour retrouver sa joie de vivre.

Sociologiquement, cette philosophie correspondait aux attentes prsumes des trois
classes auxquelles mile Littr avait reconnu une vocation rpublicaine au moins relative : la
paysannerie, la bourgeoisie, qui avait admis que la monarchie constitutionnelle tait
impraticable, le proltariat, dont on pouvait craindre nanmoins qu'il ft incompatible avec le
girondisme bourgeois
121
. Comme socialisme libral
122
, associant la justice la libert, le
criticisme tait une alternative au socialisme utopiste qui visait la justice sans la libert.
C'tait un compromis pratique et pessimiste, assez kantien desprit par la combinaison de ces
deux caractres. Il partait de lide qu'il faut absolument sparer les questions politiques et les
questions sociales, l'autorit de l'tat et la libert des individus. Cette sparation n'tait-elle
pas le secret du succs opportuniste
123
et la formule du Tiers Parti d'Alfred Fouille et Lon
Bourgeois ? LEurope de la fin du XIX
e
sicle n'tait-elle pas la recherche d'une synthse
dmocratique et librale qui pt se rclamer de Kant, comme le firent la mme poque le
criticisme de Renouvier en France et le rformisme social-dmocrate, matin de nokantisme,
dEduard Bernstein en Allemagne
124
? La lacit ne reprsentait elle pas une synthse
idologique de structuration comparable ? Cette alliance conjoncturelle de Renouvier avec le
protestantisme qui allait devenir un alliage politique
125
ne permettait-elle pas de faire
pice au conformisme moral de l'glise catholique et, ventuellement, celui de ses
complices protestants comme Guizot
126
? C'est, nous semble-t-il, dans cette perspective d'une
stratgie de lacit tous azimuts, mobilisant contre l'adversaire clrical le ban et l'arrire-ban
du libralisme, non seulement Kant, mais Fourier, Condorcet, Quinet et Turgot
127
, qu'il faut
comprendre l'tonnant clectisme du renouvirisme rpublicain.

Par sa mthode, il rpond un besoin de tolrance. Il faut, demande par exemple
Gabriel Sailles, pouvoir tre athe sans tre trait de sclrat, et croire en Dieu sans tre
trait d'imbcile . Cette soif de justice et de nuance semble avoir t la base mentale de ce
que Marie-Claude Blais appelle le spirituel rpublicain
128
, dans lequel Kant joue parmi

121
SCOTT op. cit., 98-100.
122
Voir le chapitre qui porte ce titre in BLAIS op. cit., 295-313.
123
BLAIS op. cit.,297. Il n'y a pas de question sociale en politique (Critique philosophique, 24 avril 1879,
Les dangers de la III
e
Rpublique , cit BLAIS, 309.
124
BLAIS op. cit., 312.
125
MERY op. cit., 453.
126
Le catholicisme de M. Guizot , Critique philosophique, 26 septembre 1872.
127
MERY op. cit., 461.
128
BLAIS op. cit., 387-391.
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d'autres un rle dcisif dans la maturation dmocratique de la culture philosophique moderne.
La philosophie contemporaine, crit notamment Dauriac, part de Kant Kant est long
lire, plus long comprendre. Puis il y a les successeurs de Kant, puis il y a Hegel, puis Comte,
puis Spencer, puis Renouvier
129
. Le criticisme est de fait une pense syncrtique et
synthtique. Dauriac mditait un ouvrage sur le mouvement rationaliste franais de Boutroux
Hamelin, dont trois brillants chapitres ont paru dans la Revue philosophique (1916, 1917,
1918) et deux autres dans la Revue de mtaphysique et de morale (1916, 1917)
130
. La
Rpublique n'est pas le refuge de l'esprit partisan, mais le lieu de la multiplicit culturelle, o
le rle du savoir sous toutes ses formes dans la socit est aussi important que
l'apprentissage de la morale l'cole. En philosophie, l'ardente curiosit rpublicaine ne
saurait par consquent se contenter d'une vrit unique. La sollicitation kantienne, si
importante qu'elle soit, ne peut tre qu'une composante parmi d'autres de la polyphonie
ncessaire. Dauriac, pour revenir lui, s'instruit de la mthode de Lachelier, mais aussi de
l'esthtique de Guyau, de la psychologie de William James, de la mtaphysique de
Bergson, etc.
131
. Mme besoin de concilier la science et la philosophie chez Dsir Nolen, on
l'a vu, ou de rapprocher l'esthtique et la sociologie chez Gabriel Sailles-Ransan : celui-ci a
ddi en 1883 sa thse Ravaisson avant de sympathiser avec Durkheim. Difficile dans ces
conditions dimaginer une domination kantienne sans partage : Kant est partout, mais il
coexiste partout avec d'autres. Il y avait chez les philosophes franais, observe Michel
Espagne, la recherche inavoue d'une strate mtaphysique sous le kantisme
132
. On la trouvait
souvent chez Leibniz.
Il suffira, pour mesurer l'amplitude de la synthse criticiste, d'voquer en conclusion
les deux carrires diffremment orientes, mais comparables par leur syncrtisme
philosophique, de Dauriac et de Sailles. Le premier avait t admis l'cole normale en
1867, le second en 1872. Ils avaient eu tous les deux pour professeur Lachelier (et, en ce qui
concerne Sailles, aussi Alfred Fouille). Dauriac tait Brestois et, comme son matre
Lachelier, d'une famille de marins : son grand-pre avait t capitaine de vaisseau, et son pre
contre-amiral. Il faut donc un petit effort d'imagination pour concevoir une III
e
Rpublique o
la philosophie tait enseigne, au plus haut niveau, par des intellectuels fils de la Royale !
Sailles tait issu d'une famille de mdecins. Il appartient plutt au courant laque de la
libre pense. C'est lui qui, en 1898 en pleine affaire Dreyfus succde Paul Janet la

129
DAURIAC L. : La Sorbonne philosophique , Critique philosophique, 1885, 2, 283-299, cit ESPAGNE
op. cit., 125.
130
G. BLOCH : Lionel Dauriac , Notice ncrologique, Annuaire de l'association amicale de secours des
anciens lves de l'cole normale suprieure, 1924, 103-104.
131
BLOCH op. cit., 104.
132
ESPAGNE op. cit., 250.
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chaire de philosophie de la Sorbonne. Il va, avec Ferdinand Buisson, tre l'origine de la
Ligue des droits de l'homme. Il croit de toutes ses forces la possibilit de dmocratiser la
Rpublique par l'intelligence. Il prside de 1900 1904 la Socit des universits populaires,
et de 1905 1910 la Fdration des universits populaires. C'est toute laile militante du
spirituel rpublicain.
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Jules Lachelier (1832-1918) kantien
spiritualiste et Inspecteur gnral de
philosophie


Comme tout ce qui est pens au monde est pens sous l'ide de ncessit, tout ce
qui est fait au monde est fait sous l'ide de libert.
Alain : Kant ternel (fvrier 1928)

La gnration no-kantienne de la III
e
Rpublique fait retour Kant dans des
conditions de crise gnrale crise de la rflexion spculative d'abord (affirmation de la
lgitimit cognitive de la science contre les mtaphysiques positivistes, matrialistes ou
empiristes), crise des circonstances politiques de lexercice philosophique ensuite (guerre
franco-prussienne de 1870, Commune de Paris de 1871
133
, engagement des philosophes dans
linstallation de la Rpublique), crise de l'enseignement philosophique enfin (place de la
morale dans le corpus transmettre, contrle par lexcutif du contenu enseigner,
dlimitation du rle de la religion, reconnaissance de la sociologie et des sciences
humaines, etc.) . Or dans ce bouquet de crises la philosophie de Kant est partout prsente.
LHimalaya kantien lexpression est dAlphonse Darlu, le matre de philosophie de Marcel
Proust
134
finit par se confondre avec la philosophie elle-mme
135
. Kant devient le
truchement oblig et le catalyseur de toute l'actualit rflexive de la priode 1870-1900.
Pdagogues, mtaphysiciens, moralistes, sociologues toutes les disciplines de la
connaissance se dterminent par rfrence lui, l'instar de Gabriel Compayr lorsqu'il
rdige l'article Kant du Dictionnaire de pdagogie de Ferdinand Buisson
136
. De cette pense

133
Voir la lettre de Lachelier Ravaisson en date du 4 mai 1871 (Institut, ms. 4687, cit Michel ESPAGNE :
En de du Rhin l'Allemagne des philosophes franais du XIX
e
sicle, Cerf, 2004,133 : la philosophie
identifie la reconstruction des nations europennes aprs la crise rvolutionnaire.
134
Dans une lettre Xavier Lon cite in BONNET H.: Alphonse Darlu le matre de philosophie de Marcel
Proust, Nizet, 1961, 34.
135
KHNKE Kl.-C. : Entstehung und Aufstieg des Neukantianismus, Francfort /M., Suhrkamp, 1986, 381
(Kant-Philosophie wird zum Diskussionsthema von Philosophie berhaupt).
136
II, 1572-1576 (extrait in ESPAGNE op. cit., 144.
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kantienne en mise jour permanente, Otto Liebmann condensa lesprit dans une formule que
Jules Lachelier naurait pas dsavoue : L'entendement ne tire pas les lois de la nature, il les
lui prescrit
137
. La thse soutenue par Lachelier en 1871 (Du fondement de l'induction) ne dit
rien dautre: l'ordre naturel, formul par des lois, rpond aux exigences de notre pense.

Mais ces gnrations de fin de sicle se rfrent Kant sans tre ncessairement
dobdience kantienne. Sur les 107 matres de confrence et professeurs allemands recenss
par Klaus-Christian Khnke comme auteurs de cours sur le penseur des trois Critiques dans
les annes 1870-1880, une minorit seulement tait no-kantienne au sens strict. Dans les
universits d'outre-Rhin un quart peine des enseignements acadmiques en philosophie tait
assur par un des onze no-kantiens patents
138
. En France aussi la rfrence morale et
pdagogique est frquemment kantienne. A-t-on le droit de se dire philosophe, sous la
III
e
Rpublique, si l'on n'a pas mdit sur les uvres du vnrable pdagogue lunettes de
Knigsberg ? Les philosophes connus ne sont-ils pas tous kantiens, l'exception de Bergson ?
Comment affronter l'adversaire scientiste et positiviste sans citer la barre la Critique de la
raison pure ? Comment restaurer l'esprit mtaphysique dans la lgitimit de ses droits et
rappeler la science ses limites sans se rfrer la Critique de la raison pratique et la
Critique de la facult de juger ? Ces grandes querelles qui embrasaient l'cole normale
suprieure (plus peut-tre que la Sorbonne) ne pouvaient se passer de larbitrage kantien.
Y prirent activement part non seulement Jules Lachelier, mais Antoine Augustin Cournot,
Octave Hamelin, mile Boutroux, et bientt Henri Poincar et Pierre Duhem. Cet
affrontement de la science et de la pense ne pouvait, dans la logique rpublicaine, aboutir
qu' leur rconciliation sous le signe de l'unit de l'esprit. Ce baiser Lamourette de
lintelligentsia correspondait l'ide-force de l'opportunisme rpublicain, et au ralisme
spiritualiste qui constituait le fond de son idologie. Ce n'est pas un hasard si les toiles de
l'opportunisme
139
Boutroux pour la philosophie, Poincar pour les mathmatiques firent
de brillante carrires, non sous le signe du kantisme orthodoxe, mais sous celui dun no-
kantisme souple, pluraliste, et de contenu variable selon la conjoncture du moment.


137
Cit KHNKE op. cit., 386.
138
KHNKE op. cit., 383. Les onze universitaires no-kantiens sont Cohen, Erdmann, Fischer, Lange, Liebmann,
Meyer, Paulsen, Riehl, Vaihinger, Volkelt et Windelband (Ibid. 522).
139
BERDOULAY V. : La formation de lcole franaise de gographie (1871-1914), Comit des travaux
historiques et scientifiques, 1995, 115.
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C'est sous cet angle qu'il convient de parler de Jules Lachelier (1832-1918)
140
, et de la
gnration de jeunes philosophes qui lui succda et se reconnut dans le no-criticisme
(Dauriac, Evellin, Egger). C'est peine s'il professait , crit Boutroux
141
son sujet, et on
ne demande qu' le croire. Lachelier fut peine moins important comme penseur que comme
administrateur des carrires philosophiques l'Inspection gnrale de l'instruction publique et
la prsidence du jury de lAgrgation (o il succda son matre Flix Ravaisson (1813-
1900), dont on notera quil fut Inspecteur gnral des Lettres de 1852 1887 sans avoir
enseign. Renouvier non plus n'enseigna point, mais il ne fut pas Inspecteur gnral). partir
des annes 1880, Lachelier fut pour la gestion des carrires philosophiques aussi
incontournable qumile Boutroux, ce qui expliquerait peut-tre lempressement de ses
disciples (Lon Brunschvicg, Gabriel Sailles
142
) lui rendre hommage. Il fit davantage pour
la diffusion du kantisme que Victor Cousin. Son rle au sein de la Socit franaise de
philosophie fut essentiel pour l'expression d'une originalit intellectuelle de la communaut
des philosophes de la III
e
Rpublique. Il ouvrit le chantier du Vocabulaire philosophique de
Lalande, si fondamental pour la cartographie conceptuelle de la discipline.

L'orientation de la pense de Lachelier dment d'une faon clatante le clich d'une
philosophie officielle anticlricale, elle illustre la possibilit dans le cadre de
l'administration ministrielle de la Rpublique de combiner kantisme et conservatisme
catholique. Comme avant lui Flix Ravaisson-Mollien autre figure totmique de la
philosophie franaise que l'on vient dvoquer Lachelier pratiqua avec ferveur son
catholicisme
143
, mme si sa mtaphysique eut des accents panthistes qui ne passrent pas
inaperus
144
.
Signalons ce propos quelques faits. Paul Dubois, qui avait succd en 1840 Victor
Cousin la direction de l'cole normale suprieure, puis prsid de 1851 1866 l'Amicale
des anciens normaliens, s'tait converti au catholicisme en 1874. Le trs cousinien Francisque
Bouillier, qui a laiss une trace dans la conscience philosophique moderne des Franais avec
son Histoire et critique du cartsianisme (Lyon, 1842) et publi la mme anne un

140
Les uvres de LACHELIER ont paru en deux volumes chez Alcan (1902-1907). Le volume I contient
Du fondement de l'induction (lthse, 1871), l'article Psychologie et mtaphysique (1885) son chef-d'uvre et
la Note sur le pari de Pascal.
141
BOUTROUX E. : Notice ncrologique sur Lachelier in Annuaire de l'association amicale de secours des
anciens lves de l'cole normale suprieure, 1919, 12-17.
142
Gabriel SEAILLES : Philosophes contemporains Monsieur Jules Lachelier , Revue philosophique, 1883,
1, 22-48,281- SAILLES .
143
Lors de son sjour Munich, Ravaisson fut en contact avec Schelling et les milieux catholiques franais de la
ville. Schelling entretenait une relation intellectuelle rgulire avec Lamennais et Montalembert. Victor Cousin
envisageait de faire traduire Schelling par Ravaisson ( ESPAGNE op. cit., 32 sq.)
144
CANIVEZ A. : Jules Lagneau professeur et philosophe, Strasbourg, Facult des lettres, 1965, 256.
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commentaire de La religion dans les limites de la simple raison, fut la tte de l'cole
normale de 1867 1872. Lui aussi tait fervent catholique.
Comme chez Bouillier, philosophie et christianisme taient insparables pour
Lachelier, propos duquel Boutroux note que la foi religieuse tait le terme o, conduite par
la logique, aboutissait sa rflexion, et en mme temps le legs, pieusement gard, de son
ducation premire
145
. La III
e
Rpublique nat et s'installe rue dUlm sous le signe de la
concorde entre catholiques et libraux. Versons ce dossier, l'appui de cette convergence
catholico-kantienne inattendue, un triple rappel biographique. Ludovic Carrau (1842-1889),
normalien (1861), issu d'une famille d'instituteurs, diteur de Descartes, professeur la
Sorbonne (1888) tait excellent catholique et parfait spiritualiste kantien
146
. Appartenant la
gnration suivante, Victor Delbos (1862-1916), auteur d'un classique Essai sur la formation
de la philosophie pratique de Kant (thse, Alcan, 1903), tait un catholique idaliste,
professeur la Sorbonne de 1909 sa mort, fils d'un clerc de notaire de Figeac, avec de
solides traditions de pratique religieuse chez les grands-pres (paysan du ct paternel,
directeur d'cole communale du ct maternel)
147
.
Sociologiquement aussi, Lachelier cadre mal avec cette autre image d'pinal d'une
lite intellectuelle rpublicaine d'ascendance terrienne, puisque son pre tait capitaine de
vaisseau en retraite
148
. Sa Rpublique ne fut pas celle de l'imagerie scolaire courante : il est
aux antipodes de l'engagement d'un mile Durkheim, avec lequel il cohabite orageusement au
jury de l'Agrgation en 1892. Il conjure alors le jeune mile Chartier (le futur Alain) de ne
pas se lancer en politique.

De la Rpublique rellement existante, le trait qui aura le mieux convenu Lachelier
fut peut-tre l'litisme inflexible, limpitoyable bonne conscience de linstruction publique
dans la slection des intelligences. Lachelier tait le fruit par excellence du systme
mritocratique brillant lve de Louis le Grand, laurat hors ligne du Concours gnral,
toujours class premier tous ses concours ( l'entre lENS en 1851 et sa sortie en 1854,
l'Agrgation de lettres en 1856, l'Agrgation de philosophie en 1863, aprs le
rtablissement de celle-ci par Victor Duruy). Il est nomm en 1864 la matrise de
confrences de philosophie et d'histoire de la philosophie de l'cole normale, o il professe

145
BOUTROUX Lachelier, op. cit.,16.
146
CARRAU tait l'auteur de La conscience psychologique et morale dans l'individu et dans l'histoire (1887)
et d'un Cours de morale pratique (1888) (CHARLE C. : Les professeurs la facult des lettres de Paris, I.
1809-1908, CNRS, 1985, 42-43).
147
Notice Victor Delbos in CHARLE op. cit..
148
Voir sa notice biographique in Les inspecteurs gnraux de l'instruction publique (1802-1914) par
HAVELANGE -HUGUET-LEBEDEFF (dir. CAPLAT G.), CNRS, 1986,433-434. Consulter le beau livre dALAIN :
Les ides et les ges (2 vol.), NRF, 1927, qui s'achve par le double loge de Lachelier et de Gthe.
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jusqu'en 1877. D'autant plus tonnant et admirable, dans ces circonstances, ce courage qu'il
montra dans la lutte contre un systme cousinien qui avait fini par striliser l'imagination
philosophique et le corps professoral depuis la Monarchie de Juillet. Lachelier fut l'origine
d'une intrpide mise en cause de la pense de Cousin et du conformisme moral qui en
rsultait : il fallait rompre avec la tche dvolue au professeur de philosophie, qui tait
d'inculquer dans les esprits les bonnes doctrines et les solutions officielles
149
. Il fit prvaloir
ses vues l'Inspection gnrale (o il succda Grard en 1879) et la prsidence du jury
d'Agrgation (o il fut, on la vu, le successeur de Ravaisson-Mollien). Examinons quel
appoint Kant lui apporta dans cette bataille stratgiquement dcisive. Il le considrait, dans
une lettre Lionel Dauriac cite par Michel Espagne, comme notre pre Kant
150
.
L'expression fait dresser l'oreille, elle signale cette dvotion accablante Kant chez Lachelier,
Lagneau, Sailles et Goblot. Andr Canivez exagret-il lorsqu'il voque un Kant castrateur
de cette gnration
151
?

On a coutume de dire que trois interprtations de Kant celles de Cousin, de
Renouvier et de Lachelier se sont succd de la Monarchie de Juillet la III
e
Rpublique, et
qu'elles furent non seulement contradictoires lune par rapport aux deux autres et ingales
dans leur qualit explicative, mais dorientations idologiques opposes. On s'en tiendra, pour
la clart de l'expos, au classement fair-play dress par Roger Verneaux : Lachelier de trs
loin l'emporte sur Renouvier, lequel laisse trs loin derrire lui le malheureux Cousin
152
.
Pour celui-ci, Kant est rest emprisonn dans l'impasse de son subjectivisme absolu.
La contradiction lui parat insurmontable entre le scepticisme de la philosophie
transcendantale dans la Critique de la raison pure et la restauration de la mtaphysique dans
la Critique de la raison pratique. lire La Philosophie de Kant commise par Cousin en 1842,
Kant se serait abm dans les tnbres du nihilisme , mais il aurait flair le pige dans
lequel il allait tomber en ajoutant une Rfutation de l'idalisme la seconde dition de sa
Raison pure. Cousin s'arrte au constat de lincohrence suppose d'une raison pratique
rtablissant une mtaphysique apparemment condamne par la raison pure. Si nous suivons la
logique cousinienne, deux lectures des Critiques taient possibles : ou bien l'on choisissait

149
BOUTROUX notice, op. cit., 13.
150
16 novembre 1887 (Correspondance Dauriac la bibliothque Victor Cousin de la Sorbonne, ms. 342,
Cit. ESPAGNE, op. cit., 135).
151
CANIVEZ op. cit., 269.
152
VERNEAUX R. : Renouvier, disciple et critique de Kant, Vrin, 1945, 118-128 (le kantisme selon Renouvier
et Lachelier).
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dtendre la deuxime Critique le scepticisme de la premire, ou bien lon tendait au
contraire la premire Critique la rfutation du scepticisme contenu dans la deuxime
153
.
Renouvier avait opt pour le dogmatisme moral en quoi il restait prisonnier des
catgories de Victor Cousin. Il y tait fort logiquement condamn dailleurs par le fait qu'il
n'avait pas adopt vraiment le systme de l'idalisme critique. Il en avait fait candidement
l'aveu dans sa Critique de la doctrine de Kant : on a gnralement renonc comprendre
comment l'idalisme (transcendantal) serait compatible avec la thse de l'existence d'un
monde externe que Kant a prtendu dmontrer
154
. L o Victor Cousin senttait juger la
philosophie critique infidle ses principes
155
, Charles Renouvier mettait judicieusement en
valeur la relativit essentielle du kantisme (en particulier dans sa thorie de la conscience
156
).
Mais cela ne suffisait pas, tant il demeurait la fois intimid par le conformisme cousinien
dominant en particulier dans l'interprtation du kantisme comme subjectivisme gnralis
et docilement infod au dogmatisme moral dont se rgalait le philosophe de l'clectisme.

Pour accder la vrit de l'idalisme critique, il fallait par consquent rgler son
compte Cousin. Ce fut la tche de Lachelier dans les annes 1860, paul par la pense
mtaphysique et morale de Maine de Biran qui avait prcd Victor Cousin dans ses savantes
approches kantiennes
157
. On lit dans Le fondement de l'induction : la troisime hypothse
introduite par Kant dans la philosophie consiste prtendre que, quel que puisse tre le
fondement mystrieux sur lequel reposent les phnomnes, l'ordre dans lequel ils se succdent
est dtermin exclusivement par les exigences de cette pense. La plus leve de nos
connaissances n'est, dans cette hypothse, ni une sensation, ni une intuition intellectuelle,
mais une rflexion, par laquelle la pense saisit immdiatement sa propre nature, et le rapport
qu'elle soutient avec les phnomnes. C'est de ce rapport que nous pouvons dduire les lois
qu'elle leur impose et qui ne sont autre chose que les principes
158
. Le criticisme kantien n'est
pas seulement possible, il est galement ncessaire et conforme lordre des choses. La
logique transcendantale se substitue la logique formelle d'Aristote comme la logique
exprimentale de Stuart Mill pour rendre compte de la convergence de la ralit naturelle et
de l'interprtation qu'en donne l'esprit. Le kantisme est restitu l'idalisme objectif ni par
Cousin. Le monde se rduit aux reprsentations que l'on a de lui
159
. Lachelier fait un jour la

153
VERNEAUX op. cit., 121.
154
RENOUVIER : Critique de la doctrine de Kant, Alcan, 1906, 5.
155
COUSIN op. cit., 189.
156
VERNEAUX op. cit., 117.
157
VERNEAUX op. cit., 123.
158
Jules LACHELIER :uvres I, 46 (Le fondement de l'induction).
159
LACHELIER, op. cit., II, 187.
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Socit franaise de philosophie un expos sur l'ide de lEtre
160
. Commentant le cogito
kantien (ich denke), il observe que le sensible n'est pas et ne peut pas tre, et que ltre selon
Kant est un esse et non un ens, une ralit et non une substance. C'est la pense seule
qui dit que les phnomnes sont, et qui leur donne, la lettre, ltre quils n'ont pas par
eux-mmes
161
. Dans un article de la Revue de mtaphysique et de morale qu'il consacra en
1921 la philosophie de son matre, mile Boutroux crivait : Il faut, dclare Lachelier,
dmontrer les principes; sinon, ils ne sont que des prjugs, et avec eux, toute notre science et
toutes nos ides [] Il semble bien, estime Lachelier, que Kant ait exactement dtermin le
point de dpart ncessaire de cette dmonstration. Lachelier mdita longtemps sur ce point de
dpart. Longtemps devant lui, sur sa table de travail, la Critique de la raison pure resta
ouverte la page o l'on lit cette phrase Das ich denke muss alle meine Vorstellungen
begleiten knnen. Il faut ncessairement que le je pense puisse accompagner toutes mes
reprsentations. Autrement celles-ci ne seraient pas pour moi
162
. On voit ici que
l'interprtation ngative de Kant par Cousin a t totalement renverse, et combien ont t
dcisifs, dans la propdeutique de ce renversement, l'accent mis par Biran sur le lien du
vouloir et du sentir avec la libert
163
, et tout le spiritualisme de Ravaisson
164
, dont Lachelier
est lhritier direct.

Rsumons la pense de Lachelier sur les deux plans de la mtaphysique et de la
religion .
1. Le Kant de Lachelier n'est pas celui de l'idalisme absolu, il n'est pas question de
croire la chose en soi (dont Lachelier dit qu'elle est le seul tort de Kant
165
). Il est certes fait
retour Kant, mais pas dans la version idaliste qui a t celle des gnrations post-
kantiennes en Allemagne. Le Kant vrai de Lachelier est au fond Fichte, ainsi qu'il le reconnat
lui-mme dans une lettre Denys Cochin d'octobre 1913
166
. Les positions mtaphysiques de
Lachelier sont aussi reprsentatives du kantisme de la III
e
Rpublique que celles de Renouvier
et de Boutroux dont elles se diffrencient sur des points essentiels, elles partagent nanmoins
avec elles le fait de s'tre constitues contre l'clectisme de Victor Cousin sur le socle trs

160
Ibid., II, 108-112.
161
loc. cit., II, 109.
162
BOUTROUX mile : Jules Lachelier , Revue de mtaphysique et de morale, 28 (1921), 1-20, Cit. 7-8, cit
ESPAGNE op. cit., 151.
163
Sur le lien entre volont et libert, on se reportera aux formules inoubliables (VERNEAUX, loc. cit.) de
Psychologie et mtaphysique, in OEuvres, op. cit., I, 90-91 (et II, 213, 215, 217).
164
BOUTROUX: La philosophie de Flix Ravaisson , Revue de mtaphysique et de morale, 8 (1900), 699-716.
165
Lettre Frdric RAUH du 19 mars 1903, cite VERNEAUX op. cit., 127.
166
Lettre Denys COCHIN du 10 octobre 1913, cite Ibid.
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franais du ralisme spiritualiste. L'article Psychologie et mtaphysique publi dans la Revue
philosophique de mai 1885 a valeur de manifeste.
Pour Lachelier la psychologie n'est qu'une forme subjective et provisoire de la
physiologie, qui n'est elle-mme qu'une branche de la physique. Trs rvlatrice du climat
philosophique de la fin de sicle est l'interprtation que donne de cet article-programme
lhglien Georges Nol
167
. La pense n'est pas la familiarit de la chose en soi, mais la vrit
des choses sensibles en quoi les vues de Kant ressemblent fort celles de Platon
168
. On est
l'oppos de la tentative de Cousin d'adopter Schelling partir de Condillac. Lachelier accde
Kant par Fichte et Hegel, et en empruntant de passionnantes voies de traverse platoniciennes.
C'est une vue originale, peut-tre contestable, mais qui a le mrite d'attirer l'attention sur ce
que Michel Espagne appelle l'ambigut de la rfrence kantienne
169
.
Double constatation :
- une affinit existe entre philosophie allemande et no-platonisme (elle a trs tt attir
l'attention de Tennemann et de Cousin et facilit la rception par les Franais d'un Hegel
panthiste, l'oppos du rationalisme kantien),
- le kantisme la franaise s'accommode fort bien de la prsence en son sein de
thmatiques empruntes des systmes tels que ceux de Spinoza, de Hegel, de Leibniz ou des
no-platoniciens qui reprsentent autant dalternatives thoriques au criticisme. Le kantisme
de Lachelier contient un noplatonisme diffus
170
. La rfrence kantienne chez Lachelier,
pourtant l'un des maillons importants de la chane qui constitue l'histoire du nokantisme
franais, est sous-tendue et relativise par une rfrence latente au noplatonisme
171
le
marqueur allemand par excellence de ce kantisme spiritualis a t Schelling. Celui-ci a t
important dans l'idalisme esthtique de Victor Cousin, avant de rapparatre quelques annes
plus tard chez Ravaisson
172
. Est-ce par hasard si cette Allemagne schellingienne, o Kant n'a
de prsence que marginale, aisment rcuprable par le conservatisme catholique, ne fut pas
une rfrence progressiste et engage ? Le XIX
e
sicle a construit un sas
philosophique de Lachelier Ravaisson, ouvrant en amont ses fentres sur Pascal et Aristote,

167
NOL G. : La philosophie de Jules Lachelier , Revue de mtaphysique et de morale, 6 (1898), 230-259.
Georges Nol a ddi Lachelier sa Logique de Hegel (1897). Il est alors professeur au lyce Lakanal, et
collaborateur rgulier de la Revue de mtaphysique et de morale, avec d'autres disciples de Lachelier, notamment
l'historien no-kantien de la philosophie Victor DELBOS. Nol a enseign la philosophie hglienne au lyce de
Bordeaux en 1883-1884.
168
NOL loc. cit., 249.
169
ESPAGNE op. cit., 255.
170
ESPAGNE op. cit., 234.
171
Voir le chapitre le noplatonisme de Lachelier ,231-235 in ESPAGNE op. cit., citation 235.
172
ESPAGNE op. cit., 174.
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en aval sur Ricur
173
. On y pratiquait une philosophie rflexive de la plus haute noblesse
intellectuelle, mais qui en politique s'imposait une rserve extrme et, dans les pousses
d'anticlricalisme passionnel, naviguait toujours contre-courant. Lintrt port la
philosophie antique et particulirement Aristote quivalait indirectement un dsintrt
envers la Rvolution franaise
174
.

2. Les positions du trio Ravaisson Lachelier Boutroux en matire de religion sont
dune originalit si puissante qu'il convient de les esquisser brivement, car elles prsentent
parfois, en se rclamant de Kant, des vues ostensiblement contraires la lacit militante. y
regarder de plus prs, on peut se demander si elles n'ont pas enrichi le dbat laque des dbuts
de la III
e
Rpublique. Dans la notice ncrologique qu'il a consacre Lachelier, mile
Boutroux a rappel avec quelle force Lachelier a boulevers l'ordre soi-disant ncessaire d'une
sparation des trois domaines de la science, de la religion et de la philosophie, et contest le
postulat de leur mutuelle indpendance. La philosophie de Kant tait videmment la cible de
cette mise en cause, puisque, crit Boutroux, elle tait en quelque sorte la thorie de cette
pratique, car elle faisait reposer la science sur le seul principe de causalit, considr comme
entirement indpendant de la finalit et de la libert ; et elle isolait les noumnes, objets de la
pense religieuse, des phnomnes, objets de la pense scientifique. Or, ajoute Boutroux,
Lachelier dmontra que la causalit est une notion strile si on ne la complte point par la
finalit, et que celle-ci, son tour, ne saurait recevoir les ides au moyen desquelles elle
coordonne et systmatise les phnomnes, que d'une libert doue du pouvoir, et de crer des
ides, et de se raliser elle-mme. Dans l'interprtation que Boutroux donnait de son uvre,
Lachelier ne plaidait pas seulement pour l'unit de la connaissance, de la foi et de l'action, il
tait appel tmoigner rebours de la lacit kantienne sparatrice pour une dmolition
des barrires qui, dans l'ordre idal du partage des fonctions en rgime rpublicain, sparaient
les uns des autres les philosophes, les savants, les esprits religieux
175
. O le philosophe,
observant les choses de Sirius, ne voyait que la brillante rhabilitation de la mtaphysique, le
militant laque pouvait se demander si ce sauvetage au-del du dbat entre techniciens de la
philosophie ne mettait pas en cause les sparations institutionnelles opres par les lois
laques. Nous essaierons, la fin du prsent chapitre, de montrer que ce spiritualisme ouvert a
constitu un apport intellectuel intressant la discussion publique de l'ide laque.


173
De la nature l'esprit Etudes sur la philosophie franaise du XIX
e
sicle (d. BELAY R. et MARIN Cl.),
ENS-ditions, 2001, 15-17.
174
RAVAISSON F. : De la mtaphysique d'Aristote, Acadmie des sciences morales et politiques, 1833, texte
couronn par l'Acadmie (201-214 in De la nature, op. cit.).
175
BOUTROUX ncrologie Lachelier, op. cit., 15.
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Lachelier, nous l'avons constat, exera la philosophie sous deux formes comme
penseur salari et comme Inspecteur. Un bref examen de cette seconde fonction nous
permettra de faire connaissance avec l'institution philosophique dans sa mise en ordre de
l'idologie rpublicaine. Lachelier, nous dit Boutroux, avait dsir la fonction dInspecteur
176
.
Devenu Inspecteur de l'Acadmie de Paris en 1875, il avait exerc ensuite, de 1879 1900, la
fonction d'Inspecteur gnral de l'instruction publique. L'numration des personnalits en
charge de cette responsabilit pour les Lettres et pour la philosophie longtemps confondues
dans l'organigramme ministriel dessine un profil surprenant des mentalits de l'institution
centrale
177
. Il y eut successivement Paul Dubois (1793-1874), dont il fut question plus haut . Il
eut la haute main sur l'enseignement littraire sous la Monarchie de Juillet et lENS. Flix
Ravaisson-Mollien exera une influence considrable sur l'enseignement philosophique de
1852 1887, au titre de l'enseignement suprieur en lettres. Il tait depuis 1870 conservateur
des antiques au Louvre. Francisque Bouillier fut Inspecteur gnral des lettres sous le
ministre Duruy (1865), Inspecteur gnral de l'instruction publique de 1872 son renvoi par
Jules Ferry en 1879, il prcda Bersot la direction de l'cole normale suprieure, de 1867
sa dmission en 1871. Vinrent ensuite Jules Lachelier (1879-1900), Franois Evellin (1900-
1908), qui avait crit sa thse sur La raison pure et les antinomies essai critique sur la
philosophie kantienne (Alcan, 1907), Gabriel Compayr (1905-1913), plus connu du grand
public pour avoir organis l'enseignement primaire du temps de Ferry et en collaboration avec
Steeg, Pcaut et Buisson, et enfin Gustave Belot (1913-1929) qui avait produit avec Buisson
une tude sur Les problmes pratiques de la pdagogie morale (Nathan, sd.) et traduit Stuart
Mill chez Delagrave en 1897. Cet aperu fait apparatre les trois axes de la rflexion
philosophique telle qu'elle est pratique dans les lyces, les khgnes, lcole Normale et les
Facults des Lettres, et contrle, partir du sommet, par les inspecteurs gnraux : la
mtaphysique d'abord, fortement connecte la transcendance, la pdagogie ensuite,
essentiellement applique la morale, la morale enfin, qui se scinde entre affiliation religieuse
traditionnelle et engagement civique laque. La tonalit gnrale est d'un spiritualisme
centriste, dnu de proslytisme offensif, mais intraitable dans ses postulats anti-matrialistes.
Les conflits politiques sont mens fleuret mouchet, sauf dans le cas exceptionnel de
l'affrontement Bouillier-Ferry
178
. La relgation de Bouillier sous la III
e
Rpublique est un cas
limpide : lorsqu'il tait professeur de philosophie la facult des lettres de Lyon, sous la
Monarchie de Juillet, il avait eu maille partir avec le clerg, mais il avait rejoint la majorit

176
BOUTROUX Ibid., 14.
177
Nous renvoyons ici aux notices biographiques dtailles in HAVELANGE I., HUGUET F., LEBEDEFF B. : Les
inspecteurs gnraux de linstruction publique Dictionnaire biographique (1802-1914), dir. CAPLAT G.,
Institut national de recherche pdagogique - CNRS, 1986.
178
BOUILLIER F. : L'universit sous Monsieur Ferry, 1880.
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conservatrice aprs la Rvolution de 1848. Son cousinisme tait dplac sous la Rpublique.
Celle-ci na pas rompu en vain avec le dirigisme autoritaire des rgimes prcdents, elle tente
visiblement de construire un pluralisme philosophique plus ambitieux que le juste milieu que
l'clectisme avait despotiquement impos durant un demi-sicle.

En quoi consiste ce spiritualisme manifestement dominant de 1880 1914 ? Lachelier,
se souvient Boutroux, laissait une immense famille spirituelle, qui cheminait dans les voies
qu'il avait ouvertes
179
. Boutroux lui-mme continuait les grandes mtaphysiques classiques,
associant Kant la fois Aristote et Leibniz, Schelling et Ravaisson
180
. Il se rclamait de
l'Allemagne de Ravaisson
181
, c'est--dire de Schelling. Kant tait partout, mais la plupart du
temps filtr par l'allgeance implicite de ses disciples l'idalisme objectif de Schelling. Il y a
un exemple clbre de cette configuration intellectuelle : c'est la Revue de mtaphysique et de
morale (1893) dans l'option de spiritualisme pluraliste et vaillamment rpublicain que lui
imprime son comit de rdaction, majoritairement normalien. N'oublions pas Alphonse Darlu
(1849-1921), le professeur de philosophie de Marcel Proust au lyce Condorcet, et le
successeur de Lachelier l'Inspection gnrale en 1901. Il y a eu une affinit spirituelle
profonde, et emblmatique de l'air du temps, entre la Revue de Xavier Lon et La recherche
du temps perdu
182
. La morale est au centre de la philosophie de Darlu, mais elle est fonde
mtaphysiquement sous les trois formes convergentes de l'ducation, prive dans la famille,
religieuse dans le temple, publique dans la socit
183
. Pour lui et pour l'idalisme rpublicain
en gnral, le principe de la socit moderne laque n'est pas irrligieux, et la vrit possde
un caractre divin. Cette modernit religieuse, mais non clricale fait la singularit du
spiritualisme des philosophes rpublicains, quelle accompagne dans les annes de formation
et de consolidation de la III
e
Rpublique. Elle produit une doctrine laco-mystique originale,
que l'on retrouve nous semble-t-il la fois dans le kantisme de Franois Evellin et dans le
criticisme de Renouvier. C'est mile Boutroux, une fois encore, qui dans la notice
ncrologique quil consacre Evellin, rappelle les conclusions mtaphysiques audacieuses
que celui-ci tirait de la controverse de Kant sur le conflit de la raison pure avec elle-mme en
mtaphysique. Pour qui sait s'affranchir des suggestions illusoires de l'imagination, crivait
Boutroux, le monde donn est un compos, non de choses essentiellement matrielles,
incapables d'individualit et de personnalit, mais dtres vritables, dous de spontanit, et
ns pour l'intelligence et la libert. Evellin tirait ainsi, conclut Boutroux, d'une critique trs

179
BOUTROUX ncrologie Lachelier, op. cit., 16 -17.
180
PARODI D. : La philosophie contemporaine en France Essai de classification des doctrines, Alcan, 1925,86.
181
BOUTROUX E. : La philosophie de Flix Ravaisson, Revue de mtaphysique et de morale, 8 (1900), 699-716.
182
BONNET op. cit.
183
BONNET op. cit., 16-20.
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technique et minutieuse de lInfini mathmatique, une dmonstration nouvelle des thses du
spiritualisme
184
. La vie dEvellin est une vritable pope de l'intelligence rpublicaine :
imaginons laventure de ce jeune Breton que sa famille, trs religieuse, destinait l'tat
ecclsiastique sa mre, trs fire de son intelligence, rvait de faire de lui un vque ! Par
rebonds, il passe de l'cole des hautes tudes des Carmes, Paris, o il a contract une
typhode qui lui donne le temps de rflchir sa vocation la prtrise, l'cole normale
suprieure, o il est admis en 1860, puis l'Inspection gnrale de philosophie dans les
annes 1880, enfin la mouvance du criticisme engag de Renouvier. La lacit spiritualiste
franaise est la recherche d'une synthse intellectuelle, associant les sciences, l'art, la
psychologie et l'esprit sur le modle philosophique de Schelling chez Ravaisson et
Sailles. Le Kant spiritualis de la fin de sicle, lui aussi construit partir de Schelling,
correspond au message de Ravaisson et de Lachelier. L'ensemble rejoint le vaisseau de haut
bord du criticisme de Renouvier pour enrichir l'ide rpublicaine de consonances indites et
superbes.

184
BOUTROUX : Notice ncrologique de Franois Evellin, in Annuaire de l'association amicale de secours des
anciens lves de l'cole normale suprieure, 1911, 54-58.
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mile Boutroux (1846-1921) Lveilleur
no-kantien en lgitimiste de la Rpublique


Pour comprendre et jugr un systme, la premire condition est certainement d'y
entrer, mais la seconde est d'en sortir, c'est dire de l'envisager d'un point de vue
extrieur et, si cela se peut, suprieur celui de l'auteur.
Annotation de Jules Lachelier sur une copie dmile Boutroux
l'cole normale suprieure

Notre affaire n'est pas de surprendre les secrets du ciel au calendrier des ges,
mais de les empcher de mourir infconds dans nos curs.
George Sand devise propose par Paul Bourget aux leons de philosophie
d'mile Boutroux, lors de la rception de celui-ci
l'Acadmie franaise le 22 janvier 1914.

Dans ses cours professs en Sorbonne sur La philosophie de Kant (1896-l897), mile
Boutroux consacre un chapitre important La morale de Kant et le temps prsent
185
. Il y
soutient, contre les religions positives reposant sur le sentiment, que la morale est
ncessairement une croyance de la raison. C'est un point de vue conforme la conception
laque de la morale, selon laquelle celle-ci ne saurait contredire la science. Le nokantisme de
Boutroux reprend donc un article essentiel de lthique du civisme rpublicain
186
. Il la
contredit pourtant dans un second mouvement, lorsqu'il affirme que la croyance de raison
conduit naturellement l'esprit la religion, et lorsqu'il inflchit son interprtation de Kant dans
un sens vanglique : lentendre, Kant aurait pris son compte foi-esprance-charit
187
,
le mot dordre de Saint Paul. Il en rsulterait un cart grandissant entre les trois exigences de
la modernit la science, l'galit, l'instruction et une doctrine kantienne en retard sur le
temps prsent, en ce sens qu'elle accorderait trop de place au suprasensible et au devoir,
concept contraire aux esprits modernes
188
. Comment la morale d'mile Boutroux en
est-elle venue prendre ses distances vis--vis de Kant et de limpratif catgorique ? Quel
est le sens de cette mise en cause dune doctrine qui avait nagure l'ambition de se confondre

185
mile BOUTROUX: La philosophie de Kant,Vrin, 1965, 364-374.
186
Fritz RINGER : Fields of Knowledge French Academic Culture in Comparative Perspective, Cambridge UP.
Maison des sciences de lhomme, 1992, 185.
187
BOUTROUX, op. cit., 367.
188
BOUTROUX, Ibid., 370.
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avec l'ide rpublicaine ? Kant est certes utile, mesure que le pouvoir rpublicain s'installe,
car, plus un pouvoir a de puissance, et plus il est indispensable que l'usage de cette puissance
soit soumis une rgle
189
. Mais l'utilit de Kant ne va gure au-del de cet usage rgulateur,
elle ne saurait sans dommage s'appliquer aux maximes de la raison pratique. Le systme
kantien est en effet refus par Boutroux, car il quivaut une abolition du particulier, de
l'individuel, du spcifique, un effacement des personnes si prononc quil les rapprocherait
de l'homognit indistincte de la matire inorganique
190
. En somme, l'individualisme
rpublicain de Boutroux ne trouve pas son compte dans lhumanit standardise dont Kant
semble avoir rv, et dont l'cole laque a entrepris de raliser le programme. Comment en
est-on arriv l ?

Lorsque Flix Ravaisson publie, loccasion de lExposition universelle de 1867, son
rapport sur La philosophie en France au XIX
e
sicle, c'est une page de l'histoire de la
philosophie qui se tourne. Victor Cousin vient de mourir, Ravaisson lui succde
191
, qui
annonce de loin la venue d'une raction spiritualiste qui aura peu d'affinits pour le criticisme
lorsque, avec Henri Bergson, elle culminera la fin du sicle. Jules Lachelier a t nomm en
1864 professeur de philosophie l'cole normale, o il exerce ces fonctions jusqu'en 1877.
Boutroux, qui intgre l'cole en 1865, appartient la mme promotion que Henri Marion, qui
sera le thoricien de la morale laque. Ils sont les lves de Lachelier, et les condisciples
d'hommes qui, vingt ou trente ans plus tard, seront devenus des personnalits en vue de
l'establishment universitaire rpublicain, Compayr, Lavisse, Monod, Ribot notamment, pour
ne citer que quelques noms de la promotion 1862. L're Lachelier-Boutroux est celle du retour
un Kant dbarrass des a priori cousiniens : pour vingt gnrations de normaliens stupfis
par le charisme de Lachelier
192
, toute dissertation digne de ce nom sera kantienne, mais dans
la concordance la plus austre avec la science la plus exigeante. Le Kant de Lachelier, crit
Michel Espagne, prfigure la posture intellectuelle de Boutroux recherchant dans les lois de
la nature les traces d'une finalit mtaphysique
193
.


189
BOUTROUX, Ibid., 371.
190
BOUTROUX, Ibid, 373.
191
L'incompatibilit entre les deux hommes tait totale. Cousin avait dcourag Ravaisson devenir un
philosophe de profession. Invinciblement rebelle l'autorit d'autrui, il avait fini dans l'administration (Henri
BERGSON : Oeuvres, PUF, 1963, 1, 1463-1464). Ravaisson connaissait l'administration ministrielle depuis
1838. Le ministre Fortoul avait fait de lui un Inspecteur gnral. Ravaisson tait un esprit libre et critique. Jules
Michelet avait crit Jules Quicherat : je n'ai connu en France que quatre esprits critiques : Letronne, Burnouf,
Ravaisson et vous , cit BERGSON Ibid, 1457.
192
Fabien CAPEILLERES : Gnalogie dun no-kantisme franais propos dmile Boutroux , Revue de
mtaphysique et de morale, 1998, n 3, 405-442. Cit. 418-422.
193
Michel ESPAGNE : En de du Rhin l'Allemagne des philosophes franais au XIX
e
sicle, Cerf, 2004, 151.
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C'est l'poque o la Rpublique des professeurs fait jouer ses philosophes salaris le
rle de philosophes la justifiant. C'est l'poque o se noue l'amiti si fconde de Boutroux et
du mathmaticien-philosophe Jules Tannery, futur professeur de calcul diffrentiel et intgral
la Facult des sciences de Paris (promotion 1866). La Rpublique se consolide en tissant des
rseaux matrimoniaux l'intrieur de la fraction intellectuelle identifie sa cause. Le frre
de Boutroux enseigne la Facult des lettres de Besanon, mile est entr par mariage dans la
famille lorraine des Poincar, il a pous en 1878 la fille du Dr Poincar, professeur la
facult de mdecine de Nancy. Son pouse est la sur du mathmaticien et acadmicien
rpublicain Henri Poincar (1854-1912)
194
. Les familles Boutroux et Poincar sont des
emblmes de cette lite rpublicaine, o pour reprendre le dithyrambe de Dominique Parodi
toutes les supriorits de lesprit salliaient au plus haut souci de la vie morale, un
patriotisme intransigeant, la claire conscience de cette condition de dignit, de respect de soi
et de mesure qui fait lhonneur de la bourgeoisie franaise
195
. Il est important de noter que
cette apothose de l'excellence bourgeoise dans la Belle poque rpublicaine concide avec la
contestation institutionnelle de cet litisme par les tentatives de rforme universitaire des
annes 1885 1896
196
. On comprend mieux, nous semble-t-il, le spiritualisme libral de
Boutroux si on le dchiffre comme une recherche dfensive de compromis avec lidal
dmocratique.

D'abord nomm rptiteur l'cole pratique des hautes tudes que vient de crer
Victor Duruy, Boutroux a t envoy par celui-ci en 1869 en mission Heidelberg, o il va
passer deux annes se familiariser avec le kantisme historicisant dEduard Zeller. En 1874 il
est nomm l'Universit de Montpellier, o il aura pour successeur le kantien spiritualiste
Dsir Nolen
197
. Boutroux, que Pierre Bersot a prfr Lon Oll-Laprune pour succder
Lachelier dans une matrise de confrences l'ENS (1877), y reste jusqu'en 1886. Commence
alors sa longue carrire la Sorbonne. Il comptera parmi ses lves Jean Jaurs, Xavier Lon,
Octave Hamelin, Victor Delbos, Henri Delacroix, Lon Brunschvicg, Thodore Ruyssen.

194
Christophe CHARLE : Les professeurs de la Facult des lettres de Paris, I. 1809 1908, Institut national de
Recherches pdagogiques - CNRS, 1985-1986, 34 sq. Le couple Boutroux a eu trois enfants : Suzanne, marie
un normalien, Louise, marie un professeur de littrature franaise la facult des lettres de Caen, et Pierre,
professeur d'histoire des sciences au collge de France. Voir sur Pierre Boutroux la notice ncrologique que lui
consacre Lon BRUNSCHVICG (Revue de mtaphysique et de morale, 1922, 285-288).
195
Dominique PARODI : notice mile Boutroux in Annuaire de lAssociation amicale de secours des anciens
lves de lEcole Normale Suprieure, 1923, 84-98, Cit. 92.
196
RINGER, op. cit., 214. Lautonomie budgtaire des universits est reconnue, et le recrutement denseignants
pour les Facults largi. Longtemps identifie llitisme de lenseignement secondaire, lENS est rattache la
Sorbonne en 1903.
197
La thse de NOLEN La critique de Kant et la mtaphysique de Leibniz histoire et thorie de leurs rapports,
soutenue en 1875, est une rduction de Kant Leibniz, et ddie Edme Caro (sur Nolen et la signification
idologique d'un kantisme rfr Leibniz et Schelling, on se reportera Michel ESPAGNE op. cit.,238-240).
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Bref, l'intelligentsia tierce-rpublicaine aura t boutroussienne des titres divers, mais sans
que l'on trouve chez cet historien mrite de la philosophie trace dun engagement politique
mme au moment de l'affaire Dreyfus, o il se contente, en parfait lgitimiste rpublicain, de
signer il fut un des premiers le faire une ptition de bons Franais
198
sengageant
respecter, quel quil ft, larrt de la Cour de Cassation.

Deux lignes philosophiques s'affrontent alors, celle de Kant et celle de Maine de
Biran, idalisme critique contre positivisme mtaphysique et spiritualiste, Renouvier contre
Ravaisson. Une ligne de faille traverse de part en part la tectonique rpublicaine, semblant
affecter des postures antagonistes. des kantiens renouviristes comme Lionel Dauriac et des
biraniens spiritualistes comme Gabriel Sailles
199
. La position de Boutroux dans ces
gnalogies est ambigu : il relve l'vidence du kantisme au point que Renouvier se
rclamera de lui et se voudra son disciple
200
mais il sinscrit avec la mme vidence dans la
filiation spiritualiste, ne serait-ce que par sa clbre thse sur La contingence des lois de la
nature (1874), que n'auraient dsavoue ni Biran, ni Ravaisson, ni Lachelier. L'ide
rpublicaine pratique fut, croyons-nous, un syncrtisme kanto-spiritualiste. Elle contient, chez
Boutroux comme chez Renouvier, la notion de l'irrductible diversit des choses, et de la
vanit de tout monisme. Elle est, en termes politiques, aux antipodes de toute unification
force de la pense, la jacobine. Elle est mme, y bien rflchir, foncirement contraire
lunilatralisme kantien. trange doctrine, crit Boutroux propos de la philosophie
critique, selon laquelle le changement de vie, l'amlioration ou la perversion, le repentir, les
victoires sur soi-mme, les luttes entre le bien et le mal ne seraient que des pripties
ncessaires d'un drame o le dnouement serait connu d'avance
201
. En un mot, le kantisme
n'est acceptable que ramen, contre son esprit mme, une justification du relatif, du
discontinu, du contingent. L'attitude de Boutroux n'est pas moins paradoxale envers le
positivisme de Comte, puisque celui-ci est la fois globalement combattu dans ses
condamnations de l'ge thologique, et soutenu dans certaines de ses expressions les plus
modernes, en particulier en sociologie. On n'oubliera pas que cest Boutroux qumile

198
PARODI op. cit., 96.
199
Isaak BENRUBI : Philosophische Strmungen der Gegenwart in Frankreich, Leipzig, Felix Meiner, 1928,
range parmi les kantiens, ventuellement adeptes de Renouvier, des criticistes de la science comme Henri
Poincar et Pierre Duhem, parmi les rationalistes critiques Lionel Dauriac, Franois Evellin, Henri Marion,
Louis Liard, Octave Hamelin, Jules Lagneau, Louis Couturat, Lon Brunschvicg. Il range sous la bannire
spiritualiste et biranienne, outre Cousin et Janet, des hommes comme Flix Ravaisson, Jules Lachelier, Victor
Egger, Alfred Fouillie, Gabriel Sailles, mile Boutroux, Jean Jaurs, Henri Bergson. Le ltroisime famille
dessine par Benrubi est celle des positivistes scientifiques et empiristes, ce sont les descendants d'Auguste
Comte, des hommes comme mile Durkheim.
200
BENRUBI op. cit., 389.
201
mile Boutroux choix de textes avec une tude sur l'uvre par Paul ARCHAMBAULT, V. Rasmussen, 1928,
31.
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Durkheim ddiera en signe dhommage sa thse de doctorat sur La division du travail social
(1893)
202
.
Le Kant de Boutroux, finalement intgr celui des rpublicains,. aura t peru
travers Jakob Bhme et Leibniz, et travers lenseignement de Zeller. Il aura pour ainsi dire
achev, sous les auspices dun Grand de la Sorbonne, sa mue de raffiliation ses sources
germaniques oublies. Pas davantage que celui de Renouvier, le no-kantisme de Boutroux
nest un kantisme orthodoxe. Il retourne la mtaphysique par des chemins de traverse, qui le
mnent Descartes et Pascal, mais aussi Leibniz, Saint Paul et Schelling
203
. Le soupon
global envers Kant et Comte, envers criticisme et positivisme est un hritage de Ravaisson, et
un signe discret dallgeance Schelling et Pascal en matire de foi. La vraie morale est
dagir avec Dieu et comme lui avait crit Ravaisson, qui se plaait dans un autre ordre, pour
parler comme Pascal, que celui de la raison et de la politique celui du mystre et de la
croyance. Compatible avec celui de la lacit certes, mais condition den tre totalement
spar
204
, et hermtiquement soustrait toute polmique politicienne. Ravaisson vise Kant
sans le nommer lorsquil crit : Celui qui crut avoir sap jamais par la base toute
mtaphysique, et qui n'a ruin qu'une mtaphysique apparente, voulut rouvrir par la morale la
route de l'infini et de l'absolu. Mais sa morale se rduit encore, comme il a prouv que sy
rduit la mtaphysique de limagination, une forme vide de contenu, une loi du devoir
sans justifications et sans applications dterminables
205
. Si diffrents qu'ils fussent dans
leurs options idologiques, Lachelier, Boutroux et Renouvier eurent en commun d'tre des
kantiens conditionnels, il furent d'avis que Kant n'avait pas tenu la promesse faite
Lambert
206
de rtablir la mtaphysique aprs les msaventures dialectiques qui avaient caus
ses chavirements (Umkippungen). Ils pensrent tous les trois qu'il appartenait aux Franais de
relever, grce Descartes, le dfi auquel les Allemands avaient manqu : leurs yeux, Kant
avait fait progresser la critique dun pas de gant en l'affranchissant de la psychologie. Les

202
Durkheim, condisciple l'Ecole normale de Pierre Janet et Goblot (promotion 1879), de Bergson, Jaurs et
Belot (1878), de Rauh et Blondel (1881) y aura suivi avec eux l'enseignement de Boutroux. Lorsque Durkheim
soutient sa thse en 1893, Paul Janet explose, il invoque Dieu, et Boutroux, qui sige ses cts dans le jury,
grimace mais ne souffle mot. Selon Mauss, Durkheim heurte de plein fouet la foi chrtienne de ses lecteurs et
auditeurs. Boutroux est plus libral que Durkheim, tout en tant moins ostensiblement rpublicain que lui
(Dominick LACAPRA : E. Durkheim Sociologist and Phgilosopher, Cornell UP., Ithaca Londres, 1972, 81
sq.). Sur Boutroux et Renouvier dans les annes 1879-1882, voir Terry GODLOVE : Religion, Interpretation and
diversity of belief The Framework Model from Kant to Durkheim and Davidson, Cambridge UP., 1989, 39.
203
Voir le bel article de BOUTROUX : La philosophie de Flix Ravaisson , Revue de mtaphysique et de
morale, 8 (1900), 694-716. Cit. 715.
204
Flix RAVAISSON : Mtaphysique et morale , en ouverture la premire livraison de la Revue de
mtaphysique et de morale, 1, (1893), 6-25, repris chez Vrin, coll. Reprise, 1986, 63-82, daprs laquelle nous
citons. (Cit. in J. Dopp: Flix Ravaisson la formation de sa pense daprs des documents indits, Louvain,
1933, 242).
205
RAVAISSON op. cit., 80.
206
Lettres Lambert du 31 dcembre 1765 (AK, X, 52 53) et du 2 septembre 1770 (AK., X, 93)
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cartsiens auraient pour tche de mener son terme la pense des Mditations mtaphysiques
de 1641 que Kant ne leur paraissait pas avoir suffisamment dveloppe
207
.

Le kantisme de Boutroux
208
est une forme parmi d'autres de kantisme rpublicain dans
la mesure o il repense, revit et ressuscite
209
l'orthodoxie de la doctrine, mais en l'adaptant
constamment une ralit franaise en volution. Il court cte cte une ligne trangre au
criticisme et hostile au scientisme elle va de Boutroux Bergson et douard Le Roy (1870
1954) et une ligne kantienne, dans laquelle Boutroux se reconnat pour partie : c'est le
phnomne humain qui l'intresse comme totalit polymorphe, dans tous les domaines de la
culture et de la vie. Cette ligne est celle du kantisme phnomniste de Renouvier, et de son
ambition de rendre compte par une rationalit non dogmatique de la totalit des situations
individuelles et sociales. Par contre son aboutissement dans lquation hglienne du rationnel
et du rel,. Boutroux ne peut que le repousser, les systmes ntant jamais ses yeux que des
inventions sans ralit. Boutroux est le philosophe par excellence de la compatibilit de
la philosophie et de la science, de la religion et de la morale, de la conviction participative et
de la neutralit de principe. Sa mthode est strictement kantienne lorsqu'elle s'efforce de
concilier science et croyance grce une critique pralable de la connaissance.
L'objectif de la Critique de la raison pure reste donc valable. Boutroux rejette par contre le
dterminisme intgral que Kant a hrit de Christian Wolff (1679-1754), lapriorisme des
catgories, la distinction dogmatique des phnomnes et des noumnes. cela rien d'tonnant
puisque les vrais matres de Boutroux sont Ravaisson, Maine de Biran, Leibniz et Aristote.

Il y a, dans la synthse boutroussienne, place pour quelques enseignements kantiens,
mais sous bnfice d'inventaire. Boutroux porte au crdit de Kant davoir ruin l'idalisme
logique de Wolff, l'idalisme empirique de Berkeley, l'empirisme radical de Hume
210
.
Limportation allemande du criticisme et sa rinterprtation
211
vont servir de base thorique
lhistoire des sciences de Boutroux Canguilhem et Foucault. La situation du kantisme de
Boutroux est assez comparable celle de Renouvier dans la gnalogie du syncrtisme

207
Roger VERNEAUX : Les sources cartsiennes ai kantiennes de l'idalisme franais, Beauchesne, 1936,485.
208
On trouvera les principales occurrences kantiennes de l'uvre de Boutroux dans la liste de ses crits in
Mathieu SCHYNS : La philosophie d'mile Boutroux, thse, Genve, 1923, 277 286. Citons, parmi les moins
connues, qui ne sont pas les moins intressantes : l'article Kant dans la Grande encyclopdie (1895), repris dans
les Etudes d'histoire de la philosophie (1897), la confrence en Sorbonne La morale de Kant (reproduite dans la
Revue des cours et confrences en 1901), la confrence sur Lide de libert en France et en Allemagne (salle de
l'horticulture, 5 dcembre 1915), la prface F. SARTIAUX : morale kantienne est morale humaine, Hachette,
1917. Les cours de Sorbonne parus ultrieurement sous le titre La philosophie de Kant ont t d'abord publis
dans la Revue des cours et confrences du 27 dcembre 1894 au 26 novembre 1896.
209
Ernest CHAZEL : mile Boutroux , Le christianisme au XX
e
sicle, 8 dcembre 1921, 671
210
mile BOUTROUX : tudes d'histoire de la philosophie allemande, Vrin, 1926, 170.
211
Michel ESPAGNE op. cit., 159.
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kantien de la III
e
Rpublique. La thse De la contingence des lois de la nature fortifie
Boutroux, au grand scandale dEdme Caro et de Paul Janet, les cousiniens du jury, dans une
srie de convictions fort peu kantiennes : le rel est radicalement contingent, l'esprit n'est pas
une chose en soi mais un ensemble de relations phnomnales, la libert n'est pas dans le ciel
des ides, mais dans les actions les plus banales, etc. Lide si trangement religieuse et si
mystiquement kantienne que le noumne chapperait dans son autonomie au mcanisme
phnomnal est parfaitement scandaleuse pour Boutroux. Le dualisme kantien assignant le
dterminisme au monde sensible et la libert au monde intelligible, cette dchirure de ltre
entre une moiti libre dans l'absolu et une moiti ncessaire dans le quotidien voil ce que
Boutroux ne pouvait supporter. Allons plus loin : gageons quaux yeux d'un bourgeois instruit
qui aurait appris sa philosophie chez les Encyclopdistes, dans Condillac, Destutt de Tracy et
Cabanis, qui aurait appris sa littrature dans Balzac, Flaubert et Stendhal, et qui en politique
serait devenu rpublicain de raison, la doctrine de la contingence paraissait cent fois moins
loigne de la vue scientifique sur les choses que l'insoutenable dualisme de Knigsberg
212
!
Nous croyons, pour nous en tenir aux consquences gnrales de ce constat dans lordre
politique, que le no-kantisme de Boutroux a contribu restituer Kant la ralit des
phnomnes, et le soustraire dautant aux sductions de lidologie abstraite. Il est le signe
dune crise de lidalisme rpublicain, de lidologie rpublicaine, non de lide rpublicaine
en soi et de sa possibilit pratique.

Dans son ouvrage si savant sur La philosophie de Kant, Boutroux consacre
l'idalisme transcendantal tout un chapitre
213
. Vrai chef-d'uvre d'arbitrage entre les thses de
Kuno Fischer et Benno Erdmann ! La question porte sur les diffrences de doctrine entre la
premire et la deuxime dition de la Critique de la raison pure, et entre la premire dition et
les Prolgomnes toute mtaphysique future qui pourra se prsenter comme science (1783)
On voit bien, ladmirable fair play que Boutroux apporte llucidation d'une querelle toute
byzantine entre deux experts, que l'enjeu de la querelle est grave : simple confirmation des
postulats du ralisme empirique, mais en solidarit avec lidalisme transcendantal, soutenait
Fischer, ou retour au ralisme transcendantal, mais en solidarit avec lidalisme empirique,
assurait Erdmann, ou pire encore contradiction niche au cur du systme, avait
souponn Jacobi
214
? On ne sait trop que penser de ces tintamarres de mots. Boutroux, croit-
on comprendre, approuve la stratgie du chapitre Refus de lidalisme , ajout la
deuxime dition de la Critique. Il se livre une contestation en rgle de la dialectique

212
Matthieu SCHYNS : op. cit., 220.
213
mile BOUTROUX : La philosophie de Kant, Vrin, 1965, (Cours de Sorbonne 1896-1897), 106-113.
214
Ibid., 108.
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transcendantale dans l'architecture de la Critique : il y voit une pice rapporte, il se range
lavis de Schopenhauer comparant la deuxime dition un cul de jatte qui l'on aurait mis
une jambe de bois
215
. Bref, la dialectique transcendantale est de trop , et de plus elle
contredit la philosophie morale de la Critique de la raison pratique. Boutroux se trouve
accul l'hypothse d'un rflexe pitiste ou mystique de Kant, qu'il condamne au nom des
postulats essentiels de Kant lui-mme, rappelant contre les exgses sentimentales la
Germaine de Stal qu'il n'est pas pour lui de morale hors de la raison
216
. Boutroux ne
partage pas la joie merveille de Kant constatant divine surprise ! que la morale de la
raison pure pratique est aussi celle des sciences de la nature. Ce providentialisme kantien, qui
est celui du temps de Kant
217
, n'est plus celui de lge de la science rpublicaine et no-
kantienne. On ne peut s'empcher de rapprocher ce point de vue franais de l'inexorable
dclin de l'idalisme constat en Allemagne depuis 1840, de la crise de la culture acadmique
chez nos voisins d'outre-Rhin dans les annes 1880-1890, et de la faveur croissante quy
rencontrait l'agnosticisme no-kantien. En dlestant la Critique de la raison pure de sa
dialectique transcendantale, on a rduit Kant une psychologie, et le retour Kant nest plus
en ralit quun retour David Hume
218
. Cette rduction est compter au nombre des
retouches apportes l'image dun Kant rpublicain par le no-kantisme.

Linnovation majeure dans l'interprtation de Kant, cette mise en cause radicale de
l'idalisme kantien et post-kantien, Boutroux la doit srement Eduard Zeller(1814-1908)
219

et aux deux annes passes Heidelberg (1869-1871) s'imprgner, ses cts, des
enseignements de la thologie et de la philosophie souabes, et se dfaire des faux-semblants
de l'idalisme au profit d'un empirisme fidle Kant, c'est--dire soumis au contrle des lois a
priori de la connaissance. Par la mdiation de Zeller, c'est tout l'empirisme du sminaire de
thologie de Tbingen (David Friedrich Strauss, Friedrich Theodor Vischer, Ferdinand Baur)
qui se fait connatre du Quartier latin et de la Sorbonne, inscrivant Kant dans l'ascendance
lgitime du ralisme pistmologique moderne. Vritable inversion du fleuve philosophique,
que l'on avait longtemps imagin roulant ses flots d'idalisme, sans s'apercevoir quun affluent
souterrain celui o Renouvier faisait circuler les embarcations de sa Critique gnrale
coulait maintenant imptueusement au grand jour, accompagn des cris d'allgresse qui
retentissaient sur ses rives. C'est la confluence de ces deux eaux celle du kantisme raliste
de Zeller et celle du kantisme rformiste de Renouvier qui aboutit au dploiement du fleuve

215
Ibid.,142. Sur la dialectique transcendantale, Ibid., 142-158.
216
Ibid., 149.
217
Ibid., 150.
218
RINGER op. cit., 198.
219
Nous reprenons ici les dveloppements de M. ESPAGNE sur Heidelberg et Zeller op. cit., 152-157.
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kantien en estuaire grouillant de vie dans les annes 1890-1900
220
. En amiral de larmada ne
du rassemblement des flottilles kantiennes des provenances les plus diverses, on ne peut
imaginer que Boutroux ! Toutes les interprtations de Kant sont possibles, sauf les lectures
univoques, notamment spiritualistes ou sensualistes. C'est l'poque o Dsir Nolen, qui jette
un pont entre Kant et Leibniz, succde Boutroux Montpellier (1876), tandis que
Renouvier, on la vu, commence faire cole avec Franois Evellin et Octave Hamelin. Cette
omniprsence dun Kant infiniment divers explique sa domination sans partage dans les
copies des agrgatifs au grand dam de Paul Janet, prsident (spiritualiste et cousinien) du
jury
221
.
Les trois dimensions de linfluence dmile Boutroux
quoi tient l'importance exceptionnelle de Boutroux dans l'histoire du kantisme
rpublicain ? trois phnomnes dcisifs, nous semble-t-il, de l'histoire culturelle de la III
e

Rpublique son apoge : le rle croissant de l'Allemagne, la constitution de rseaux de
pouvoir intellectuel en centres de triage des systmes conceptuels, la formation progressive
dune synthse philosophique rpublicaine associant le double hritage kantien et spiritualiste.
Les trois phnomnes tant lis, on ne peroit l'importance de chacun qu'en prtant attention
ses connexions avec les deux autres.

1. Le surgissement dun horizon allemand de la pense franaise
222
est insparable de
la carrire de Boutroux, mais il lui est largement antrieur. Il a commenc sous le Second
Empire. Il est li l'action de Victor Duruy, qui a t ministre de l'instruction publique de
1861 1869. Nous y reviendrons. C'est l'initiative de Duruy et avec une recommandation de
Ravaisson que Boutroux, on l'a vu, a entrepris son voyage de formation Heidelberg, aux
sources pistmologiques de l'empirisme no-kantien. Il y a chez lui une qute trs
germanique de Weltanschauung
223
, dont Zeller a t lexemple vivant. Son Kant en porte
incontestablement des traces ce qui le distingue du Kant francis des avocats de la lacit.
La vague allemande de la pense franaise sous la III
e
Rpublique a eu pour effet direct de
germaniser nouveau un Kant que les Franais avaient fini par adopter comme un des leurs.
Cette visibilit de l'influence allemande sur l'Universit rpublicaine servit d'argument la
droite nationaliste pour mettre en cause kantisme et Universit et faire d'une pierre deux
coups : Maurice Barrs attaquait la fois lUniversit rpublicaine et la place ses yeux

220
CAPEILLERES art. cit, 427 sq.
221
Il sen plaint dans un article de la Revue universitaire de 1892 (CAPEILLERES loc. cit.)
222
ESPAGNE, op. cit., 170.
223
RINGER, op. cit., 246.
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excessive quy avait prise la philosophie critique. Boutroux et Fouille avaient t amens
dfendre cette double cause devant la commission de l'enseignement de la chambre des
dputs en 1899
224
.
Il est important de souligner, sur la longue dure des annes 1860-1920, ce lien
structurel profond, mais aujourd'hui oubli, entre lhgmonie philosophique allemande et la
mission impartie la philosophie de transmettre une morale civique et laque la nation
225
. Le
cosmopolitisme kantien y tait l'honneur, puisqu'il permettait aux philosophes de France et
d'Allemagne de surmonter leurs prventions nationales en philosophie. Boutroux n'est pas
seulement attach la vulgarisation de la pense allemande par l'enseignement secondaire et
universitaire franais, il sefforce en mme temps de faire connatre Descartes ses collgues
allemands. En 1894 il tente, Fribourg-en-Brisgau, de gagner Aloys Riehl son projet
d'dition des uvres de Descartes (avec Adam et Tannery). Grce Zeller, il approche
Helmholtz dans la mme intention
226
.

2. La philosophie de la III
e
Rpublique n'atteint sa cohrence interne que par
l'existence de rseaux qui pourvoient sa diffusion. C'est grce eux que se sont constitues
ces chapelles d'opinion, ces forteresses convictionnelles, ces filiations philosophiques autour
desquelles se cristallise le dbat dides. Leur vidence frappe l'historien et le sociologue,
mme si (et peut-tre parce que) ces gnalogies sont polmiques, imaginaires, voire
fantasmatiques
227
. Ces appartenances distinctes et ces regroupements par affinits se reprent
en tout cas dans le paysage philosophique de la III
e
Rpublique, en particulier dans la
rpartition gographique du kantisme dans les Facults des lettres provinciales. On voit se
dessiner la carte dune prsence kantienne continue, mais selon des accentuations locales
identifiables, Montpellier, Caen, Bordeaux, Lyon. La philosophie est de plus en plus
une uvre collective, un travail en rseau . Il en est de mme sinon davantage au niveau
national, avec les politiques de recrutement denseignants de philosophie suivies par les
directeurs successifs de lcole Normale (Pierre Bersot de 1871 1880, Georges Perrot de
1883 1904). On pense l'impulsion donne, lchelon ministriel, par Duruy
linnovation culturelle sous des formes multiples, par la mdiation de personnalits
diffrentes. Fabien Capeillires a dcrit de faon suggestive le jeu de trois triangles de

224
RINGER op. cit., 249. La commission parlementaire de l'enseignement, prside par Alexandre Ribot, avait
lanc une enqute sur l'enseignement secondaire en 1899. Les procs-verbaux des dpositions ont t publis en
deux volumes par la chambre des dputs en 1899. La dposition de Boutroux se trouve de dans le premier
volume (328-342).
225
ESPAGNE, op. cit., 147.
226
ESPAGNE, op. cit., 155.
227
CAPEILLERES loc. cit., 408.
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pouvoir philosophique : le premier, centr sur Ravaisson, compte aussi Cousin et Duruy. Le
deuxime gravitant autour de Lachelier englobe Ravaisson et Duruy. Le troisime avec
Boutroux au centre inclut Ravaisson et Lachelier. Depuis la mort de Cousin, rien narrive
dimportant en philosophie sans Ravaisson, Lachelier et Duruy. Les kantiens le plus
activement engags dans le militantisme laque ny peuvent mais. Le kantisme officiel
effectivement dominant ne sera que partiellement le leur. Le rle de Duruy dans l'animation
philosophique est central. Il a t le protecteur la fois de Ravaisson et de Lachelier, il a
promu simultanment les partisans de Maine de Biran et ceux de Kant. On le retrouve dans
les moments charnires de la vie de Michelet, qui a t son professeur d'histoire en 1826 et
plus tard le soutien de sa candidature un poste d'enseignant lENS. Il a t le condisciple
de Ravaisson au collge Rollin, avant d'tre le professeur d'histoire de Boutroux au lyce
Henri IV
228
. Ravaisson, qui a une longue exprience de l'administration, seconde Duruy
lorsque celui-ci est en charge du ministre de l'instruction publique. C'est Ravaisson que
Duruy commande en 1867 le fameux Rapport sur la philosophie franaise, qui donne le coup
denvoi de la rappropriation de Kant par le spiritualisme, et qui amorce, en concurrence avec
le Kant de la morale laque, son dpassement sous le signe dune spiritualit revivifie par la
pense allemande. Cest avec l'appui du ministre que Ravaisson patronne Lachelier. Et lon
retrouvera les deux hommes-cls derrire mile Boutroux lorsque celui-ci partira pour
Heidelberg en 1869.
La Rpublique se veut philosophiquement laque, elle ne privilgie thoriquement
aucune doctrine, mais elle cache mal son faible pour le positivisme et la science. L est en
ralit son orthodoxie traditionnelle, si neutre quelle se prtende en matire de croyance. Or
ce scientisme est de plus en plus contest depuis 1870
229
. Boutroux fait partie de cette
contestation comme aprs lui Bergson. Mais cela na pas de consquence idologique nette,
et ne signifie assurment pas une hostilit envers le rgime rpublicain. Peut-tre mme au
contraire : les positivistes la Renan et la Taine ne portent certes pas lglise dans leur
cur, mais ils sont aussi peu dmocrates que possible, et pitres rpublicains. A contrario
lanti-scientisme de Boutroux est tout fait intgrable lidologie rpublicaine et son
besoin de synthse et de pluralisme.


228
Le professeur de philosophie de Boutroux Henri IV fut le catholique conservateur Jean Flix Nourrisson
(notice PARODI, loc. cit., 85), qui avait eu au collge Stanislas Ozanam comme professeur et labb Gratry
comme aumnier. Il s intressait avant tout l'Allemagne, qu'il considrait comme une extension du
cartsianisme (ESPAGNE, op. cit., 227). Le rle de Nourrisson dans la formation intellectuelle de Boutroux nous
semble confirmer le rle consensuel et conservateur de la rfrence cartsienne dans la constitution de la
philosophie rpublicaine.
229
Fritz RINGER op. cit., 211.
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3. Boutroux nous semble avoir accompli en philosophie l'quivalent de la synthse
rpublicaine ralise par les opportunistes en politique. Son spiritualisme du concret sest
dpouill de toute affirmation dogmatique. Il n'est jamais apparu sous les traits d'un
philosophie officiel. Nul historien de la philosophie n'a pouss aussi loin que lui l'impartialit
scrupuleuse face tous les systmes. Il a incarn en ce sens la capacit non seulement
comprendre, mais tolrer les opinions des autres lorsqu'elles taient contraires aux siennes.
Il est cet gard l'exemple parfait d'une Rpublique mature, qui a enfin enterr la hache de
guerre idologique. Il savait jouer les multiples facettes de la philosophie rpublicaine il
tait volont et tout tour plus mtaphysicien que les mtaphysiciens, meilleur positiviste
que les positivistes, plus idaliste que les idalistes, plus raliste que les ralistes, plus
rationaliste que les rationalistes, meilleur empiriste que les empiristes, et ainsi de suite
230
. Il
nous semble surtout avoir port son optimum la synthse philosophique de la France et de
l'Allemagne. Il connat l'opposition des deux systmes de pense. Il s'en explique dans la
longue prface sa traduction de la Philosophie des Grecs de Zeller. Il sait que Hegel est trs
allemand dans son parti pris d'instaurer entre le tout et la partie un rapport de fin moyen, et
que l'individuel n'est pour lui qu'une ngation et une forme provisoire de ltre. L'Allemagne
n'est pas pour rien le pays o a t crit un Trait du serf arbitre. La France soutient au
contraire avec Descartes la cause du libre arbitre comme fin en soi. Boutroux est la
recherche d'une vrit qu'il situe entre les deux systmes, dans un compromis o le libre
arbitre des citoyens et l'unit idale de la nation seraient galement des fins en soi
231
. La foi de
Boutroux n'est pas la foi laque de son camarade d'cole Henri Marion, qui en fait le reproche
son lugubre ami
232
. Boutroux illustre sans doute ce moment dun individualisme
rpublicain (et kantien) sur le point de dcouvrir les devoirs envers autrui. Il crit : On ne
peut la fois prtendre se suffire et remplir son devoir. La moralit est une part faite aux
autres dans notre vie et dans notre tre mme
233
.

230
Edmond Goblot, cit in PARODI loc. cit., 94.
231
mile BOUTROUX : Prface sa traduction de Eduard Zeller : La philosophie des Grecs, Hachette, 1877,
T. 1, XXVI XXVII.
232
Lettre d'Henri Marion a mile Boutroux du 2 dcembre 1871 : adieu, mon cher et lugubre ami, je t'en
supplie, du ressort ! il faut agir, pleurer ne suffit pas, tu travailles, que peut-il te manquer ? La foi ? moi
aussi. (PARODI, loc. cit., 91).
233
mile BOUTROUX : prface Morale sociale Leons professes au collge libre de sciences sociales,
(par M. Berns, F. Buisson, L. Brunschvicg, le Pasteur Wagner et al.) Alcan, 1909, II.
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mile Durkheim (1858-1917)
La mutation sociologique du kantisme


C'est un trait constant de notre socit que de poser les plus hautes exigences
[] ceux qu'elle prive le plus des conditions de la moralit. Elle demande au
proltaire affam plus de respect de la proprit d'autrui quaux barons de la Bourse
ou aux coquins de la noblesse Elle impose le devoir d'autant plus strictement qu'elle
en rend l'exercice compliqu Loin que la sanction suive le dlit, cest la socit qui
a commenc par punir, provoquant ainsi le dlit.
Georg SIMMEL : La philosophie de l'amour (1892)

Kant pense lindividu. Il dit en son nom je pense et je dois, mais il ne passe pas du je
au nous.
234
Il y eut donc, entre philosophie critique et sociologie naissante, des tensions
videntes
235
. Sur le plan institutionnel par exemple : la Revue de mtaphysique et de morale
vit parfois en Durkheim un ennemi
236
, les tudes de sociologie ntaient pas intgres dans le
cursus philosophique, mais toujours traites comme des questions morales
237
. Durkheim
enseignait la science sociale la Sorbonne depuis 1906, il y avait succd Buisson mais sa
chaire, qui avait t cre pour lui sous ce titre Bordeaux en 1887 ne sintitula science
de lducation et sociologie quen 1913
238
. Sur le plan des contenus aussi la tension tait
claire : domine par la finitude du sujet et le problme de la mtaphysique, la pense de Kant
ne conoit apparemment quun prsent (le devoir) et une ternit (la religion). Les tensions
sont fortes entre Durkheim et ses concurrents philosophes, parfois critiques comme Henri
Delacroix, Alphonse Darlu ou douard Le Roy, et leur matre Jules Lachelier. Au moment de
la parution des Formes lmentaires de la vie religieuse (1912) notamment, ceux-ci peuvent
invoquer Kant pour soutenir que la religion est incompatible avec la libert, alors que

234
Lucien GOLDMANN : Introduction la philosophie de Kant, Gallimard, 1967, 226.
234
GOLDMANN, op. cit., 235.
235
Lucien LEVY-BRUHL : La morale et la science des murs, PUF, 1971, chap. 1
er
: Il ny a pas et il ne peut
pas y avoir de morale thorique , 1-34.
236
Revue de mtaphysique et de morale 3, (1895), 231 Cit Jean-Louis FABIANI : Les philosophes de la
Rpublique, Minuit, 1988, 11.
237
Le suicide tait corrl par exemple aux dangers de lalcoolisme (FABIANI, op. cit. 52).
238
Jean DUVIGNAUD : Durkheim sa vie, son uvre, PUF, 1965, 9.
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Durkheim analysait la religion comme libration de l'individu
239
. Pour Durkheim, la religion
de Lachelier s'expliquait sociologiquement par l'effort pour se librer de la socit. Mais l'un
voulait se librer de la socit, l'autre par la socit. Ces prises de position antagonistes eurent
tout du dialogue de sourds ! y regarder de prs, ce diffrend religieux reposa davantage sur
des diffrences de foi que sur des diffrences depistem. Le clivage essentiel, nous
semble-t-il, ne sparait pas sociologues et philosophes, mais partisans d'une scularisation
radicale, voire agressive
240
, cherchant remplacer la religion
241
, et adeptes la Boutroux ou
la Bergson dun compromis entre socit et religion. Octave Hamelin, ami de Durkheim
mais professeur de philosophie et kantien exemplaire, excluait Dieu du devoir moral
242
sans
tre lui-mme sociologue.

Il y a en effet lvidence contraire d'une convergence du kantisme et de la sociologie :
sil en tait rest lindividualisme de limpratif catgorique et leffacement du temps
historique cest--dire aux deux premires Critiques jamais le kantisme ne serait devenu
une philosophie de la Rpublique en France, ni une rfrence du rformisme social-dmocrate
en Allemagne. La condamnation la plus radicale de la socit existante et de sa fondation par
le march, cest, selon Lucien Goldmann
243
, dans les Fondements de la mtaphysique des
murs quelle se trouve. Limpratif pratique sy nonce sous la forme connue : Agis de
telle manire que lhumanit, tant dans ta propre personne que dans celle de tout autre, soit
toujours pour toi une fin et jamais simplement un moyen
244
. De mme, La religion dans les
limites de la simple raison fait surgir un nous comme sujet de laction, et une glise comme
ralisation du Royaume de Dieu sur terre
245
. Le passage du je au nous sest donc amorc au
sein du kantisme le plus orthodoxe.

Cette premire hirondelle ne fait certes pas le printemps, mais elle lannonce. Le
rapport de Durkheim Kant est ambivalent en mme temps mfiant et complice : complice,
puisque il ny a pas et ne peut y avoir dautre type collectif que le type gnrique de

239
Voir le dbat sur le problme religieux et la dualit de la nature humaine , in : Bulletin de la socit
franaise de philosophie, XIII (1913), 63-75, 80-87, 90-100, 108-111. Opposition des points de vue Kant-
Durkheim sur la religion Ibid., 96.
240
Steven LUKES : mile Durkheim his Life and Work, a historical and critical Study, Stanford UP., 1985,
358.
241
Les nationalistes de la Revue de mtaphysique et de morale (Xavier Lon, Lon Brunschvicg, Elie Halvy)
semblent avoir t plutt de cet avis.
242
Georges WEILL : Histoire de l'ide laque en France au XIX
e
sicle, 1925, 333.
243
GOLDMANN op. cit., 235-236.
244
Fondements de la mtaphysique des murs, II
e
section, Pl. II, 295, AK. IV, 429.
245
GOLDMANN op. cit., 237-238.
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lhomme
246
la diversification infinie des populations par la division du travail ny change
rien affirmation par laquelle le sociologue se rallie luniversalisme humaniste de Kant ;
mfiant
247
pourtant, parce que la morale de la raison pratique semble Durkheim dcouler
dune mtaphysique toute a priori, inspire probablement par des raisons religieuses et non
philosophiques
248
. Pour Durkheim, comme pour Max Weber, Lucien Lvy-Bruhl ou Marcel
Mauss, les morales senchevtrent selon les clans, les classes, les phratries, les appartenances
professionnelles, les gnrations, les sexes. Aux antipodes de la Critique de la raison pratique
videmment. Or Durkheim soppose la croyance, qui constitue le socle commun des
philosophies innistes de Kant, Mill, Herbart et Spencer, selon laquelle il y aurait une nature
humaine puisque l'homme porte en lui tous les germes de son dveloppement, l'ducateur
n'aurait rien d'essentiel ajouter l'uvre de la nature, il ne crerait rien de nouveau, etc.
Notre sociologue pense, rebours peut-tre de la conviction rpublicaine de la possibilit
dhomogniser la socit par l'cole, qu'un enseignement htrogne ne repose pas sur
d'injustes ingalits, que l'ducation se diversifie ncessairement pour rpondre une
demande sociale, mais que cela nous loigne ncessairement de la perfection humaine dont
avaient rv les Lumires
249
.

La gnalogie philosophique de Durkheim est contradictoire : comme intellectuel
rpublicain et linstar de Jules Ferry avant lui et de Clestin Bougl et Lon Bourgeois ses
contemporains, il tait lhritier la fois des Idologues et des spiritualistes, cest--dire de
deux traditions concurrentes et voisines, concurrentes parce que voisines, et voisines parce
que concurrentes
250
. Leur confrontation eut pour effet de produire cette synthse de la
III
e
Rpublique que fut au tournant du sicle la sociologie. Durkheim se diffrenciait des
mtaphysiciens qui sparaient la philosophie de ses applications politiques et sociales, mais
aussi des praticiens de la politique qui croyaient utile de se dbarrasser de toute
mtaphysique. Cet adversaire de la mtaphysique pure fut donc le prophte de la
mtaphysique pratique et, de ce point de vue, rcuprable par le no-kantisme. Il tait mme,
lcole Normale, surnomm le mtaphysicien
251
. Il eut pour modles Comte et
Renouvier, penseurs galement positifs dune part, et Boutroux de lautre, linstructeur en

246
DURKHEIM : Education et sociologie, PUF, 1980, 98-100.
247
Dans la notice ncrologique quil consacre Durkheim, Georges DAVY note qu il se dfiait de Kant
(Annuaires de lAssociation Amicale des Anciens Elves de lEcole Normale Suprieure, 1919, 62).
.
248
LEVY-BRUHL op. cit, 19.
249
DURKHEIM : Education sociologie, op. cit., 93-96.
250
Jrme GRONDEUX : La religion des intellectuels franais au XIX
e
sicle, Toulouse, Privat, 2002, 127.
251
LUKES op. cit., 406. Durkheim sintresse vivement au lien entre philosophie et religion aprs avoir lu
Science et religion dans la philosophie contemporaine dmile BOUTROUX (1908). (Lettre Xavier Lon
du 8 mai 1908, cite Ibid.).
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spiritualisme des gnrations normaliennes de 1877 1887 : la marque de celui-ci fut aussi
profonde sur Durkheim que sur Jaurs. Mais Boutroux avait gard intacte sa double foi dans
lesprit qui libre et dans la science qui mancipe. Durkheim lui resta fidle toute sa vie
(comme Jaurs). En tant qu'historien du savoir fidle lenseignement de Comte, Boutroux
pensait que toute science napplique que ses lois propres (la sociologie nest pas la
psychologie, ni la biologie, et la biologie nest pas la physique-chimie, etc.)
252
. Il ne poussait
donc pas la conviction spiritualiste jusquau refus des sciences de l'homme ou de la
sociologie, il approuvait au contraire tout comme ses disciples Durkheim et Jaurs la
lgitimit de cette mutation de la philosophie en morale et de la morale en science des
murs
253
. Toute l'uvre de Durkheim, crit Bougl, est de sociologie morale
254
, mais l
encore fut dcisive l'influence de Boutroux, pour lequel, dans l'ordre esthtique, conomique,
religieux et moral, les impratifs sont tous collectifs. La socit est l'atmosphre sans
laquelle l'me des hommes serait incapable de voler
255
. L'entendement de l'tre humain est
individuel, mais son me est sociale. D'o l'importance de l'ducation. Avant tout, crit
Durkheim, il nous faut faire une me, et cette me, il faut la prparer chez l'enfant
256
. La
ligne pistmologique Renouvier-Durkheim passe par Boutroux. Celui-ci ouvrait la voie au
pluralisme rpublicain et la justification sans limites de la science, en quelque domaine que
ce soit. Cette foi en la science fut celle de toute une gnration philosophes et sociologues
confondus elle anima des intellectuels aussi diffrents que Hamelin, Lvy-Bruhl, Jaurs,
Rauh, Herr et Durkheim.

La marque majeure reue par ce dernier fut pourtant celle de lidalisme rationaliste de
Charles Renouvier, le Kant rpublicain . Cest le renouvieriste Louis Liard qui fait
nommer Durkheim charg de cours en science sociale Bordeaux en 1887, mais aprs avoir
t lui-mme un disciple de Lachelier (auquel il ddie sa thse sur dfinitions gomtriques et
dfinitions empiriques). Liard, qui appartient la mme promotion normalienne que Buisson
(1866), finira sa carrire comme recteur de lUniversit de Paris, de 1902 1917). Il est un
des emblmes de ce no-kantisme cartsien qui structure lidologie de fin de sicle (Science
positive et mtaphysique, 1878) : sociologie, universit, morale, science et nation y sont
corrles en un montage complexe et cohrent qui a nom Rpublique. Le criticisme est, sous
le double patronage de Descartes et de Kant et par la voix de Renouvier et de ses disciples
souvent forms, on la vu, par Lachelier et Boutroux la matrice philosophique dominante en

252
LUKES op. cit., 57.
253
DUVIGNAUD op. cit., 2 sq.
254
Clestin BOUGL in Prface mile DURKHEIM : Sociologie et philosophie, PUF, 1974, 6.
255
BOUGL Ibid., 9-11.
256
DURKHEIM Education, op. cit., 87.
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France de 1880 1930. Le durkheimisme, crivait Bougl, est un kantisme revu et corrig
par le comtisme
257
. Il peut, sous cette forme syncrtique, jouer son rle didologie
rpublicaine englobante. Il russit lamalgame de la dmocratie librale, de la spiritualit no-
kantienne, du positivisme et dun patriotisme ombrageux
258
. Steven Lukes fait en mtaphores
expressives le bilan de l'opration lorsqu'il crit : La Troisime Rpublique fabriqua une
morale partir des dbris du moralisme kantien et du spiritualisme traditionnel. Elle mobilisa
Durkheim pour l'universit bourgeoise afin de se donner une doctrine convenable
259
. La
sociologie prolonge de la sorte l'effort entrepris par Jules Ferry pour moraliser l'tat et
sculariser la socit par l'ducation.

Chronologiquement Durkheim appartenait la gnration qui suivait celle des Buisson
et Pcaut, les fondateurs (protestants) de la Rpublique et de lcole dans les annes 1880.
Pour sa gnration, les protestants taient en passe de devenir inutiles, sinon gnants
260
. Il y
avait eu distension des liens de la science sociale et de la pdagogie avec eux, consomme
dans LAnne sociologique o, sous la plume de Durkheim et celle de ses collaborateurs,
sexprimait le refus de leuropocentrisme, du christo-centrisme
261
et de l'idalisme absolu.
Deux phnomnes marquaient l'volution gnrale de la philosophie franaise dans le dernier
quart du XIX
e
sicle :
1. La philosophie clatait en disciplines autonomes, plus ou moins contestes par les
tenants de la tradition. Cependant se dessinait, concurremment l'autonomisation de la
psychologie et de la sociologie, un mouvement par lequel la philosophie se rapprochait de ses
jeunes pousses cadettes pour se moderniser elle-mme. Thodule Ribot qui s'efforait de
librer la psychologie de sa gangue mtaphysique en s'appuyant sur les travaux de Wundt
262
,
ditait une Revue philosophique qui, sous l'influence de Lvy-Bruhl, publiait des
contributions de purs philosophes comme Brunschvicg, Gilson et Chestov. Cette Revue de
grande diffusion dans les tablissements publics d'enseignement s'ouvrit progressivement
l'uvre de Durkheim
263
. La modernisation philosophique combinait en effet dialectiquement

257
Clestin BOUGL : Luvre sociologique dmile Durkheim , de la, 23, 1930, 283, cit LUKES, op. cit., 54.
propos des deux tudes sur Le suicide et La division du travail, LACAPRA parle de socialized and
cartesianized Neo-kantianism (Dominick LACAPRA : mile Durkheim Sociologist and Philosopher, Cornell
UP., 1972, 148.)
258
LACAPRA op. cit., 49.
259
LUKES op. cit., 355.
260
Patrick CABANEL : Le Dieu de la Rpublique aux sources protestantes de la lacit (1860-1900), PU.
Rennes, 2003, 244.
261
CABANEL op. cit., 243.
262
Michel ESPAGNE : En de du Rhin l'Allemagne des philosophes franais au XIX
e
sicle, Cerf, 2004, 310.
263
On trouvera dans ESPAGNE op. cit., Ibid., les rfrences de contributions de Durkheim la Revue
philosophique, notamment Suicide et natalit (1888 -2,446-463), Rgles de la mthode sociologique
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des lments de diffrenciation entre disciplines philosophiques et une dynamique de
synthse par confrontation. Ces deux aspects s'observent dans le rapport de Durkheim
Boutroux et inversement, par exemple lors de la soutenance de thse de Durkheim, o celui-ci
affronta les objections mthodologiques de Boutroux, auxquelles il rpliqua que la science est
sociale. Position qui fit le plus grand effet sur le matre
264
.
2. Linfluence scientifique de lAllemagne prvalait dsormais. La revue de
mtaphysique et de morale fonde en 1893 devenait lun des premiers vecteurs d'information
sur la philosophie allemande. Durkheim avait effectu en 1880 un sjour en Allemagne d'une
importance dcisive pour ses recherches. Bougl se rendit outre-Rhin dans les mmes
conditions en 1894. L'impact des conceptions dAlbert Schaeffle sur la sociologie de
Durkheim est connu. La philosophie franaise vivait dcidment lheure allemande. Michel
Espagne crit : Les philosophes, en matres penser de la Rpublique, restent un
sismographe fiable enregistrant ce qui se passe en Allemagne
265
. Mais l encore, Durkheim
prfra le pluralisme des inspirations l'ide d'une hgmonie scientifique allemande. Il
croyait, pour dfinir l'esprit de sa discipline, l'importance du fonds anglo-franais (Comte,
Spencer, Renouvier, Espinas)
266
.

La sociologie de Durkheim tait le fruit, non dune laboration progressive, mais de
ruptures en chane et de trois crises : la dfaite de 1870, qui imposa un redressement moral de
la nation, laffaire Dreyfus, qui posa le problme de la scularisation religieuse, en particulier
dans le judasme, et de lducation la tolrance dans la Rpublique
267
, et la guerre de
1914-1918, qui interrogeait la violence dans lhistoire
268
. Le kantisme de Durkheim, c'est--
dire la mutation sociologique de la philosophie critique et son passage de la premire
personne du singulier la troisime personne du pluriel
269
se constitue dans un changement
spectaculaire de psychologie : on passe de l'austrit froide de Kant la passion brlante de
Rousseau. Il y a, lisons-nous dans L'ducation morale , deux types de morale : une morale du
devoir, qui dtient une puissance d'inhibition, c'est la morale froide et rigide de Kant. Et il y a
la morale contraire, celle de la communion gnreuse, c'est la morale, originellement

(1894 -1,465-498 et 577-607, et 1894-2, 14-39 et 168-182), L'enseignement philosophique et l'agrgation
(1895, 1,121-147).
264
Warren SCHMAUS : Durkheims Philosophy of Science and the Sociology of Knowledge, Chicago UP., 1994,
101. Pour Boutroux, lattitude anti-mtaphysique de Comte constitue une mtaphysique latente , ide de
sociologue que reprendra LEVY-BRUHL (Ibid., 272).
265
ESPAGNE op. cit., 195.
266
SCHMAUS op. cit., 50. (Lettres au directeur de la Revue no-scolastique, 14 (1907).
267
Steven LUKES : mile Durkheim His Life and Work a historical and critical Study, Stanford UP.,
1985, 33.
268
DUVIGNAUD op. cit., Ibid.
269
Terry GOGLOVE: Religion, Interpretation and Diversity of Belief The Framework Model from Kant to
Durkheim to Davidson, Cambridge UP., 1989, 62-63.
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rousseauiste, de la sociologie
270
. La transformation se saisit travers ses diffractions
successives, loccasion de traumatismes personnels (la mort tragique dHamelin, lassassinat
de Jaurs, la mort de son fils Andr sur le front serbe en 1915), ou de rajustements de la
doctrine dans la dialectique de sa mise en uvre (les deux grandes dcouvertes du rle de la
socit dans la naissance de la conscience morale, et du rle de la religion dans lidentit
sociale imposrent chacune un aggiornamento du rapport Kant). Ce qui survcut aux
ruptures, ce fut la croyance spiritualiste, venue la fois du pre rabbin, de Boutroux, de
Bossuet, de Comte (et apparemment plus de Hegel que de Kant), selon laquelle la religion est
chose collective, toujours enracine dans des groupes sociaux. La doctrine de Durkheim est
un sociologisme spiritualiste
271
: la socit, la divinit, la totalit et l'esprit sont des concepts
semblables, ou plus exactement des aspects diffrents de la mme notion
272
. La religion et
l'esprit pensant se confondent avec la socit. C'tait dj le systme philosophique de
Boutroux, et, travers la mdiation de celui-ci, le systme de Kant lui-mme.

De mme que sont patentes les affinits philosophiques de Durkheim et Boutroux, les
points de convergence de la sociologie de Durkheim avec la philosophie critique de Kant sont
vidents. Le libralisme kantien n'est certes transmis en droite ligne, en sociologie, qu' Max
Weber
273
, mais lorsqu'il distingue un individualisme utilitaire et un individualisme moral,
Durkheim reprend son compte la distinction kantienne de lhabilet et de la moralit. La
morale n'est pas utilitaire voil un point sur lequel kantiens et durkheimiens tombaient
d'accord
274
! Ils se rencontraient
275
galement sur lindividualisme de leur morale caractre si
capital de leurs convictions doctrinales que les conservateurs et clricaux de l'poque
concentrrent sur lui le feu de leurs accusations, en particulier lors de l'affaire Dreyfus-
Zola
276
. Sur ce point, l'individualisme de Durkheim tait stratgiquement aussi difficile tenir
que son homologue politique lindividualisme rpublicain pris lui aussi sous les tirs
croiss de la droite conservatrice et du rationalisme des sociologues. La morale sociale du
rpublicain Durkheim ne pouvait tre qu'individuelle dans ses applications concrtes. En ce
sens elle tait la sur cadette de la morale de la Critique de la raison pratique, dont elle

270
DURKHEIM L'ducation op. cit., 85 sq.
271
DUVIGNAUD op. cit., 39-44.
272
GODLOVE, op. cit., 62 (renvoie l'dition amricaine de The Elementary Forms of Religious Life, New York,
Humanities Press, 1965, 490, n. 18).
273
Wolfgang SCHLUCHTER : Individuelle Freiheit und soziale Bindung - von Nutzen und Nachteil der
Institutionen fr den Menschen , Revue internationale de philosophie, 2 (1995), n 192, 254-258.
274
DURKHEIM : La dtermination du fait moral , Bulletin de la socit franaise de philosophie, 6 (1906),
169-312.
275
On se reportera aux dfinitions de la sociologie durkheimienne dans leurs rfrences l'histoire de la
philosophie : A cartesianized and socialized Neo-kantianism (8), A cartesianized Neo-kantianism (112),
The cartesianized neo-kantian Surface of his (Durkheims) Thought (31) in LACAPRA op. cit.
276
DURKHEIM : L'individualisme et les intellectuels , Revue Bleue, X (1898), 7-13.
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inflchissait simplement l'accentuation introspective. L'individualisme des spiritualistes,
crit Durkheim au moment de l'affaire Dreyfus, est la base de notre catchisme moral
277
.
Pour Lvy-Bruhl par contre, la morale n'tait individuelle que pour une part
infinitsimale
278
. Pour l'essentiel, Durkheim marchait donc sur les traces de Kant. Cette
fidlit n'avait rien d'original : ni la psychologie ni la sociologie de la fin de sicle ne
voulaient rompre avec le kantisme, elles en souhaitaient seulement la correction, et Durkheim
est srement un exemple parmi d'autres de ce que Michel Espagne appelle le grand
mouvement de correction d'une rfrence dominante Kant
279
. Chez Adolph Wagner en
conomie politique, chez Rudolf von Ihering en droit, chez Durkheim en sociologie, cest
bien la mme ligne correctrice du kantisme que l'on observe.

Durkheim naturalisait simplement l'volutionnisme thorique de la philosophie
transcendantale, en analysant le passage du phnomne au noumne comme un passage de
l'individu la socit, de l'gosme la morale, de la nature la culture, de l'inorganisation
politique la cration d'institutions stables
280
, bref comme un fait social. Mais le problme
thorique rsoudre snonait pour les deux hommes en termes identiques : de mme que la
raison pure kantienne devait ncessairement s'exercer de faon pratique, Durkheim devait
imprativement trouver entre le transcendantal et l'empirique une casuistique qui tienne
compte de l'irrductibilit des deux domaines
281
. Mais il sexposait alors comme Kant en
son temps au reproche de rechuter dans une mtaphysique d'abord rcuse par lui-mme, et
aussi radicalement que par Kant. Les fins universelles postules par la science, objectait
Lucien Lvy-Bruhl, ne dpendront plus jamais de la spculation mtaphysique
282
. Ce
sociologue ami de Durkheim mais plus rationaliste que lui, n'tait-il pas fond lui reprocher,
au nom de la positivit sociologique, d'avoir transform le social en absolu analogue la
raison pure
283
? Allons plus loin : dun point de vue strictement kantien, l'idalisme
sociologique de Durkheim relevait de ce que le philosophe de Knigsberg avait ananti
comme illusion transcendantale. Durkheim s'tait certes distingu de l'orthodoxie kantienne
en refusant, comme Schelling, le caractre inexplicable de nos rgles a priori, et en
considrant que les catgories de la raison sont un phnomne social
284
. Mais tait-il all au

277
L'individualisme et les intellectuels , 261-278, in La science sociale et laction, PUF, 1987, 263.
278
LEVY-BRUHL op. cit., XX.
279
ESPAGNE op. cit., 365, 371.
280
SCHLUCHTER art. cit.
281
DUVIGNAUD op. cit., 30.
282
LEVY-BRUHL op. cit., XVI.
283
DUVIGNAUD op. cit., 50
284
GODLOVE op. cit., 43.
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bout du rationalisme sociologique intgral qui l'et conduit mettre en cause l'ensemble du
systme kantien ? Nous ne le croyons pas.

Au caractre gratuit (non utilitaire) de la morale s'ajoutait, comme autre sujet d'accord
avec Kant, lide que les fins morales doivent tre dsires et dsirables
285
. Par ce biais
morale et religion se rapprochaient, comme sur un autre plan convergeaient aussi la morale de
la raison pratique et la morale sociale induite par la division capitaliste du travail. Durkheim
crit : Kant postule Dieu Nous postulons la socit (Sociologie et philosophie, 1951).
Le postulat change, mais l'intention demeure. Rousseau, Kant et Durkheim pensent la mme
chose, mais leur vocabulaire diffre. O Jean-Jacques parle de volont gnrale, et Kant de
raison pratique, Durkheim parle de conscience collective ou de socit
286
. Le recours la
socit chez Durkheim ressemble comme un frre au recours Dieu chez Kant la socit est
pour le sociologue une inhibition commettre l'immoralit
287
, comme Dieu dans la morale
chrtienne.
Dans les deux cas, l'alternative brille par son absence : faute de choix, le kantien opte
pour Dieu de la mme faon que le durkheimien opte pour la socit. Mais, plus dun sicle
de distance, l'alternative se prsente chez le Franais en termes beaucoup plus sculariss que
chez l'Allemand : entre Dieu et la socit, semble dire Durkheim, il faut choisir
288
. Mise
en demeure inconcevable au XVIII
e
sicle. Et pourtant le problme n'a pas chang dans son
nonc, l'enjeu tait toujours, comme la Dialectique transcendantale l'avait tabli dans la
Critique de la raison pure, d'accorder nature et libert, dterminisme sociologique et
autonomie de la volont, et de dmontrer la possibilit de la causalit par libert, en accord
avec la loi universelle de la ncessit de la nature
289
. Or cette dmonstration tait impossible
chez Kant
290
, la loi morale y tait totalement formelle et sans trace d'empirisme. terme, elle
n'aurait pas la moindre chance de nous moraliser un jour par la grce de son abstraction.
Durkheim est donc fort critique envers la thorisation morale kantienne, il constate que
l'autonomie de la volont
291
, dans laquelle il reconnat la caractristique diffrentielle de la
morale laque
292
, contredit le despotisme de la loi morale do lon dduira, sans solliciter
les textes, que pour lui morale kantienne et morale laque poursuivaient des objectifs
fondamentalement contraires. Durkheim est sans doute moins pessimiste que Kant, il croit

285
Cit LUKES op. cit., 412 sq.
286
LACAPRA op. cit., 225.
287
DURKHEIM : Lducation morale, PUF, 1963, 36.
288
LUKES op. cit., 415.
289
Critique de la raison pure, Dialectique transcendantale, (A 538/B 566), Pl. I, 1171, AK. III, 366.
290
GODLOVE op. cit., 141-143.
291
ducation morale, Septime et huitime leons, 81-106.
292
ducation morale, op. cit., 102.
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1867-1904 : LES HAUTES EAUX DU KANTISME
ET LGE DOR DE LA PHILOSOPHIE UNIVERSITAIRE
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bien sr la capacit moralisatrice intrinsque de la pratique sociale et une moralisation par
limmersion sociale des individus. Mais, comme Kant, il reste tributaire d'un espoir ultime,
qui chez lui ne s'appelle plus Dieu, m