Encounters between American Gunboat Patrols and Scientists  Studying the Natural History of China in the 1920s

by Vincent L. Morgan The Granger Papers Project

Exchanging Favors


2007 Naval History Symposium, 20­22 September, Annapolis, MD


March, 1923
American paleontologist Walter Granger is base camped at  Yenchingkou (Yanjinggou), a remote mountain village 10  miles up the Yangtze River from Wanhsien (Wanxian) and  another 10 miles inland from the south bank. His wife Anna  has just departed camp for refuge at the interdenominational  Protestant Christian China Inland Mission in Wanhsien.



r. ­ two coolies in museum  uniform. m. ­ Chow (No. 1), Kan aka.  “Buckshot” (collector), Chih  (taxidermist), Huei (cook). f. ­ Walter Granger (leader),  James V. Wong (assistant &  interpreter). 

Main party of the CAE’s 1922­1923 Sichuan Expedition at front steps  of the T’an family ancestral temple.



Walter and Anna Granger at ancestral temple.



Pleistocene epoch: The period from about 2,000,000 years ago to about 11,500 years ago and  covers the world’s most recent period of repeated glaciations. It is associated with the Ice Age, a  period of lower temperatures,resulting in an expansion of ice sheets and glaciers. Fauna: Both marine and continental faunas were essentially modern. Severe climatic changes  during the Ice Age had major impacts on the fauna and flora. The positions of the continents was  essentially as it is today. With each advance of ice, large areas of continents became totally  depopulated. Plants and animals retreating southward in front of advancing glaciers faced  tremendous stress from drastic climatic changes, reduced living space, and curtailed food supply.  A major extinction of large mammals (megafauna), which included the mammoth, mastodon,  saber­toothed cat, glyptodon, ground sloth, and short­faced bear, began in the Pleistocene.  Humans: Humans evolved into their present form during the Pleistocene. Neanderthals became  extinct during this period, as did early human ancestors. 

Megataprius augustus 



Stegodon orientalis



Late February­Early March, 1923: General Chang Chung and his army  control Wanhsien and the district. But General Yang Sheng, with support  from warlord Wu Pei Fu, is on the march to drive Chang Chung out. As  he perceives signs of battle looming about him, Granger sends Anna into  Wanhsien for safety. Shortly after, Chang Chung sends his wife out of the  city. Granger, who is carrying a huchao issued by Chang Chung, muses  only that this “is not a good sign for the general.” Granger begins closely  following events in the city via coolie­couriered notes from Anna and  British customs agent Mr. F.D. Arnott. All expedition coolies are wearing  museum uniforms to protect them from instant drafting by either army.



March 8, 1923: General Yang Sheng  takes Wanhsien quickly and constructs a  bridge of boats across the Yangtze to bring  the remainder of his army over, but also to  retreat quickly, if necessary. This blocks all  river traffic. There is a brief standoff  between Sheng and river users, such as the  FNS Doudart de la Gree. March 19, 1923: With a new huchao in  hand and a promise that the bridge will be  opened for a few hours each day, Granger  breaks camp and heads for Wanhsien.



HMS Widgeon

USS Palos (II)
Palos and Teal  are the  two western gunboats  Granger notes in  Wanhsien harbor when he  arrives. Arnott is now  staying aboard the Teal.  The Widgeon was another  gunboat that had assisted  Granger.



HMS Teal

March 20, 1923
• Granger’s junk is brought through the bridge of boats into Wanhsien  harbor and moored near the Meifoo at the Standard Oil Company  facility, (The Meifoo was a company vessel that had been seized by Chinese troops in 
1922 and then re­taken by U.S. sailors and marines (see Patrick H. Roth (Captain, U.S.  Navy, Ret.)).

• Granger and Palos Commander George W. Sampson then join for  tiffin aboard the Meifoo. Granger’s plan is to re­pack his specimens  and equipment aboard the junk and depart downriver for Ichang asap.  Simpson “[o]ffers Palos as escort to Pan T’ou,” Granger writes that  night.



March 22, 1923
• The Palos swings by the SOC facility at 8 A.M. and the two parties set  off downriver for Pan T’ou. Anna is now aboard the Palos. The  vessels moor at Pan T’ou for an afternoon of R&R and an overnight.  Tiffin and dinner are aboard the Palos. • The Grangers have coffee aboard the Palos early the next morning.  Granger’s junk then departs downriver at 7 A.M. with two sailors from  the Palos aboard.   • They are P.N. McRoberts, Seaman 2nd Class, and Burt Crabtree,  Fireman 3rd Class. Automatic pistols from the Palos are provided for  the sailors’ use, if needed. Granger and his men are also well­armed  with a variety of weapons.  • The Palos returns to Wanhsien.

l. ­ One Palos sailor, with James V.  Wong.

b. ­ The other Palos sailor on Granger’s junk, in white shirt.



March 24, 1923
• In the course of the trip, an anxious Chinese soldier in uniform and  wishing to go to Ichang is allowed to come aboard the junk. • It is one o’clock P.M. Granger’s junk is passing through Wushan  gorge and is near the village of Pei Shih. All aboard have just finished  tiffin when a shot rings out from the bank. It is intended for the junk’s  steersman, but misses. Forty to fifty rounds are immediately returned  from the junk while perhaps two more shots are fired from the bank.  The Chinese soldier takes off his uniform and hides in the cabin with  Anna and Chow.  • The shooting stops and the junk continues downriver. 



Granger’s junk. A close look along the bottom of the photograph at lower right shows  (from l. to r.) James Wong, Anna Granger, and the Chinese soldier in uniform. The two  Palos sailors are still on board the junk at the cabin entryway. One is in the white shirt.  The other, with a man standing in between them, is behind him in dark. He is the same  man sitting with Wong in an earlier photo.

March 27, 1923
Ichang: “[A]t about 11:30 A.M., Walter boarded the  Quiros with the two sailors to substantiate their  reasons for the loss of some of their cartridges. The  captain, Mr. McLaren, invited us to [stay for lunch].”

USS Quiros

Quiros was a 350­ton gunboat built for the Spanish Navy at Hong Kong in 1895. Captured at  Manila in 1898 by the U.S. Navy, she was re­commissioned in March 1900. Her next decade was  spent in the Philippines. In 1911, Quiros was sent to Chinese waters and spent the remainder of      service there. She was decommissioned at Shanghai in August 1923 and sunk as a target the  following October. (1900­1923, later PG­40) Source: http://www.history.navy.mil/photos/sh­usn/usnsh­q/pg40.htm

End of Story?
• • • • • • • • • • What were the bad conduct charges? Did either sailor provide an account of this incident? Did Captain Sampson have a potential or actual morale issue while the two sailors  remained on board? Were they required or entitled to be removed from combat immediately upon  discharge? Was their consent required before they were put aboard Granger’s junk? What was their status while in transit with Granger and his party?  What was Granger’s viz the sailors? What were among Granger’s options in case serious trouble with the sailors arose? And, speaking of Uniforms & Science/Flags & Formations, was the CAE quasi­ military?  Material for interdisciplinary inquiry?

CAE, 1928 (Mongolia Division) ­ British  military topographer, Captain W.P.T. Hill.



Lieutenant Wyman (l.) with RoyAndrews  (r.), Inner Mongolia, 1930.

(WG and the camel series…….)

Central Asiatic Expeditions, 1921­1930
• China Division, 1921­1927 ­ Walter Granger (Anna),  Clifford H. Pope and Nels C. Nelson (Ethelyn). Also a  number of Chinese assistants.  • Mongolia Division, 1922­1930 ­ Roy C. Andrews, Walter  Granger, a variety of parties, and a number of Chinese and  Mongol assistants. Only Granger and ”Buckshot” served  both divisions throughout. • Working premise: the work of the China division  presented far greater danger, but fewer and far less  spectacular fossils. The work in Mongolia, on the other  hand, presented very little danger. On both, the men  carried a variety of arms. • Awkward juxtaposition: a) how does someone like  Andrews, who owns the rights but not the experiences, tell  that story; and b) what becomes of Walter Granger’s  expedition diaries, the only firsthand account of the CAE?      (a la Fayum, 1907, and history of.)

3 1/2 years later…

Anna’s entry regarding news of the Wanhsien incident as reported  in a Hongkong newspaper; "It seems that Gen. Yang Sheng  thought he could commandeer a couple of British steamers to carry  come of his troops in. The British boarded the seized steamers and  later bombarded the town. It also states that three China Inland  Mission people are being held as hostages of Yang Sheng." AG­d­ 9/30/26. 




Sign up to vote on this title
UsefulNot useful