You are on page 1of 8


• This session does not have any allocated readings associated with it.

Defining Christian Worship  
1. 2. 3. 4. Differentiate between individual and corporate worship  Discuss some misconceptions about worship  Brief overview of what the Bible states about worship  Develop a working definition for Christian Worship 

At the end of the session the student will be expected to form a concise definition of Christian Worship;  accounting for key points discussed during the session.   

1. Individual and Corporate Worship
It  is  important  to  differentiate  between  individual  and  corporate  worship  because  without  a  clear  distinction  worshippers  can  find  themselves  participating  in  corporate  worship  with  an  individualistic  approach and vice versa. 

Individual Worship 
Worship  that  is  conducted  while  alone  is  generally  regarded  as  individual worship. Individual worship, which is often referred to as  devotion  or  personal  piety,  can  be  expressed  in  a  number  of  ways  including:  a. Prayer: Jesus models a life of solitary prayer throughout the  gospels  (Mark  1:35;  6:46–47).  Paul  observes  (1  Thess.  2:1)  and encourages (1 Thess. 5:17) unceasing prayer.  b. Study of Scripture: Reading, memorisation and exploration of God’s Word are all expressions of  individual worship (2 Tim 3:15–17; Eph. 6:17). 

 Page 1  Defining Christian Worship  © 2012 Dr Daniel K. Robinson 

  Christian Worship PC315/515 

c. Self‐Discipline: Who we are when we are alone, and how we choose to subject our bodies for  the service of the gospel is a form of personal piety (1 Cor. 9:24).  d. Fasting: A form of self‐discipline, fasting can be a positive way of focusing our devotion on God  (2 Cor. 11:27).  e. Thanksgiving: Maintaining a thankful heart is wonderful form of godly focus (1 Thess. 5:18).    “While the worship of the individual merges into that of the fellowship, and also into  general  uprightness  of  life  and  conduct,  the  personal  exercise  of  religion  is  an  important aspect of worship in the New Testament” (Webber, 1993, p. 106)   

Corporate Worship 
The  gathering  of  God’s  people  enables  the  collective  response  of  praise  and  adoration.  Jesus  has  promised that where two or three are gathered in His name, He will be in their midst. David Peterson  (1992) highlights, “Jesus’ teaching here invites comparison with the assertion of the Rabbis that ‘when  two  sit  together  and  words  of  the  Law  (are)  between  them,  the  Shekinah  (God’s  presence)  rests  between them’” (p. 254). Let’s list some of the key attributes and activities of corporate worship:  a. Spiritual  Gifts:  While  directing  the  Corinthians  in  their  expression  of  corporate  worship,  Paul  instructs  them  in  prophesying  (1  Cor.  12:10),  speaking  with  tongues  (1  Cor.  14:39),  and  the  interpretation of tongues (1 Cor. 14:27).  b. Preaching  and  Instruction:  Acts  2:42  tells  us  that  the  early  church  ‘devoted  themselves  to  the  apostles’  teaching’.  “The  sermon  in  the  context of a service of worship may be both kērugma and didachē; it  may  effectively  appeal  for  conversion  and  commitment  while  instructing Christians in the teachings of Scripture and the principles  of spiritual growth” (Bodey, 1993, p. 298).  Can you think of  c. Music:  Music  can  play  an  important  role  in  corporate  gatherings.  any other activities  Twice (Eph. 5:18; Col. 3:16) Paul exhorts his readers to make melody  that might be  with “psalms, hymns and spiritual songs”.  included in  d. Prayer: Prayer is both an individual practice (Matt. 6:5–8) and a part  corporate worship? of the corporate rite (Acts 1:14; 4:24).   e. The  Lord’s  Supper:  Gathering  together  as  the  Church  enables  us  to  celebrate  and  remember  Christ’s  sacrifice  for  us  on  the  cross.  Paul  discusses the practice of the imperial banquet in 1 Cor. 11:20–34.  f. Active  and  Visible:  Corporate  worship  is  an  opportunity  for  us  to  openly express our veneration. Physical expressions might include kneeling (Eph. 3:14), lifting of  hands (1 Tim. 2:8) and even eating and dancing (Heb. 12:22).   
   Page 2  Defining Christian Worship  © 2012 Dr Daniel K. Robinson 

  Christian Worship PC315/515 

2. Designing today’s Corporate Worship gatherings
There are many considerations when constructing the corporate worship gatherings of the 21st century.  Certainly, we need to remain true to God’s word, but before we can construct a definition of Christian  worship  we  must  first  account  for  a  number  of  other  factors  which  might  influence  our  final  characterization of corporate worship. John Sweetman (2012) provides us with some excellent points to  consider when determining the content and style of modern corporate worship: 
1) The  needs  of  the  people  in  our  culture:  Our  church  services  need  to  be  accessible  to  believers  and  unbelievers alike, using contemporary language, modern music and engaging liturgy.  2) The  needs  of  people  in  our  church:  We  have  to  be  careful  of  striking  the  right  balance  between  being  accessible  to  outsiders  and  maintaining  the  age‐rich  traditions  that  rightly  distinguish  our  corporate  gatherings from other faiths and community groups.  3) The purposes of our church: Worship will often be ‘designed’ around the central vision and core beliefs  of  the  local  church.  For  example  a  church  seeking  to  minister  to  the  homeless  might  centre  their  gathering on the consumption of a hearty meal.  4) What appears to be effective in other churches: Some churches might observe what other churches are  doing  in  and  around  their  locale  with  the  intention  of  designing  a  service  that  does  not  conflict  with  what already exists. Alternatively, some churches will intentionally take on the attributes of successful  models. One example is the ‘seeker sensitive’ model developed by Willow Creek during the 80s and 90s.  5) Personal preferences of the worship leader: It is difficult to escape the impact of different personalities  on the worship service. For good or ill each worship leader comes to the task with different approaches  and emphases.  6) Preferences  of  the  Senior  Pastor:  In  many  churches  the  office  of  Senior  Pastor  is  held  in  the  highest  regard as the final authority on spiritual issues (under God).  7) Tradition:  Tradition  is  not  a  dirty  word.  The  Christian  sacraments  of  Baptism  and  Communion  are  both  traditions  which  are  seen  as  foundational  to  Christian  worship.  Other  traditions  might  be  driven  by denominational understanding of theology.  8) The  leading  of  the  Holy  Spirit:  Some  churches  actively  try  to  be  directed  by  the  Holy  Spirit’s  leading  during  the  corporate  gathering.  This  sensitivity  may  be  expressed  by  allowing  a  rough  service  structure to be interrupted by the spontaneous inclusion or exclusion  of liturgical components.     
Tradition is not a dirty word

In your opinion, which of the design components listed above are non‐negotiable? How 
 this  list  above,  which  is  the  strongest  influence  on  your  church’s  corporate  gathering? 

 do you think the content of your current church’s corporate worship came about? From 

Which has the least influence?
   Page 3  Defining Christian Worship  © 2012 Dr Daniel K. Robinson 

  Christian Worship PC315/515 

3. Defining Worship
As important as the previous list of considerations is, it is of the highest importance that we consider  what God wants. At first glance this seems like a simple point to make; but establishing exactly what our  worship should look, sound, smell and act like in response to ‘what God wants’ has occupied mankind  imagination for many millennia.  The  passage  of  Amos  4:4‐5  provides  us  with  a  clear  warning  about  conducting  worship  that  has  been  solely  designed  around  our  own  preferences  and  desires.  “It  matters  not  how  many  attend  or  how  glitch‐free our performance is if, when we are done, the Almighty says, as he did in the days of Amos,  “Come to Bethel (or church), and transgress; to Gilgal (or church), and multiply transgression … for so  you love to do, O people of Israel!” (Hayford, Killinger, & Stevenson, 1990, p. 19).  So it is with the prophet’s warning still sounding that we turn our attention  to  the  defining  of  worship;  joining  the  many  that  have  attempted  such  a  quest  before  us.  Before  reviewing  a  number  of  excellent  definitions  and  attempting the task of penning our own statement, let’s first consider some  of  the  challenges  that  might  confront  the  task.  Again  Sweetman  (2012)  is  helpful here when he suggests five complications: 
1) Worship is a controversial subject  2) The word worship is similar to the word love; so defining it can be difficult  3) There are multiple styles of worship in the Bible  4) The English language only has one word (worship) to cover many Hebrew  and Greek words  5) A systematic theological approach may produce different answers from a  biblical theology method   

Can you add to  Dr Sweetman's  list of  'complications'?

What does the Bible Indicate? 
In order to critically reflect on existing definitions we must consider a number of broad indications that  can be drawn from scripture. 
1) Worship is Covenantal: “Central to biblical worship is the covenant or agreement between God and the  people  of  God.  The  covenant  regulates  worship  and  provides  much  of  its  structure,  rationale,  and  vocabulary” (Webber, 1993, p. 56). (Exod. 32:1‐14; Heb. 10:1‐10)  2) Worship is Symbolic: “All worship is symbolic, even those intuitive encounters with the holy that seem to  bypass the rational process, directly impacting the worshiper’s consciousness. Symbolism must enter in  once the worshiper begins to think about such an experience or to share it with others, for language and  thought are symbolic processes” (Webber, 1993, p. 38). (1 Cor. 10:16‐17; 11.26).   
   Page 4  Defining Christian Worship  © 2012 Dr Daniel K. Robinson 

  Christian Worship PC315/515  There are a range of symbols throughout scripture:  a) Acts and Gestures: Lifting Hands (1 Tim 2:8), Bowing  and Kneeling (Acts 20:36), Clapping Hands (Ps 47:1),  Drama  (Jer.  19:1‐11),  Rituals  (Luke  2:22‐24),  Processions (Rev. 14:1‐4), Dance (Ps 30:11‐12).  b) Symbolic Structures: The Alter (Exod. 20:24‐26), The  Tabernacle  (Exod.  26:1‐30),  The  Temple  as  sacred  space (Gen 28:11‐18).  c) Symbolic Objects: Ark of the Covenant (1 Sam. 4:3),  Books  and  Scrolls  (Rev.  3:5),  Anointing  Oil  (2  Cor.  1:21‐22),  The  Lamp  (Matt  5:14‐16),  Incense  (Mal.  1:11), Blood (Gen 9:4), Bread and Cup (John 6), The  Cross (1 Cor. 1:17‐23). 
Altar of Incense (Freeman &  3) Worship  is  Sacrificial:  “From  the  dawn  of  history  until  the  Chadwick, 1998, p. 136)  destruction  of  the  Jerusalem  temple  in  A.D.  70,  human  beings  erected altars and offered sacrifice to the Lord in acts of worship.  Since only descendants of Aaron were allowed to officiate at Jewish sacrifices, and genealogical records  were destroyed in the siege of Jerusalem, even Judaism abandoned the sacrificial system at that time.  Christians,  of  course,  understood  the  death  of  Christ  as  the  supreme  sacrifice,  rendering  all  others  obsolete” (Webber, 1993, p. 66) 


Consider  the  following  concluding  points  offered  by  Utley  (2001,  p.  38)  as  further  direction  when  considering/reflecting on worship and a possible overarching definition: 
1) Worship of God is not something humans invented or instituted. Worship is a felt need.  2) Worship is a response to who God is and what He has done for us in Christ.  3) Worship involves the whole person. It is both form and attitude. It is both public and private. It is both  scheduled and extemporaneous.  4) True worship is an outgrowth of a personal relationship.  5) The most helpful NT theological passage on worship is probably John 4:19‐26. 

    Do you agree with Utley’s concluding points? Which of the five points most resonates    with  you?  Which  point  least  resonates  with  you?  Besides  John  4:19‐26,  what  other  passages have influenced your theological outlook on worship?     

   Page 5  Defining Christian Worship  © 2012 Dr Daniel K. Robinson 

  Christian Worship PC315/515 

Various Definitions 
Recent decades have seen a renewed interest in Christian worship. With the increase in attention, the  subject  has  received  a  great  deal  of  study,  debate  and  writings.  Scholarly  and  culturally‐biased  text  abound.  Many  of  the  books  that  focus  on  the  subject  of  worship  commence  their  considerations  and  reviews of  worship with a guiding  definition of worship (much like we are commencing this course of  study). It is simply not possible to list all the definitions that have been penned, but the following five  characterizations should give us a good overview of the multiplicity: 
  “Inner health made audible.” C. S. Lewis (1958)  “Worship  is  the  expression  of  a  relationship  in  which  God  the  Father reveals himself and his love in Christ, and by his Holy Spirit  administers  grace,  to  which  we  respond  in  faith,  gratitude,  and  obedience.” Robert Schaper (1984)  “Worship  is  the  proper  response  of  all  moral,  sentient  beings  to  God, ascribing all honour and worth to their Creator‐God precisely  because he is worthy, delightfully so. This side of the Fall, human  worship of God properly responds to the redemptive provisions that God has graciously made. While all  true  worship  is  God‐centred,  Christian  worship  is  no  less  Christ‐centred…worship  therefore  manifests  itself both in adoration and in action, both in the individual believer and in corporate worship, which is  offered  up  in  the  context  of  the  body  of  believers,  who  strive  to  align  all  the  forms  of  their  devout  ascription of  all worth  to  God with  the panoply of  new  covenant mandates and examples  that  bring to  fulfilment the glories of antecedent revelation and anticipate the consummation.” D. A. Carson (2002)  “True worship is the celebration of being in covenant fellowship with the sovereign and holy triune God,  by  means  of  the  reverent  adoration  and  spontaneous  praise  of  God’s  nature  and  works,  the  expressed  commitment of trust and obedience to the covenant responsibilities, and the memorial reenactment of  entering into the covenant through ritual acts, all with the confident anticipation of the fulfillment of the  covenant promises in glory.” Allen P. Ross (2006)  “Worship is our intentional, contextual, Spirit‐empowered response (involving both honour and service)  to God’s revelation centered in Jesus.” John Sweetman (2012) 


Developing a working definition 
As we can see from the definitions above there is no singular definition that can account for the breadth  of Christian worship. Bryan Chappell (2009) in his book Christ‐centered Worship reminds us that  
The  Bible  mercifully  denies  us  the  worship  detail  we  may  desire,  keeping  our  worship  focused  on  heavenly  themes  rather  than  earthly  proprieties….Instead,  the  lack  of  explicit  detail  must  reflect  an  intention to guide us by transcendent principles rather than by specific worship forms that could become  culture‐bound, time‐locked, and superstition‐invoking. (pp. 107, 108) 

We will soon turn our own pens to the task of developing a working definition for Christian worship. As  we prepare to do so, it is important to summarise some of the key attributes that should be contained  within our attempted ‘working definition’. The following list is by no means exhaustive, but does provide  us with a starting point: 

   Page 6  Defining Christian Worship  © 2012 Dr Daniel K. Robinson 

  Christian Worship PC315/515  1. Worship  is  a  celebration:  The  word  celebration  captures  the  ritual  festivity  often  observed  in  Biblical  worship.  2. Worship is service: We worship as an act of service. “All worship is service to God, even though not all  service is worship in the proper sense…The Psalms are filled with commands for the righteous to enter his  courts with singing, or to give praise to him, or to bring the thank offerings to his alter. But worship is also  service in that it will inspire spiritual growth and provide encouragement for faithfulness.” (Ross, 2006, p.  68)  3. Worship is intentional: Whilst worship is service, it is not done out of a pure sense of duty. Our corporate  gatherings are born out of our intentional desire to meet together and celebrate the King of Kings. Often  the best worship services have received intentional thought, prayer and design.  4. Worship is eschatological: Christian worship, while celebrating all that God has done through the ages, is  focused  on  all  that  He  is  about  to  do  in  the  culmination  of  time.  In  so  doing,  our  corporate  gatherings  conjoin with the heavenly host as they worship around the throne continually.  5. Worship  is  led  by  the  Spirit  of  God:  Without  the  Holy  Spirit’s  guidance  our  revelation  of  Christ  and  our  ability to worship in ‘spirit and truth’ will flounder in our own understanding (Prov. 3:5).  6. Worship  is  Gospel  Centred:  The  principal  revelation  that  governs  and  directs our worship is Christ. Jesus is understood to be the fulfilment of the  Old Testament worship rituals:  a. Ultimate sacrifice for sin (Heb. 10:1‐8, Eph. 5:2)  b. Ultimate priest (1 Tim. 2:5, Heb. 6:13‐8:13)  c. Jesus is God’s tabernacle and temple (John 2:19‐22, Rev. 21:22)  d. Jesus is the Passover Lamb (1 Cor. 5:7)  7. Worship  is  contextual:  Biblical  worship  and  the  design  thereof  was  always  driven  by  the  context  of  its  surroundings. For example, Moses Tabernacle was designed as a temporary and portable building due to  the transitory wanderings of the Hebrew people at the time, whereas David’s (Solomon’s) Temple was a  fixed  structure  designed  to  attest  to  the  settled  nation  of  Israel.  It  is  often  the  contextual  nature  and  design of worship that draws the most debate in the ‘worship wars’.       

Accounting  for  the  content  covered  during  this  lecture,  work  in  small  groups  of  3‐4  people in order to develop your own ‘working definition’ for Christian worship. 

   Page 7  Defining Christian Worship  © 2012 Dr Daniel K. Robinson 

  Christian Worship PC315/515 

Bodey, R. A. (1993). Sermon: Homily. In R. Webber (Ed.), The Biblical Foundations of Christian Worship  (Vol. 1). Nashville, TN: Star Song Publishing Group.  Carson, D. A. (Ed.). (2002). Worship by the book. Grand Rapids, MI: Zondervan.  Chapell,  B.  (2009).  Christ‐centered  worship:  Letting  the  gospel  shape  our  practice.  Grand  Rapids,  MI:  Baker Academic.  Freeman,  J.  M.,  &  Chadwick,  H.  J.  (1998).  Manners  and  customs  of  the  Bible.  North  Brunswick,  NJ:  Bridge‐Logos Publishers.  Hayford, J. W., Killinger, J., & Stevenson, H. (1990). Matering worship. Portland, OR: Multnomah Press.  Lewis, C. S. (1958). Reflections on the pslams. San Diego, NY: Harcourt Brace.  Peterson, D. (1992). Engaging with God: A biblical theology of worship. Downers Grove, IL: InterVarsity  Press.  Ross,  A.  P.  (2006).  Recalling  the  hope  of  glory:  Biblical  worship  from  the  garden  to  the  new  creation.  Grand Rapids, MI: Kregel Publications.  Schaper, R. (1984). In his presence: Appreciating your worship tradition. Nashville, TN: Thomas Nelson.  Sweetman,  J.  (2012).  Defining  corporate  worship:  Module  1.  Unpublished  Learning  Guide.  Malyon  College.  Utley, R. J. (2001). How it all began: Genesis 1–11 (Vol. 1A). Marshall, TX: Bible Lessons International.  Webber,  R.  (1993).  The  biblical  foundations  of  Christian  worship.  Nashville,  TN:  Star  Song  Publishing  Group. 


   Page 8  Defining Christian Worship  © 2012 Dr Daniel K. Robinson