Theology and the Arts

   By Richard Viladesau
Paulist Press, 2000



Chapter 1:  God and the Beautiful:  Art as a Way to God


  Van Gogh:  Enclosed Wheatfield with Rising Sun

• Beauty as revelation (cf. Tillich’s Primary Revelation) • Art as the human mediation that both enables and limits its  revelatory power (5) (cf. Tillich’s Dependent Revelation)

Unify ­ing  Motif


Thomas Cole­­The Connecticut River Near Northhamton  

• The mind’s  apprehension of  God
– Cf. Tillich’s  Subjective Reason

• God’s self­ revelation through  creation (13)
– Cf. Tillich’s  Objective Reason Paul Cezánne­­Mount Saint Victor

Trope: “Revelation: All is Number,”  from  “The Hidden Sky”
Music and Lyrics by Mark Foley



The Hidden Sky is set in a post­apocalyptic world  where scientific and technological advancement  have been outlawed, mathematical computation is a  heresy, and seeking knowledge is forbidden, in  order to protect humanity from destroying itself  again. Ganil, the protagonist, has been recruited by  a group of underground scientists who have taught  her mathematics. On her own, she discovers a  miraculous set of numbers: when rendered  graphically, the series creates a particular type of  spiral which can be found throughout the natural  world.  Ganil is completely transformed by her  realization that numbers lie beneath all the  wonders in the world.

From the numbers comes the series, Comes the ratio, the Golden Mean, The balance and the link between  The shapes that form the spiral. A graceful web around me, weaving all  around me, Weaving into everything around me A graceful web emerging from a single  thread,  And the thread is number, a single thread of  number.

Passing through me, passing under me and  over me  and in and out and then around and back again All creation from a single thread, That pulls me in my heart, that passes through  my head, That pulls me so I follow where I’m led On from zero into one and moving higher,  passing one, two three, and higher still, And higher still, and higher to infinity…

From the spiral in the heavens to the spiral in  the seashell, from the swirling of the clouds  to the whirling water, in the cabbage and the  corn, from the spiral in the seashell to the  spiral in the ram’s horn, in the fist, in the  ear, on the tip of your finger, all is number. From the leaves of the linden to the needles on  the pinetree, in the leaves of the elm and the  oak and apple, all is number.



Oh, I must have been  sleeping, I must have been sleeping, I must have been sleeping, But I’m wide awake now. In the eye of the spiral, all  around me the one great  thought, the one great  thought, The Absolute, the Truly Real It’s coming out of my head  and into my heart, and out  of my heart and into my  head, coming out of my  heart: Nothing is random at all!

Two petals on the  nightshade, Three petals on the iris, Five petals on the daisy, All is number All is number

Where there is a pattern,  One mind… there is a purpose. There is a pattern! One plan… There is a purpose! An undeniable design One thought… In the spiral in the heavens, yes! In the spiral in the seashell, yes! In the swirling of the clouds and the whirling water,  yes! Yes!

Three petals on the iris,  All is number, all is  five petals on the  number. I believe, I  buttercup, yes! Eight  believe, yes! O, the  petals on the daisy,  wonder, O the love, the  yes! Yes! Yes! Yes!O,  law, the Absolute, the  the Absolute, the Truly  Beautiful, the  Real, the Beautiful, the  Simplicity, the  Simplicity…I believe,  passionate creation of  I believe, I believe, I  God! believe that…



I have seen the face of God!  One plan, there is one foundation I believe that I have seen the face of God!  One mind, behind all creation Praise God for my longing heart! Praise God for my sacred part in the infinite  art… Praise be to the mind of God! Praise be to the mind of God!

Back before the stars were hung, God spoke in His native tongue:  symbol and sign. Then the light of the glorious sun unfurled, And in symbol and sign, God wrote the world. All is number… In symbol and sign, God wrote the world.



Fritz Eichenburg:  Christ of the Breadlines

• Christian solidarity with the poor and suffering,  symbolized by the spirituality of the cross,  introduces a “hermeneutic of suspicion” to our  experience of the world and its beauties. (52)    

“he had no beauty in him”
• The Christian message is  not merely that God is  lovely, but that God is  love; not merely that God  is to be found in the  pursuit of what is  attractive and desirable in  the world, but that God is  transcendently and  absolutely beautiful and is  to be found even in what  to the world’s eye is ugly  and deformed and  unworthy. (52­3)


Van Gogh: Head of a Peasant Woman

Eschatological perspective
• Beauty…attains its full  meaning only in the light  of the final, total order and  harmony of God’s  kingdom, the triumph of  God’s love over the evil,  sorrow, and pain, the  ugliness and disorder that  we now experience in an  incomplete and still  evolving world. (53)

Fra Angelico: The Transfiguration

Chapter 2: Paradigms in  Theology and Art


 Michelangelo:  David (1504)  




Bernini’s David (1624)


Hellenistic realism
realistic not in an  ordinary visual sense  but in a Platonic  sense: its purpose is  to portray not what is  seen but what is  known by faith; not  the world of physical  appearances, but the  world of religious  truths; not material  objects but spiritual  reality. (84)



The “really real” is  transcendental.
• Hellenistic thought  takes a Platonic view
– Things of the material  world are shadows or  images that refer to and  to some degree  participate in the  divine Mind. (97)
• Cf. the Parable of the  Cave


Duccio di Buoninsegna (fl. 1278–1319)   Last Supper


Giotto di Bondone (1267?­1337) Last Supper  


  Caravaggio:  The Supper at Emmaus


  Diego Velázquez  (1599­1660) Supper at Emmaus  

“I think, therefore I am.”
• The knowing subject  is the starting point of  philosophical  reflection.



René Descartes


Pierre Auguste Renoir (1841­1919) The Luncheon of the Boating Party  




  Vincent van Gogh:  Starry Night (1889)

“the structure of the world”
• Per Ortega, with  Cézanne painting  recovers volume and  attention to shapes.  (92)

Paul Cézanne (1839-1906)



       Still Life  

The “really real” is  transcendental.
• Hellenistic thought  takes a Platonic view
– Things of the material  world are shadows or  images that refer to and  to some degree  participate in the  divine Mind. (97)
• Cf. the Parable of the  Cave

From Cézanne onwards, painting  paints only ideas. (92)
• Cézanne and  Gauguin represent a  rebellion, based on  the conviction that  art must be  revelatory. (92)
Paul Gauguin (1848­1903)


Spirit of the Dead Watching  

The “real” world is invisible
• Painting, like music,  should devote itself  “not to the  reproduction of natural  phenomena, but to the  expression of the  artist’s soul.” (93)


Wassily Kandinsky 1866-1944  


Composition 6  


Piet Mondrian (1872­1944)  Blue Plane


Salvador Dali:  Christ of  St. John of the Cross




Sacrament of the Last Supper

Edvard Munch (1863-1944) The Scream



Chapter 3:  Art as a Theological Text


Vincent van Gogh (1853-1890) Starry Night (1889)  

Art as Locus of the  Faith Tradition

 Sandro Botticelli (1444?-1510)

Different realms of meaning
• Spirituality
– Transcendence

• Preaching and worship
– Common sense and  imagination

• Conceptual theology
– Theory and intellectual  interiority

• Popular piety and official  doctrine
Campin, Robert (1378–1444) Annunciation





Localization conveys theological  truth and relevance.


Paolo Veronese (1528-1588)   The Feast in the House of Levi

“the sorting out of conflicts  within the Christian tradition” 


   James Christensen:  Jonah  

The encounter with the plurality of images in  the tradition can be liberating insofar as it  allows us to imagine differently.

 James Tissot:  Journey of the Magi (1894)

 Edvard Munch: Madonna (1906)

 Pictures become  an auxiliary text,  an interpretive  “gloss” that  consciously or  unconsciously  bears a further  dimension of  message. (143)

    Fra Angelico: Crucifixion with Sts. Dominic and Jerome

Art as Visible Reflection of the  Divine Beauty and Mystery


Van Gogh:  View of Arles with Irises  

The Beautiful
• is itself a word about God and  of God, even when it is not  explicitly tied to the sacred. • In sacred art, then, we  encounter not only the beauty  of the salvific message, but also  the beauty of form in general.  (144­5)



Boticelli:  Annunciation

• Roman Catholic theology  consistently affirms that there is  a genuine knowledge of God  through creation and human  history­­a self­manifestation of  God attainable independently of  explicit biblical revelation.  (146)

  Fra Angelico:  The Stoning of St. Stephen  

Not simply sensible pleasure


Matthias Grünewald (Died 1528) The Crucifixion  

Limitations of Art as Text and as  Revelatory Word
• Symbols and  representations do not  necessarily yield their  original meaning  easily, even when they  have a positive  aesthetic or spiritual  effect. (157)

Sacramentality vs. Idolatry
• The iconoclast  controversy highlighted  the need to distinguish  between sacred art’s  sacramentality and the  widespread notion of the  religious image as the  material abode of the deity  or repository of divine  power.(159)

• Things or acts that are  used as aids to the  Church’s principle  acts of worship and  fellowship. (158)




Michelangelo Buonarroti (1475-1564) The Creation of Man (detail)

• The concreteness and  specificity of the work  of art are an integral  part of its power; but  at the same time they  can also  overdetermine its  message.





• Signs may draw  attention to themselves  as signs, rather that to  what they represent.   (162)



Anti­signs:  “The Opiate of the People”

William-Adolphe Bouguereau (18251905) The Thanks Offering

Karl Marx (1818-1883)

Sign up to vote on this title
UsefulNot useful