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Conan de Aquilonia

Robert E. Howard

Conan de Aquilonia
Robert E. Howard
Introduccin de

L. Sprague de Camp y Lim Carter

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Conan de Aquilonia

Robert E. Howard

INTRODUCCIN
De todos los hroes de la fantasa heroica, el ms poderoso, viril y musculoso es sin duda Conan de Cimmeria. Conan fue creado por Robert E. Howard (1906-1936), que naci en Peaster, Texas, pero pas la mayor parte de su corta vida en Cross Plains, una ciudad del centro de la misma Texas. Durante la ltima dcada de su vida, Howard escribi y public una gran cantidad de relatos de ficcin menores (lo que los norteamericanos llaman pulp fction) de diversos gneros: deportivos, de detectives, del Oeste, histrico, de ciencia ficcin, relatos fantsticos, y cuentos de misterio y de fantasmas. A los treinta aos de edad puso fin a una prometedora carrera literaria suicidndose. Howard es uno de los ocho autores de relatos fantsticos cuyas ventas han superado el milln de ejemplares, pero, por desgracia, el xito le lleg despus de su muerte. Howard era un narrador nato, cuyos relatos no han sido superados en cuanto a realismo, inters y dinamismo de la accin. Sus hroes el rey Kull, Conan, Solomon Kane tienen carcter mtico: se trata de hombres de msculos poderosos, pasiones ardientes y voluntad indomable, que imponen su personalidad en las historias que protagonizan. Representan el polo opuesto del antihroe que se ha vuelto tan popular recientemente. Howard escribi varias series de relatos de fantasa heroica (tambin llamados de espada y brujera), publicados en su mayor parte en Weird Tales. Esta revista apareci entre 1923 y 1953, y en tiempos de Howard era la nica publicacin que daba salida a la literatura fantstica. De las diversas series de relatos de fantasa heroica que public, la ms larga y popular fue la protagonizada por Conan. Dieciocho relatos de Conan, desde un cuento corto de 3.000 palabras hasta una novela de 66.000, aparecieron en vida de Howard. A partir del ao 1950 se encontraron entre sus papeles otras ocho historias, desde manuscritos completos hasta simples fragmentos y esbozos. Por ser uno de los descubridores, he publicado algunas historias inditas de Conan y he reescrito cuatro relatos de aventuras de Howard, tambin inditos, convirtindolos en historias protagonizadas igualmente por Conan. Mi colega Lin Carter y yo, juntos o por separado, hemos completado las historias inacabadas. Adems, y para llenar algunas lagunas existentes en la legendaria saga del cimmerio, Bjrn Nyberg, Un Carter y yo hemos escrito algunas historias originales, tal como creemos que las hubiera escrito Howard en caso de haber vivido. A los lectores que deseen saber ms acerca de Conan, de Howard y de la fantasa heroica en general, les recomendamos que lean los dems libros de esta coleccin dedicados al cimmerio, especialmente mi introduccin al primero de estos volmenes titulado Conan. De las obras all enumeradas, tanto de Howard como de otros autores de fantasa heroica, algunas se consiguen sin dificultad, mientras que otras slo se podrn encontrar buscndolas especialmente. Tambin existe una publicacin peridica en Estados Unidos que se ocupa de estos temas; se trata de la revista Amra, editada por George H. Scithers, Box 8243, Filadelfia, Pa., 19101. Amra es el rgano de la Legin Hiboria, un grupo de admiradores de la fantasa heroica en general y de las historias de Conan en particular. Amra otorga el ttulo de Legionario Hiborio a sus suscriptores. Jack L. Chalker, 5111 Liberty Heights Av., Baltimore, Md., 21207, ha publicado tres libros de artculos, poemas y ensayos aparecidos en Amra: The Conan Reader (El lector de Conan), The Conan Swordbook (El libro de la espada de Conan) y The Conan Grimoire (El grimorio de Conan). Segn Howard y sus colaboradores pstumos, Conan vivi, am y luch hace unos doce mil aos, ocho mil despus del hundimiento de Atlantis y siete mil antes de los comienzos de la historia escrita generalmente aceptada. En esa poca, de acuerdo con las suposiciones de Howard, la parte occidental del continente principal estaba ocupada por los reinos hiborios. stos formaban una constelacin de estados creados unos tres mil aos antes por invasores venidos del norte los hiborios sobre las ruinas del imperio maligno de Aquern. Al sur de los reinos hiborios se hallaban las ciudades-estado de Shem. Ms all de Shem dormitaba el antiguo y siniestro reino de Estigia, rival y aliado de Aquern en los das del sangriento apogeo de este ltimo. Ms al sur todava, allende los desiertos y las sabanas, 3

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se hallaban los salvajes reinos negros. Al norte de los hiborios se encontraban las tierras brbaras de Cimmeria, Hiperbrea, Vanaheim y Asgard. Al oeste, a orillas del ocano, moraban los fieros pictos. Hacia el este resplandecan los reinos de Hirkania, de los cuales el ms poderoso era Turan. Conan fue un gigantesco aventurero brbaro que se abri camino luchando, viviendo y amando por gran parte de este mundo prehistrico. Hijo de un herrero de la parte ms desolada y atrasada del norte de Cimmeria, atraves ros de sangre y venci a enemigos tanto naturales como sobrenaturales para ascender finalmente, a la edad de cuarenta y un aos, al trono de Aquilonia, el reino ms poderoso de Hiboria. Habiendo madurado y sentado cabeza bajo el peso de las responsabilidades, Conan desbarat intrigas internas y rechaz invasiones del exterior. Haba sido un mujeriego, pero se cas y vivi felizmente con una mujer a la que convirti en reina. sta le dio una numerosa descendencia. El mayor de sus hijos me un varn llamado tambin Conan, pero ms conocido por el apodo de Conn. En este libro se relatan las aventuras de Conan y de Conn que se desarrollan entre Conan el Vengador, donde el guerrero recupera a su reina de las garras del mago Yah Chieng, y Conan de las Islas, donde el monarca, algo envejecido, abdica del trono para lanzarse a su ltima gran aventura en el desconocido Oeste. En el momento en que sucede esta historia, Conan tiene casi sesenta aos. De no ser por las cicatrices de muchas peleas y batallas que marcan su poderoso cuerpo, representara mucho menos edad de la que tiene. Su melena de negros cabellos, gruesos y lacios, as como el fiero bigote, que lleva como deferencia a las costumbres de Aquilonia, estn ya teidos de gris, y su piel se ha apergaminado. Pero aun cuando se muestra algo ms rgido y lento que en su juventud, la fuerza de sus poderosos msculos es mayor que la de dos hombres corrientes.

LA BRUJA DE LAS BRUMAS


1. La cosa que hua
Oculto por una espesa cerrazn, el sol se acercaba a la lnea del poniente. En los claros del bosque, el cielo nuboso pareca colgar como una arrugada manta de lana sucia. Densas volutas de vapor se difuminaban como fantasmas errantes entre los hmedos y negros troncos de los rboles. Las gotas de agua de las recientes lluvias caan acompasadamente sobre los montones de hojas otoales que yacan sobre el suelo, y cuyos colores escarlata, dorado y bronce se iban desvaneciendo con el atardecer. Precedido por un apagado ruido de cascos y crujir de cueros, as como por el rechinar de pertrechos, apareci en un claro de la espesura ya casi sombra un fornido corcel. Con el movimiento de sus patas agitaba la niebla y la dispersaba, y apareca a la vista un gigante de anchas espaldas montado sobre la grupa, que atenazaba con sus poderosas piernas los flancos del animal. El hombre ya no era joven, pues el tiempo haba teido de gris su negra cabellera, as como los poblados bigotes que sobresalan a ambos lados de una boca de apretados labios. Los aos haban trazado profundas arrugas en sus mejillas. Tanto el rostro de enrgicas facciones y cuadrada mandbula, como los antebrazos, cuyos fuertes msculos sobresalan cual cordajes, dejaban ver cicatrices que eran reliquias de numerosas peleas y batallas; pero la firmeza con que se sentaba sobre la montura, el talante presto y sus rpidos reflejos engaaban acerca de su edad. Por unos momentos, el corpulento jinete permaneci inmvil sobre su caballo, que jadeaba con la boca llena de espuma. Por debajo de las alas de un sombrero de guardabosque, cuyo fieltro estaba manchado de sudor, escudri con mirada penetrante el claro cubierto de neblina, mascullando sordas imprecaciones. Si alguien lo hubiera observado, podra haber confundido al fornido gigante con algn bandolero, en tanto que no reparara en que la ancha y pesada espada que colgaba de su cinto ostentaba en su empuadura una joya de inmenso valor, y que el cuerpo de caza que llevaba en bandolera era de 4

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marfil, con filigranas de oro y plata. En efecto, se trataba del rey de Aquilonia, soberano del reino ms rico y poderoso del Oeste. Su nombre era Conan. De nuevo estudi con su feroz mirada el claro que la niebla envolva. La plida luz no le permita ni siquiera a l interpretar las huellas de las recientes pisadas de caballos sobre la hmeda maraa de hierba, aun cuando se vean ramas rotas y hojas cadas en desorden. Conan ech mano al cuerpo y se lo llev a los labios para dar el toque de llamada a los perros, pero en ese momento sus odos percibieron el galope de un caballo. Poco despus, una jaca gris cruzaba la maleta que rodeaba el claro. Un hombre de edad madura, pero ms joven que Conan, cuyos ojos oscuros brillaban en su rostro moreno, encuadrado por un lustroso cabello negro, sali de la espesura y salud al rey con cierta familiaridad. Al primer ruido de ramas, la mano de Conan, instintivamente, aferr el puo de la espada. Si bien no haba razn para que se sintiera amenazado en aquel sombro bosque que se encontraba al norte de Tanasul, los hbitos de toda una vida no se pierden fcilmente. Luego, al observar que el recin llegado era uno de sus antiguos camaradas y fervientes partidarios, se relaj su porte. El hombre ms joven dijo: No se ve ninguna seal del prncipe a lo largo del sendero, Majestad. Habr galopado el muchacho por delante de nosotros, siguiendo las huellas del ciervo blanco? Es ms que probable, Prspero gru Conan. El muy tonto ha heredado la testarudez de su progenitor. Le vendr bien tener que pernoctar en la selva, especialmente si vuelven a caer estas condenadas lluvias. Prspero, general poitanio de los ejrcitos de Conan, disimul cortsmente una sonrisa maliciosa. El fornido aventurero cimmerio haba subido, por fortuna, por el destino o por algn fiero capricho de su dios del norte, al trono del reino ms civilizado y brillante del Oeste. An conservaba el temperamento explosivo de su primitivo pueblo, as como su carcter indmito, y su hijo, el prncipe Conn, al que ahora buscaban, se converta, a medida que iba creciendo, en la viva imagen de su padre. El muchacho tena cara hosca, de pocos amigos, el mismo cabello negro y fuerte, abultados msculos, y el mismo desprecio por el peligro. Debo llamar al resto de la comitiva, seor? pregunt Prspero. No sera bueno dejar perdido en el bosque durante la noche al heredero del trono. Podemos separamos haciendo sonar nuestros cuernos... Conan se qued pensativo, retorcindose el bigote. A su alrededor se extenda la densa selva del Gunderland oriental. Pocos conocan los senderos de aquellos bosques salvajes. El aspecto de las nubes pronosticaba que las lluvias nocturnas de un otoo temprano pronto les caeran encima, empapando la espesura con chaparrones fros e interminables. El rey lanz una breve carcajada. Djalo, hombre! Esto ser parte de la educacin del muchacho. Si tiene madera de rey, mojarse un poco y pasar una noche al raso no le har ningn dao; por el contrario, le servir de experiencia. Cuando yo tena la edad de ese cachorro pas muchas noches a la luz de las estrellas en los pramos desiertos y en los barrancos de las sierras de Cimmeria. Volvamos al campamento. Hemos perdido al ciervo, pero tenemos el jabal, y las botas del buen vino tinto de Poitain acompaan bien el cerdo asado. Estoy muerto de hambre! Horas ms tarde, con el vientre lleno y el espritu liviano tras mltiples libaciones de vino, Conan se acomod junto a una reconfortante hoguera encendida en el campamento. Envuelto en un montn de pieles, tal vez algo afectado por el vino, el corpulento Guilaime, barn de Imirus, roncaba alegremente. Unos cuantos cazadores y cortesanos, cansados por la larga cacera, tambin dorman acostados en sus toscos lechos. Otros se agrupaban junto al fuego. El cielo se haba despejado, y una luna casi llena y glacial brillaba con luz plida entre la niebla que se disipaba. No haba vuelto a llover, y al despejarse el cielo se desencaden un viento fro y penetrante que arrancaba las hojas otoales de sus ramas. El vino haba desatado la lengua del Rey, de tal modo que sigui perorando con la cara algo 5

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congestionada por los reflejos del mego. Iba contando, uno tras otro, chistes obscenos y ancdotas de su larga vida prdiga en aventuras, pero Prspero not que de vez en cuando callaba, silenciando a los dems con la mano en alto para escuchar si se oa algn distante galope de caballo o para escrutar la oscuridad de la selva con la atenta mirada de sus fogosos ojos azules. Conan estaba mucho ms preocupado por la ausencia del prncipe Conn de lo que sus palabras dejaban traslucir. Una cosa era encogerse de hombros afirmando que la experiencia sera saludable para el adolescente, y otra muy distinta pretender indiferencia cuando el chico, que slo tena doce aos, poda estar tendido bajo un hmedo matorral, con una pierna rota, en la oscura noche. Prspero pens que tal vez Conan se sintiera culpable, cosa rara en el salvaje, pendenciero y semicivilizado rey-guerrero cimmerio, ya que la cacera en Gunderland haba sido idea del propio brbaro. Su reina, Zenobia, haba enfermado tras un parto prolongado, y haba dado a luz a su tercer vstago, una nia. Durante los meses de su lenta recuperacin, Conan permaneci con ella todo el tiempo que sus obligaciones reales le permitieron. Al sentirse desatendido, el chico se volvi hosco y esquivo. Cuando Zenobia hubo recuperado gran parte de sus fuerzas, y pareci que la muerte apartaba sus negras alas de palacio, Conan sugiri pasar algunas semanas junto a Conn acampando y cazando, con la esperanza de acercarse nuevamente a su hijo. Y el testarudo mozalbete, excitado por su primera cacera de adolescente, se haba alejado solo a caballo, se haba internado en el bosque, que desconoca, y sobre el que se cerna la oscuridad de la noche, en una loca persecucin del escurridizo ciervo blanco que ellos haban intentado cazar durante horas sin el menor xito. Al despejarse el cielo, aparecieron las titilantes estrellas; el viento que empezaba a soplar gema entre las ramas, mientras las hojas secas crujan como pisadas por pies furtivos. Conan se interrumpi en el curso de un emocionante relato de piratera y de magia, y ote la oscuridad con ojos de lince. La gran selva de Gunderland no era el lugar ms seguro, ni siquiera en aquella turbulenta poca. Bisontes y bfalos, el jabal salvaje, el oso pardo y el lobo gris acechaban en los senderos del bosque. Y all tambin espiaba otro enemigo potencial, el ms astuto y traidor de todos: el hombre. Porque los bribones, bandidos y renegados se refugiaban en los bosques cuando la vida en las ciudades se tomaba demasiado peligrosa para ellos. Lanzando un juramento, el Rey se puso en pie, se quit su manto negro y lo arroj sobre una pila de pertrechos. Podis acusarme de tener corazn de mujer, si es que osis, bastardos gru, pero yo no me quedo sentado aqu por ms tiempo. Con esta luna que ilumina como si fuese de da, si no soy capaz de seguir un rastro, merezco convertirme en un vulgar estigio. Fulk! Ensillad al rojo Ymir; mi caballo est exhausto. Vosotros, pasad la bota de vino por ltima vez y montad a caballo. Valens! Encontrars las antorchas en el tercer carro. Distribyelas y partamos. No dormir tranquilo antes de asegurarme que mi hijo est a salvo. Montando de un salto sobre su enorme corcel, Conan musit: Ese muchacho! Mira que salir corriendo como un tonto detrs de un venado dos veces ms rpido que un pony como el suyo! Cuando lo encuentre, le ensear lo que significa para m tener que abandonar un confortable fuego para dirigirme al fro y hmedo bosque! Un bho blanco como la nieve revoloteaba en el aire, destacndose contra el contorno de la luna. Conan se estremeci sbitamente, y usaron sus imprecaciones. Negros presentimientos invadieron su alma de brbaro. Sus antepasados contaban en voz baja extraas historias acerca de una cosa que hua en la noche... algo parecido a un venado, blanco como un fantasma, y veloz como el viento invernal. Rog a Crom que aqulla fuera una bestia de carne y hueso, y no una cosa misteriosa surgida de abismos ignotos ms all del tiempo y del espacio...

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2. Los hombres sin rostro


El joven Conn tena fro, y estaba mojado y preocupado. La parte interior de los muslos le dola, irritada por horas de dura cabalgata, y las ampollas le molestaban. Tambin senta un vaco cada vez mayor en el estmago. Pero lo peor era que estaba perdido. El ciervo blanco haba flotado delante de l como un pjaro fantasma que brillara en la oscuridad. En una docena de ocasiones la escurridiza bestia estuvo al alcance de su jabalina. Cada vez que una fra prudencia se sobrepona a la excitacin de Conn, el magnfico ciervo, vacilante, inclinaba su orgullosa cornamenta, y una y otra vez la posibilidad de llevarle a su padre tan magnfico premio haba incitado al muchacho a alejarse ms y ms. Conn fren su caballo y se detuvo en medio de una espesa maleza, observando la oscuridad a su alrededor. Agitadas por el viento, las ramas crujan y las hojas susurraban, mientras que el follaje ocultaba las estrellas y la luna. No tena la menor idea de dnde se encontraba, ni siquiera intua en qu direccin lo haba arrastrado el venado, pero saba que se hallaba mucho ms all de los lmites que su padre le marcara. A pesar de su chaqueta de cuero, el muchacho temblaba. Conoca el carcter de su padre; a su regreso, ste le azotara con un pesado cinturn. Slo mitigara el enojo de Conan si volva triunfante, arrojando el enorme ciervo a los pies de su progenitor. Conn trat de olvidar el hambre y la fatiga y apret los dientes con infantil determinacin. En aquel momento mostraba un sorprendente parecido con su vigoroso padre: el mismo rostro moreno y ceudo enmarcado por una negra cabellera, los mismos fogosos ojos azules, el amplio pecho y los hombros de Conan. A sus doce aos prometa sobrepasar, al llegar a la madurez, la elevada estatura del autor de sus das, pues ya era ms alto que muchos aquilonios adultos. Arriba, Marduk! dijo, hundiendo los talones en los ijares de su negro potro. Avanzaron por la mojada espesura hasta alcanzar un claro cubierto de csped. Al llegar al descampado, el joven Conn distingui un destello blanco en las tinieblas. El ciervo blanco sali de la oscuridad, como flotando, y con un gil salto penetr en el claro, justo delante de l. El corazn del muchacho palpit de gozo, y la excitacin de la caza hizo hervir su sangre. Los cascos guarnecidos con herraduras de hierro del pony de Conn machacaron la hierba. Delante de ellos, como un blanco fantasma que se destacara en la hmeda oscuridad, el ciervo saltaba sobre los troncos de los rboles cados con grciles brincos, dirigindose al extremo del claro, mientras que el prncipe lo segua muy de cerca. Conn se inclin sobre el cuello de su potro, cogiendo con una mano la liviana jabalina. Frente a l, el ciervo resplandeca como un fuego fatuo. Pero al fondo se alzaba un espeso muro de rboles. Conn saba que el animal tendra que reducir su impulso, o estrellarse contra la barrera. Sin embargo, en el preciso instante en que tomaba impulso con el brazo para arrojar la jabalina, ocurri lo imprevisto. El ciervo se disolvi en la bruma, pero sta, a su vez, se convirti en una figura humana alta, demacrada, con blancas vestiduras. A juzgar por la nube de ondulante cabello gris que se arremolinaba en torno a su cara huesuda, y tranquila como una mscara inexpresiva, se trataba de una mujer. El terror se apoder de Conn. El potro, erguido sobre dos patas, mir con ojos asustados y lanz un relincho. Luego se calm y qued inmvil, tembloroso. Conn clav su mirada en los ojos, fros y verdes como los de un gato, de la cosa-mujer que tena delante. Entre ambos rein un tenso silencio. En ese breve lapso de tiempo, Conn se dio cuenta de que las manos le temblaban y el corazn le lata aceleradamente, y que senta un sabor cido en la boca. De modo que as era el miedo? Pero cmo se atreva aquella mujer-fantasma a ensearle lo que es miedo al hijo de Conan el Conquistador? Con un terrible esfuerzo de voluntad, el muchacho aferr la jabalina con dedos temblorosos. Se tratara de un fantasma, bruja o remedo de mujer, el hijo de Conan no demostrara temor! 7

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Los ojos verdes centellearon, y la mujer esboz una sonrisa burlona ante la imitacin que haca el chico de los gestos de su padre. Luego hizo una lenta seal con su delgada mano. Las hojas crujieron y las ramas cimbrearon. Conn volvi la cabeza para mirar en derredor, y su firme expresin se demud al ver las fantsticas formas que surgan por todas partes en el claro. Eran hombres enjutos como momias, de estatura sobrenatural, ms altos que el poderoso Conan; algunos sobrepasaban los seis pies. Iban vestidos con negros ropajes desde el cuello hasta los pies, y llevaban esta vestimenta ajustada al cuerpo como un guante. Se cubran la cabeza con negros y estrechos capuchones. Sus manos eran huesudas, delgadas y de dedos alargados. Todos ellos llevaban armas sorprendentes, que consistan en varas o bastones de unos dos pies de largo, de madera negra, pulida y resplandeciente. Cada bastn tena en la punta una bola esfrica de un metal plateado y opaco. Dichas bolas eran algo ms pequeas que un huevo de gallina. Pero fueron sus caras las que llenaron el corazn de Conn de un miedo supersticioso. Porque no tenan rostro! Debajo de los estrechos y negros capuchones, sus semblantes eran valos blancos, lisos y vacos. Nadie hubiera censurado al muchacho por haber huido con temor. Pero no huy. Pese a no tener ms que doce aos, descenda de un linaje de intrpidos guerreros y mujeres valientes, y pocos de sus antepasados haban vacilado ante el peligro o la muerte. Sus abuelos se haban enfrentado antao al terrible oso gigante, a los temibles dragones de nieve de los montes Eiglofia y al extrao tigre dientesde-sable del pas de las cavernas. Haban luchado contra aquellas criaturas metidos hasta las rodillas en la nieve invernal, mientras la trmula cortina de luces norteas titilaba sobre sus cabezas. En aquel instante de peligro, la fuerza de los antepasados brbaros se adue del chico. La mujer levant la cabeza y pronunci una corta frase con fuerte acento hiperbreo: Rndete, muchacho! Jams! grit Conn. Profiriendo el grito de guerra cimmerio que haba aprendido de su fiero progenitor, enristr su jabalina a modo de lanza y, apuntando al ms cercano de los hombres sin rostro, de negra vestimenta, pic con las espuelas una vez ms a su cansada cabalgadura. Ningn signo de emocin turb la vieja cara de la mujer vestida de blanco. Antes de que el potro pudiera dar un brinco, Conn sinti un dolor terrible en el brazo. Jadeando, se dobl sobre la montura. La jabalina cay de sus dedos entumecidos y golpe sordamente la hmeda hierba. Con mgica rapidez, uno de los hombres vestidos de negro se acerc a l y cogi las bridas del caballo con una de sus manos huesudas. Con la otra le dio un certero golpe al muchacho, utilizando el bastn de madera. La bola de la punta le dio a Conn en el hueco del codo. El impacto, dirigido con certera puntera, alcanz el haz de nervios, debajo de la articulacin, y el dolor que sinti Conn le hizo ver las estrellas. El hombre de negro levant nuevamente el bastn para asestarle otro golpe, pero la mujer grit en una lengua desconocida. Hablaba con voz profunda, cida, metlica y asexuada. Obedeciendo, el hombre sin rostro refren el golpe. Pero Conn no se rindi. Lanzando un grito inarticulado, cogi con la mano izquierda el puo de la cimitarra que colgaba de su talabarte y la empu con mano torpe. Los hombres vestidos de negro lo rodeaban ya por todos lados, intentando cogerlo con sus delgadas manos, que asomaban de las negras mangas que cubran sus brazos. Conn lanz una estocada al ms cercano. La hoja alcanz el largo cuello del hombre, y le seccion la garganta. Con un gemido ahogado, el gigante dobl las rodillas y cay de bruces al mojado suelo. Conn clav las espuelas en las costillas del potro y le dio una orden. El animal lanz un relincho y retrocedi, al tiempo que los hombres sin rostro aparecan por todos lados. Entonces, el caballo comenz a arrearles coces con sus herrados cascos. Como fantasmas, los hombres las eludan. Uno de 8

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ellos empu su bastn. La bola de ste golpe la mueca de Conn con diablica habilidad, y la cimitarra vol de sus flccidos dedos. Otra de las bolas de metal toc suavemente la nuca del muchacho. ste se cay del caballo, convertido en un montn de huesos privados de fuerza. Un hombre lo cogi en brazos y lo deposit en el suelo, mientras otros dominaban al potro. La mujer de ojos verdes se inclin sobre el chico inconsciente. Conn, prncipe heredero de Aquilonia, heredero legal del trono de Conan dijo con voz spera, y ri con risa seca y apagada. Thoth-Amon va a estar contento.

3. Los sanguinarios signos rnicos


Conan, sentado sobre la montura, y con la espalda encorvada, masticaba vidamente un trozo de jabal asado. Se le acerc Eurico, el jefe de los monteros. El rey se incorpor preocupado, escupi un trozo de cartlago y se limpi la boca con el dorso de la mano. Se sabe algo? gru. El viejo montero asinti con la cabeza y le extendi un objeto extrao. Esto respondi. Conan lo examin cuidadosamente. Era una mscara de marfil delicadamente esculpida para que encajase con exactitud en una cara humana de mandbulas alargadas, pmulos salientes y mentn estrecho. Lo extrao era que estaba modelada sin facciones, mostrando salvo en lo relativo a las rbitas un valo liso de marfil pulido hasta los ojos. A Conan no le gust nada su aspecto. Trabajo hiperbreo dictamin. Hay algo ms? El viejo montero asinti con la cabeza. Sangre en la hierba aplastada, pisadas de potrillo y... esto. La fiera mirada de Conan se apag, y su cara qued demudada. Era la cimitarra que le haba regalado a Conn al cumplir ste los doce aos. En la guarnicin de plata estaba grabada la corona de prncipe aquilonio. Nada ms? Los perros estn siguiendo una pista dijo Eurico. Conan hizo un gesto de preocupacin. Cuando hayan descubierto las huellas, haz sonar tu cuerno y rene a los hombres orden. El sol se hallaba alto en el firmamento; la hierba ola a mojado; el aire estaba hmedo. Pero nuevamente el rey de Aquilonia se estremeci como si una invisible corriente de aire glacial le soplara en el corazn. Transcurri ms de una hora antes de que encontraran el cadver. Haba sido enterrado cuidadosamente al pie de una hondonada, debajo de un montn de hojas muertas y de tierra hmeda. Pero los bravos perros, con su singular olfato, lo descubrieron y lanzaron sus clsicos ladridos para llamar a los cazadores. Conan galop hasta la parte baja de la hondonada para examinar el cadver. El cuerpo estaba desnudo. El hombre meda ms de seis pies y era sumamente delgado. Su piel blanca pareca de pergamino. Su pelo, tambin blanco, era muy sedoso. Le haban cortado la garganta. Eurico se agach sobre el cadver cubierto de lodo, oli la sangre e introdujo los dedos en la herida, frotando luego pensativamente las ensangrentadas yemas. Conan esperaba en malhumorado silencio, Finalmente, el viejo se enderez, limpindose las manos. Todo ha sucedido durante la noche pasada, seor dijo. Conan observ el cadver de arriba abajo, deteniendo la mirada en las alargadas mandbulas, los pmulos salientes y el estrecho mentn. El hombre era un hiperbreo: su elevada estatura, su extraa 9

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palidez y el descolorido cabello sedoso as lo indicaban. Los ojos muertos, de color verde, miraban fijamente hada arriba desde la tierra hmeda en la que yaca. Suelta a los perros de nuevo, Eurico. Prspero! Di a los hombres que estn atentos. Nos estn llevando hacia algo dijo Conan. Continuaron cabalgando juntos. Tras unos momentos, el general poitanio carraspe. Seor, creis que dejaron aposta la mscara y la cimitarra? Lo s perfectamente dijo Conan con voz ronca. Lo siento en mis huesos, del mismo modo que un viejo soldado con una pata de palo sabe cundo va a llover. All, a lo lejos, hay una legin de demonios blancos. Tienen a mi hijo en su poder. Y malditos sean, nos estn arrastrando hacia ellos! Hacia una emboscada? pregunt Prspero. Conan sopes la idea en silencio, pero luego neg con la cabeza. Lo dudo. Durante esta ltima hora hemos cabalgado sin inconvenientes, y hemos pasado por tres lugares idneos para una trampa de esa naturaleza. No, tienen algn otro propsito en la cabeza. Un mensaje, tal vez, que nos espera en el sitio adonde nos conduce la pista. Prspero se qued pensando en ello. Podra ser que retuvieran al prncipe para exigir un rescate. O para emplearlo como anzuelo dijo Conan, cuyos ojos brillaban como los de una fiera. Fui una vez cautivo de los hiperbreos, y lo que sufr a sus manos no me dio ningn motivo para sentir aprecio por esos esquelticos demonios. Y lo que yo les hice como recompensa por su hospitalidad no creo que les haya inspirado ningn cario hacia m! Qu significa esa mscara de marfil? Conan escupi y apur un trago de vino tibio. Es un tenebroso pas de demonios. Tierra muerta y estril, siempre envuelta en una pegajosa niebla y gobernada por el terror puro y malfico. El culto sobrenatural de los hiperbreos es practicado por brujos asesinos, vestidos con negros hbitos, que ejercen el poder mediante el terror inspirado por sus misteriosas artes. Matan sin dejar huella y luchan armados nicamente con bastones de madera que llevan en la punta una bola de un metal pesado, gris y raro llamado platino, que abunda en su pas. Su reina-sacerdotisa es una vieja mujer; creen que es la reencarnacin de su diosa muerta. Los que sirven en sus srdidas legiones de tenebrosos asesinos someten su mente, cuerpo y voluntad a extraas disciplinas. Las mscaras son un ejemplo de su fanatismo. Son los guerreros ms peligrosos del mundo. Su ciega fe en dioses satnicos los hace inmunes al miedo y al dolor. Continuaron galopando sin decir ms. En la mente de ambos anidaba una terrible imagen: la de un muchacho indefenso, cautivo en un pas de fanticos adoradores de la muerte, cuya reina-bruja alimentaba desde haca aos un odio implacable contra Conan. Hacia el comienzo de la tarde, los rboles se hicieron ms escasos, y la parte oriental de la selva de Gunderland dio paso a pramos cretceos cubiertos aqu y all por matorrales de helechos. Se acercaban a los lmites de los dominios de Conan. No lejos de aquella zona, se encontraban las fronteras de Aquilonia, Cimmeria, el Reino Fronterizo y Nemedia. El cielo estaba encapotado, y el aire no presagiaba nada bueno. El viento sacuda los helechos con repentinas y fras rfagas, y el sol pareca un disco gris, dbil y sin calor. All lejos, en los pramos, se oan los roncos graznidos de los pjaros. Era una tierra inhspita y desolada. Conan marchaba al frente. De pronto, fren a su asustado caballo y levant un brazo para que la comitiva se detuviera. Al instante se agach sobre la montura, observando torvamente el objeto que bloqueaba su camino. Sus hombres fueron desmontando uno a uno y se acercaron para ver qu era lo que Conan haba visto. Se trataba de una jabalina liviana de madera de sauce, del tipo de las que un muchacho podra elegir para cazar un venado. La punta se hallaba profundamente enterrada en los helechos y de su mango sobresala, enrollado, un rollo de pergamino blanco. Eurico desat el pergamino con mano gil y se lo tendi al rey, que segua montado en su corcel con 10

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cara preocupada. Cruji sonoramente cuando ste lo desenroll. El mensaje estaba toscamente garabateado en lengua aquilonia. Conan lo examin en silencio con rostro adusto y se lo pas luego a Prspero, que lo me leyendo lentamente para que lo oyeran los hombres. El rey debe seguir slo hasta Pohiola. Si obedece estas indicaciones no se le har ningn dao al hijo que lleva su misma sangre. Si no cumple con nuestras indicaciones, el nio morir de una manera imposible de describir. El rey debe seguir el sendero sealado con una mano blanca. Prspero estudi los torpes garabatos, escritos con caracteres rnicos, y profiri una exclamacin de disgusto. El mensaje estaba escrito con sangre.

4. La mano blanca
De manera que Conan se intern solo en la cinaga que empezaba en las fronteras de Aquilonia. Lo normal hubiera sido retornar a Tanasul, reunir su ejrcito y avanzar hacia la brumosa Hiperbrea con todas sus fuerzas. Pero, si seguan aquel proceder, el muchacho morira a manos de los asesinos. Conan no tena ms remedio que seguir las rdenes anotadas en el rollo de pergamino. Antes de partir, le entreg a Prspero el anillo con el sello real de oro macizo que llevaba en el pulgar derecho. La posesin del anillo converta al poitanio en regente del reino hasta el regreso de Conan. Si ste no retomaba, su segundo hijo sera rey de Aquilonia por derecho propio, bajo la doble regencia de la reina Zenobia y de Prspero. Mientras imparta estas instrucciones, mirando fijamente a los ojos al poitanio, vio con claridad que el fiel militar las seguira al pie de la letra. Conan dio una orden ms. Prspero deba hacer una leva general en Tanasul e ir en su busca invadiendo Hiperbrea y atacando cuanto antes la ciudadela de Pohiola. Esta orden tena por objeto darle a Prspero una responsabilidad. Pero Conan saba que un hombre solo y bien montado poda llegar ms lejos y en menos tiempo que toda una tropa a caballo. l estara dentro de los severos muros de Pohiola mucho antes de que la fuerza de Prspero se hiciera presente para prestarle ayuda. Aquella tierra se denominaba Reino Fronterizo. Era una lgubre planicie de desolados y desrticos pramos que se extendan hasta el opaco horizonte. Aqu y all crecan rboles nudosos y achaparrados. De las cinagas brumosas salan aves acuticas, batiendo las alas. Un viento fri y desagradable soplaba por los grandes caaverales, haciendo or su lgubre sonido. Conan salt hacia adelante, con cuidado, pero tambin con la mayor rapidez posible. Su caballo rojizo Ymir estaba exhausto despus de la larga cabalgata nocturna por el bosque, de modo que Conan haba cogido el fornido tordo del barn Guilaime de Imirus. El obeso noble era la persona que ms pesaba despus de Conan, por lo que su caballo de anchos lomos era el nico capaz de soportar la mole del gigantesco cimmerio. Conan se haba quitado su atuendo de caza y vesta un sencillo jubn de cuero; llevaba una cota de malla a modo de camisa. Se haba colocado el ancho alfanje sobre los hombros para tener las manos libres. Del arzn de la montura colg su gran arco hirkanio, unas cuantas yardas de flexible cuerda y un carcaj de flechas con plumas negras. Luego se alej al galope sin mirar una sola vez hacia atrs. Al principio sigui un rastro claro, porque los caballos de los hiperbreos haban dejado sus huellas en el suelo embarrado. Haca avanzar enrgicamente su caballo, pues deseaba ganar el mayor tiempo posible. Exista la remota posibilidad de que con suerte y la ayuda de Crom pudiese alcanzar a los raptores de piel blanca antes de que llegaran a sus cuarteles de Pohiola. Muy pronto, el rastro de los caballos hiperbreos desapareci en un suelo pedregoso. Sin embargo, 11

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no haba peligro de perder la pista porque una y otra vez pasaba junto a una seal que los secuestradores de Conn haban ido dejando para guiarlo: la marca de una mano blanca en las rocas o en el suelo. A veces estaba dibujada en la hierba seca de los matorrales de una colina, como una seal de escarcha dejada por una rfaga de viento sobrenatural. Hechicera! murmur Conan para sus adentros, sintiendo un escozor en la nuca. Su tierra natal, Cimmeria, se hallaba al noroeste. Sus primitivos pobladores conocan la Mano Blanca, el misterioso smbolo de los brujos de Hiperbrea. Se estremeci ante la idea de que su hijo estuviera en tales manos. Pero sigui cabalgando, cruz las montonas llanuras llena de grandes charcas de agua sucia y fra, y matorrales de helechos atravesados por arroyuelos que corran haciendo meandros. Sigui cabalgando sin cesar mientras caa la noche. Una a una iban apareciendo las estrellas, aun cuando su fulgor era dbil y escaso, pues su bruma cubra el cielo. Cuando al fin sali la luna, su plida faz desapareci tras un velo de encajes de vapor. Hacia el amanecer ya no pudo galopar ms. Entumecido y dolorido, desmont y le dio de comer al caballo una bolsa de pienso que le colg del bozal. Encendi una pequea hoguera con hojas secas de helecho, y, apoyando la cabeza sobre la montura como si fuera una almohada, cay en un profundo sueo. Durante tres das fue internndose cada vez ms en aquel lbrego desierto, siguiendo los bordes fangosos del Gran Pantano de Sal. El ancho estero bien poda ser lo que quedara de un vasto mar interior que hubiera cubierto la comarca miles de aos atrs, antes del comienzo de la civilizacin. El suelo se iba volviendo traicionero, y cuanto ms penetraba en el Reino Fronterizo tanto ms difcil se haca el avance del caballo. El tordo avanzaba por la cinaga con la cabeza gacha, probando con la pata la solidez de cada irregularidad del terreno. Las charcas de agua fangosa y fra se hacan cada vez ms numerosas, y de pronto Conan se hall cabalgando por una marisma sin rboles. Lleg el crepsculo, y la tierra cenagosa se volvi invisible en la oscuridad. El caballo, nervioso, daba respingos cada vez que sus cascos se alzaban del lodo con un chasquido semejante al de una ventosa. Los murcilagos revoloteaban y chillaban en medio de la penumbra. Una vbora de color arcilloso, del grosor de un brazo humano, se desliz silenciosamente sobre un tronco cubierto de moho. Aun cuando la oscuridad fuera ms intensa, Conan apret los dientes y oblig a su caballo a seguir adelante. Se propona andar toda la noche y, de ser necesario, descansara a medioda. Algo ms adelante, el sendero se bifurcaba. Conan se agach y examin los helechos. Una piedra lisa sobresala, debido a la accin de pulido de las incesantes lluvias. Sobre ella vio de nuevo el misterioso blasn blanco en forma de mano abierta. Hizo girar al caballo y se intern en la senda marcada por la Mano Blanca. Repentinamente, los fangosos matorrales cobraron vida, poblndose de hombres. stos estaban demacrados, sucios y desnudos, salvo por unos trapos grasientos que llevaban enroscados en las ingles. Enmarcaba su rostro amenazador una melena larga y enmaraada. Conan los ret con su grito de guerra, e hizo que el caballo se irguiera sobre dos patas al tiempo que sacaba el alfanje de su vaina. Los hombres-bestia lo cercaron, dando manotones a sus botas y espuelas, tirando del faldn de su cota de malla y colgndose de las crines del caballo para hacerlo caer. Pero el corcel comenz a dar coces. Los cascos le dieron en la cara al hombre ms prximo, y le rompieron el crneo. Los sesos se desparramaron entre salpicaduras de sangre. Otra coz le dio a un hombre de pecho amplio, golpendolo en el hombro y destrozndole el brazo. La hoja de Conan silbaba, iba cortando cabezas, y sus golpes enviaron por el aire a varios hombresbestia. Mat a cinco; a un sexto le parti el crneo hasta la mandbula. Pero el acero se hundi demasiado en el duro hueso. Cuando el cuerpo cay hacia atrs, la espada se le escap a Conan de las manos. Dio un salto para ir a recogerla, y entonces la horda de hombres-bestia lo atac entre alaridos. 12

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Sus ojos feroces brillaban y los dedos, como garras, rastrillaban sus brazos. Lo tiraron al suelo y lo inmovilizaron bajo su peso. Uno de ellos atiz a Conan un golpe en la sien con un mazo de madera nudosa. El brbaro sinti que el mundo explotaba a su alrededor, y cay inconsciente al suelo.

5. Un fantasma del pasado


Emergiendo entre las brumosas y turbulentas neblinas, el redondeado pico de una colina descollaba frente a ellos en el camino de piedra. Aturdido y rendido por los das y noches de viaje, Conn la mir con ojos extraviados. Coronaba la cima de la loma un poderoso torren, un slido castillo construido con ciclpeos bloques de piedra, sin argamasa. A la dbil luz de las estrellas tena un aspecto fantasmagrico, que se distingua borrosamente en la atmsfera cargada de niebla, semejante a una aparicin. En cada extremo del macizo edificio se levantaban anchas torres envueltas en espirales de bruma. Galoparon hacia el portaln de la espectral mansin. Al acercarse, Conn vio que la enorme reja se levantaba lentamente. El muchacho, medio muerto de hambre, reprimi un estremecimiento. El movimiento de la reja, erizada de clavos de hierro herrumbroso, recordaba el lento bostezo de un gigantesco monstruo. Atravesaron a caballo el amplio portal, que daba a un enorme saln, sombramente iluminado por la vacilante luz de las antorchas. La reja se cerr tras ellos, y reson contra el pavimento de piedra como si hubieran tocado a muerto. Fras manos blancas arrancaron al muchacho de la montura y lo arrojaron a un rincn. ste se acurruc contra la pared de piedra, mirando a su alrededor. Poco a poco, las formas del vasto saln cargado de ecos se fueron dibujando en la penumbra. El torren entero era un inmenso saln. El techo, cuyas vigas se perdan en la oscuridad, se encontraba muy por encima de sus cabezas. Los nicos muebles visibles eran uno o dos toscos bancos de madera, un par de sillas y una larga mesa montada sobre caballetes. Encima de la mesa haba un plato de madera que contena lonchas de carne grasienta y fra, y un mendrugo de pan negro ordinario y mojado. El chico ech una mirada hambrienta a aquella inmundicia. Como adivinando sus pensamientos, la vieja mujer mascull una orden. Uno de los hombres cogi el plato de la mesa y lo deposit junto a Conn. ste tena entumecidas las manos, por cuanto le haban atado las muecas al cuerpo de la montura durante los das y noches que estuvieron cabalgando. El hombre cort la correa que lo inmovilizaba, le puso una cadena al cuello y ech un candado al otro extremo, fijado a un anillo de hierro herrumbroso incrustado en la pared. Conn se arroj sobre los restos de comida mientras el hombre lo observaba en silencio. El brujo se haba quitado su mscara de marfil, de manera que Conn pudo verle la cara. Era plida y huesuda, y haba en su expresin una serenidad inhumana. A Conn le disgustaron los finos y descoloridos labios, as como los fros destellos de sus verdes ojos, pero como estaba hambriento, y helado, y se senta desdichado, no le import el aspecto de sus raptores. Otro hombre se acerc con algunas piezas de sucia arpillera que llevaba colgando del brazo. Las ech junto al muchacho encadenado, y luego ambos se alejaron, dejndolo solo. Despus de haber comido todo lo que haba, Conn junt la mugrienta paja desparramada por el enorme saln donde resonaba el eco. Cubri la paja con las arpilleras, se acost sobre el improvisado lecho y, hacindose un ovillo, no tard en dormirse. El apagado sonido de un gong lo despert. En aquel lbrego montn de piedras nunca entraba la luz del da, de modo que Conn haba perdido toda nocin del tiempo. Mir hacia arriba, frotndose los ojos. En el centro del saln se encontraba un tablado circular de piedra, de poca altura, sobre el que estaba sentada la bruja. Un gran brasero de cobre con carbones encendidos reflejaba en su rostro una oscilante luz de color sangre. Conn la estudi detenidamente. Era vieja. Mil arrugas surcaban su cara decrpita, y su cabello gris flotaba libremente junto a la inexpresiva mscara que era su rostro. Pero, en los llameantes ojos verdes 13

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esmeralda, la vida lata intensamente, y su misteriosa mirada se perda en el vaco. Junto al pie de la tarima, uno de los hombres de negras vestiduras se agach, y golpe con un mallo almohadillado un pequeo gong con forma de calavera humana, y el sordo taido se propag con ecos sobrenaturales. Los hechiceros entraron en la habitacin en fila india. Se haban despojado de sus mscaras de marfil y de los negros capuchones que cubran su sedoso cabello. Uno de ellos empujaba a un hombre desnudo que tena la cabeza cubierta por una melena hirsuta. Com lo recordaba porque, al cruzar el da anterior las interminables marismas, los adoradores de la muerte lo haban capturado y le haban atado un lazo alrededor del cuello, con lo que se vea obligado a trotar detrs de sus caballos, o bien a caer y ser arrastrado. El hombre estaba desfigurado, atontado y sucio. Tena la boca entreabierta, y los ojos le brillaban de terror. Comenz entonces un extrao rito. Dos hechiceros se arrodillaron y ataron los pies del prisionero con una cuerda que penda de una viga. Luego lo fueron levantando lentamente hasta que qued colgando, desnudo y cabeza abajo, sobre el brasero lleno de carbones chispeantes. El hombre se retorci de dolor, y profiri intiles alaridos. Entonces, le cortaron la garganta de oreja a oreja. La vctima se retorci en el aire, y poco despus qued inerte. Conn observaba la escena con los ojos dilatados por el horror. La sangre cay a borbotones sobre los carbones, y se produjo una explosin que esparci una nube de humo; un olor nauseabundo inund la estancia. Mientras todo esto suceda, la bruja miraba hacia adelante, con la mirada perdida. Conn comprob que se bamboleaba de un lado a otro, canturreando una melopea cacofnica. Los hombres ataviados de negro seguan de pie, inmviles, cerca de la tarima, en tanto que los carbones crepitaban y estallaban. El cuerpo del sacrificado sigui chorreando sangre mientras se oy el tenue y misterioso lamento que entonaba la bruja, pero acompaado por el montono ritmo del gong. Conn miraba fijamente, con irresistible fascinacin. Por encima de la tarima, arremolinndose y enroscndose como movido por manos invisibles, el pestilente humo colgaba cual grasiento velo. De pronto, el chico, con cara lvida, reprimi un sobresalto. Crom! murmur. La turbia nube de humo iba tomando forma de hombre, de un hombre alto, poderoso, de anchas espaldas, envuelto en una especie de tnica oriental, cuya capucha, echada hacia atrs, dejaba al descubierto una cabeza rasurada y un torvo rostro de halcn. La ilusin era pavorosa. La bruja segua canturreando. Su ronca melopea fue creciendo, y cay como un viento helado que silbara por entre los maderos de un patbulo. Aquel hombre con forma de fantasma me adquiriendo color, los pliegues de su tnica se oscurecieron adoptando una tonalidad verde, y su lvida faz se tom morena, de un marrn rojizo, como la cara de un shemita o de un estigio. El chico, helado de horror, examin al transparente fantasma con ojos desorbitados. La ilusin le mostraba un rostro que le pareca haber visto o haber odo describir... esas huidizas facciones aquilinas, esa boca torva carente de labios. All donde deban estar los ojos, haba dos centellas verde esmeralda. Los labios se movieron, y el eco distante de una voz reson por el sombro saln. Salud, oh Louhi! dijo el fantasma. Y la bruja contest: Bienvenido, Thoth-Amon! Entonces, las escalofriantes garras del miedo atenazaron realmente el corazn de Conn, pues ste se dio cuenta de que no se hallaba en manos de un vulgar secuestrador. Estaba en poder del ms mortal y tenaz enemigo de su raza, del ms poderoso mago del mundo negro, del brujo estigio que desde tiempos inmemoriales haba jurado por sus dioses malignos someter a Conan de Cimmeria a una muerte horrible, y aplastar Aquilonia hundindola en el fango. 14

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6. Ms all de la reja de la calavera


Hacia el amanecer, Conan, todava atontado, luchaba por recobrar el conocimiento. La cabeza le dola atrozmente, y tena costras de sangre seca en la cara, provenientes de una herida en el cuero cabelludo. Pero afortunadamente segua con vida. En cuanto a los peludos hombres-bestia del pas de las marismas, parecan haber huido al amparo de la noche llevndose sus muertos y el botn. Se sent, gruendo, y meciendo con las manos la cabeza, en la que senta fuertes palpitos. Estaba desnudo, si bien conservaba sus botas y un trozo de lienzo harapiento. Lo haban despojado del caballo, la cota de malla, las provisiones y las armas. Acaso los hombres-bestia lo daban por muerto? Probablemente s, y slo gracias a la dureza de su crneo pudo el cimmerio salvarse de un siniestro fin. Las leyendas contaban que los hombres-bestia eran descendientes degenerados de muchas generaciones de criminales y de esclavos que haban logrado acudir a aquella tierra en busca de asilo. Los siglos de consanguinidad los degradaron de tal forma que quedaron reducidos a un nivel escasamente superior al de los animales. Como los hombres que retroceden a una condicin primaria desarrollan con frecuencia un gran gusto por comer carne humana, era extrao que no le hubieran devorado. Hasta que se puso en pie, Conan no descubri la causa por la que los hombres-bestia haban huido en desbandada. Grabada en los enlodados pastos y muy cerca de donde lo derribaron, estaba la marca de la Mano Blanca. No tena ms remedio que seguir andando. Fabricndose un macizo garrote con la rama de un rbol doblado, el corpulento cimmerio se dirigi hacia el noroeste, siguiendo las huellas marcadas para l por la Mano Blanca. En su pas natal, cuando era un muchacho salvaje, haba aprendido a vivir aprovechando los frutos de la naturaleza. Como rey de la opulenta Aquilonia, le quedaban muy lejos ya aquellas lejanas pocas en que tuvo que cazar y matar para lograr el sustento. Se alegraba al comprobar que an conservaba su antigua destreza. Improvis una honda con una tira de pao que se arranc del taparrabo, y caz aves acuticas con piedras. Puesto que careca de medios para encender un fuego, desplum las aves y las devor crudas. Cuando los perros salvajes lo atacaban, los alejaba a garrotazos con la fuerza herclea de sus poderosos msculos. Con unas ramas cortadas, se procur ranas y cangrejos en las fangosas charcas. Y mientras tanto, segua avanzando por un tortuoso camino. Tras un tiempo que le pareci interminable, lleg al lmite del Reino Fronterizo. La entrada de Hiperbrea estaba marcada por un curioso monumento, concebido para infundir miedo en el corazn de los hombres. Las colinas se elevaban formando una tosca muralla. El sendero serpenteaba a travs de un estrecho paso entre dos lomas redondeadas. Empotrado en el flanco ms cercano de una de las lomas, se vea un extrao mojn blanco grisceo que brillaba en la oscuridad y la humedad de Hiperbrea. Cuando se hubo acercado lo suficiente como para observar de qu se trataba, se detuvo bruscamente, cruzando sus fuertes brazos. Era una calavera con forma humana, pero mucho ms grande que la de un simple mortal. Su aspecto hizo que se le erizara el cabello de horror, y record sombros mitos de ogros y gigantes. Pero al analizar ms detenidamente la amplia superficie de hueso, en sus labios se dibuj una tensa sonrisa. Haba viajado y visto mucho durante sus aos de aventuras, lo que le percuti descubrir que la espeluznante reliquia no era sino el crneo de un mamut. Los crneos de los elefantes tienen un parecido superficial con los de los seres humanos, salvo, desde luego, en lo que respecta a los colmillos curvos. En aquel caso, por supuesto, los colmillos haban desaparecido. Conan sonri, y escupi despectivamente. Sus esperanzas renacieron, pues pens que quienes emplean trucos para inspirar temor supersticioso no deban de ser invulnerables. En la frente de la calavera del mamut haba pintados enormes signos de la escritura rnica hiperbrea. En sus mltiples viajes, Conan haba logrado aprender rudimentos de muchas lenguas. Con alguna dificultad, pudo descifrar la advertencia contenida en aquellos toscos caracteres, que decan: 15

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La Puerta de Hiperbrea es la Puerta de la Muerte para aquellos que osen atravesarla sin autorizacin Conan gru despreciativamente y traspuso la entrada; se encontr de pronto en medio de una tierra de brujera. Ms all de la Reja de la Calavera, la campia se convirti en una llanura desierta, interrumpida por colinas desprovistas de vegetacin. Bajo el cielo encapotado se vea una tierra pedregosa y desnuda. Conan, con todos los sentidos en estado de alerta, sigui avanzando a travs de la pegajosa neblina. A primera vista no se adverta ningn signo de vida; nada se mova en aquel sombro pas lleno de peligros invisibles. Poca gente viva en ese desolado feudo del temor donde el sol invernal brillaba a escasos intervalos. Quienes all gobernaban, tenan su trono en fortalezas con altas torres de piedras ciclpeas. En cuanto a los pobladores comunes, siervos miserables apiados en desmantelados cobertizos, ganaban duramente su diario sustento trabajando la tierra estril. Saba que los famlicos lobos grises del norte vagaban por los desolados pramos, en bandadas salvajes, buscando alimento, y que el feroz oso de las cavernas haca su guarida en cuevas de piedra bajo cielos siempre tormentosos. Pero poca cosa ms habra podido morar en aquellas inhspitas inmensidades, salvo raras manadas de renos, bueyes o mamuts. Conan lleg por fin al primer torren de piedra; saba que la ciudad se llamaba Sigtona. En Asgard haba odo srdidas historias acerca de su sdica reina; se rumoreaba que viva de sangre humana. Sigui su camino bordeando Sigtona, en busca de la siguiente ciudadela montaosa. Despus de un lapso de tiempo interminable, divis la ttrica mole de Pohiola, cuyas anchas torres apuntaban hacia las estrellas. Desnudo, famlico, sudo y desarmado, el indmito cimmerio ech una mirada furiosa a la fortaleza de los hechiceros. En algn lugar de aquella fortaleza de negras piedras estaba encarcelado su hijo mayor. El algn lugar de aquel oscuro y laberntico edificio, tal vez lo acechaba su propio fin. Pero su espada se haba enfrentado a la muerte muchas veces ya, y de una tan desesperada confrontacin siempre supo salir vencedor. En la oscuridad, y con la cabeza bien alta, lleg a las puertas de Pohiola.

7. La mujer bruja
Las puntas de hierro de la reja colgaban sobre el camino de piedra que llevaba al gran portal. ste era de slida madera negra, adornada con clavos de hierro. Con los clavos, alguien haba escrito una misteriosa frase protectora en una lengua que ni siquiera el fornido cimmerio conoca. El portal estaba abierto. Al entrar, Conan observ que las paredes tenan un grosor de veinte pies. Pas al saln central del gran torren. No haba nadie, salvo una mujer vieja de cabellos grises, que estaba sentada sobre una tarima circular de piedra, mirando fijamente las relucientes llamas de un brasero lleno de carbones encendidos. Conan la reconoci; era Louhi, la reina-sacerdotisa de los hechiceros, que la consideraban como la encarnacin viviente de su diosa de la Muerte. Haciendo resonar sus botas sobre el suelo de piedra, el gigante semidesnudo atraves el imponente saln y se plant atrevidamente ante la tarima, con los brazos cruzados sobre el pecho. Pasados unos segundos, la anciana clav sus ojos verdes en el rostro de Conan, que acus el impacto de la mirada. La mujer era vieja, delgada y macilenta, pero detrs de la mscara arrugada de su rostro poda adivinarse una extraordinaria personalidad. Thoth-Amon ha dictaminado que debo matarte en el acto, o al menos atarte con las cadenas que se emplearan para diez hombres dijo con voz profunda y metlica. El rostro de Conan no dej traslucir la menor emocin. Djame ver a mi hijo gru. 16

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Thoth-Amon dice que eres el hombre ms peligroso del mundo sigui diciendo Louhi con calma, como si Conan no hubiera hablado. Pero siempre he credo que el mismo Thoth-Amon es ms peligroso que cualquier otro hombre. Qu raro. Eres realmente tan peligroso? Quiero ver a mi hijo repiti Conan. A m no me pareces tan peligroso afirm serenamente Louhi. Eres fuerte, ciertamente, y posees una enorme resistencia. No dudo de tu valenta, en el sentido que los mortales dan a esa expresin. Pero eres slo un hombre. No entiendo qu ve Thoth-Amon en ti para temerte de tal manera murmur. Me teme porque sabe que lo matar dijo Conan. Como te matar a ti si no me llevas a donde est mi hijo. La cara arrugada de la mujer pareci helarse, y sus ojos verdes y centelleantes se clavaron, impasibles, en Conan, que le devolvi la mirada feroz de sus ojos de color azul volcnico. La bruja sigui mirndolo fijamente, pero los ojos de Conan no se movieron; por fin fueron los ojos verdes de la hechicera los que cedieron, y Louhi mir hacia otro lado. Como obedeciendo una orden que no haba sido dada, apareci al lado de Conan un hombre de sobrenatural estatura, delgadsimo, plido y de cabello muy rubio, vestido con una tnica negra, que llevaba ajustada al cuerpo como un guante. La hechicera no levant los ojos y, cuando habl, su voz haba perdido algo de su anterior serenidad. Llvalo a donde est su hijo dijo. El hijo de Conan estaba prisionero en su foso de paredes de piedra, en el subsuelo. Aquel sitio le pareca un pozo de agua seco, construido con la misma piedra sin argamasa con que haba sido edificado todo el torren, y resultaba una celda muy apropiada para encerrar prisioneros. Bajaron a Conan mediante una cuerda, que retiraron cuando sus pies hubieron llegado al suelo. El muchacho se hallaba arrinconado contra una pared de la torre, sobre una pila de sacos hmedos. Se puso en pie de un salto y se arroj a los brazos de su padre tan pronto como reconoci al gigante semi-desnudo. Conan lo oprimi con fuerza contra su cuerpo en un abrazo feroz, al tiempo que profera tremendas maldiciones para disimular la ternura que lo embarcaba. Luego cogi al muchacho por los hombros y lo sacudi, amenazndolo con una tremenda paliza que jams olvidara, si se le ocurra volver a actuar tan estpidamente. Las palabras eran amenazadoras y el tono muy brusco, pero las lgrimas surcaban su rostro marcado por cicatrices. Luego alej de s a su hijo para poder observarle cuidadosamente. La vestimenta del muchacho estaba rota y sucia, su cara plida y hundida, pero el rey pudo cerciorarse de que estaba ileso. Haba pasado por una experiencia que hubiera dejado histrico a cualquier otro chico de su edad. Conan sonri y le dio un afectuoso abrazo. Padre, Thoth-Amon es el autor de esto susurr Com, muy excitado. Ya lo s gru Conan. Anoche, la vieja hechicera lo conjur sigui diciendo Conn ansiosamente. Colgaron a un salvaje por los pies encima del fuego, le cortaron la garganta y dejaron que su sangre cayera sobre los carbones encendidos! Luego hizo que, mediante un sortilegio, el espritu de Thoth-Amon apareciera en medio del humo! De qu hablaron? Cuando Thoth-Amon oy que t cruzabas solo el Reino Fronterizo, le orden que te matara con sus artes mgicas! Ella le pregunt por qu haba de hacerlo, y l contest que eras demasiado peligroso y que no debas seguir viviendo. Discutieron mucho sobre este punto. Con mano maciza, Conan se frot la barbilla, en la que le haban crecido pelos duros como cerdas. Tienes idea de por qu la hechicera se negaba a matarme? Me parece que desea mantenemos a ti y a m vivos a fin de utilizarnos para controlar a ThothAmon le dijo el muchacho en tono confidencial. Tambin me parece que existe una especie de confabulacin con otros hechiceros del mundo entero. Thoth-Amon es mucho ms fuerte y poderoso 17

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que la vieja bruja, pero, mientras ella te tenga en sus manos, l no se atrever a darle demasiadas rdenes. Es muy posible que tengas razn, hijo murmur Conan. Has odo algo ms acerca de la confabulacin? Contra quin se dirige? Contra los reinos del Oeste dijo Conn. Thoth-Amon es el jefe de todos los malvados hechiceros del Sur: de Shem, Estigia, Kush, Zembabwei y los pueblos de la selva. Existe una especie de hermandad de hechiceros o algo similar que se llama Anillo Negro... Conan se estremeci, y resopl involuntariamente. Qu dices del Anillo Negro? pregunt. La voz del muchacho se hizo ms aguda a causa de la emocin. Thoth-Amon es el gran jefe del Anillo Negro, e intenta aliarse con la Mano Blanca de aqu, del Norte, y con alguna hermandad del Lejano Este llamada Crculo Escarlata! Conan gru. Ya saba de la existencia del Anillo Negro, esa vieja hermandad del mal. Estaba enterado de las practicas perversas que ponan en obra los seguidores del Anillo en las criptas sombras de la maldita Estigia. Aos atrs, Thoth-Amon haba sido un poderoso prncipe de esa orden, pero perdi su predicamento y su lugar me ocupado por un tal Thuthotmes. Luego Thuthotmes haba muerto, y todo pareca indicar que Thoth-Amon recuperara por fin el poder supremo en la antigua hermandad de hechiceros de la magia negra. Esto significaba un gran peligro para las jvenes naciones del Oeste. Hablaron y hablaron hasta que Conn le hubo contado a su padre todo lo que saba. Y luego, vencido por tantas emociones y aventuras, el muchacho se durmi, apoyado en el poderoso pecho de Conan. Pero ste no dorma. Rodeando cariosamente con el brazo los hombros de su hijo, miraba sombramente hacia la oscuridad, preguntndose qu les deparara el futuro.

8. Los adeptos del Anillo Negro


Tres hombres y una mujer se hallaban sentados en sillas de madera negra en forma de trono, colocadas sobre la gran tarima de piedra que se alzaba en medio del amplio saln de Pohiola. Las sillas estaban dispuestas en semicrculo alrededor de un gran brasero de cobre lleno de carbones ardientes. Una furiosa tempestad ruga estrepitosamente fuera del lbrego fuerte. Los relmpagos centelleaban como dardos de fuego a travs de espesos nubarrones, mientras la lluvia azotaba el sombro tmulo pedregoso y la tierra temblaba con el estampido de los truenos que resonaban entre densas nubes borrascosas. Sin embargo, en el interior del saln, el ruido ensordecedor de la tormenta quedaba reducido a un murmullo, pero el aire era hmedo y fro. Los cuatro estaban sentados en silencio, y entre ellos reinaba una ominosa tensin. Se observaban mutuamente de reojo. De uno de los oscuros extremos del saln salieron en doble fila unos servidores vestidos con en negro atuendo de la Mano Blanca, que se aproximaron a ellos. En medio de los servidores destacaba la majestuosa figura de Conan, cuyo rostro moreno se mostraba impasible. Su amplio pecho desnudo brillaba a la luz del mego. A su lado iba su hijo, con la cabeza erguida. Los hechiceros los condujeron al pie de la tarima. Conan levant su fiera mirada para clavarla directamente en los fros ojos de un hombre de poderosa constitucin que iba envuelto en una tnica de color verde oscuro. Llevaba la cabeza rasurada, y su piel tena tonos cobrizos. Volvemos a encontramos, perro cimmerio dijo Thoth-Amon con acento estigio. Conan gru y lanz un escupitajo. Padre e hijo haban dormido, les haban despertado, recibieron alimentos y luego volvieron a dormirse. Conan se neg a responder, y volvi la mirada hacia los que ocupaban los otros tronos. Conoca ya a la bruja hiperbrea, pero los personajes que estaban con ella le 18

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eran desconocidos. El primero era un hombrecillo diminuto, afeminado, que luca ropas cargadas de fantsticas joyas. Tena el cutis del color de mbar, y llevaba los brazos carnosos cubiertos de relucientes pulseras. Su mirada, de ojos fros y brillantes, pareca tan desalmada como la de una serpiente. ste es el divino Pra-Eun, Seor del Crculo Escarlata, el sagrado rey-dios de Angkhor, aquella ciudad rodeada de selvas del lejano oriente dijo Thoth-Amon. Conan no respondi, pero el pequeo y regordete kambujano esboz una suave sonrisa. El gran rey de Aquilonia y yo somos viejos amigos, si bien l no me conoce dijo ceceando y con voz aguda. Me temo que no conozco esa historia confes Thoth-Amon. Para-Eun sonri radiante. Pero yo s! Hace algunos aos dio muerte al formidable Yah-Chieng, tal vez l lo recuerde. Ese personaje era un mago muy poderoso de Khitai. Era mi rival y mi superior como jefe del Crculo Escarlata. Estoy en deuda con el bravo monarca de Aquilonia, porque, de no haber matado al miserable Yah-Chieng, yo no sera hoy supremo seor de mi orden! De nuevo, Pra-Eun sonri satisfecho, pero Conan not que su sonrisa se corresponda con su mirada, que brillaba, dura y fra, como los ojos de una vbora. Ms all del pequeo rey-dios estaba sentada Louhi, ataviada con sus blancas vestiduras, y detrs de ella haba un salvaje gigante negro. Era un magnfico ejemplar de hombre, con brazos aceitados en los que destacaban vigorosos msculos, y una rizada cabellera, adornada con plumas que se mecan suavemente. Sobre el fornido torso llevaba una capa de piel de leopardo. Adornaba sus muecas y sus brazos con anillos de oro puro. Sus rgidas facciones se mostraban impasibles, pero iba moviendo los ojos llenos de vida, en los que ardan rojas llamaradas de crueldad. Y ste es el gran boccor o chamn, Nenaunir, profeta y sumo sacerdote de Damballah, como su pueblo llama al Padre Set en la lejana Zembabwei continu Thoth-Amon. Con una sola palabra de Nenaunir y al amparo de Kush, tres millones de negros desnudos se levantaran para aniquilar el mundo en llamas y sangre. Conan no dijo nada. El esplndido negro gru. A m ste no me parece mayormente peligroso, estigio dijo con tono profundo. Por qu le temes tanto? El rostro de Thoth-Amon se oscureci. Sus labios se entreabrieron, pero antes de que pudiera hablar la anciana ri con estridente carcajada. Concuerdo con el seor de Zembabwei! dijo speramente Louhi. Y he preparado una pequea diversin para entretener a mis huspedes. Kamoinen! llam dando una palmada. El crculo de hechiceros se abri para permitir que uno de ellos se adelantara. Tena la cara larga, de color blanco lechoso, y ojos de color azul plido. En los delgados dedos de su mano blanca y huesuda esgrima una vara negra de unas veinticinco pulgadas de largo, que llevaba en cada extremo una bola de un metal opaco, cuyo tamao era algo inferior al de un huevo de gallina. Salud a su reina. Ordena, oh Avatar! dijo con voz apagada. Los ojos verdes de la mujer relampaguearon tras su arrugada mscara, y se posaron sobre Conan con maligno fulgor. Obliga al cimmerio a que se arrodille ante nosotros, para que mis colegas comprueben que tienen poco que temer de este hombre llamado Conan orden. El espigado servidor hizo una profunda reverenda. Irguindose, arremeti contra Conan, haciendo zumbar en el aire la vara con las dos bolas en los extremos. Pero el cauteloso cimmerio retrocedi con un gran salto para eludir al extrao bastn cuya finalidad no comprenda. Pas silbando junto a su cara y roz su melena gris. 19

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Ambos, semiagachados, comenzaron entonces a dar vueltas en crculo. Conan abra y cerraba sus pesados puos. Su instinto salvaje lo impulsaba a arrojarse sobre el demacrado hiperbreo y a derribarlo de un solo golpe con la fuerza de un martillazo. Pero algo lo indujo a precaverse de aquel fino bastn de aspecto inofensivo, tan hbilmente manejado por los largos dedos blancos. De pie, tras los hechiceros, el joven Conn se morda los nudillos. Repentinamente, retir las manos de la cara y le grit a su padre una rpida advertencia en cimmerio. sta era una lengua spera y extraa, llena de vocales abiertas y consonantes quebradas y guturales. Salvo su progenitor, ninguno de los que estaban en el saln la conoca. Conan entrecerr los ojos. El muchacho le haba advertido que los hechiceros golpeaban con sus bastones all donde afloran los haces nerviosos sensibles. De pronto, Conan embisti con un salto de tigre, levantando el puo en un intento de tumbar a su oponente con un fuerte puetazo. El hiperbreo trat de arrearle un bastonazo en el codo. Mientras el bastn volaba hacia la articulacin del brazo derecho, que tena el puo alzado, el cimmerio se dio la vuelta repentinamente y de un manotazo desvi el bastn con la izquierda. El golpe le roz el antebrazo, pero le produjo un dolor lacerante desde la mueca hasta el hombro. Conan no se inmut por ello. Apret los dientes, y con el puo derecho derrib al hombre, dndole un tremendo golpe. Con el mismo furioso impulso, Conan se agach y, atrapando al hechicero antes de que su cuerpo golpeara el suelo, gir sobre sus talones y arroj a su antagonista por el aire. La negra figura sali volando y cay pesadamente sobre el gran brasero de cobre que haba encima de la tarima. El brasero estaba lleno hasta el borde de carbones encendidos. stos saltaron con un sonoro chisporroteo, desparramando sobre los azorados adeptos una ducha de fuego. Louhi se ech a gritar desesperadamente cuando el fuego prendi en sus blancas vestiduras, ThothAmon bramaba, ocultando la cara con las manos mientras los carbones llovan sobre l. En su desordenada prisa por evitar que le regara el fuego, el pequeo kambujano tumb su trono, se le enredaron las piernas en las patas de la silla y cay en el brasero en llamas. El saln se convirti entonces en un caos. Los guardianes formados en crculo abandonaron precipitadamente su inmovilidad, pero ya era demasiado tarde, pues, en un segundo, Conan se lanz sobre ellos y los derrib como si hubieran sido bolos. Golpeaba con sus gruesos puos a diestro y siniestro, y cada impacto significaba un crneo rajado, una mandbula rota o unos cuantos dientes arrancados. El joven Conn tambin entr en accin. No en vano Conan haba enseado al muchacho el arte de la refriega. No bien su padre se enzarz con el primer oponente, Conn dio media vuelta y le solt un puntapi en la rodilla al hechicero que tena ms cerca. El hombre se tambale y cay. Entonces, Conn le pate la cabeza, y asiendo una silla de madera golpe en el crneo a otro de los servidores. En los primeros diez segundos abati a cuatro hombres con su arma. En la tarima, el rey-dios de Angkhor berreaba y se debata, con la cara chamuscada y negra, crispada por el dolor. Rugiendo su grito de guerra, Nenaunir, el gigante negro, cogi una de las sillas que hacan las veces de trono y la arroj sobre Conan. El cimmerio se agach, y la pesada silla se estrell en el crculo formado por sus enemigos, tumbndolos y dejndolos tendidos y despatarrados. En un santiamn, el gigantesco cimmerio, saltando por encima de la maraa de hombres, subi a la tarima y alarg las manos en busca de la garganta de Thoth-Amon. Pero la vieja bruja se interpuso en su camino. Sus blancas vestiduras se haban convertido en una masa de llamas, y profera alaridos que se oan por encima del clamor general. Conan consigui hacerse a un lado, al tiempo que ella se precipitaba por las gradas desde la tarima envuelta en fuego. En ese momento, Thoth-Amon decidi entrar en accin. El repentino destello de una llama verde ilumin el saln, envolvindolo en una brillante nube de color verde esmeralda. La radiacin fantasmagrica se arremolin alrededor del estigio en el mismo 20

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momento en que Conan se dispona a coger el trono de Louhi para utilizarlo como arma. Pero hasta la extraordinaria velocidad de Conan result intil. Mientras el brbaro lanzaba la silla, Thoth-Amon, envuelto en una verde luminiscencia, desapareci de la vista. Conan se volvi para mirar a su alrededor. La enorme habitacin era un caos. Los carbones diseminados haban incendiado la paja desparramada por el suelo. Aqu y all yacan en el cavernoso saln hombres mutilados y quebrantados. A lo lejos, pudo ver a su hijo, que blanda valientemente la silla. El chico ya haba herido a media docena de hechiceros, pero otros se le acercaban empuando sus bastones mortales. Un numeroso grupo empez a subir por las gradas de la tarima con los terribles bastones en alto, listos para atacar a Conan.

9. Noche de sangre y llamis


Conan no dud en valerse del brasero, a pesar de que el calor que an conservaba le estaba quemando los dedos, y lo lanz violentamente sobre la primera fila de hombres que atacaban. Cayeron hacia atrs, y no se vio de ellos ms que una masa de brazos y piernas. Conan se detuvo a tiempo para observar que el coloso negro se volva invisible con una segunda llamarada de fuego verde y silencioso. Evidentemente, aquella hechicera era capaz de cubrir en un instante la vasta distancia que haba entre la helada Hiperbrea y la lejana Zembabwei, la rodeada de selvas. Era obvio que los adeptos haban utilizado ese mismo procedimiento para llegar hasta aquel lugar. Cimmerio! Algo en el tono de la ceceosa voz dej helado a Conan. El cimmerio se volvi. El kambujano tena un aspecto lamentable. Sus vestiduras, llenas de fabulosas joyas, estaban cubiertas de holln y hechas jirones. La corona, adornada con hileras de joyas incrustadas, haba cado de su cabeza, y haba quedado al descubierto su crneo rasurado; su cara, espantosamente ennegrecida, estaba cubierta de ampollas. Pero a travs del chamuscado rostro, sus ojos se clavaron en los de Conan, destilando un poder mortal. Tena extendida una de las manos, quemada y ampollada, en la que brillaban sus magnficos anillos. La misteriosa fuerza que manaba de los tensos y temblorosos dedos invadi al formidable cimmerio. Conan mascull un sonido entrecortado. Su carne comenz a entumecerse, como si bruscamente lo hubiesen sumergido en las profundidades de un ro helado, mientras que, poco a poco, sus miembros se fueron paralizando. Apretando los dientes, luch con tanta energa contra el encantamiento que su cara se puso violeta a causa del esfuerzo, y los ojos parecan ir a saltrsele de las rbitas. De pronto, las fuerzas lo abandonaron y qued totalmente inmvil, sin que su gigantesco vigor pudiera romper el hechizo. Acurrucado entre los carbones, el pequeo kambujano sonrea, si bien su cara quemada se estremeca de dolor con cada movimiento de los tumefactos labios. En sus fros ojos de ofidio resplandeca una satnica alegra. Extendi lentamente un brazo, mascullando extraas palabras de mgico poder. Un terrible dolor oprimi el potente corazn de Conan, que sinti que todo se oscureca a su alrededor, y cay fulminado. Entonces, ocurri algo que no esperaban. Con un ruido sordo, se vio aparecer el extremo metlico de un dardo de ballesta, que atraves el rasurado crneo de Pra-Eun. El resto del misil haba quedado enterrado en la masa cerebral del kambujano, cuyos negros ojos perdieron brillo y se apagaron. Un estremecimiento sacudi a la abatida figura. El cuerpo muerto se tambale y cay hacia adelante. El encantamiento se rompi, y Conan, al instante, qued libre. El cimmerio trastabill al ponerse en pie, pero se repuso, y se qued jadeando mientras la fuerza y la vitalidad fluan de nuevo por sus entumecidas carnes. Levant la vista y examin el cadver de Pra-Eun. En el extremo ms alejado del saln, Eurico, el cazador, baj su ballesta. Haba lanzado el tiro ms arriesgado de su carrera, y haba logrado hacer 21

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blanco en el cuerpo del mago a pesar de la oscuridad que reinaba en el saln. Detrs de l, agolpndose en la amplia estancia, entraron una docena de caballeros con sus cotas de malla y cien forzudos guardianes con el uniforme de Tanasul. Por fin haba llegado Prspero. El alba despuntaba, tiendo de rojo las comarcas del Este. Conan ech un grueso abrigo de lana sobre los hombros de Conn y, a pesar de llevar las manos vendadas debido a las quemaduras que le haba producido el brasero de cobre, pudo levantar al chico y le mont sobre uno de los caballos de los guardias. La larga y terrible noche de sangre y fuego haba concluido y, por fortuna, su final fue feliz. Los caballeros de Prspero recorrieron el fuerte de un extremo al otro, exterminando a los ltimos miembros del squito de la bruja. La destruccin del culto de los adoradores de la muerte, que haba dominado el norte con la dura mano del terror, me un buen trabajo nocturno. Conan ech una mirada atrs. Las llamas escapaban por las troneras de la fortaleza de Pohiola. Poco antes, la techumbre del torren se haba derrumbado. Enterrados entre los escombros, y bajo toneladas de piedras destrozadas, yacan los cuerpos sin vida de Pra-Eun y de Louhi. Acaso Conan no le advirti a | Louhi que l haba de ser su perdicin? Con increble rapidez, Prspero haba conseguido llegar a Tanasul. En cuestin de horas reclut una fuerza de combate, y siguiendo el largo camino que ya conoca a travs de Gunderland y del Reino Fronterizo retom como si mil demonios lo estuvieran persiguiendo. De da y de noche, l y sus bravos voluntarios haban galopado sin dar respiro a sus monturas, acuciados por el temor de llegar demasiado tarde. Pero el destino quiso que irrumpieran en el momento oportuno. Cuando se encontraban a un tiro de flecha del macizo torren, no vieron a nadie que pudiera advertir su presencia en las almenas ni en los miradores. La razn era que Conan estaba manteniendo a raya a medio centenar de hechiceros y a los cuatro magos ms peligrosos del mundo. La reja estaba levantada, y la enorme puerta de clavos de hierro se abri al primer empujn. Los servidores de la Mano Blanca despreciaban profundamente a los hombres que consideraban inferiores, y, confiando ciegamente en los poderes de su reina de ojos gatunos, no se haban preocupado por echar el cerrojo de la puerta. Los truenos hacan temblar la tierra, y las llamas se elevaban hasta el cielo. A sus espaldas, el enorme torren se derrumb, convertido en ruinas. Pohiola ya no exista, pero su maldad haba de perpetuarse durante miles de aos a travs del mito y la leyenda. Serio y desaliado por el agotador viaje, pero con los ojos brillantes de alegra, Prspero se encamin hacia donde estaba Conan, apoyado contra el caballo que llevaba al adormecido muchacho. Hasta te has acordado de traerme a mi oscuro Wodan! dijo, sonriendo, y palmeando los flancos del fornido corcel, que respondi con afectuosos cabezazos. Ahora podremos volver a casa, seor? pregunt Prspero. Ah, s! A casa, a Tarantia! Estoy harto de caceras. Y de ser cazado! El diablo se lleve a estas brumas hiperbreas! Guardo su sabor cido en la garganta! Conan solt un gruido y se qued mirando, pensativamente, en derredor. Qu pasa, seor? Me estaba preguntando... No tendrs acaso un poco de ese buen vino tinto de los viedos poitanios? Si mal no recuerdo, al terminar la cacera an quedaba algo... Conan se interrumpi, ruborizndose, porque Prspero comenz a rer y rer hasta que se le saltaron lgrimas, que iban trazando surcos por su cara cubierta de polvo.

LA ESFINGE NEGRA DE NEBTHU


1. El Lugar de las Calaveras
La noche se extenda como un manto de bano sobre la tierra hollada y empapada en sangre de 22

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Zngara. A travs de las tenues volutas de neblina, que semejaban una rasgada mortaja, el blanco y fro rostro de la luna era testigo de una escena de horror. Porque la ondulada y estril llanura que se prolongaba cuesta abajo hasta el Alimane estaba sembrada de cadveres, que yacan, cubiertos de sangre seca, junto a sus cabalgaduras. En dramtico silencio, centenares de caballeros y guardias reales se hallaban tendidos, algunos cabeza abajo en charcos de sangre coagulada, mientras que otros, de espaldas, clavaban sus miradas inmviles en los carrillos sonrientes y burlones de la luna. La odiosa alegra de las hienas se haca or como algo irreal en medio del aire tranquilo, y las aves de rapia se lanzaban sobre la carroa dando graznidos guturales. En este rincn melanclico del noroeste de Zngara quedaban pocos moradores, y su escaso nmero fue disminuyendo an ms debido a cientos de aos de guerras e incursiones enviadas por el reino de Poitain a travs del Alimane. Las tierras fueron abandonadas y quedaron en poder del lobo vagabundo y del sigiloso leopardo. Se murmuraba que los vampiros semihumanos, que segn la leyenda rondaban por ciertas colinas de la Zngara central, tambin haban sido vistos recientemente por aquellos parajes. Aquella noche era un escenario perfecto para un macabro festn en el que se deleitaran tanto los vampiros como las hienas. Los zingarios llamaban a esta siniestra regin Lugar de las Calaveras. Nunca como hasta aquel momento haba hecho tanta justicia a su nombre. Jams las resecas arenas haban absorbido tanta sangre caliente. En ninguna otra ocasin tantos hombres, lacerados o atravesados por flechas, se haban precipitado, gimiendo, por la roja avenida del Infierno, para llenar con sus huesos el solitario lugar. Y precisamente all, los sueos imperiales de Pantho, duque de Guarralid, quedaron sepultados en la oscuridad, y ahogados en sangre los fuegos de su desmedida ambicin. El trono de Zngara estaba vacante. Para obtenerlo, Pantho lo haba arriesgado todo. Condujo a su banda de aventureros a Argos y se adue de sus provincias occidentales. El anciano rey Milo de Argos y su hijo haban muerto luchando contra l. Inesperadamente el duque Pantho logr adentrarse mucho en Poitain tras cruzar el Alimane. La gente supuso que haba realizado la accin para proteger sus espaldas antes de caer sobre la capital zingaria, Kordava. Pero eran meras conjeturas, por cuanto nadie saba lo que pretenda hacer, y la lengua de Pantho fue silenciada para siempre por una espada aquilonia. En las tabernas del sur, a la luz de los candiles, algunos susurraban por lo bajo que un demonio haba posedo al gran duque, o que, merced a un encantamiento, un mago lo haba hecho vctima de un ataque de locura, inducindolo a intentar aquella aventura, que era insensata, pues todo el mundo saba que los leopardos de Poitain se inclinaban ante las zarpas del poderoso len de Aquilonia y gozaban de su proteccin. El rey Conan, seor del reino ms poderoso del Oeste, lanz instantneamente a sus legiones contra Pantho en represalia por la violacin de fronteras. El primer choque de los ejrcitos se produjo en las verdes planicies de Poitain. La furiosa carga de los zingarios se haba estrellado violentamente contra los slidos lanceros de Gunderland, mientras los arqueros bosonios derribaban a los caballeros del sur clavndoles el casco a la cabeza y el muslo a la montura. Al retirarse Pantho para reagrupar a su caballera y lanzar una segunda carga, Conan hizo entrar en accin a sus propios jinetes; a la cabeza iba su guardia personal de Dragones Negros. El propio Conan, el guerrero heroico del que hablaban miles de leyendas, cubriendo su renombrada estampa con una aureola de gloria, galopaba a la vanguardia. Los zingarios vacilaron y se detuvieron para luego retroceder hacia su pas en plena confusin, a travs de las marismas de Poitain. Pero Conan estaba furioso, y su ira era tan tremenda que haca tambalear tronos y palidecer a los prncipes. Dejando que la infantera prosiguiera la accin lo mejor que pudiese, Conan, fustigando a su caballo, inici la persecucin cruzando por el Alimane. En el desolado Lugar de las Calaveras, algunas leguas al sur del Alimane, Conan alcanz a las destrozadas huestes zingarias y las hizo pedazos. Muchos zingarios murieron, algunos se rindieron y pocos escaparon. El mirfico sueo de Pantho se hundi en un mar teido de sangre. 23

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En la cima de una colina que dominaba la vista del campo de batalla, desolado y sembrado de cadveres, haba una tienda de campaa. Enarbolaba, ondeando al viento, una bandera negra con la imagen de un len de oro, insignia del rey Conan. Al pie de dicho montculo estaban las tiendas de los nobles de menor rango, entre las que se hallaba una que luca el bandern de Poitain. En ella, el viejo conde Trocero beba vino y maldeca a los cirujanos que le estaban curando las heridas. El ejrcito haba acampado por los alrededores, en la llanura. Los cansados guerreros roncaban envueltos en sus mantas, o estaban en cuclillas junto a las hogueras que se iban consumiendo. Jugaban a los dados, y las apuestas consistan en escudos que llevaban incrustaciones de oro, cascos con plumas y espadas que tenan como adorno joyas engarzadas en las empuaduras. Al amanecer, se adentraran an ms en las tierras zingarias y procederan a sentar en el trono de Ferdrugo a un ttere, para dar fin a las rias dinsticas que durante aos haban turbado la paz del belicoso pas. Delante de la tienda del rey, y con las espadas desenvainadas, montaban guardia los Dragones Negros, vigilando el reposo de su seor. Pero aquella noche Conan no poda dormir. En el interior de la tienda, las luces de las linternas ardan y titilaban. Los cansados comandantes, heridos en la batalla, se hallaban en grupos, sentados o de pie. Sobre una mesa plegadiza con incrustaciones de precioso marfil de Vendhia, el rey, inclinado sobre mapas de crujiente pergamino, ultimaba los planes para la marcha del da siguiente. Por ms de medio siglo, Conan haba participado en cruentas batallas y presenciado terribles derramamientos de sangre. Lgicamente, los aos fueron dejando su marca hasta en un rey tan poderoso como l. El enmaraado cabello de su cuadrada melena, as como los poblados bigotes que sobresalan a ambos lados de su labio superior, se hallaban entreverados de hilos de plata. Soles de extraas latitudes haban tostado su piel, y los largos aos de preocupaciones y responsabilidades haban abierto surcos entre las mltiples cicatrices de guerras y conquistas. Pero sus macizos msculos conservaban todava su potencia, y la vitalidad de su herencia brbara refulga an en los profundos ojos de color azul volcnico que brillaban bajo las ceudas cejas negras. Con la mirada fija en los mapas, Conan orden que le trajeran vino. El escozor de unas cuantas heridas pequeas le molestaba menos que la picadura de un mosquito, si bien un hombre menos curtido, y criado en la ciudad, habra estado tendido en la cama, gimiendo por haber vertido el caudal de sangre que el cimmerio haba perdido aquel da. Mientras Conan deliberaba, y consultaba a sus oficiales, los escuderos se afanaban a su alrededor desatando las muchas correas de su ames, retirando cuidadosamente la armadura, mientras el cirujano lavaba y vendaba minuciosamente sus heridas y le aplicaba ungentos. Seor, esta herida debe ser suturada dijo el cirujano. Oh! gru Conan. Procede, hombre, y no hagas caso de mis quejidos. Palntides, cul era antao el camino ms rpido para llegar a Estigia? Ese, seor dijo el general, trazando una lnea con el dedo sobre el pergamino. Ay! Yo lo segu hasta aqu cuando tuve que huir de la magia de Xaltotun... La voz de Conan se apag. Apoyando el mentn en el puo, qued con la mirada vaga, fuera del tiempo y del espacio. La sombra de una sospecha le cruz por la mente, evocada sin duda por el recuerdo de su enfrentamiento con el formidable brujo aqueronio llamado Xaltotun, haca ya ms de quince aos. Haba algo en la loca invasin del duque Pantho que no encajaba con lo que haba odo acerca de aquel astuto aventurero. nicamente un infeliz o un loco hubiera lanzado sus tropas contra una de las provincias ms leales y aguerridas de Conan. El aquilonio, que se haba enfrentado en combate singular con Pantho, y haba partido el crneo del duque de un terrible golpe, no crea que el hombre mera tonto ni loco. Sospechaba la existencia de una mano invisible detrs de aquella expedicin sin pies ni cabeza, una figura sombra que acechaba a espaldas de Pantho. Ola a confabulacin. Y por cierto que su olfato le hablaba de magia. 24

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2. El destino vestido de blanco


Aquella noche, el capitn de la guardia del rey era un tal Amric, un aventurero oriundo de Koth, atrado a la dorada Tarantia unos aos antes por la magia del nombre de Conan y la leyenda de sus hazaas. Sus compaeros de batalln de Dragones Negros lo llamaban Amric el Toro, tanto por sus proezas amatorias como por sus temerarias embestidas en el campo de batalla. Tena una voz profunda, que sala de un amplio pecho. Como muchos kothios, tena la tez aceitunada, y posiblemente, a juzgar por su rizada barba negra, conservaba vestigios de sangre shemita. De pronto, un tranquilo hombrecillo ataviado con blancas vestiduras se desliz por las tinieblas, preguntando por la tienda del rey. Amric era el nico que saba exactamente quin era. Por los fuegos de Moloch! se oy jurar a Amric. O es un druida venido de las tierras pictas, o yo soy un eunuco! Agarr la espada con la siniestra, para poder hacer con la diestra un signo protector en medio de la oscuridad de la noche. El hombrecillo ri y se tambale; Amric sospech que estaba ebrio. Tus pecados te han descubierto, Amric de Khorshemish! exclam. Amric comenz a proferir sonoros juramentos, que invocaban los rganos inferiores de los ms ignominiosos dioses-demonio del Este. Palideci, y su frente se empap de sudor. Sus compaeros de guardia lo observaron con asombro, pues jams, ni en las ms feroces batallas, le haban visto asustado, y tambin miraron al hombrecillo con extraeza y desconfianza. ste pareca una persona inofensiva y bastante mayor. Salvo por unos pocos mechones dispersos de fino cabello blanco, era calvo como un meln. Tena ojos azules lacrimosos, y un rostro con barba rala. Sus piernas, tal cual poda verlas uno bajo sus vestiduras, eran delgadas como las de una gallina. En realidad, era una persona que resultaba disparatada en un campo de batalla. Te conoce, Toro dijo con voz tenante un rubio soldado vanir. En nombre de quin viene? De tu hija que trae un beb negro nacido inoportunamente, o de un mesonero cuya cuenta impagada es tan enorme como las arcas de un duque? Los otros rieron estrepitosamente, pero Amric frunci el ceo. Tragaos la lengua, paganos del norte bram. Volvindose hacia el hombrecillo, que sonrea como un querubn, apoyado en su bculo, hizo una reverencia y se quit el casco. Qu puedo hacer por ti, santo padre? pregunto, con ms educacin que la acostumbrada. Amric haba aprendido la importancia de la cortesa aos antes, al servir en las fronteras de Bosonia. All pudo comprobar el terrible poder detentado por esos hombres aparentemente modestos que deambulaban vestidos de blanco con bculos de roble, y hoces doradas en el cinto como emblema de su rango. Se trataba de los druidas, sacerdotes de los ligurios, Los ligurios eran una raza de piel clara, que viva en pequeos clanes en las tierras pictas, entremezclados con los pictos, ms bajos, ms morenos y ms salvajes. Aquellos sanguinarios brbaros, que no teman a los dioses, a los hombres, a las bestias ni a los demonios, se acobardaban ante los druidas. Estoy dispuesto a ver a tu rey antes de tomarme algn descanso dijo el hombrecillo. Y agreg como de paso: Soy Divitix, druida jefe de las tierras pictas. Te ruego que le digas a tu rey Conan que he venido del Gran Pinar con un mensaje. Los Seores de la Luz me han dado una orden para Conan, servidor suyo, y tengo su destino en mis manos. Amric el Toro se estremeci, se persign con el signo de Mitra y cumpli dcilmente lo solicitado por el Druida Blanco. Conan despach a sus comandantes, orden que le trajeran vino caliente con especias y tom asiento, ignorando el punzante dolor de sus heridas vendadas, a fin de escuchar al pequeo mensajero, delgado y zancudo, de las tierras pictas. Al rey de Aquilonia le tenan sin cuidado los sacerdotes de cualquier dios. Su personal y sombro 25

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dios cimmerio, Crom, era indiferente al dolor o al bienestar del gnero humano, como corresponda a uno de los Viejos Dioses que un da jugaron por casualidad a modelar la tierra con un trozo de barro, y la colocaron, girando en medio de las estrellas, a modo de despreocupada diversin, prestndole despus poca atencin, y olvidando posiblemente que haban sido ellos sus creadores. Pero Conan, igual que Amric, haba luchado contra las ululantes huestes pictas y respetaba sinceramente sus proezas. Ni siquiera los poderosos guerreros del helado Norte, en su fantica locura, podan resistir por mucho tiempo la inhumana ferocidad de los pictos, cuyos vecinos y aliados, los ligurios, eran solamente una pizca menos feroces. La larga y sangrienta vida de Conan lo haba puesto en contacto con ms de la mitad de los cultos y credos del mundo. Pero consideraba que, de todos ellos, ninguno estaba ms cerca de la deslumbrante llama de la verdad ltima que el de los tranquilos y sonrientes hombres vestidos de blanco que llevaban sobre la frente una corona de hojas de roble. Fueron necesarias varias copas del vino con especias para sonsacarle a Divitix el mensaje completo. La fama del sacerdote haba llegado a odos de Conan, pues era el druida ms importante de los druidas del mundo. En ms de una ocasin, los dioses haban hablado a los hombres de su tiempo por boca de aquel insignificante viejo de aspecto somnoliento, cuya aficin al zumo de la vid era notoria. Hasta el sanguinario jefe de los guerreros de la Confederacin Picta, Dekanawatha Hacha Sangrienta, que no doblaba la rodilla ante ningn hombre ni demonio, se revolva en la mugre cuando Divitix deambulaba frente a su choza-palacio, cuyos ladrillos de barro estaban teidos de rojo por la sangre de sus innumerables enemigos. El druida jefe vena del Gran Pinar de Nuadwyddon, obedeciendo al Seor del Gran Abismo, Nuadens Argatlam, de la Mano de Plata. Divitix traa un mensaje de los Seores de la Creacin para el sombro gigante a quien haban sacado de la invernal Cimmeria, muchos aos antes, a fin de aplastar el mal en el Oeste. El talismn que el Druida Blanco deba entregar a Conan era una pequea tablilla hecha de una piedra sin nombre, tersa y pesada como el jade, pero de color prpura como las torres de Valusia. Conan conoca la existencia de la piedra, pese a que ni siquiera el Libro de Skelos osaba mencionarla. Durante una hora, segn los candiles que marcaban el transcurso del tiempo, Conan escuch el soporfero discurso, animado por el vino, del Druida Blanco. La luna se ocult, y el amanecer tino de rojo el horizonte. La heredera del trono de Zngara, la hija del difunto rey Ferdrugo, haba vuelto del exilio con su marido para rogarle al rey de Aquilonia que la ayudara a reconquistar la corona. Pero Conan hizo esperar en la ladera de la montaa a la princesa Chabela y a su consorte Olivero, as como a sus seguidores de alcurnia, pues primero deba interrogar al somnoliento hombrecillo vestido con ropas andrajosas que antes haban sido blancas. Al amanecer sonaron las trompetas, se desmontaron las carpas, y los caballeros de Aquilonia montaron en sus cabalgaduras. Conan solucion el problema de la sucesin real de Zngara en diez minutos. Haba conocido a Chabela veinte aos antes, cuando ella era una moza atractiva y jovial, y l, capitn de un navo corsario de Zngara. Conan haba salvado, por aquel entonces, el trono y el destino del viejo rey Ferdrugo de los malvados planes del hechicero-jefe de Estigia, Thoth-Amon. Con los aos, Chabela haba ganado peso. Segua siendo una mujer guapa, pero con aspecto de matrona rolliza. El encanecido rey la bes afectuosamente, le pregunt por sus once hijos, pero no prest atencin a los datos que le dio Chabela acerca de sus estaturas o enfermedades. Rog a su dominado consorte que se arrodillara, golpe en ambos hombros a Olivero con la hoja de su mellada y ancha espada, y le tom juramento de lealtad y sumisin. Conan extendi un breve documento proclamando a la pareja, medio aturdida por la velocidad de los acontecimientos, legtimos rey y reina de Zngara bajo la jefatura suprema de Aquilonia. Luego los despach a toda prisa a Kordava, acompaados por una tropa de caballeros aquilonios, a fin de asegurar que quedaran instalados en el 26

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trono con la mayor seguridad. Enseguida, ahogando un prodigioso bostezo, Conan mont en su negro corcel, y el estandarte del len se dirigi al sureste seguido por seis mil caballeros y hombres de a pie. Hacia el sureste, camino de la frontera de Argos, y luego, ms all, en direccin a Estigia.

3. La marcha hacia el ro Styx


Marcharon en direccin sureste, por etapas de diez horas de duracin. En su constante avance, los vigorosos soldados aquilonios iban devorando leguas, de modo que el ejrcito cruz la frontera de Argos antes de que los argoseos se enteraran de que el duque Pantho, cuyas incursiones haban turbado la paz de que gozaban, ya no exista. Conan envi un mensaje al segundo hijo de Milo, el joven Ariostro, que estaba intentando reagrupar las dispersas fuerzas argoseas en el sur. El joven prncipe me informado de que la amenaza zingaria haba sido eliminada, de manera que nada le impeda proclamarse a s mismo rey de Argos. Igualmente, se le hizo saber que el rey Conan considerara un acto de cortesa por parte de Ariostro que otorgara un gentil permiso para que las tropas de Aquilonia atravesaran sus dominios en su marcha hacia Estigia. A continuacin, Conan despach heraldos ataviados con ropajes negros y dorados a sus reyes vasallos, Ludovico de Ofir y Balardo de Koth, solicitndoles cortsmente que cada uno de ellos reuniera una fuerza de dos mil hombres de caballera y de infantera. Estas fuerzas deban establecer contacto con los aquilonios en el vado de Bubastes, a orillas del ro Styx, entre las verdes praderas de Shem y las rojizas arenas de Estigia. Legua tras legua, Conan se fue adentrando cada vez ms en el sureste, sometiendo a sus hombres a un duro esfuerzo. Con ellos vena el pequeo druida en una carreta tirada por muas. Conan no dijo a nadie por qu haba enviado de vuelta a Tarantia a su heraldo mayor, el rey de armas de los Dragones Negros, protegido por una tropa de caballera ligera. Ni siquiera Prspero o Trocero se atrevieron a preguntarle cules eran sus intenciones. Sus viejos camaradas saban que era mejor no preguntarle nada cuando se hallaba en uno de esos estados de nimo hoscos, retrados y taciturnos. Conan descendi hasta Shem en un torbellino de acero, y en quince das y a marchas forzadas llev a su ejrcito a travs de las praderas. De vez en cuando pasaban por alguna de las ciudades shemitas, que, alarmadas, levantaban los puentes levadizos y cerraban las puertas y apostaban arqueros para defender los muros. Conan despach a Trocero con heraldos para tranquilizar a cada uno de los agitados reyezuelos shemitas. El viejo conde, maestro en elocuencia diplomtica, calm los malos humores, excitados por la inesperada intrusin. Le explic al gobernante de cada ciudad-estado que el ejrcito aquilonio cruzaba por sus dominios en son de paz, esperando poder contar con el permiso del reyezuelo shemita. Como prueba de amistad se pag un tributo simblico en plata aquilonia; las pesadas monedas llevaban grabado el ceudo perfil de Conan, con sus robustas quijadas. Una vez tranquilizados, y calmado su orgullo herido por la oratoria de Trocero, los reyezuelos se inclinaron graciosamente y despidieron a sus huspedes con bendiciones. Por supuesto, el ejrcito hubiera pasado de todos modos. Pero Conan haba aprendido que, de ser posible, era mucho ms conveniente hacerlo con el beneplcito oficial. Es ms, Conan procur que las tropas respetaran las leyes contra saqueos y violaciones. Los pocos soldados suyos que se apartaron para perseguir a una muchacha shemita de ojos negros y llevrsela a los matorrales, o para engordar su racin de campaa con el rechoncho cerdo de algn labriego, fueron rpidamente ahorcados a la vista de sus compaeros. Privar de la vida a aquellos pobres infelices iba contra los principios de Conan, pues ste no haba olvidado que, siendo un joven mercenario, l tambin haba cometido desmanes semejantes. Pero la ley es la ley. Conan no deseaba de ningn modo que al llegar a la frontera de la siniestra y 27

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hostil Estigia con sus modestas fuerzas, quedase a sus espaldas una comarca sublevada, erizada de ultrajados y encolerizados reyezuelos, con enjambres de soldadesca vengativa. Habitualmente los shemitas no molestaban a las naciones vecinas, dado que las pendencias internas entre sus gobernantes y las disputas teolgicas los mantenan ocupados. Sin embargo, un solo hecho poda unirlos, y se era el paso de un ejrcito extranjero integrado por merodeadores y asesinos. Conan haba luchado en otras ocasiones a favor o en contra de los shemitas. Saba por experiencia que los asshuri de nariz aguilea y negra barba, cubiertos con cotas de malla, eran tan fuertes y feroces en la pelea cuerpo a cuerpo corno cualquier otro soldado del mundo. En una pesada tarde, cubiertos de polvo blanquecino, alcanzaron las orillas del ro Styx y acamparon detrs de un bosquecillo de sauces. A una hora de marcha se hallaba el vado de Bubastes. All se quedaron un da y medio, afilando y aceitando sus armas. En el nterin, llegaron las tropas de Koth y de Ofir para reunirse con ellos. A la maana siguiente, el prncipe Conn, primognito de los dos hijos legtimos de Conan, se present al galope en el campamento, a la cabeza de una tropa de hombres a caballo. Con sus trece aos, el prncipe heredero de Aquilonia era la viva imagen de su hercleo progenitor. Casi tan alto como los caballeros aquilonios de mayor estatura, tena las espaldas anchas y el poderoso pecho de Conan, as como la misma melena cuadrada en enmaraados cabellos, y su rostro de mandbulas prominentes. El muchacho haba cruzado Shem galopando durante seis das, pero pareca volver de un paseo vespertino. Sus fieros ojos azules brillaban de entusiasmo, y sus mejillas relucan con frescos colores. Hizo su entrada en el campamento montando un brioso potrillo, y agradeciendo las entusiastas voces de bienvenida de las tropas con una sonrisa y un gesto. El chico era muy popular entre los hombres, y los Dragones Negros hubieran galopado hasta las fauces del Infierno por l, de la misma manera que lo hubieran hecho por su padre. El prncipe detuvo su caballo frente a la tienda real y, apendose de la montura, se arrodill sonriente ante el rey. Conan mantuvo el rostro grave, aun cuando en su mero interno rebosara de orgullo y cario. Devolvi el saludo del prncipe, pero, no bien entraron en la carpa cogi al chico entre sus brazos con n fuerte abrazo que hubiera roto las costillas de una criatura ms endeble. Cmo est tu seora madre? pregunt. Est bien replic Conn. Y luego, con una sonrisa maliciosa, agreg: Pero gimi y se lament como un bfalo herido cuando supo que me hacas venir al campamento. Sus ltimas palabras fueron para recomendarme que estuviera bien abrigado de noche y que no me mojara los pies! Tpico de una mujer! gru Conan. Recuerdo a mi anciana madre, hace tanto tiempo... en Cimmeria... Pero hijo, no deberas comparar a tu seora madre con un bfalo! Eso es una impertinencia! Est bien, seor dijo arrepentido el muchacho. Y luego, con ojos llameantes, agreg; Pero es verdad que vamos a adentramos en Estigia, padre? Realmente deseas que est contigo en la batalla? Por Crom, muchacho! Cmo puedes aprender el arte de la guerra sin un poco de lucha? Cuando asciendas al trono, debers mantenerlo contra guerras y revoluciones. El campo de entrenamiento es bueno, pero el de batalla es el lugar de aprendizaje ideal para futuros reyes. Debers mantener tu posicin de acuerdo con el rango que te asigne; nada de galopar solo contra el enemigo tratando de vencerlo por tu cuenta! Dime, cmo estn tu hermano y tu hermana? Conn le dio detalles de su hermano Taurus, de siete aos de edad, y de su hermanita Radegund. Bien dijo Conan. Han venido los sacerdotes contigo segn lo orden? S, y traen una pequea caja de latn cubierta de extraos jeroglficos. No quisieron decirme cul era su contenido. Lo sabes t, padre? Conan asinti con la cabeza. Es lo que puede llamarse nuestra arma secreta. Ahora tmate una buena cena y duerme bien esta 28

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noche. Antes del amanecer entraremos en Estigia!

4. Ms all del Ro de la Muerte


Las oscuras aguas del ro Styx marcaban la frontera entre Shem y Estigia. Algunos lo llamaban Ro de la Muerte, afirmando que los viscosos vapores que se desprenden de las cinagas son malficos; otros dicen que las fangosas aguas son enemigas de cualquier forma de vida, por lo que ni los peces ni otras criaturas pueden nadar en ellas. Este ltimo aserto no es cierto, por cuanto que de noche se pueden or en las orillas los speros gruidos de los cocodrilos y el potente resoplar de los fornidos hipoptamos. Pero ciertamente sus aguas son incompatibles con la vida humana, y todo aquel que se bae en ellas, se ver afectado por una enfermedad incurable. Nadie sabe dnde nace el Styx. Tiene su origen en algn lugar lejano, ms al sur de las oscuras arenas de Estigia, en las tierras selvticas que se encuentran ms all de Keshn y Punt. Hay quienes susurran que nace en el mismo Infierno, y se desliza por los pases habitados por seres humanos como una sigilosa serpiente negra. Antes de que el amanecer tiera de rojo el horizonte oriental, Conan ya estaba en marcha. El rey, montado en su negro corcel, iba al frente, indicando el camino por el vado de Bubastes hasta la orilla baja y cubierta de juncos del otro lado. En la ribera opuesta se alzaba un fortn casi en ruinas, construido con ladrillos de barro. Antao haba servido para proteger el cruce, pero los disturbios internos que se haban producido en el siniestro reino de Estigia hicieron que se descuidara su mantenimiento, y nunca fue reparado. Para mantener a raya a los extraos, los estigios dependan de patrullas a caballo que se desplazaban rpidamente, pero por el momento no se divisaba ninguna de ellas. A derecha e izquierda del fortn se extendan campos de trigo invernal agitados por la brisa del amanecer. A poca distancia, escasamente visibles contra el coloreado fondo oscuro, se alineaban a orillas del ro, hacia la derecha, las chozas de ladrillos de barro de un pequeo villorrio. Al frente, donde el suelo descenda progresivamente desde el Styx, las palmeras, los arbustos y los cultivos que bordeaban el ro daban lugar, gradualmente, a diseminadas espinas de camello y otras plantas del desierto. Conan, flanqueado por Trocero y por Palntides, comandante de los Dragones Negros y segundo jefe despus del rey, espole a su caballo hacia la ladera de una colina. Observ preocupado cmo las huestes aquilonias, compaa tras compaa, atravesaban el vado en una larga doble columna. En cuanto una unidad de infantera sala del ro, su capitn la conduca a un lugar abierto, a lo largo de la orilla. All los hombres deban sentarse, quitarse las botas y secarse los pies y el calzado. El rey lo haba ordenado as. Los hombres refunfuaban contra tan extrao procedimiento. Pero Conan, que haba estado antes en aquellos parajes, lo consideraba una precaucin contra la enfermedad que acechaba en las negras aguas del Ro de la Muerte. Mientras tanto, algunos destacamentos de caballera ligera vigilaban a lo largo del ro, y tambin iban tierra adentro explorando el terreno ante posibles escaramuzas. Montado a caballo, al lado de Conan, Trocero se morda el bigote. Despus de un largo rato, dijo: Seor, no ha llegado el momento de que compartas tus pensamientos con nosotros? Conan gru malhumoradamente y asinti con la cabeza. Efectivamente, amigo mo, os he mantenido demasiado tiempo en la ignorancia. Entonces, por qu, en nombre de Mitra, estamos en esta maldita Estigia? pregunt Palntides. Conn, acercndose en su portillo y aguzando el odo, exclam: Por Thoth-Amon, el que hizo que la vieja bruja de Pohiola me secuestrara el ao pasado para que cayeras en sus garras? Slo hay un Thoth-Amon dijo gravemente Conan. Y Crom sabe que la tierra estar ms limpia sin l. El Druida Blanco ha venido a ponerme en guardia contra sus planes. 29

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Te refieres a Divitix, ese viejo delgaducho y zancudo que rebosa de vino? Ese delgaducho y zancudo viejo que rebosa de vino es el mago blanco ms grande de nuestro tiempo dijo Conan. Trocero trag saliva, y se estremeci recordando las veces que haba apostrofado al vacilante viejo borracho, gritndole que se apartara del paso. Conan sigui diciendo, sombramente: El orculo del Gran Pinar de las tierras pictas revel que el hechicero estigio estaba tras la loca aventura de Pantho. El brujo soborn a Pantho, o bien se apoder de su mente mediante sus artes mgicas. Pero con qu propsito? pregunt Trocero. Palntides, entretanto, se alej con su caballo, bajando de la colina para hacer formar al ejrcito, preparndose para la prxima marcha. Conan prosigui: Meramente para alejarme de Tarantia. El estigio saba que yo cabalgara para unirme a ti para luchar contra los zingarios. Tena la esperanza de que Pantho y yo jugaramos al escondite por las sierras durante tres o cuatro semanas, y que, as ocupado, no tendra tiempo para preocuparme por Tarantia. Tarantia! Acaso la reina...? Descuida, Zenobia y mis reales herederos estn a salvo. Pero hay algo en Tarantia que ThothAmon desea ms que nada en la tierra, an ms que mi vida. Esperaba obtenerla en mi ausencia. Contrat a los ladrones ms astutos, la Soberana Hermandad de Arenjun, para que robasen dicha cosa. Pero los clculos de Thoth-Amon fallaron. No esperaba que yo aplastara tan rpidamente a Pantho, ni que el orculo de Nuadwydon me enviara al Druida Blanco para informarme de la confabulacin. Tampoco se enter de que las lluvias primaverales bloquearan los desfiladeros de las montaas que permiten salir de Zamora, demorando a los expertos ladrones y echando por tierra las fechas previstas por l. Cree que an estoy en el norte persiguiendo a Pantho por las colinas de Poitain. Como supone que no conozco sus planes, no tiene motivo para sospechar otra cosa. El Druida Blanco ha ocultado nuestra entrada en Estigia, la ha vuelto invisible hasta para la mgica visin que posee el estigio, o al menos, lo ms invisible que ha podido. Con suerte, estaremos ante sus puertas antes de que se entere de que nos hallamos a cien leguas de este lugar. Qu es esa cosa que desea tan desesperadamente? pregunt Trocero. Yo lo s, conde! dijo el muchacho. Es... Palntides se acerc en aquel instante y, despus de saludar, dijo: Los hombres estn listos para emprender la marcha. Conan asinti. Puedes dar la seal. Iremos hacia el este a lo largo del ro hasta llegar a un pequeo afluente, el Bakhr. Luego, hacia el sur, remontando media legua de corriente. Conan volvi la mirada hacia las dilatadas planicies, rojizas en el amanecer de la sombra y fantasmal Estigia. Dos veces en dos aos murmur, una confabulacin originada en este maldito pas de tumbas ruinosas y de arenas movedizas ha sacudido mi trono. Esta vez, llevar la batalla hasta el mismsimo umbral del enemigo. Tal vez su magia consiga aniquilarnos, aunque no lo creo. Los dioses de la Luz luchan a nuestro lado. Y ya sea que esto me depare la muerte o la victoria, voy a retar a Thoth-Amon en su guarida y comprobar si con su magia puede evitar que una yarda de buen acero aquilonio le atraviese las tripas. Al or las trompetas, el grupo baj al galope por la ladera para reunirse con las tropas.

5. La ciudad de las tumbas


Una maldicin pareca pesar sobre Estigia. Cuanto ms se adentraban los guerreros aquilonios en el 30

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pas, tanto ms seguros estaban de ello. Los sntomas se manifestaban en forma sutil. Susurros burlones en un viento misterioso, un murmullo de voces que hablaban demasiado bajo para ser entendidas. Los soldados tenan la molesta impresin de que unos ojos invisibles se les clavaban en la espalda. El sol reluca sin piedad detrs de una delgada cortina de blancos cirros, y el aire seco daba a los infantes una constante sensacin de sed. Pasaron por otro casero, un conjunto de chozas de barro color castao, cuyos habitantes huyeron chillando hacia el despoblado al ver llegar las huestes con sus corazas. El Bakhr result ser una pequea corriente estancada y fangosa, desde cuyas orillas algunos monstruosos cocodrilos se deslizaron pesadamente al agua cuando se acerc el ejrcito. ste se dirigi tierra adentro, hacia el sur, y sigui el afluente aguas arriba bordeando los juncos y matorrales que lo flanqueaban. Los hombres refunfuaban intranquilos, frotando amuletos o murmurando letanas e invocaciones en voz baja. Pero las tropas prosiguieron con su marcha, y se internaron cada vez ms en la sombra y embrujada Estigia. El prncipe Conn ech una mirada al sol y se adelant al encuentro de su progenitor. Padre, no estamos cabalgando hacia el sur? Conan asinti con un gruido. Pero insisti el muchacho siempre he odo que este Thoth-Amon vive en un oasis llamado Khajar, muy al oeste de aqu! Conan se encogi de hombros. Menos mal, mozalbete, que tus maestros te han enseado a interpretar los mapas. Pero ThothAmon ya no mora en ese rojo pozo de iniquidades. Ahora ha establecido su guarida en Nebthu. Nebthu? Una ciudad en ruinas, hacia el sur; pronto estaremos all. Hace aos, muchacho, Thoth-Amon alcanz el poder en esta tierra y se convirti en prncipe del Anillo Negro, una hermandad de hechiceros de la magia negra, poderosa en todo el mundo, cuyo cuartel general est en Nebthu. Para poder mantener bajo su frula a esta impa hermandad, abandon su guarida en el oeste y se traslad a Nebthu. En cierta ocasin perdi el anillo mgico que le daba poder, y entonces un grupo de hechiceros enemigos suyos lo echaron. Cay en manos de traficantes de esclavos, que lo llevaron muy lejos de su casa, hasta Aquilonia. Fue l quien envi a ese demonio que te hubiera matado de no haber sido por el signo del fnix que llevaba tu espada? Exactamente. Por puro azar, Thoth-Amon recuper su anillo y regres a Khajar. Mientras tanto, surgi un hechicero rival, Thuthotmes, que se impuso como Jefe del Anillo Negro y estableci su cuartel general en Khemi. El poder de Thuthotmes proceda de un poderoso talismn llamado Cordn de Ahrimn. Durante algn tiempo, el Anillo Negro estuvo dividido en dos facciones: la de Thuthotmes y la de Thoth-Amon. Pero antes de que la batalla entre ambos se decidiera, Thuthotmes pereci en combate junto con una banda de magos khitanios que me seguan a m con el fin de matarme. Los khitanios tambin murieron, y yo volv a llevar el Corazn a Tarantia. Sin embarco, ahora Thoth-Amon detenta nuevamente el control del Anillo Negro, y se propone atraer a todos los magos negros del mundo al crculo de sus confederados. El orculo me dice que est en Nebthu. Conan call, pensativo. El conde Trocero, que haba escuchado con atencin, pregunt: Esa ciudad est bien defendida? Conan se encogi de hombros. Slo Mitra lo sabe. Segn el ltimo rumor que me ha llegado, ha sido abandonada hace tiempo y est en minas. Tal vez los hechiceros la han reconstruido y han conseguido reparar sus muros. Pero, aun cuando lo hayan hecho, estoy seguro de que podremos tomarla por asalto con las diez mil espadas afiladas que nos respaldan. 31

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Con toda probabilidad, eso es lo que haremos dijo la aguda voz del druida, que apareci detrs de ellos en su carreta lirada por muas. Trocero se volvi sobre su montura para observar al hombrecillo, que, como de costumbre, pareca estar borracho. El conde esboz una sonrisa corts y mascull: No me complace para nada este vacuo y maldito pas. Conan no contest, y siguieron cabalgando en silencio. El sol se pona ya cuando unos exploradores se acercaron a la columna para informar. Nebthu pareca una ciudad muerta. Muy pronto, el ejercito tuvo ante su vista las minas. El enorme muro que antao protegiera la ciudad se haba desmoronado, y quedaban en pie nicamente los grandes pilares que haban flanqueado la puerta de entrada. Dichos pilares, cincelados con siniestras grgolas que representaban mscaras de monstruos espantosos, todava se alzaban en medio de las dunas. Salvo algunos pjaros que salieron volando de las ruinas no haba ningn signo de vida. No se vean espirales de humo de ninguna cocina, ni ruegos de algn cuartel. Los techos se haban desplomado, y los edificios eran tan slo montones de ladrillos destrozados. El caballo de Conan dio un respingo al ver una piedra blanca en el camino. Cuando los cascos del corcel la pisotearon, la cosa sali rodando y luego se detuvo. Dos negros orificios aparecieron en su parte superior. Era una calavera, el emblema de Nebthu, la ciudad de tumbas inmemoriales. Nada se mova all salvo un furtivo escorpin o una vbora de las arenas, o tal vez el errabundo fantasma de algn rey estigio enterrado largo tiempo atrs. Y ahora qu hacemos? murmur el conde de Poitain. Acampar y sacar agua del Bakhr replic el rey. Despus, ya veremos. La calavera los contemplaba con un aire de silenciosa burla.

6. La cosa agazapada
Acamparon fuera de las derruidas murallas de la ciudad en ruinas. Conan sabia que sus guerreros no dormiran fcilmente en las calles llenas de arena, ni en las plazas erizadas de cascotes de la metrpoli estigia. En cualquier ruina antigua persistan habitualmente influencias mgicas, y esto era tanto mas cierto en Estigia, maldita desde remotos tiempos, que en cualquier otro pas ms saludable. Mientras un destacamento de soldados cortaba gran cantidad de Juncos, que crecan en los mrgenes del Bakhr, para dar forraje a los caballos, un grupo de exploradores recorra el desierto que rodeaba los muros de Nebthu. Pronto regresaron para informar que no haban visto nada con vida en las dunas. Sin embargo, haban encontrado en el llano algo que poda ser un gigantesco dolo, o bien un monumento. Al atardecer, Conan, mientras se encendan las hogueras para cocinar, decidi investigar de qu se trataba, y se puso al frente de un grupo de hombres. Al acercarse al monstruo de piedra, su negro corcel se espant, y mir con ojos aterrorizados, enderezando las orejas. Por Crom, Mitra y Varuna! exclam Conan mientras posaba la mirada en el titn de piedra que se alzaba amenazante frente a ellos, recortado contra el cielo del ocaso. Trocero profiri un juramento; el Druida Blanco invoc a Nuadens, Danu y Epona y tom un trago de su hola de vino para reconfortarse. La estatua se alzaba sobre la llanura como si se tratara de algn primitivo monstruo. Estaba hecha de piedra negra, lustrosa y lisa, como el azabache o el basalto. Tena forma de esfinge, pero su cabeza no era de len ni de hombre, sino de un animal de presa con el crneo alargado, orejas redondas y mandbulas macizas. Agazapado a la manera de un perro, pareca un demacrado chacal. Yo crea que los magos negros de este endemoniado pas veneraban a Set, la Antigua Serpiente dijo Trocero. Qu cosa satnica es sa? Divitix se frot los ojos. Por los cuernos de Cernunnos, es la hiena-vampiro del Caos! dijo. Nunca pens que vera 32

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una imagen suya forjada por manos humanas. Al mirarla con ms detenimiento a la mortecina luz del ocaso, Conan comprob que el escultor de la esfinge-hiena haba conseguido reproducir con extraordinaria fidelidad los rasgos de un animal vivo. Las fauces de la bestia estaban ligeramente retradas para mostrar sus fieros colmillos, dispuestos a triturar huesos, y a abalanzarse sbitamente, babeando y mordiendo. A Conan se le eriz el cabello, y sinti que se le helaba la sangre en las venas. Vmonos gru el rey, o ese aborto infernal poblar de fantasmas nuestros sueos de esta noche. Los rojizos colores del crepsculo comenzaron a disiparse; la oscuridad envolvi las dunas de Estigia. La luna nueva sigui a la desaparicin del astro rey, haciendo que la bveda del cielo se cubriera de millones de estrellas que titilaban con luces rojas, verdes y blancas en extraas constelaciones. Una aldea de tiendas surgi en el desierto, cerca de Nebthu. Las hogueras destinadas a cocinar arrojaban fulgores anaranjados sobre las oscuras arenas. Las huestes, rendidas de cansancio, coman sus raciones y se acostaban, envueltas en mantas, en busca de un inquieto sueo. Los centinelas, cuyo nmero haba sido doblado, vigilaban los alrededores del campamento. La noche del desierto era solitaria, oscura y silenciosa, pero estaba viva... y aguardaba. Aun cuando los muchos das de marchas forzadas lo fatigaran, Conan tena demasiadas preocupaciones como para poder dormir. Despus de medianoche se levant y llam a un escudero para pedirle que encendiera una lmpara de aceite. Se sirvi una pequea cantidad de vino y se sent en su silla de campana con los sentidos tensos y alertados, como si sus instintos brbaros le hubieran advertido de la presencia de un enemigo invisible. Mascullando un juramento, se puso unos pantalones y una camisa acolchada. Mi armadura le orden al escudero. No, no, la coraza no; la cota de malla. Esta noche nos moveremos a pie. Dejaba de lado su panoplia de caballero, pues al escudero le hubiera llevado demasiado tiempo anudar las numerosas correas, y asimismo porque su gran peso le hubiera hecho andar muy despacio. Despus de calzarse las botas, se puso un casco de acero y un tahal y se qued de pie durante un rato, cavilando, Luego abri su cofre y sac la pequea caja de latn que le haban trado de Tarantia los sacerdotes de Mitra. Despus entr en la tienda ms cercana, y sacudi a Trocero y a Conn para que despertaran. Enseguida fue a despabilar al Druida Blanco. Hall al hombrecillo completamente despierto, envuelto en una mana y arrimado a un brasero, tiritando. Divitix pareca narcotizado como los khitanios que Conan haba visto aturdidos por los vapores de las adormideras. Despierta, druida! dijo. Presiento un peligro. Las flccidas mejillas del sacerdote ligurio estaban plidas, y tena la mirada vaga, como si estuviera viendo fantasmas. Mir fijamente a la oscuridad, pero pareca mirar sin ver. Ojos susurr. Sombras con ojos. Esta noche hay peligro... Conan sacudi las espaldas del hombre. Arriba, sacerdote! Ests borracho otra vez? Divitix pestae, y ri dbilmente. Borracho yo? Por los pechos de la Madre Danu, oh rey! He ingerido suficiente vino como para tumbar a la mitad de estas huestes, pero estoy sobrio como un pez en el agua! Conan se estremeci y se volvi para escudriar la oscuridad. Pero no haba nada... nada salvo sombras.

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7. Sombras con ojos


Conan se march, y se adentr en las sombras de la noche sembrada de estrellas. El aturdido druida iba trotando detrs de l con su bastn de roble. Trocero, armado y alerta, estaba esperando a Conan junto al prncipe, que daba grandes bostezos. Palntides se acerc precipitadamente. Que ocurre, seor? pregunt el general. No lo s, pero algo pasa murmur Conan. Por Crom, maldito sea, no puedo explicarlo, pero algo anda mal...! Pongo en pie a la tropa? An no. Deja que tos hombres aprovechen para dormir mientras puedan Pero dobla el nmero de centinelas. Vamos a hacer nuestra propia inspeccin; tal vez los guardias hayan visto algo, Palntides, prstame dos hombres fuertes, armados, que no teman a los dioses, ni a los hombres ni al demonio. Con ruido metlico de sus cotas de malla, un par de hombres de Gunderland se acerc bostezando. Eran fornidos, de pecho amplio, rostro impasible y mirada dura. Conan los observ atentamente y qued satisfecho. Haciendo un gesto con la cabeza, el rey dijo: Venid. Echaron a andar por el sendero lleno de arena, y entre hileras de tiendas de campaa, hacia la periferia del campamento. Pero los centinelas declararon no haber visto nada, si bien haban recorrido y explorado los alrededores con minuciosidad. Amric, que estaba al mando del pelotn de guardia, dijo: Nada de nada, seor, salvo el lejano aullido de los chacales. Pero algunos se quejan de... bueno, de sombras! Qu clase de sombras? pregunt Conan. El robusto kothio se rasc la barba. Bueno, seor, los hombres dicen... tonteras, ya lo s... que ven sombras all donde no debe haberlas, sombras que no se manifiestan en forma visible. Los estpidos dicen que las sombras los observan! Sombras con ojos! Mi visin me real entonces! gimi Divitix. Conan se mordi el bigote. Conque sombras, eh? Despus comenzarn con los ratones. Estos seores y yo vamos a recorrer esos lugares, para ver si logramos encontrar esas sombras que merodean. Conan desenvain su espada y condujo a Trocero, a Conn, al druida y a los dos soldados por el permetro del campamento. Sus botas crujan sobre la arena reseca. Las antorchas dejaban una estela de luz en el aire, y arrojaban sombras delante y detrs de ellos mientras marchaban pesadamente. El joven Conn se detuvo bruscamente, y cogi del brazo a su padre, sealando. Conan mir en la direccin indicada por el dedo ndice de su hijo y gru. Huellas de pies! Parece que despus de todo tenemos un espa! Porque jams haba odo decir que las sombras dejen impresas huellas de pies en la arena blanda. Trocero llev la mano a la empuadura. Seor, debo hacer sonar el cuerno para alertar a la guardia? Por un solo espa al acecho? Ni hablar, hombre! Nosotros mismos vamos a perseguir al bribn hasta su madriguera. Tendremos tiempo de alertar a la guardia si tropezamos con algn nido de esos adoradores de Set que comanda Thoth-Amon Conan apunt con su espada. T! le dijo a uno de los hombres de Gunderland. Regresa y dile a Palntides adonde hemos ido. Dile tambin que enve un escuadrn de robustos bribones tras nuestras huellas, pero que no se renan con nosotros a menos que estemos en aprietos. Espero coger al intruso desprevenido, y el alboroto pondra a ste sobre aviso a ms de una legua. Sin decir una sola palabra ms, el rey se alej en la direccin indicada por las huellas. La larga 34

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marcha en la que no haban hallado oposicin haba hecho que el rey estuviera impaciente y temerario. Los dems caminaban apelotonados detrs de l. Muy pronto, la pista lo condujo a travs de las dunas que haba ms all del campamento. Mirad, seor! susurr Trocero, sealando hacia adelante. Conan solt un gruido. Era una ilusin de sus ojos cansados, una artimaa de las sombras, o haba vislumbrado realmente una forma encapuchada y vestida de negro que se deslizaba delante de ellos hacia la Esfinge Negra? Seguidme! musit Conan mientras persegua a la sombra.

8. Lo que hua en la noche


Mientras las estrellas titilantes giraban lentamente por encima de sus cabezas, Conan y sus compaeros avanzaron por las arenas, siguiendo la pista de la torna que hua. sta se hallaba siempre ms all del alance de su vista, en fuga veloz, como un fantasma le desierto. Frente al pequeo grupo se alz de pronto el monstruo de piedra que dominaba las desoladas llanuras, ocultando la luz de las estrellas contra las que se recortaba la silueta de su cabeza de hiena. La forma vestida de negro se deslig rpidamente entre las extendidas zarpas del gigantesco monstruo. Por un instante la divisaron vagamente contra el pecho de la enorme esfinge. Luego, se confundi con la piedra y desapareci. Por Crom! dijo Conan con un suspiro, al tiempo que se le erizaban los pelos de la nuca, movido por un terror brbaro ante lo sobrenatural. Sin embargo, el misterio quedo pronto aclarado. Al acercarse al pecho de piedra pudieron observar una resquebrajadura en la piedra lisa, apenas visible a la luz de las estrellas. Era un amplio portal tres veces ms grande que un hombre, astutamente hecho de manera que al cerrarlo, se confunda con la slida piedra del monstruo. A medida que se acercaban, la puerta se cerraba, girando sobre goznes invisibles, y pronto la negra grieta se convirti en una lnea muy fina, del grosor de un cabello. Conan se abalanz hacia adelante, y, velozmente, introdujo la guarnicin de su espada en la hendidura. La puerta se detuvo. Enseguida, el rey meti las manos en la grieta y comenz a tirar con fuerza. La frente se le perl de sudor; los macizos msculos de sui brazos, espaldas y hombros sobresalan tensos bajo la cota de malla. El portal se abri con un chirrido. Conan cogi la espada que se le haba cado y, blandiendo el desnudo acero, salt sin vacilar dentro de la negra boca que se abra. Los otros lo siguieron, si bien el druida titube un poco antes de entrar. Entonces Conan se dirigi al hombre de Gunderland: Dame tu antorcha. Cmo te llamas? Thorus, no es as? Bien, planta tu pica de manera que la puerta quede abierta y corre de vuelta al campamento Dile a Palntides que enve una compaa entera. Ve rpido! Y el resto de vosotros, seguidme! Una vez dentro de la esfinge, caminaron por un corredor alto y ancho de slida piedra. La antorcha goteaba, dibujando negras y deformes sombras en las paredes de spera piedra. Alerta ante trampas y peligros, Conan y sus compaeros rastreaban el corredor, y bajaron por una ancha escalinata de piedra a un subterrneo, debajo de las arenas del desierto. Por Mitra! Con razn no encontramos a nadie en la ciudad dijo Trocero con un susurro, Estos magos negros estn todos escondidos en esta madriguera! Y en verdad, era una madriguera. A intervalos nacan corredores que se iban multiplicando hasta formar un laberinto. En cada cambio de direccin, Conan pintaba en la pared una marca con la brea de la antorcha para poder desandar el camino y volver a la superficie. Pero todas las habitaciones que exploraron estaban vacas. Dnde se haban metido los magos del Anillo Negro? Crom! exclam Conan en voz alta. Habr pisos an ms profundos que ste? Si es verdad la teora de cierto filsofo de que la tierra es redonda, deduzco que pronto saldremos por el otro lado! 35

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Mientras bajaban por otra escalera, Trocero presunto: Seor, no deberamos regresar en busca de ayuda? Tal vez; pero tengo la intencin de revisar primero a fondo este lugar murmur Conan. Los muchachos pronto habrn de alcanzarnos, y hasta ahora 10 hemos encontrado nada que nos haya de preocupar. Sigamos adelante! Al descender por el ltimo tramo de las escaleras le piedra, penetraron en una gigantesca habitacin del tamao de un ruedo, rodeada de hileras de bancos tambin de piedra. Levantando la antorcha, Conan examin los bancos ms cercanos con vacilante luz, que slo iluminaba una pequea parte de la vasta superficie. El lugar le recordaba al gran hipdromo de Tarantia, con la diferencia de que este ltimo estaba construido al aire libre, es decir, no enterrado profundamente en aquella ftida oscuridad, debajo de la corteza terrestre. Para qu crees t que utilizan este lugar? pregunt entre dientes. Trocero ya abra la boca para replicar cuando una voz lo interrumpi. Era profunda, fuerte y tranquila, y hablaba en tono triunfal. Lo empleamos para eliminar a nuestros enemigos, Conan de Aquilonia! El cimmerio se puso tenso. Antes de que pudiera moverse, se encendi una luz misteriosa, sin aparentes fuentes de energa, que inund la vasta arena con una claridad casi tan intensa como la luz del da, A su amparo, el cimmerio pudo ver que los bancos de piedra que lo rodeaban estaban ocupados por cientos de figuras humanas vestidas de negro. A la derecha se destacaba un amplio portal abierto, un verdadero pozo de oscuridad, tan ancho como el pecho de la esfinge. Directamente delante de ellos, entronizado en un gran silln de piedra negra que haba sido colocado por encima de las primeras filas de magos, haba una figura alta y fuerte vestida con un manto verde, liso y sin adorno alguno. Este hombre tena la cabeza rasurada, la piel morena, negros ojos rasgados y las facciones de halcn de un estigio de pura sangre. Bienvenidos a mi imperio dijo Thoth-Amon, riendo. Thorus, el hombre de Gunderland que Conan despachara en busca de refuerzos al campamento, yaca silenciosamente bajo las estrellas, a unos escasos cien pasos de la Esfinge de Nebthu, con la garganta atravesada por una flecha estigia.

9. Las espadas rojas de Estigia


Palntides vociferaba rdenes a los hombres. Las trompetas resonaban, y se oan los cascos de los caballos golpeando la crujiente arena. Las cosas haban empezado a andar mal Justo en el momento en que Conan y sus compaeros penetraron en la esfinge negra. Primero se produjo la desercin de las tropas enviadas por Koth y Ofir. Estas haban acampado en la parte ms alejada del lugar, y los centinelas regresaron a toda prisa para informar de que toda aquella fuerza haba huido, amparada por la oscuridad, ya mera por pnico generalizado o por un plan convenido de antemano. Palntides mascullaba furiosos Juramentos. Orden que un escuadrn de caballera saliera detrs de los huidos, pero result que los aquilonios ya no disponan de caballos. Los pocos animales que an tenan haban sido robados por los desertores. En ese momento lleg el primero de los dos soldados que haban acompaado a Conan, el cual transmiti la orden del rey de enviar un escuadrn de hombres en su seguimiento. Palntides estaba escogiendo la gente e instruyndola acerca de las noticias que deban dar al rey, cuando otro centinela entr gritando: A las armas, seor! Estamos cercados! Las hordas de Estigia nos atacan! En torno al campamento, y de entre las sombras dunas, comenzaron a surgir hombres, la mayora de ellos arqueros a caballo o a lomo de camello. La oscuridad haca imposible establecer su nmero. Galopaban alrededor del campamento, rodendolo y tensando los arcos. A pesar de que las tinieblas 36

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impedan a los arqueros tirar con precisin, los aquilonios recibieron una lluvia de flechas disparadas al azar. Aqu y all, algn hombre bramaba al ser alcanzado por un dardo. En lo alto de las dunas, otros soldados estigios aparecieron arrojando flechas incendiarias al campamento. Sus proyectiles parecan cometas que atravesaran la oscuridad. Una tienda de campaa comenz a arder, y luego otra. La mayora de los soldados aquilonios haban despertado al producirse la conmocin causada por la desercin de los auxiliares. Alertados por el sonar de las trompetas y los gritos de guerra de los estigios, los soldados salan a trompicones de las tiendas con la cara congestionada y tosiendo debido al humo mientras se ponan el casco y se ajustaban los tahales y las carrilleras. Apagad las hogueras! gritaba Palntides. Recoged las tiendas! Cenwulfo! Dnde diablos te has metido? Aqu contest el capitn de los arqueros bosonios, acercndose al general. Dnde est el rey? Slo Mitra lo sabe; se intern en el desierto persiguiendo a un espa. Distribuye a tus hombres alrededor del permetro y elimina a algunos de estos malditos enemigos negros. Destaca un escuadrn para aniquilar a esos bastardos sobre las dunas con sus flechas incendiarias! Amric! Presente, mi general. Disemina a los hombres formando un crculo detrs de los bosonios, y que se apresten con las picas para detener una carga. Apila los bagajes delante de ellos y cbrelos de arena para formar un parapeto... Thoth-Amon sonri siniestramente desde su sitial de poder, en el ruedo subterrneo. Cimmerio, te has interpuesto en mi camino durante demasiado tiempo dijo el ms grande de los hechiceros negros del mundo. Vi como te aventurabas en estas tierras del sur desde tu helado norte, hace unos cuarenta aos. Deb haberte aplastado entonces, cuando eras pequeo y dbil. De haber sabido cmo iba a crecer tu poder, te hubiera derribado con una rfaga de magia la primera vez que te entrometiste en mis asuntos, en la casa de Kallian Publico; o cuando arruinaste mis planes para arrebatar el reino de Zngara de las dbiles manos del rey Ferdrugo; o cuando te vi por primera vez en la fortaleza del conde Valenso, en el Ocano Occidental; o durante los primeros aos de tu reinado en Aquilonia, cuando yo era esclavo de Ascalante, en Tarantia. Sin embargo, esos errores sern corregidos ahora. Conan le tendi la antorcha a Trocero y cruz sus poderosos brazos sobre el pecho. Con rostro impasible, dirigi una mirada leonina a Thoth-Amon. Prosigue tu discurso, estigio dijo con voz tronante. Has hecho un esfuerzo enorme, y has agotado tus artilugios, para atraerme a esta trampa. Puedes decir todo lo que se te ocurra. Un murmullo semejante al silbido de un nido de rabiosas serpientes recorri la multitud de negras vestiduras. Thoth-Amon ri sardnicamente. Bien dicho, perro salvaje del norte! Admiro tu frialdad, tanto como mis compaeros magos deploran tu desfachatez! Pero ahora nadie te ayudar a escapar de este castigo tan largamente demorado. Te has cruzado en mi camino demasiadas veces, y hemos llegado al ltimo acto de nuestro pequeo drama. He atrapado a las huestes aquilonias, as como a su rey. Mientras hacemos intercambio de cortesas, mis guerreros asedian tu campamento. Los grandes caballeros aquilonios estn cayendo bajo nuestras espadas como el trigo maduro bajo la guadaa. Esta noche se acaba algo ms que una dinasta; tambin perece el poder armado de un reino. Conan se encogi de hombros. Es posible, pero no temo a tus rampantes serpientes, y mis fornidos caballeros les arrancarn sus curvos colmillos con facilidad. No dudo que a estas horas mis guerreros estn recolectando una roja cosecha... Yo no slo lucho con espadas... 37

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Thoth-Amon sonri, al tiempo que haca un gesto con los dedos de una mano. Un rayo de color esmeralda brot de las yemas de sus dedos. Cruz vertiginosamente el ruedo y golpe la desnuda espada que Trocero tena en la mano. El acero, baado por el rayo verde, brill con rojo fulgor. Profiriendo un juramento, Trocero dej caer la espada humeante y se llev los dedos ampollados a la boca. ... sino tambin con brujera concluy Thoth-Amon. Conan sostuvo la mirada centelleante de Thoth-Amon con sus propios, penetrantes ojos. La nica forma de combatir a la brujera murmur es mediante brujera. La delgada figura encapuchada que estaba al lado de Conan se adelant, se quit la oscura tnica y dej ver un manto blanco y un rosario de hojas de roble. Los magos negros retrocedieron entre exclamaciones. Es un Druida Blanco de las tierras pictas! se oy decir a una voz por encima de los murmullos. No hay duda de que lo es dijo Thoth-Amon con aspereza. Y a menos que mis sentidos me engaen, es Divitix. Divitix! el grito surgi de cientos de gargantas. A una seal del prncipe de los hechiceros, todos quedaron en silencio. La presin de centenares de ojos cay sobre Conan y sus compaeros. El silencioso y concentrado poder de aquellos centelleantes ojos habra enervado a cualquiera. Conan sinti un hormigueo en la piel. Una sensacin de fro, semejante a la de uno de sus glidos infiernos del norte, le invadi el corazn. Un entumecimiento empez a invadir su cuerpo. La vista se le nubl y comenz a fallarle el corazn. Detrs de l, el joven Conn jadeaba y se tambaleaba. B... brujera! dijo Conan con un suspiro. Un poder maligno que brotaba de aquellos ojos intensos y refulgentes se abata sobre l. Su cabeza bulla. Dentro de un momento pens, todo mi frreo poder abandonar mis msculos y caer al suelo.

10. El Druida Blanco y la magia negra


Entonces, el druida rompi el encantamiento. Extendi los brazos y empu su bastn de roble. Conan qued mudo de sorpresa al ver que de la madera muerta del bastn brotaban frescas hojas nuevas. Divitix estaba de pie en el centro de un halo de luz dorada. De su bastn se desprenda el sano olor de la tierra y de las plantas en crecimiento. La clida luz y excelente aroma anulaban la mgica luz artificial y el hmedo olor a moho de los laberintos subterrneos de piedra antigua. Los brujos del Anillo Negro retrocedieron. El sudor humedeca la frente de algunos. Divitix contemplaba la escena, tambalendose, riendo, como si todo el vino que haba ingerido aquella noche por fin le hiciera efecto. Era pequeo y poco atractivo, pero no caba la menor duda de que era l quien dominaba la escena. Thoth-Amon ya no rea; se hallaba intensamente concentrado, con el ceo fruncido. De pronto, se irgui con toda su real estatura y lanz al Druida Blanco un segundo haz de verdes llamaradas. Divitix las desvi, y se convirtieron en una lluvia de centellas chisporroteantes... Thoth-Amon iba disparando un haz tras otro. Siguiendo el ejemplo de su jefe, los magos principales del Anillo Negro volvieron a ponerse de pie, agregando sus propios rayos de fuerza verde a la lluvia de dardos mortales que se abata sobre Conan y sus seguidores. Por algunos momentos, la vibrante aureola los protegi como un escudo dorado. Pero entonces, Divitix comenz a desfallecer. Aun cuando todava mantena intacta la dorada incandescencia, varios dardos de fro fuego verde se filtraron a travs de ella, dibujando surcos humeantes en la arena, cerca de donde se encontraban Conan y sus compaeros. La magia blanca fracasa cuando se enfrenta con la fuerza, cimmerio! dijo Thoth-Amon provocativamente. 38

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Bueno, en ese caso tal vez haya llegado el momento de reforzarla. Conan extrajo de su cinturn la pequea caja de latn reluciente. De ella sac una gran joya roja de mltiples facetas, de la que emanaba un fulgor deslumbrante, cuyas vibraciones de luz pulstil parecan dejar caer copos de fuego dorado sobre la arena. Conan tendi a Divitix la chispeante joya, y ste la cogi con la misma desesperacin con que un hombre que se ahoga se agarra a la mano salvadora. Cuando el druida cogi la joya, el escudo protector de luz dorada que los envolva se fortaleci; una llama dorada como la del mismo sol resplandeci e hiri a los magos negros. stos cayeron hacia atrs chillando; algunos se frotaban los ojos, mientras que otros se desplomaban, inconscientes o muertos. La luz dorada palpitaba en el druida vestido de blanco, que pareca sobrehumanamente grande y dominante. Un grito como un lamento se elev desde los bancos. Algunas de las formas vestidas de negro luchaban entre ellas locamente, mientras que otras trataban de huir por los portales ms pequeos que haba en uno de los extremos del ruedo. El Corazn! exclam jadeando Thoth-Amon, y cay sobre su negro trono, con la cara lvida, ojeroso y desencajado. Repentinamente, el gran hechicero pareci un hombre viejo, muy viejo. El Corazn de Ahrimn! grit roncamente. Conan rea a carcajadas. Creas que iba a aventurarme en tu madriguera sin el talismn ms poderoso del mundo? Todava debes de considerarme como aquel joven inexperto, temerario y loco que vino del Norte hace cuarenta aos! Durante todos estos aos, el Corazn ha dormitado en las criptas del Mitraeum. Cuando el druida me inform acerca de la confabulacin que habas urdido contra m, despach heraldos para buscarlo junto con mi hijo. Con este amuleto, el viejo Divitix tiene el poder de ms de mil de tus brujos. sa es la razn por la cual ansiabas tanto poseer la joya; no para aumentar tu propio poder mgico, sino para evitar que algn otro la utilizara contra ti. Por ese motivo, los Dioses del Oeste sacaron a este druida de su pinar, y lo llevaron a travs del ancho mundo hasta las arenosas llanuras de la sombra y fantasmagrica Estigia. Ningn otro mago blanco hubiera sido capaz de resistir la tentacin de poseer el inmenso poder que concede a quien lo tiene en sus manos, el poder de convertirse en un dios, nadie salvo este hombrecillo aturdido por el vino, este venerable y santo vasallo de la voluntad de los dioses! Con el rostro hundido y plido, que a la luz del fuego dorado que emanaba de la figura del druida semejaba una calavera, Thoth-Amon se consuma. Algunos de los magos de menor jerarqua del Anillo Negro yacan muertos, otros estaban sin sentido; algunos hablaban confusamente o se debatan en un delirio de locura, y otros se agolpaban en las puertas de salida, arandose en su frenes por escapar. Divitix sostena en alto el poderossimo talismn, que irradiaba fuerzas extraordinarias como si fuera una lente. Un rayo de luz tras otro refulgan en el ruedo y, con cada impacto, mora un brujo. Ya slo quedaba con vida Thoth-Amon, que estaba en plena posesin de sus facultades. A Conan se le eriz el cabello al ver que se formaba una sombra alrededor del estigio, una mancha de oscuridad que lo iba envolviendo como los anillos de una gigantesca serpiente. Acaso el mismo Padre Set haba venido en busca de su mximo devoto? Thoth-Amon dijo, anhelante: T me fuerzas, perro cimmerio, a hacer, contra mi voluntad y prudencia, mi jugada maestra! Las sombras espirales de su entorno se fueron oscureciendo hasta que qued como embozado en absoluta tiniebla. A travs de aquella tenebrosa sombra, los ojos de Thoth-Amon relucan como estrellas titilantes de negro fuego. Conan sinti un estremecimiento cuando oy al estigio dar una enigmtica orden en una lengua gutural y desconocida. Ninguna garganta humana ha estado nunca configurada para poder emitir los sonidos de aquel misterioso discurso bestial. Las extraas palabras rebotaban como un eco a travs de la sombra inmensidad del ruedo. Todos los ojos se fijaron en el enorme portal abierto que haba en su extremo ms alejado. Entonces, algo pesado, monstruoso e impensable se agit con vida en el abismo mismo de oscuridad. Y ThothAmon ri. 39

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11. Desde la negra reja


Avanz lentamente desde el abismo de tinieblas. Al principio, Conan no pudo definirlo, porque pareca una prolongacin de las mismas tinieblas. Pero no se trataba de una sombra insustancial, porque la tierra temblaba bajo sus pies. Por Crom! balbuce Conan entre dientes. Sus compaeros retrocedieron aterrados tras lanzar una mirada horrorizada a aquel bulto que se mova. Que los dioses nos ayuden! bram Divitix. Es el prototipo redivivo de la Esfinge Negra de arriba! La tierra jams estuvo preparada para sobrellevar el peso de este abominable engendro del infierno. Recordad los miles de aos que esta maldita cosa ha pasado morando en las entraas del mundo! Que los Seores de la Luz se dignen a ayudarnos, porque ni siquiera el Corazn de Ahrimn puede darme poder sobre la Bestia Negra, el hijo del mismsimo Caos! Conan recorri con la mirada los bancos sembrados de cadveres. All no haba nadie con vida; incluso Thoth-Amon haba escapado al ver la llegada de la bestia a la que sus invocaciones haban expulsado de siglos de satnico sueo. Retiraos a las escaleras que hay detrs de nosotros! bram Conan. Dame esa antorcha, Trocero! Moveos rpidamente, pues tenemos a la bestia encima! Retrocedieron en la misma direccin por la que haban venido, subiendo por la ancha escalera y a lo largo del alto corredor que haban atravesado antes. Mientras corran, Conan trataba de hallar pasajes estrechos por los que la bestia no pudiera perseguirlos, pero no consigui descubrir ninguno. Aquel vasto espacio no detendra a la bestia en lo ms mnimo; quiz hubiera sido excavado en la roca para conveniencia exclusiva del monstruo. Su nica esperanza de poder escapar estaba en el extremo ms alejado, donde quizs encontraran una salida ms estrecha. Espada en mano, y con grandes zancadas, el rey de Aquilonia corri a travs del inmenso saln, murmurando un rezo a los fros e indiferentes dioses de su patria del Norte. El campamento haba sido toscamente fortificado con los bagajes y la arena; haban levantado un parapeto detrs del cual estaban agazapados los lanceros de Gunderland, los caballeros de Aquilonia y Poitain y los arqueros bosonios. Cada vez que las hordas estigias se acercaban demasiado, los arqueros, a una seal dada, se ponan en pie y descargaban una andanada de flechas a travs de la arena cubierta de cadveres. Las ballestas de los bosonios tenan mayor alcance que las armas, ms cortas, empleadas por los arqueros estigios a caballo. Cuando los pesados dardos aquilonios daban en el blanco, atravesaban cota de malla, ropa y carne hasta alcanzar los rganos vitales. Sin embargo, Palntides no se engaaba acerca de la desesperada situacin en la que se hallaba su ejrcito. Hacia el este, el leve fulgor de una engaosa aurora haca palidecer las estrellas. sta, naturalmente, se desvanecera, y entonces comparecera el verdadero amanecer. Sin caballos, los aquilonios no podran derrotar a los estigios, a los que sus cabalgaduras daban gran movilidad, y que adems eran enormemente superiores en nmero. Por otra parte, si hubieran pretendido perseguir a sus enemigos a pie por la arena los estigios los habran exterminado demasiado rpidamente. Los aquilonios podan mantener su posicin mientras les durasen las provisiones, porque los estigios no disponan de hombres con armas pesadas capaces de abrir brechas en su permetro. Pero al amanecer, los estigios iban a contar con un poderoso aliado: el sol del desierto. Pese al severo racionamiento, las existencias de agua muy pronto se consumiran, y era imposible enviar hombres a orillas de Bakhr frente al enemigo. Tampoco se poda esperar que las flechas de los bosonios durasen indefinidamente. Con el ritmo que mantenan, los carcaj habran de vaciarse en una hora o dos. A los estigios les bastaba solamente con tener rodeado al ejrcito enemigo, lanzando sus livianos pero mortferos dardos, para que al final del da las fuerzas aquilonias quedasen reducidas a la impotencia. Pero, aparentemente, los estigios tenan otros planes. Unidad por unidad, los arqueros montados se 40

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fueron retirando hacia la Esfinge Negra, se convirtieron en puntos oscuros contra el cielo que palideca y desaparecieron tras las dunas. Cuando no qued ninguno alrededor del campamento, Palntides envi a un soldado famoso por la velocidad con que corra a que hiciera una inspeccin. El hombre, tras quitarse las botas, trep a la duna ms alta que haba entre el campamento y el monumento y volvi corriendo a informar: No, general, no se estn retirando. Estn todos reunidos alrededor de esa fea estatua negra, y su general, de pie sobre el anca del monstruo, los est arengando. Me parece que se preparan para una gran carga; he visto una compaa de jinetes, armados con esa negra cota de malla que llevan. Palntides se volvi para dirigirse a sus hombres, que estaban tomando a toda prisa su fro desayuno, y descansaban por primera vez despus de largas horas de lucha. Podemos detener a algunos con flechas y a otros con las picas les dijo a Cenwulfo y a Amric, pero habr muchos ms que ocuparn el lugar de los cados. Situaremos a nuestros caballeros en la primera fila a fin de que utilicen sus lanzas como picas, puesto que su armadura es la mejor... Pero mientras hablaba, se dio cuenta de la futilidad de sus propias palabras, siendo tan escasas las probabilidades que tenan de vencer. Pero dnde estaba Conan?

12. La bestia negra mata


La piedra rechin, y el grueso portal ubicado en el pecho de la Esfinge Negra se abri. En el umbral se destacaba la poderosa figura de Conan de Cimmeria; la luz de su antorcha centelleaba sobre la cota de malla y se reflejaba como sobre un espejo en la superficie de su desnuda espada. Tras l se agolpaban el prncipe Conn, el conde Trocero y el druida Divitix, que todava empuaba el Corazn de Ahrimn. Afuera, las estrellas se iban haciendo cada vez ms dbiles en el este, y el cielo haba aclarado visiblemente. Las colosales extremidades delanteras del monstruo de piedra, semejantes a las patas de un perro, se separaban del cuerpo en ngulos ligeramente divergentes. Cada zarpa era dos veces ms grande que un hombre. Ms all de stas se extendan las dunas, y se vean aqu y all espinas de camello y matas de pasto seco. Nada se mova en el ngulo formado por las patas delanteras de la estatua, ni en el desierto que se vea a lo lejos. Sin embargo, desde otra direccin llegaba el estrpito propio de una gran fuerza armada: el crujido de las monturas, el ruido metlico de las armas, los relinchos y pataleos de los caballos, los gruidos de los camellos, el murmullo de los hombres. Por encima de todos estos ruidos resonaba la voz del general estigio, que imparta rdenes a sus unidades y las exhortaba a ser valientes y a aniquilar a los inmundos extranjeros adoradores de dioses perversos. Su spera voz gutural resonaba en la oscuridad. Conan apoy el odo en el portal. Nos estn persiguiendo dijo con un suspiro, mientras el suelo trepidaba bajo la mole del monstruo con cabeza de hiena. Thoth-Amon debe de haber congregado a todo el maldito ejrcito estigio. Si corremos hacia el campamento y nos ven, ser lo ltimo... Las vibraciones se fueron intensificando. Detrs de la Esfinge Negra se oa la llamada de las trompetas y el sonido de los timbales de las tropas que all se ocultaban. Los estigios estaban preparados para el combate. Seguidme murmur Conan, arrojando la antorcha sobre la arena para apagar la pequea y humeante llama que an le quedaba. El rey condujo a sus camaradas a lo largo de la senda que haba entre las separadas patas delanteras de la estatua. Detrs de ellos, y en la abertura del pecho de la esfinge, apareci una forma que se mova en la oscuridad. En la boca misma del gran tnel que conduca a las criptas inmemoriales apareci la masa de un ser vivo y horripilante, que miraba de reojo, babeando. Era enorme; su tamao igualaba al 41

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de medio centenar de leones. El monstruo escudriaba la negrura y husmeaba en el aire del amanecer. Tras echar un vistazo a sus espaldas, Conan y sus seguidores huyeron precipitadamente. Hacia esa zanja! orden Conan en voz baja, sealando con un gesto. Puede ser que no nos vea. Se lanzaron a toda velocidad a la zanja que el cimmerio les haba mostrado, y se acurrucaron sin atreverse casi a respirar. El monstruo se tambaleaba, siguindoles la pista, justo en el momento en que las tropas se ponan en marcha con redoble de tambores y sonido de fanfarrias. Las primeras unidades rodearon la zarpa izquierda de la estatua para luego encontrarse galopando paralelamente al monstruo, y separadas de l por unas escasas yardas. Se oy la exclamacin horrorizada de un estigio; luego las de otros, y bien pronto alaridos de terror y de sorpresa llenaron la noche. Las cuerdas de los arcos se tensaron, y una lluvia de flechas y de jabalinas cay sobre el monstruo. Los proyectiles no eran sino alfilerazos para tan enorme bestia, pero se le clavaban en el pellejo y despertaban su furia. Se volvi pesadamente contra el ejrcito, y por un instante se irgui por encima de l como si hubiera sido un cachorro con vida, hijo de la estatua a la que tanto se pareca. Y de pronto estuvo en medio de los estigios! Sus grandes zarpas barran a derecha e izquierda, destrozaban hombres y cabalgaduras en un bao de sangre. La Bestia Negra se mova con dificultad en medio de la matanza, pero con cada zancada bajaba la cabeza, atrapando a un estigio y triturndolo hasta convertirlo en papilla de un solo mordisco. El aire estaba cargado de horror! Los caballos mutilados lanzaban terribles relinchos de dolor y los hombres destrozados aullaban en su pavorosa agona. A los estigios no les faltaba coraje. Pese a que estaban espantados, el general orden una carga desesperada. La bestia derribaba a los hombres al suelo con sus lacerantes zarpas, y sus mandbulas trituradoras terminaban con ellos tan pronto como los tena a su alcance. Finalmente, los estigios, enloquecidos de terror, huyeron en desbandada, arandose y atropellndose entre s en su afn. La mayora de jinetes tuvo que desmontar a causa de los frenticos saltos y sacudidas de los aterrados caballos y camellos, que slo podan caminar pesadamente por la arena. Y la Bestia Negra los persegua, pisotendolos y triturndolos. Y segua matando... y matando... y matando. Al elevarse el dorado disco del sol por encima del desierto, ms all del Bakhr, el monstruo regres de su carnicera. Se mova con rapidez, tiritando al sentir los hostiles rayos de sol sobre su cuerpo. Finalmente, su enorme bulto se escurri por el gran portal del pecho de la esfinge, y desapareci. La ancha puerta de piedra se cerr ruidosamente tras l. Desde cierta distancia, Conan y sus compaeros observaron al monstruo que se perda de vista. Luego retomaron trabajosamente al campamento. Formados ya en filas de arqueros y de lanceros, los aquilonios haban decidido vender muy cara la vida, y les cost creer en su liberacin. El incendio de las tiendas hizo que se perdiera una parte de los bagajes. Algunos hombres murieron atravesados por las flechas estigias, pero muchos de ellos estaban slo malheridos, pues el objeto de aquellos livianos dardos era ms bien provocar invalidez que matar. Por todos lados se vea a los cirujanos, que limpiaban y vendaban heridas. En muy poco tiempo, Conan y Palntides reorganizaron a sus huestes. Capturaron varios caballos y camellos que rondaban desconsoladamente sin jinete alrededor del campamento y luego los utilizaron para reunir un gran nmero de cabalgaduras que andaban sueltas. En el curso de esta labor, los aquilonios hallaron el equipaje abandonado por los estigios, y pudieron reponer sus propias prdidas de material. Con sus poderes incrementados por el Corazn de Ahrimn, el Druida Blanco exploraba el plano espiritual mediante sus sentidos astrales. Despert de su trance para indicar que Thoth-Amon haba escapado de la destruccin del Anillo Negro y se hallaba camino del misterioso reino negro de Zembabwei, en direccin sureste. 42

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Las tropas estaban ya preparadas y aguardaban rdenes. Haba habido varios cambios. La mayora de los caballos eran ahora potros estigios. Los jinetes se despojaron de sus armaduras metlicas, que eran 1 demasiado pesadas para montar caballos tan pequeos; en su lugar, llevaban ligeras cotas de malla. Se form un nuevo cuerpo de camelleros, cuyos integrantes parecan incmodos sobre las angulosas e irascibles monturas. Conan estaba cmodamente sentado sobre su camello con las piernas cruzadas delante de la joroba y, ante una pregunta de Trocero, sonri. Naturalmente que s montar a camello! dijo con una risita ahogada. Acaso no fui en cierta ocasin jefe de los nmadas zuagires de los desiertos orientales? Si tratas bien a un camello y conoces sus limitaciones, no resulta ms difcil de manejar que cualquier otro animal. Frunciendo el ceo, clav la mirada de sus fieros ojos azules en el lejano horizonte teido de rojo. A su lado, Divitix le sonri desde su carreta tirada por muas. Haba estado bebiendo de nuevo, pero hablaba con voz bastante firme. Los Seores de la Luz siguen estando contigo, oh rey! dijo. Y volvindose hacia donde se encontraba el prncipe Conn, montado en su pony, le orden: Dame tu sable, oh prncipe! Conn le tendi la espada. Con la punta del dedo, esboz una serie de caracteres rnicos sobre la hoja. Los trazos se destacaron en negro sobre el ancho acero. Qu es eso? pregunt Conn, volviendo a tomar la espada y mirndola con curiosidad. Divitix sonro con picarda. No hagas preguntas, muchacho. Basta con que sepas que, en una visin que tuve la noche pasada, uno de los poderes ocultos me indic que escribiera ah esas palabras. Se me inform que haban de ser de gran utilidad para ti. Y ahora, adis y buen viaje! Palntides apareci, montado en un brioso tordillo estigio. Estamos listos para emprender la marcha, seor. Entonces, da la orden gru Conan. Hacia dnde? pregunt Trocero. Conan sonri, y sus blancos dientes brillaron en su bronceado e impasible rostro. Al sureste, a Zembabwei y a las tierras de la selva... hasta el fin del mundo, si es necesario! Y las trompetas resonaron.

LA LUNA ROJA DE ZEMBABWEI


1. El infierno verde
El conde Trocero de Poitain se asi del arzn al tiempo que su caballo, un corcel estigio pequeo pero fornido, resbalaba en el lodo de tal manera que casi le hizo perder los estribos. Dio un tirn a las riendas, haciendo que el caballo alzara la cabeza mientras intentaba espantar una nube de feroces mosquitos que zumbaban delante de su rostro. Mascull una imprecacin. Detrs de l, Palntides, comandante de las huestes de Aquilonia, profiri un juramento cuando su caballo resbal en el mismo lodazal. Trocero ech una mirada de reojo al cielo, encapotado de nubes muy bajas. Parecan rozar la punta de las hierbas, gruesas como caas, que rodeaban a los jinetes y alcanzaban con su altura la cabeza de stos. Las patas de los caballos chapoteaban en el agua poco profunda que cubra todo el campo. La estacin lluviosa haba llegado a las llanuras de Zembabwei, y haba convertido la regin en una cinaga brumosa y maloliente. Las lluvias cesaran quince das ms tarde, y las aguas que se filtraban perezosamente en la tierra desapareceran. El suelo se convertira en una especie de arcilla reseca. La verde hierba se tomara amarilla, se secara y al final la barrera el fuego. Pero todo ello era cosa del futuro. 43

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Parece que va a llover gru Trocero, dirigindose a Palntides. El general mir torvamente hacia arriba. Por las babosas escamas de Set rezong, cuntame alguna novedad, conde! Ha llovido diariamente durante los ltimos diez das, y ya he renunciado a tratar de quitar la herrumbre de nuestros arneses. Durante cunto tiempo ms nos mantendr el rey a este paso? Trocero se encogi de hombros e hizo una mueca. Ya conoces a Conan! Seguiremos hasta que todo est tan oscuro que ni siquiera un bho pueda ver su camino. Cuidado con la serpiente! exclam, al tiempo que su caballo daba un respingo. Palntides tir de las bridas mientras una moteada vbora gris de las marismas, gruesa como el muslo de un hombre, se deslizaba por entre los tallos de las hierbas, y desapareca. Ya estoy harto de estos malditos pantanos buf el general. Que me destripen en los altares de Derketo, deseara que ese druida viejo y borracho estuviera todava con nosotros! Tal vez podra llevamos mgicamente por los aires hasta la Antigua Zembabwei. Cualquier cosa sera mejor que luchar a pie por este cenagal. La mitad de nuestros caballos y camellos estn muertos o enfermos, y muchos de los soldados caen vctimas de la fiebre de las marismas... Cmo demonios pretende que lleguemos a la Ciudad Prohibida en forma para pelear, es algo que no puedo entender... Trocero se encogi de hombros. Durante ms de un mes, el rey Conan haba llevado a las huestes aquilonias adelante sin cesar, siguiendo el curso del ro Styx hacia sus desconocidas fuentes. Haban marchado pesadamente a lo largo de las fronteras de Estigia oriental, donde la estrecha franja de vegetacin que se vea a lo largo del ro estaba flanqueada por las doradas arenas de los desiertos orientales. Luego, el ro torca hacia el sur. Haban atravesado una rida tierra de nadie, donde haba escasas seales de vida humana, salvo los clanes nmadas de los shemitas del este, los zuagires, con sus camellos y ovejas. El ejrcito de Aquilonia haba cruzado las fronteras de Estigia, y se haba abierto camino entre los reinos de Keshn y Punt. El desierto desapareca para dar paso a praderas ondulantes cubiertas de hierba, donde haba zonas de gran vegetacin en los valles y a lo largo de las corrientes de agua. Durante varios das haban bordeado la regin meridional de Punt, donde el Styx se ensanchaba para formar marismas anchas y tranquilas. Se acercaban ya a las fronteras de la misteriosa Zembabwei. En muchas ocasiones, Trocero dese que Divitix, | el Druida Blanco, hubiera seguido cabalgando con sus huestes. El conde de Poitain, que era una persona muy civilizada, tena poca fe en la magia. Pero all, en la guarida de demonios que eran los inmensos arenales de Estigia, el viejo druida borracho haba demostrado su vala en la batalla contra los mgicos guerreros de Thoth-Amon. l solo los haba salvado de ser cogidos en una trampa por los brujos del Anillo Negro. Y como el Anillo haba sido aplastado ya, y el propio Thoth-Amon haba huido muy lejos hacia el sureste, donde la selva circundaba Zembabwei, el conde haba tenido la esperanza de que Conan volviera a Tarantia, la ciudad de las torres. Pero no! Conan estaba resuelto a terminar con el viejo brujo estigio y a eliminar de una vez por todas la fuerza sobrenatural que amenazaba a su trono. Con la ayuda del milenario talismn llamado Corazn de Ahrimn, el Druida Blanco los haba ayudado en Nebthu. Pero Trocero saba por qu Conan haba permitido a Divitix retomar al Oeste. Dekanawatha, el gran rey y seor de la guerra de los salvajes pictos, haba muerto en una batalla. Su sucesor, Sagoyaga, pareca lleno de sanguinarias ambiciones. Planeaba formar una liga con todas las tribus pictas, as como con sus vecinos, los ligures, a fin de invadir las provincias aquilonias ms occidentales. Slo el Druida Blanco tena suficiente influencia sobre el jefe picto para disuadirlo de lanzar su ataque mientras el rey de Aquilonia se hallaba ocupado en otro lugar. Por ello, Divitix se haba separado de las huestes aquilonias cuando stas se detuvieron, a fin de reagruparse a lo largo de las fronteras septentrionales de Estigia. All deban prepararse para atacar de forma fulminante, con Conan al frente, las praderas y selvas del lejano sur. El Corazn de Ahrimn 44

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haba partido con l, dado que tena que ser devuelto, para su custodia, al gran Mitraeum, en Tarantia. Antes de dejar el ejrcito aquilonio, el druida haba utilizado sus poderes sobrenaturales de adivinacin para detectar el refugio hacia el que haba huido Thoth-Amon. Los aliados septentrionales de los estigios, la Mano Blanca de Hiperbrea, haban sido aplastados por los aquilonios en Pohiola el ao anterior. Sus confederados en el lejano oriente, el Crculo Escarlata, quedaron desorganizados tras la muerte de su seor, Pra-Eun, el rey-dios del legendario Angkhor. Por lo tanto, a Thoth-Amon no le quedaba ningn otro refugio salvo la ciudad prohibida de Zembabwei. En ella, su ltimo aliado, Nenaunir, sumo sacerdote brujo de Damballah, gobernaba desde su trono de calaveras a tres millones de negros brbaros. En consecuencia, despus del desastre en las ruinas de Nebthu, Thoth-Amon haba huido hacia Zembabwei. Hacia all se encaminaba Conan, ferozmente decidido a perseguirle.

2. El alado terror negro


Cumpliendo la prediccin de Trocero, el rey de Aquilonia sigui avanzando hasta que la oscuridad hizo imposible seguir adelante. La rpida cada de la noche tropical los sorprendi abrindose camino a travs de las monstruosas hierbas que cubran la inacabable llanura. Afortunadamente, una colina cercana les haba permitido acampar lejos de las extensas y poco profundas capas de agua, y por esa razn el ejrcito ya estaba instalado en dicha loma. A travs de la oscuridad, brillaban las hogueras en las que se estaban guisando los alimentos. Los cansados soldados aquilonios maldecan y gruan, mientras mataban insectos, atendan a sus cabalgaduras llenas de suciedad e intentaban secarse las botas, que ya comenzaban a pudrirse. Los centinelas hacan la ronda a lo largo de las mrgenes de la marisma, intercambiando breves contraseas. Tendidos en el suelo, los soldados limpiaban cansadamente sus armas y arneses, para impedir que hiciera mella en ellos la herrumbre. En lo alto de una loma se alzaba la negra tienda del rey, y frente a sta, en medio del aire inmvil y hmedo, colgaba el estandarte real. En el interior de la tienda se encontraba Conan, desnudo hasta la cintura, frotndose el poderoso torso a fin de quitarse el lodo y el sudor con agua caliente que iba tomando de una escudilla de bronce. Una leve capa de humedad brillaba sobre sus poderosos msculos. Si bien el soberano de Aquilonia se hallaba ms cerca de los sesenta que de los cincuenta, su edad y la civilizada vida de la corte y del castillo apenas haban menguado su fornido cuerpo. Con el correr de los aos, su espesa melena de gruesos cabellos negros y los poblados bigotes que sobresalan del labio superior como cuernos de toro se haban entreverado de hilos de plata. Sus marcadas facciones, as como el cuello, se haban afinado, y la piel, llena de cicatrices que recordaban mltiples peleas y batallas, estaba curtida y mostraba ocasionalmente alguna arruga. Pero los poderosos msculos de los brazos, los hombros y el tronco se mantenan firmes, y en su musculoso vientre no se vea ni un gramo de grasa. Se sec con las toallas mientras sus pajes preparaban, sobre una mesa plegable, una cena para l y para su hijo, compuesta de carne asada y pan basto. La provisin de agua y de cerveza del ejrcito se haba agotado, de manera que las tropas tambin el rey se vean obligadas a apagar la sed con agua de las marismas. Conan insisti en hacer hervir el agua que iba a ser bebida. El anciano filsofo Alcemides le haba enseado que el agua hervida acarrea menos enfermedades. Conan, despus de ensayar el sistema, lo haba aprobado, y haba ordenado que mera adoptado por el ejrcito aun cuando provocara las burlas de sus caballeros, cuyo expresivo gesto de golpearse suavemente la sien con un dedo indicaba que consideraban aquello como cosa de locos. Conan se ech una holgada capa sobre los hombros, despach a los pajes y se dispuso a devorar su sencilla comida. Los das agotadores que haba pasado surcando las selvas y chapoteando a travs de las interminables e inundadas praderas llenas de juncos forzosamente le afectaban, aun cuando su fatiga era inferior a la de cualquiera de los hombres que tena bajo su mando. Pero pese a estar 45

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fsicamente cansado, la urgencia de terminar de una vez con su viejo adversario generaba en l un impulso incontenible. Por otra parte, las dcadas durante las cuales haba errado a travs de numerosos reinos, fanfarroneando y sosteniendo pendencias como vagabundo, ladrn, pirata y soldado mercenario, haban dejado en aquel brbaro del norte una sed de aventuras y batallas que la paz de los ltimos aos no haba conseguido atenuar. Por ello, aun cuando la sombra del cansancio cayera sobre l, segua gozando de aquella incursin por comarcas que jams haba visto; tanto ms cuanto que la jornada pareca bastante prxima a terminar mediante la confrontacin final con su enemigo de toda la vida. La cortina de la tienda se abri para dar entrada a un muchacho. Conan gru, y con un gesto indic al joven que se sentara frente a l. Las cabalgaduras? pregunt secamente. He estado cuidndolas, padre, pero tu camello trat de morderme. Debes aprender a manejar a las bestias. El prncipe Conn suspir. Echo de menos a tu negro Ymir. Lo mismo me ocurre a m. Cuando regresemos a casa har que los kothios y los ofireos me lo devuelvan, aunque tenga que poner sus reinos patas arriba. Los corceles aquilonios se haban perdido en Nebthu cuando los contingentes kothios y ofireos desertaron, llevndose las cabalgaduras aquilonias. Los hombres de Conan se haban visto obligados a utilizar los caballos y los camellos capturados a los estigios despus de la derrota que infligi a stos la Esfinge Negra de Nebthu, a los que sumaron algunos jumentos adicionales comprados a los zuagires. Conan sonri satisfecho al ver que el muchacho hincaba en la carne sus fuertes y blancos dientes. Padre e hijo mostraban claramente que eran del mismo linaje. El muchacho tena la espesa melena de lacios cabellos negros, las cejas ceudas, los fieros ojos de color azul volcnico y las fuertes mandbulas de su robusto progenitor. Con slo doce o trece aos, Conn era ya mucho ms alto que la mayora de los aquilonios de su misma edad. Sin embargo, an no haba alcanzado la estatura de su padre. Cuando, en su primera campaa, Conan sali de sus dominios con el ejrcito aquilonio, en direccin al interior de Zngara, y de all lleg a Shem, dej a su hijo en Tarantia, junto con su familia. Dado que la guerra comprenda una lucha contra los brujos del Anillo Negro, Conan necesit con urgencia la ayuda del Corazn de Ahrimn, que se conservaba bajo custodia en una cripta que haba debajo del templo de Mitra. En consecuencia, se despacharon veloces mensajeros a Tarantia a fin de que trajesen el gran talismn, y con l al heredero de Conan, el prncipe Conn. Desde entonces, Conan retuvo al muchacho junto a l, a pesar de las advertencias de sus ms sabios consejeros, quienes argumentaban que la continuidad de la dinasta no deba correr peligro. Conan opinaba que nada se ganara mimando y protegiendo al futuro rey de Aquilonia, con el peligro adicional de convertirlo en un alfeique. Crea firmemente que era necesario mentalizar al futuro rey para que se sintiera atrado por las batallas antes de que las pesadas responsabilidades de la corona le hurtaran el despreocupado placer de matar hombres. Para el futuro rey de Aquilonia, era mejor aprender el arte de la guerra en el propio campo de batalla, y no en polvorientos libros o a travs de las enseanzas de los eruditos historiadores. Terminada la cena, ambos cimmerios se dispusieron a descansar, no sin que antes Conan diese una vuelta por el campamento, pues dormira mejor si antes se aseguraba que todo estuviera en orden. No se preocup por vestirse; simplemente se quit la capa, y se cubri el torso semidesnudo con una cota de malla recientemente aceitada. Se ci un tahal de cuero y se calz las botas que haban sido limpiadas y lustradas poco antes por sus pajes. Al tiempo que alzaba la cortina de la tienda y, seguido por Conn, sala hacia el campamento en la semioscuridad, se produjo un repentino tumulto. Se oy el sonido de trompetas, relinchos de caballos y ruido sordo de pies que corran. Pero, por encima de todo, se perciba un extrao retumbo que Conan no poda identificar, pero que le recordaba 46

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el estampido de las velas de un barco al ser hinchadas por un viento borrascoso, sonido que le era familiar desde sus das de pirata con los filibusteros barachanos y los bucaneros zingarios. Justo por encima del horizonte semioscurecido por una densa niebla, se dibujaba la forma plida de una luna en cuarto creciente, semejante a una hoz. Las primeras estrellas hacan su aparicin en el cielo, pero debajo de los astros y girando en crculos para caer raudamente y herir a los hombres que corran, se vea un enjambre de horrorosos seres con alas negras, que en la naciente oscuridad pareca una horda de monstruosos murcilagos con ojos llameantes.

3. Desde el amanecer de los tiempos


Cerca de Conan, que se qued mudo de asombro durante unos segundos, se hallaba apostada una fila de arqueros con los dardos listos. Hacia ellos se abalanzaba un monstruo negro con el cuerpo del tamao de un len, cuello curvo y largo y cabeza de serpiente. Sus amplias fauces se abran, mostrando hileras de colmillos afilados, y sus ojos brillaban cual carbones infernales. Las alas de murcilago de aquel demonio volador ocultaron el cielo. El monstruo se precipit, extendiendo sus garras de ave de rapia dispuestas a asir a su presa. Como un solo hombre, los arqueros bosonios tensaron los arcos y dispararon. Las flechas silbaron en la noche, y chocaron contra el blanco. Algunas se hundieron en el ancho y escamoso pecho de ste, en el que abultaban sus poderosos msculos. El monstruo lanz un chillido ronco y se volvi hacia un lado. Con el movimiento, resbal de su lomo una figura humana que se precipit a tierra, casi a los pies de Conan. Se trataba de un negro alto y musculoso, tocado con un adorno de plumas, que llevaba un collar hecho de garras, un taparrabo de piel de mono y una capa de cuero de leopardo echada sobre los hombros. Las puntas emplumadas de dos flechas bosonias, clavadas en su trax, mostraban a las claras la forma en que haba muerto. Por la sangre de Crom, estos seres son mansos! bram Conan. Disparad a los jinetes! Otros seres con forma de dragn se abatieron sobre ellos con las garras extendidas, llevando sobre el lomo jinetes negros y emplumados; algunos de ellos arrojaban jabalinas contra los aquilonios. Un caballo, destripado por el zarpazo de un monstruo, gema con los estertores de la muerte, mientras que un dragn cubierto de saetas se alejaba del campo aleteando pesadamente y perdiendo altura. Palntides iba dando rdenes; los arqueros se alinearon en formacin, en tanto que otros hombres corran para calmar a los aterrados caballos y camellos. Conan mir al cielo. Haba odo hablar en sus viajes de aquellos monstruosos reptiles alados. Desde el comienzo de los tiempos se haban contado oscuras leyendas acerca de la era de los reptiles que haba precedido en mucho al momento en que el hombre, dotado de espritu, se elev entre las bestias. Mitos ms antiguos y tablillas de ciudades que haban muerto en tiempos ya remotos, se referan a tales monstruosidades, sobrevivientes de pocas sumidas en el olvido: los llamaban dragones alados. Otro dragn de negras alas se precipit sobre ellos con sus mortales garras ampliamente abiertas. Conan profiri su terrible grito de guerra cimmerio. Cogi a Conn por los hombros y, con un repentino empujn, lo tendi sobre el suelo. Luego, aferrando con ambas manos la empuadura de su larga espada, la blandi de tal forma que la hoja se hundi en el cuello del monstruo y casi lo seccion. A la luz de la luna, la sangre que brot pareca negra. Un rancio hedor a reptil satur el aire. El dragn agit sus grandes alas, y con uno de sus aletazos arroj a Conan al suelo. El reptil volador, tambalendose, vacilante por el campo, cay finalmente sobre una de las hogueras, de la que salt una lluvia de carbones encendidos. El jinete que cabalgaba en su lomo salt en el momento del impacto, pero muri bajo los golpes de cientos de armas esgrimidas por los vengativos aquilonios. Ponindose en pie de un salto, Conan observ la cada del dragn alado y la muerte de su jinete. Entrecerr los ojos. De manera que aqul era el origen de la leyenda de los hombres voladores de Zembabwei! Algunos viajeros aterrados haban hablado de horrores monstruosos, provenientes de 47

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antiguas brujeras. Hablaban de torres sin techos, puertas ni ventanas. De all haba nacido la creencia de que los hombres de la ciudad prohibida tenan alas como los pjaros. No obstante, la verdad era igualmente horrorosa. Los hombres de Zembabwei criaban y entrenaban a estos supervivientes de tiempos olvidados emplendolos como monturas. Conan ignoraba por medio de qu arte los guerreros negros llevaban a cabo tal maravilla, pero s saba que ello los haca prcticamente invencibles. Cmo habra podido un ejrcito de tierra, normal, combatir contra monstruos alados que asaltaban desde el cielo? De lo alto de la bveda nocturna, los monstruos alados se abatan sobre hombres o bestias para descuartizarlos y volaban hacia arriba antes de que otros pudiesen acudir en auxilio de los primeros. La oscuridad conspiraba contra la habilidad de los arqueros bosonios. Al ponerse la luna, ya no pudieron ver lo suficiente como para dar en el blanco, en tanto que los dragones no apareciesen repentinamente cerca de la rojiza luz de las fogatas. Mascullando un juramento contra su primitivo dios cimmerio, el rey de Aquilonia reagrup a sus hombres para luchar contra aquellas fuerzas de la oscuridad. Mientras imparta rdenes, un aleteo a sus espaldas y una rfaga de aire lo pusieron en guardia contra otro ataque. Pero antes de que pudiera volverse, recibi un tremendo golpe en la espalda: las garras extendidas del dragn alado se cerraron sobre l y lo elevaron por el aire, alejndolo del suelo. Cuando Conan volvi en s, sinti que el viento lo golpeaba y se dio cuenta, lanzando una maldicin, de que la fuerza del impacto haba hecho caer la espada de sus manos. Busc desesperadamente el largo pual que siempre llevaba en la cintura, pero no encontr nada. Por desgracia, en su premura por controlar la seguridad del campamento antes de acostarse, haba olvidado ceirse el ancho cinturn de cuero de donde colgaba la daga... que en aquel momento deba de reposar sobre una silla plegable de su tienda. Luego, mientras el suelo oscuro se alejaba bajo sus pies, se percat que ni siquiera el pual le hubiera servido de nada. Aunque hubiera sido capaz de herir mortalmente a la bestia pese a estar atenazado por sus garras, sta volaba por los aires a ms de veinte yardas de la tierra. Si abata al dragn, la cada desde semejante altura le hubiera causado la muerte. Agradeci a Crom que por lo menos llevara puesta la cota de malla, pues sta le protega el pellejo de las enormes garras del animal. Percibi la ronca voz de mando de Amric, que se elev desde el campamento. Arqueros, no arrojis ms flechas! Al or un grito a sus espaldas, Conan estir el cuello para ver qu suceda. Lo que vio le hizo proferir un nuevo juramento. Un segundo dragn volaba tras el primero. De sus garras colgaba algo parecido a un mueco: se trataba del cuerpo del prncipe Conn. El rey! gimieron desesperadamente en tierra muchas gargantas. Mientras el suelo se iba alejando y se perda en la 11 bruma y en la oscuridad, el segundo dragn se puso a la par de su compaero, y as pudo Conan ver ms claramente a su hijo. Llevaba en la grupa a un guerrero emplumado y cubierto de pieles, quien con una mano empuaba las riendas mientras blanda una jabalina con la otra. Cuando la mirada de Conan se clav en su hijo, el joven Conn le hizo gestos desesperados. La oscuridad era demasiado grande como para que su padre pudiera verlos, y el estruendo de la corriente de aire, as como el batir ruidoso de las alas, hubieran ahogado las palabras. Pero el ademn reconfortante que le hizo Conan llevaba en s un mudo mensaje. Volaron sin parar. Agobiado por el enorme peso del cimmerio, el dragn alado que llevaba a Conan pareca hallarse en grandes dificultades para mantener la altura. Varias veces intent dejarse caer sobre la llanura, pero una enrgica orden del jinete, acompaada de un golpe de lanza, lo hacan elevarse trabajosamente de nuevo. Agotado por tantos esfuerzos, Conan consigui dormitar algn tiempo. Ello no requera un valor sobrehumano; la presin de las garras del reptil, aun cuando le causara incomodidades, no le produca un dolor agudo. En circunstancias en las que un hombre con menos temple hubiera quedado paralizado 48

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por el terror, Conan, por el contrario, se sostena con una ruda filosofa fatalista, adquirida durante los aos en que haba vagado por el mundo. De acuerdo con sus creencias, cuando una situacin pareca desesperada era necesario no malgastar fuerzas en vanas preocupaciones. Por el contrario, se deba confiar el destino a los dioses y conservar la capacidad fsica para momentos ms adecuados.

4. Las torres sin techos


El temprano amanecer tropical que brill sobre sus pesados prpados, junto con una alteracin en el aleteo del dragn alado, despertaron a Conan. ste ech una mirada hacia tierra. Cientos de yardas ms abajo, la llanura herbcea haba dado paso a una selva tropical an velada por la oscuridad purprea de la noche. Sobre el brumoso horizonte, la aurora iluminaba el cielo cual el esplendor de una hoguera. Un riachuelo serpenteaba por los espesos matorrales. En el borde interior de una de las cerradas curvas del torrente, la vegetacin haba sido roturada para dar lugar a campos cultivados. Y en medio de estos espacios dedicados a la agricultura se alzaba una fantstica ciudad. Estaba construida ntegramente de piedra, y rodeada de murallas megalticas. Dentro de sus muros, recortndose contra el rojizo brillo de la aurora, se alzaba una serie de extraas torres cuyas paredes redondeadas semejaban enormes chimeneas. Al dirigir su penetrante mirada a las enigmticas estructuras, Conan comprob la veracidad de la leyenda de las torres sin puertas ni ventanas. Adems, las torres no estaban techadas y en el lugar donde deban estarlo se abra un negro vaco. Conan se estremeci con terror a lo sobrenatural. De haber tenido una espada en la mano, se habra enfrentado sin temor a cualquier peligro. Pero lo sobrenatural y lo mgico hacan que el pecho del gigante cimmerio se agitara con miedo supersticioso y primitivo. La herencia de sus salvajes antepasados despertaba en l ante las heladas rfagas de lo misterioso y lo desconocido. Su largo peregrinar lo haba llevado a lo largo y a lo ancho del mundo conocido. Desde la nevada Asgard hasta los negros reinos que haba ms all de Kush, en el sur; desde las salvajes playas de la tierra de los pictos, en Occidente, hasta el legendario Khitai en el misterioso Oriente; haba tenido peleas, haba batallado y pirateado, haba dejado una estela de sangre. En una ocasin, veinte aos antes, haba penetrado por un breve lapso en el reino de Zembabwei. Permaneci en la capital nortea de los reyes gemelos sirviendo como guardin de una caravana que se diriga al norte. Pero nunca vio la ciudad prohibida, la Antigua Zembabwei, pues a los extranjeros les estaba totalmente prohibido entrar en ella. Conan haba odo muchos comentarios y rumores respecto a la Ciudad Prohibida, que estaba ubicada en la selva intransitable del sur. Se deca que all, bajo |j el nombre de Damballah, los hombres veneraban a Set, la Antigua Serpiente. Los negros altares de Damballah estaban teidos de rojo por la sangre de los sacrificios humanos. Se susurraba que, en la noche de los sacrificios, la luna misma enrojeca con la sangre de aquellos cuyas almas eran ofrendadas a la Antigua Serpiente en medio de dolores y tormentos. Tras describir una lenta espiral, el dragn volador descendi sobre Zembabwei. Ningn hombre del Oeste poda asegurar la fecha de fundacin de aquella antigua ciudad, pero con toda certeza su origen era muy remoto, y quizs ya existiera antes de que los hombres poblaran el planeta. Las leyendas aseguraban que la primera piedra, empapada de sangre, de la Antigua Zembabwei, haba sido puesta por los misteriosos hombres-serpiente de Valusia, los hijos de Set y de Yig, y del negro Han y la barbuda serpiente Byatis, que dominaron las marismas movedizas y las selvas pobladas de espesos helechos del mundo anterior al hombre. Kull, el gran rey-hroe, tenido por fundador de la raza de Conan, aplast a los ltimos hombres-serpiente que haban sobrevivido a su poca y subsistan todava en la era de Atlantis y de Valusia. Pero haban pasado muchos siglos. A Conan no le interesaban las leyendas en aquel momento difcil. Saba que la misteriosa ciudad era un reducto de terrores primitivos, y un hediondo pozo de la ms negra brujera. Era una guarida adecuada para Thoth-Amon, el satnico sacerdote de Estigia, idnea para que ste se arrastrara all a 49

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lamerse las heridas. sta ha de ser nuestra ltima batalla, pens Conan.

5. El Trono de Calaveras
En lo alto de la Antigua Zembabwei se alzaba la ciudadela, el corazn de la ciudad, rodeado por aquellas torres mochas de extraas formas. En la cima de la colina, el Palacio Real y el Templo de Damballah se erguan, frente a frente, en una plaza pavimentada de piedra. Cuando los dragones que cargaban a Conan y a Conn descendieron con atronador aleteo para depositar a sus cautivos en el suelo, la plaza estaba rodeada por una hueste de musculosos negros, armados con lanzas de hierro y escudos de piel de rinoceronte. En sus rasuradas cabezas ostentaban vistosas plumas de avestruz, ibis, flamenco y otros pjaros. El viento producido por las alas de los dragones agitaba las plumas como un vendaval, y los negros parpadeaban ante la polvareda que haban levantado. Los reptiles voladores dejaron caer su carga sobre |d suelo de piedra para luego, obedeciendo las rdenes de sus conductores, elevarse una vez ms por los aires. Se posaron en los bordes de dos de las torres sin puertas, donde otros negros cogieron las riendas y los hicieron desaparecer. Mientras Conan se pona de pie y ayudaba a Conn a levantarse, vio que las misteriosas torres no eran sino los establos de los escamosos corceles voladores que montaban los hombres de Zembabwei. Conan y el muchacho observaron las filas inmviles de guerreros negros, cuyos rostros impasibles parecan mscaras de bano. Volvemos a encontramos, perro de Cimmeria dijo una voz tranquila y profunda. Conan se volvi para enfrentarse con los negros y llameantes ojos de su viejo enemigo. Por ltima vez, chacal de Estigia contest rudamente. Thoth-Amon se hallaba de pie junto a un gran trono de calaveras humanas, pegadas entre s mediante una sustancia negra parecida al alquitrn. El brujo estigio an se mantena alto y vigoroso y conservaba su prestancia, pero la mirada penetrante de Conan crey descubrir signos de envejecimiento en las oscuras facciones de halcn de su mayor enemigo. Aquel rostro estaba surcado por numerosas y delgadas arrugas, y denotaba una expresin de cansancio casi se dira de agotamiento debido a su labio cado y dbil, antes firme. El brillo febril de sus ojos negros era diferente al que antes mostrara, y distaba mucho de su habitual mirada felina y reconcentrada. Su cuerpo poderoso, cubierto con una tnica de color verde esmeralda, pareca algo disminuido, encorvado y barrign. Conan se pregunt si los formidables poderes de Thoth-Amon no habran llegado a su decadencia. La sobrehumana vitalidad que durante generaciones haba animado al prncipe de los magos negros pareca apagarse. Tal vez las oscuras divinidades que l veneraba le haban retirado su apoyo despus del desastre de Nebthu, cuando el Druida Blanco, con ayuda del Corazn de Ahrimn, rompi el Anillo Negro. O tal vez los poderes mgicos que durante tanto tiempo permitieron a Thoth-Amon, as como a otros grandes magos, mantener a raya los estragos de la edad, se haban agotado finalmente y el trmino de la vida terrena del brujo llegaba a su fin. En cualquier caso, Thoth-Amon empezaba a parecer viejo. Por ltima vez, dijiste? clam la voz sonora de Thoth-Amon, hablando en lengua aquilonia casi sin acento extranjero. Que as sea! A partir de este encuentro, slo uno quedar con vida, y se ser yo. No lucharemos con palabras. Te matar en el lugar mismo donde ests, tanto a ti como al cachorro que tienes a tu lado. Tu desmoralizado ejrcito ser dispersado y destrozado por las hordas de negros que puedo reunir. Occidente ha de caer, y Set extender nuevamente su benfico mandato sobre la Tierra cuando yo ocupe el trono de Tarantia como emperador. Preprate para la muerte! Una voz interrumpi las palabras de Thoth-Amon. Por los poderes de Damballah, estigio, no recuerdas quin reina aqu? Conan levant los ojos hacia el Trono de Calaveras, a cuyo ocupante slo haba podido dedicar una breve mirada. Era Nenaunir, el rey-brujo de Zembabwei, el ltimo de los aliados de Thoth-Amon. 50

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Nenaunir era un negro altsimo, cuyo musculoso pecho brillaba como bano pulido al reflejarse en l los rojizos rayos de la aurora. Sus fros ojos se posaron sobre ellos como hielo salido de algn glido infierno. El estigio call, y a Conan le pareci que su oscuro rostro palideca visiblemente. Titube buscando palabras, y Conan percibi cierta tensin entre los dos poderosos prncipes de la magia negra. Con motivo de la destruccin de la alianza mundial de brujos forjados por los ardides de Thoth-Amon, que Conan haba roto con su fuerza, deba de haber surgido una rivalidad por la supremaca en el mando. El estigio se acobard. Yo... s, por cierto, hermano, t eres aqu el soberano. Pero... nuestras mentes comparten la misma idea imperial. T gobernars en el sur; yo en el oeste. Dividiremos el mundo, que en adelante se arrastrar ante el Padre Set... Ante mi seor Damballah, cuyo profeta y vicario en estas llanuras soy yo! grit el majestuoso negro. Recuerda cul es tu lugar, estigio. El Dios Reptante te ha abandonado al fin. Tus das han terminado, y no veo razn para compartir el imperio del mundo con alguien como t. Puede ser que te designe regente o gobernador de alguna de las provincias que mis ejrcitos van a dominar... si sabes comportarte. Pero anda con cuidado! Slo yo he de decretar la muerte de este demonio blanco. La ronca voz de Nenaunir, que hablaba en un dialecto shemita que haca las veces de idioma comercial entre las naciones negras del norte, dej de orse. Un millar de negros rompieron su mutismo dando golpes con su jabalina sobre la piedra. En el silencio que sigui, el rey-brujo de Zembabwei, dejando de lado la abatida figura de ThothAmon, dirigi su mirada glacial hacia Conan, ste segua tranquilo de pie, con los brazos cruzados sobre el pecho. Su joven hijo se mantena a su lado en actitud valerosa. En cuanto a ti, perro blanco dijo el rey negro, has cometido una evidente equivocacin al penetrar en mis dominios. Nos encontramos en el castillo de Louhi en Hiperbrea. Salvaste el pellejo porque Louhi vacil en hacerte matar, con la esperanza de utilizarte como arma contra este estigio y apoderarse as del mando supremo en el mundo de la magia. Mientras ella teja su red de engaos, t te liberaste y la aniquilaste. Tambin terminaste con el poder d Thoth-Amon en Estigia. Pero yo no voy a repetir sus errores, porque nada tengo que temer del estigio y muy poco que ganar con su amistad. Yo soy aqu el rey, y slo yo he de pronunciar tu sentencia. No cuentes con escapar otra vez. Conan no dijo nada, pero sus ojos llameantes desafiaron el fulgor glacial de los de Nenaunir. Estaremos frente a frente por ltima vez sigui diciendo el rey con rudeza en la noche de la Luna Roja. Cuando la luna adopte ese color, tu sangre se derramar sobre los altares del Dios Cambiante, y tu alma ir a calmar el hambre de Damballah. Cundo tendr lugar todo esto? pregunt Conan con calma. Nenaunir se volvi. Rimush! llam con voz enrgica. Qu deseas, Majestad? De entre las filas sali un anciano, encorvado y pequeo shemita, cuyo atavo multicolor de astrlogo estaba adornado con los smbolos de su arte. El astrlogo se inclin profundamente ante el rey. Cundo llega la noche de la Luna Roja? De acuerdo con mis clculos, ocurrir, siempre que no interfiera alguna divinidad, dentro de doce noches a partir de la que acaba de transcurrir, seor. Ah tienes tu respuesta, perro blanco. Y ahora, llevadlos a los calabozos!

6. Las mazmorras de Zembabwei


Las mazmorras de Zembabwei eran calabozos excavados en los fundamentos rocosos de la ciudad antigua. Un grupo de guerreros negros escolt a Conan y al muchacho hasta ellos por estrechos y tortuosos corredores, alumbrados solamente por las llamas de antorchas embebidas en aceite. Al 51

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observar los curiosos ngulos y proporciones de los pasadizos, Conan reconoci que los viejos mitos eran verdad y que, evidentemente, los misteriosos hombres-serpiente anteriores a la aparicin del hombre haban sido los constructores de la Antigua Zembabwei, o al menos los que pusieron los cimientos sobre los cuales la ciudad haba sido levantada. Durante su larga carrera, y en dos ocasiones anteriores, haba visto aquella albailera de extraos ngulos: una vez en un castillo en ruinas en las verdes llanuras de Kush, y aos despus en la Isla Sin Nombre, en el inexplorado Ocano Occidental, situada hacia el sur y a gran distancia de las habituales rutas seguidas por los buques mercantes, las flotas de guerra y los piratas. La celda que Conan y su hijo iban a compartir era estrecha y hmeda. La humedad se filtraba por las paredes de piedra negra cubiertas de moho. El suelo estaba cubierto de paja sucia y enmohecida. Una enorme rata huy por la puerta dando chillidos, y pas entre las piernas de los hombres que entraban en la celda. El aire estaba cargado de olor a podrido. Despus de arrojarlos dentro de la celda, cerraron tras ellos una reja de gruesos barrotes de bronce. El jefe del pelotn de guerreros negros cerr la puerta con una gran llave, y la escolta se alejo con las suaves pisadas de pies desnudos. En cuanto se hubieron marchado los guerreros, Conan inspeccion la Jaula donde se hallaban encerrados, palpando las piedras con los dedos y probando la resistencia de las barras de bronce que el verdn de los aos haba cubierto; ejerci sobre stas, sin xito, la fuerza de sus poderosos msculos. No haba ventanas, y la nica luz provena del dbil resplandor de una antorcha colocada sobre un soporte, en la pared que corresponda a la ltima curva del corredor. El joven Conn se desplom en el rincn ms seco, tratando de no mostrar su cansancio y su desesperacin. Tambin lo atormentaban el hambre y la sed; pero, imitando a su padre, puso una cara impasible y adopt una mascara de fiera determinacin. El hijo de Conan, con sus trece aos de edad, hubiera permitido que lo quemarn vivo antes que demostrar temor delante de su padre. Habiendo examinado la celda sin encontrar nada que le permitiese escapar. Conan hizo una pila con la paja ms seca que hall y, dando un bostezo, se tendi junto a su hijo, rodendolo con el brazo para darle calor y apoyo. Tras un momento de silencio, Conn pregunt: Qu van a hacer con nosotros, padre? Conan se encogi de hombros. S lo que ellos piensan que van a hacer con nosotros; pero lo que ocurra puede ser totalmente diferente. Recuerda que, en este preciso instante, la mitad del ejrcito aquilonio viene hacia aqu. No tengo la menor duda de que Palntides est conduciendo a sus hombres a travs de la selva a un ritmo que agorara a otros blancos menos vigorosos. Faltan todava unos quince das para que llegue la Noche de la Luna Roja, y antes de esa fecha podran ocurrir mullas cosas. Conn susurr: Nos van a sacrificar a Set, no es as? Eso es lo que ellos creen gru Conan. Pero el futuro no depende de ellos, malditos sean!, sino de los dioses, como diran piadosamente los sacerdotes... o del impenetrable Destino que, al decir de algunos filsofos, gobierna tanto a los dioses como a as mortales. En cuanto a m... S, padre? He dormitado muy poco en tas garras de ese dragn monstruoso, y me vendra bien algn descanso. Conan bostez y estir sus largas piernas. Conn suspir, y sonri en la oscuridad. Ni el miedo ni el abatimiento duraban mucho tiempo en presencia de su padre, no porque su poderoso progenitor fuera un optimista, sino porque no se detena demasiado a pensar en los peligros que lo acechaban. Por 1 contrario, se adaptaba a las circunstancias a medida que se iban presentando y sacaba de stas el mejor partido posible, confiando siempre en que el futuro raera aparejado algn cambio de fortuna. De todas laneras, Conan ya roncaba sonoramente. 52

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Conn apoy la cabeza en el macizo hombro de su padre, e instantes despus dorma tan profundamente como l. Un profundo y sepulcral gemido despert al gigantesco cimmerio de su sopor. Instantneamente se puso en guardia, tal como lo hace un animal en la selva ante la proximidad de una bestia de una especie hostil. Retirando el brazo con el que estrechaba a su hijo contra s, Conan se levant y se desliz a travs de la celda para escuchar atentamente junto a los barrotes. Nuevamente oy el desesperado gemido, seguido de una dificultosa respiracin. La repeticin del sonido tambin despert a Conn, que se qued inmvil, y trat de escrutar en la penumbra con sus penetrantes ojos jvenes. El muchacho tena demasiada presencia de nimo como para levantar la voz. Por un ngulo de la pesada puerta, Conan poda ver algo del corredor y de la celda ms prxima, situada al otro lado. Escudriando las sombras con su mirada, vio a un gigantesco negro atado a la pared. Estaba desnudo, y en su cuerpo se vean las marcas de recientes azotes. El infeliz colgaba, encadenado de la pared, como s estuviera crucificado. Al tiempo que Conan perciba estos detalles, el cuerpo cubierto de sudor negro se sacudi convulsivamente. Volvi a gemir, echando la cabeza hacia atrs. La dbil luz de la antorcha del corredor dio en el blanco de sus ojos. Basndose en su larga experiencia con hombres muertos o agonizantes, Conan dedujo que las fuerzas del negro estaban por agotarse. Por qu te han amarrado de esa forma? pregunt Conan con voz baja pero penetrante, hablando primero en lengua shemita comercial, y repitiendo luego la pregunta en idioma kushita. Quin es el que habla? inquiri el hombre amarrado, con voz lenta y cansada. Un compaero de prisin. Soy Conan, rey de Aquilonia, una nacin del norte replic Conan, no viendo motivo para disimular. Yo soy Mbega, rey de Zembabwei repuso el hombre crucificado.

7. Historia de dos reyes


El negro estaba muy dbil a causa del suplicio sufrido, pero, con cierta dificultad, Conan pudo finalmente reconstruir su larga historia plagada de traiciones y cultos demonacos. Segn dijo, los guerreros de Zembabwei pertenecan al clan de Kchaka, una nacin negra del interior a la que otra tribu ms fuerte haba echado de sus tierras. La rama zembabwei de Kchaka huy hacia el este hasta llegar a las ruinas de una ciudad desconocida, donde se establecieron. Las tribus vecinas consideraban que esas tierras estaban malditas, y evitaban entrar en el valle del ro donde se encontraban las ruinas. Por tanto, los recin llegados pudieron asentarse tranquilamente y construir una nueva ciudad sobre las ruinas de la antigua. La llamaron Zembabwei, por el nombre de su tribu. Durante muchos aos, sus nicos enemigos fueron los dragones alados que volaban sobre la selva y tenan sus madrigueras en unas cuevas que se hallaban en una cadena de montanas, ms hacia el este. Un jefe de la tribu consigui huevos de estas criaturas y descubri que, al nacer en cautiverio, los dragones alados podan ser domesticados y entrenados para servir como alados corceles. Esta arma poderosa permiti a los zembabweis extender su dominio sobre las tribus vecinas y construir el reino de Zembabwei. El hroe, llamado Lubemba, tena un hermoso gemelo al cual estaba muy unido. Cuando anunci que los dioses le haban revelado que en adelante los zembabweis deban ser gobernados por un par de gemelos, su prestigio aument de tal manera que nadie os protestar. Por consiguiente, el hermano de Lubemba fue coronado a su lado. A partir de entonces, el pas me gobernado por dos reyes gemelos. A fin de evitar conflictos respecto a la sucesin, exista la costumbre de que, cuando uno de los gemelos mora, el superviviente era ejecutado o expulsado del pas, Al finalizar el reinado de una pareja de gemelos, los sacerdotes elegan 53

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ante el pueblo, por adivinacin, otro par de robustos muchachos gemelos a los que proclamaban monarcas para el reinado siguiente. Todo march bien en la joven nacin hasta el advenimiento del reinado dual de Nenaunir y Mbega, Nenaunir se hizo adepto de un culto de adoradores del demonio, una antigua hermandad que se remontaba a los tiempos de Aquern, el reino de las tinieblas, tres mil aos antes. El dios-demonio Set, o Damballah, como lo llamaban los negros, prometi conceder enorme grandeza a Nenaunir y a Zembabwei si abandonaban a sus dioses tribales y lo veneraban a l, el Dios Cambiante. La conversin del joven rey haba dividido a la nacin en dos facciones: una, fiel a Mbega y a sus antiguos dioses, y la otra, compuesta por adoradores de la Antigua Serpiente, que tenan por jefe a Nenaunir, Dado que la mayora de los jefes y guerreros jvenes se haba plegado al nuevo culto, se presentaba la posibilidad de una sangrienta guerra civil entre ambos bandos. Por no ver el reino descuartizado y ahogado en sangre, Mbega renunci a sus poderes reales en favor de su hermano Nenaunir. Hubiera podido vivir pacficamente como cualquier otro sbdito de no haber adoptado Nenaunir la poltica de apresar y matar a los integrantes de la faccin de Mbega que ms se haban destacado al oponerse tanto a Nenaunir como a su nuevo dios. Por tanto, Mbega y sus seguidores se rebelaron. Pero esta revolucin fracas por haber contado con poca gente y porque se organiz demasiado urde. Las fuerzas del antiguo rey fueron aplastadas en una emboscada, y su sagrada persona acab en el calabozo. Sin embargo, su captura signific un problema para Nenaunir. Este ltimo podra haber matado fcilmente a Mbega de no haber sido por la ley que dictaminaba que, cuando uno de los gemelos mora, el otro deba ser ejecutado o echado del pas. A Nenaunir le constaba que su hermano an tena miles de partidarios. Llegado el caso, stos se sublevaran a fin de exigir que la antigua ley fuese acatada, tanto ms porque el apetito insaciable de Damballah por sacrificios humanos haba destruido gran parte de la inicial popularidad de Nenaunir. La solucin de Nenaunir fue la de ordenar la prisin perpetua de Mbega, exhibindolo ante el pueblo en ocasin de ceremonias oficiales. Esta actitud desarm a la faccin de Mbega, cuyo jefe era mantenido como rehn por su opositor. Sin embargo, Nenaunir ejerci una ocasional venganza sobre su hermano. Es una ocasin en que Mbega fue sacado para ser exhibido ante el pueblo, Nenaunir intim a su hermano a pronunciar una arenga. En ella deba proclamar su total sumisin a Nenaunir y exigir que sus seguidores procedieran de igual manera, en lugar de ello, Mbega haba desafiado a su hermano escupindole en la cara. Fue azotado. Conan dedujo que por el momento Mbega estaba a salvo, pues Nenaunir no se senta lo suficientemente fuerte en su Trono de Calaveras como para correr el riesgo de quebrantar la antigua ley del reinado doble. Pero no poda arriesgarse a dejar ciego o mutilar a Mbega, pues hubiera sido imposible ocultar el hecho al pueblo cuando el cautivo fuese expuesto de nuevo. A medida que el negro crucificado iba relatando su funesta historia, pareca hacerse ms fuerte, y oleadas de furia hacan revivir su mermada vitalidad. Conan vio que el hombre era un espcimen esplndido de salvaje hombra, con musculatura de gladiador. Aquella constitucin de hierro poda sufrir terribles castigos y sobrevivir, mientras que cualquier hombre criado en una ciudad ms civilizada hubiera muerto ya. Tienes todava muchos seguidores fuertes y unidos? pregunt el cimmerio. El rey negro asinti. Muchos son los que aun estn a mi servicio bajo juramento, y hay numerosos hombres de Nenaunir que se han vuelto contra l. Sus crueldades, su desprecio por las antiguas leyes y las matanzas que hace entre sus propios camaradas en los sacrificios les hicieron despertar. Si yo lograra escapar aunque slo fuera por una hora, podra reunir un ejrcito, asaltar la ciudadela y echar al rey brujo de su trono. Pero de qu sirve hablar de ello? Nuestra posicin aqu no tiene esperanza. El tiempo lo dir dijo Conan con enigmtica sonrisa. 54

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8. A travs de la reja negra


Palntides fue arrastrndose hasta la orilla del ro a travs de la espesa hierba, con la nariz llena del hedor de la podrida vegetacin. Deslizndose como una serpiente, el general aquilonio se abri camino hasta donde estaba echado el conde Trocero, espiando entre dos troncos de rbol. El poitanio mir a su compaero por detrs, con el aristocrtico rostro y la puntiaguda barba cubiertos de lodo aceitoso. El sudor que chorreaba de su ligero casco corra por su cara dejando surcos. Centinelas en los muros susurr Trocero. Puestos de guardia en las torres. ste va a ser un hueso duro de roer. Mordindose pensativamente el bigote, Palntides estudi la situacin. Los inmensos muros de Zembabwei parecan edificaciones slidas, y su ojo prctico lo convenci de que tardaran meses en poder forzar la entrada. Necesitaban talar rboles para construir catapultas u otras mquinas de guerra para el asalto... Una sombra negra se extendi por encima de ellos. El general se hundi an ms en los helechos y esper, cubierto de sudor. Uno de los horrores con alas de murcilago que los haban atacado diez das antes se cerna por encima de los muros. Podan ver al guerrero emplumado entre las alas. Sintieron un estremecimiento de repulsin. Por la sangre de Dagn! refunfu Si Nenaunir puede domar a estos horrores alados, no es ningn milagro que tenga a su gente en un puo. Mira hacia all! El reptil se pos en una de las torres sin puertas y desapareci de la vista hundindose en ella. De manera que ste es el secreto de las torres! murmur Trocero. All es donde los dragones alados van a descansar, como murcilagos en una cueva! A las llamas de Moloch con estos demonios! exclam Palntides; tenemos que rescatar a un rey y a un prncipe. Cmo puedes estar tan seguro de que estn dentro de esos muros? Por los colmillos! Eso est tan claro como un lunar en el trasero de una bailarina! replic Palntides. El nico aliado de Thoth-Amon es este Nenaunir que reina all abajo, y cuyos embrujados demonios alados nos birlaron a nuestro rey y a nuestro prncipe Adonde los iban a llevar sino a la capital? Vivos? Eso lo sabremos una vez que estemos dentro de esos muros. Trocero suspir. T tienes ms experiencia que yo en materia de asedios; pero a m esas paredes me parecen inexpugnables. Para un ejercit, s; pero no para un hombre solo. Trocero clav la mirada en el general. Tienes algn plan? El general se pas la mano embarrada por su mejilla llena de rastrojos. Recuerdas por casualidad a aquel noble zingario llamado Murzio? Ese pequeo y taimado trnsfuga? Qu pasa con l? Es astuto como una comadreja, pero eficaz a la hora de dar pualadas, y leal caballero aquilonio, aun cuando pongo en duda su tan cacareada nobleza. Creo que proviene de las cloacas de Kordava, pero no importa. Conan lo protege porque su padre le hizo un favor durante sus anos de filibustero. Recordaras que, hace tres anos, el rey invit a la corte a su viejo amigo Ninus... El sacerdote de Mitra? Claro! Vaya! Nuestro rey tiene ciertamente algunos camaradas de los viejos tiempos que son unos bribones, pero ninguno como ese viejo borracho! Palntides ri entre dientes. Sin duda, es cierto! Viste como Ninus se paseaba piadosamente de da por la Corte y de noche se revolcaba en las tabernas bebiendo y llenndose las tripas. Bueno, l y Murzio se hicieron ntimos amigos. Como Conan deseaba confiar a Murzio una misin de espionaje, persuadi a Ninus para que le enseara todas sus artimaas de ladrn. Murzio demostr ser un alumno aventajado. Entonces 55

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Conan le envi a Shem, donde descubri una conspiracin en ciernes entre el rey de Ofr y algunos reyezuelos shemitas. Es ms, trajo documentos y otras pruebas que permitieron a Conan aplastar el complot antes de que estallara. Por esta accin, Conan lo arm caballero. Estos zingarios son un hatajo de traidores, pero tienen un gran corazn. Gnate a uno de ellos y te ser fiel hasta derramar la ltima gota de sangre; y as ha de ser, espero, con este Murzio. Bueno, pero qu tiene que ver esto con la posibilidad de introducirse en Zembabwei? Palntides gui un ojo. En toda gran ciudad hay una reja que carece de guardias: la de las cloacas. Cloacas? La selva ha alterado tu juicio, hombre! Un lugar brbaro como ste no las tendr. Ah, s! Pero las tiene; es probable que daten de la era anterior al hombre Ves ese chorro delgado de cieno que emerge de la grilla, a lo largo de la pared suroeste? dijo Palntides sealando con el dedo. Si, lo veo. A juzgar por el hedor que la brisa arrastra hasta aqu, se es el desage de las cloacas de Zembabwei. A fin de que sus retretes se vacen all, los negros deben de haber construido tneles subterrneos, o tal vez hayan utilizado un sistema que ya exista en ese lugar, pues sospecho que la ciudad est construida sobre las minas de otra ms antigua. Ahora bien, si hay un hombre en nuestro ejrcito capaz de introducirse como un gusano por esa reja, nadie como Murzio, ya que es delgado como una anguila y tres veces as escurridizo. Trocero se rasc la perilla, generalmente muy bien cuidada, pero velluda y llena de barro en aquel momento, y dijo: Comprendo tu plan, amigo mo. En la oscuridad de la noche se abrir camino arrastrndose hasta el interior, acuchillara o dejara sin sentido a los guardias nos abrir la puerta quitando la barra. Ya te he expuesto todo mi plan, noble conde. Lo tienes a tu disposicin, y la mejor parte del mismo son las cloacas. Me llena de placer el pensar que ese fastidioso zingario tendr que sumirse en las heces hasta las narices. Nunca tuve mucho aprecio por estos zingarios desde que sorprend a un trovador de esa raza en la cama con mi mujer. Aclaro, con mi difunta mujer. Trocero hizo una mueca. Volvamos al campamento para informar al noble Murzio de que el destino lo ha elegido salvador de su rey dijo con una risita ahogada. Ah, no! De ninguna manera! replic Palntides Soy yo el que anso decrselo! Horas ms trele, mientras una rojiza oscuridad se extenda sobre los muros y las torres de Zembabwei, una delgada y grcil figura vestida de negro se desliz desde el borde de la selva y atraves el ro, nadan do silenciosamente. Al llegar a la otra orilla, busc el maloliente riachuelo que flua desde la reja por debajo de las toscas paredes. Unas cuantas brazadas ms lo condujeron hasta el obstculo. Por un momento, se detuvo en busca de un acceso. Luego se escurri adentro y desapareci de la vista. Quiz Murzio poseyera la sangre noble que pretenda tener, o quiz no, pero, cuando juraba lealtad a un rey, le serva hasta el fin.

9. La luna roja
La luz fantasmagrica de la luna brillaba oblicuamente sobre las calles de la Antigua Zembabwei. Nadie dorma en la dudad, pues aqulla era la noche de la Luna Roja. Cuando el ominoso cambio se produjese en la rbita celeste, el rey Nenaunir invocara a su siniestro dios, cuyo altar se teira de prpura con la sangre de los sacrificios humanos, al tiempo que la tuna reflejara el mismo sangriento matiz. Por las estrechas y tortuosas calles de la antigua ciudad pasaban procesiones con antorchas. Los 56

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tambores resonaban en la noche oscura y caliente, y se oa en el aire la meloda de cnticos misteriosos. En las mazmorras de Zembabwei, Conan se paseaba por la celda como un felino al acecho. El prncipe Conn lo observaba. El tambin haba contado los das y las noches, basndose en el nmero de veces que les haban trado alimentos. La noche en que aniquilaron a las huestes de Estigia frente a las garras extendidas de la Esfinge Negra de Nebthu haba luna llena en el cielo. Alrededor de un mes y medio cuarenta y un das para ser ms exactos haba transcurrido desde entonces. Los maestros de Conn se haban preocupado especialmente de que ste conociera bien las fases de la luna, pues algn da iba a reinar sobre un poderoso pas de labradores. Por lo tanto, saba que aquel da habra luna llena, y su padre le haba enseado que nunca se produca un eclipse a menos que la luna estuviera en dicha fase. De manera que aquella noche, a menos que interviniera alguna fuerza desconocida, l y su padre sufriran una muerte atroz en los negros altares de Damballah. Hasta la profundidad en la que se encontraban llegaba el espantoso redoble de los tambores de la selva, con su ritmo lento y enloquecedor. Miles de salvajes seguidores de Nenaunir iban aadiendo frenes a su sed de sangre para celebrar con dignidad los ritos que acompaaran la llegada de la Luna Roja. En ms de una ocasin, Conan haba probado sus fuerzas contra los barrotes de la celda hasta pelarse las palmas de las manos. Pero, una y otra vez, se vio obligado a aflojar la presin. Los odos le zumbaban y tena la cara congestionada por el esfuerzo. Los barrotes eran demasiado gruesos aun para su fuerza sobrehumana. Los constructores de la celda haban calculado bien; por ms viejos y corrodos que estuvieran, aquellos barrotes de ms de una pulgada de grosor no cederan jams ante la fuerza de un hombre. Entonces, la penetrante mirada de Conan distingui una sombra que avanzaba. No ms que un bulto negro, algo ms compacto que una sombra, que se deslizaba silenciosamente. Conan se estremeci, y mir hacia el tenebroso corredor. Una cara enjuta y lvida se destacaba en medio de las tinieblas... era un rostro familiar. Murzio, eres t o estoy soando? susurr Conan. En efecto, soy yo, tu sbdito replic con voz suave y apagada. Cmo, en nombre de Crom, has llegado hasta aqu? Qu hay de mis huestes? Estn acampadas en las cercanas? Y cmo has conseguido colarte por la cloaca? El zingario sonri preocupado, con el rostro tenso a causa de la excitacin, y relat rpidamente en voz baja su aventura. Pero aadi en tono desesperado las cloacas que llegaban a las calles ms elevadas eran demasiado estrechas para que pudiera introducirme por ellas, Descubr el sistema de pasajes y lo segu hasta aqu, pero las salidas estn fuertemente custodiadas. Te he encontrado, Majestad, pero he fracasado en mi misin, Me es imposible llegar hasta las puertas de entrada para abrrselas al ejrcito. Conan iba digiriendo estas noticias. Puede ser que no todo est perdido dijo gruendo Tienes una ganza? Una vez fuera de esta jaula tendramos al menos una oportunidad para luchar. Murzio extrajo un alambre doblado y comenz a trabajar con la cerradura. La plida luz de las antorchas haca brillar las gotas de sudor que cubran la frente del noble zingario. Durante unos momentos no se oy ningn ruido, salvo el de su respiracin, y el ligero sonido seco del metal sobre el metal. Por fin, Murzio levant los ojos, y con el rostro lleno de desesperacin dijo: Ni el propio padre Ninus hubiera podido hacer saltar esta cerradura, seor! Creo que est maldita. Conan gru. Quiz lo est. Ese chacal de Estigia es capaz de haber lanzado un encantamiento a la cerradura de mi celda! El taimado demonio sabe que he escapado de ms de una prisin. Qu sucede con la cerradura de la celda que hay a mi izquierda? El prisionero que est en ella es un amigo. La figura vestida de oscuro se puso a trabajar en la cerradura de la celda de Mbega. El encadenado 57

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negro miraba en silencio, impasible. De pronto, con un ruido metlico, la cerradura cedi. Conan, dando rienda suelta a su contenido aliento, lanz un suspiro de alivio. Murzio penetr en la celda y liber rpidamente de sus cadenas al destronado rey de Zembabwei. El zingario ayud al majestuoso negro a salir cojeando al corredor, aunque su delgado cuerpo se doblaba bajo el gran peso de Mbega. Conan observ en silencio como el imponente negro masajeaba sus propias extremidades para que revivieran. De nuevo Murzio trat en vano de abrir la cerradura de la celda de Conan, y, una vez ms, ste, con la ayuda de los otros tres, trat de doblar los barrotes del calabozo, pero sin el menor xito. Vosotros, los zembabweis, habis construido una slida puerta de calabozo dijo jadeando. No importa; lo que no puede curarse debe sufrirse. Pero t te enfrentas a la muerte dijo Mbega gravemente. Conan se encogi de hombros con expresin feroz. No es sta la primera vez, amigo mo. Qu puedo hacer? pregunt Murzio. Ante todo, dame el pual que llevas al cinto. Estos negros me han dejado casi desnudo, pero al menos no me han quitado las botas. Conan desliz la larga hoja en su bota derecha. Ahora, ayuda a Mbega a salir de aqu. Quizs conozca un camino para escapar por este laberinto hacia la superficie. Aydalo a encontrar asilo entre aquellos de sus defensores que estn an vivos. Mbega, sta es tu ultima oportunidad. Si tus amigos pueden alzarse antes de la hora del sacrificio y abrir la reja del sur a mi ejercito, sobreviviremos. Murzio, tengamos xito o fracasemos, te doy las gracias. Eres un hombre valiente y leal. Si logramos superar los peligros de esta noche, puedes pedirme la barona de Castria. Ahora, adis y suerte! Marchaos rpidamente y que Crom y Mitra os acompaen. Las dos oscuras siluetas desaparecieron en las densas sombras que haba ms all de la parte iluminada. Conan le dio una palmada en el hombro a Conn. Algrate, hijo dijo con un gruido. Un amigo dentro de los muros vale ms que mil fuera de ellos. Volvi a quedar en silencio al or las suaves pisadas de pies descalzos que se acercaban por el corredor. Tuvo plena conciencia de que aquella era su hora, la hora que poda significar el cumplimiento de la venganza de Thoth-Amon o la cada de un imperio.

10. El escurridizo
Un destacamento de guerreros negros entr en la prisin, ato a Conan y a su hijo con tuertes conreas de cuero y los escolt fuera del calabozo. Salieron a la gran plaza que se hallaba entre el palacio y el templo. En lo alto del cielo, el disco plateado de la luna llena se destacaba, y haca palidecer a las estrellas. La plaza estaba circundada de piedras verticales, aneciadas toscamente con extraos Jeroglficos de una simbologa desconocida. Conan no hubiese podido decir si aquello era obra de los brujos zembabweis o de sus antepasados prehumanos. A un lado, frente al templo de Damballah, un siniestro dolo se elevaba hacia el cielo. Estaba tallado en basalto negro, y era tres veces ms alto que un hombre. Era tan alto como el siniestro anillo de monolitos. Al acercarse al eidoln, Conan se dio cuenta que haba sido construido de manera que semejara una enorme serpiente enroscada en forma de cono. La cabeza cuneiforme del ofidio miraba fijamente hacia abajo desde el vrtice. Por un instante, la cosa pareci cobrar vida, pues sus ojos de color escarlata brillaron con fra malignidad. Pero, poco despus, Conan comprob que las pupilas del dios-serpiente eran gigantescos rubes y que su aparente vida se deba a la vacilante luz de las antorchas. 58

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El cimmerio reprimi un escalofro. El dolo de Set, o de Damballah, como lo llamaban tos zembabweis, representaba desde tiempos inmemoriales la fuerza de las tinieblas y del mal en la tierra. Balbuci una plegaria a Crom. Aquel lejano dios cimmerio rara vez se entrometa en las cosas terrenales, y poco le importaba ser venerado por seres humanos. Pero cuando el demonio del Profundo Abismo lanza miradas desde lo alto con sus llameantes ojos escarlata, cualquier dios es mejor que ninguno. El altar de Damballah era como una gran concavidad de mrmol ubicada en el pavimento, delante del dolo. En el mrmol haban sido incrustados anillos de bronce. Conan y Conn fueron atados con cadenas en el fondo de la concavidad, y quedaron totalmente imposibilitados paro adoptar otra postura que no fuera la erguida. All les quitaron las ataduras de cuero. Conan estudi la situacin. Sus cadenas y los anillos que le aprisionaban las muecas eran de bronce recin forjado y, por tanto, quizs irrompibles. Pero los anillos incrustados en el mrmol parecan tener cientos de aos y estar carcomidos. Una vez que estuvieron amarrados los cautivos, los sacerdotes negros de Set se retiraron. Se hizo un gran silencio. El viento nocturno de la selva silbaba a travs del crculo de piedras verticales, y haca flamear las antorchas. Los ojos rojos de la estatua ardan en la oscuridad como un misterioso simulacro de vida. Al otro lado de la plaza, la figura encorvada y disminuida de Thoth-Amon estaba de pie al lado del rey Nenaunir, El monarca negro luca todas sus insignias reales y estaba ataviado con un manto prpura que le llegaba hasta los pies. Tena la cara cubierta con una mscara de serpiente. Con la mano derecha, en la que brillaban sortijas a modo de talismanes, cogi la vara de cabeza de serpiente con la que conjuraba hechizos. El silencio se prolongaba. De pronto, miles de cabezas miraron haca arriba y un prolongado ah-hh! escap de las gargantas de los zembabweis que all se apiaban. Conan tambin levant la vista. Una sombra roja, con el borde delantero curvo, comenz a extenderse por la faz de la luna. Los tambores, que se haban mantenido en silencio, comenzaron a sonar nuevamente, marcando un ritmo febril. Su redoble pareca el plpito de un corazn de gigante. Las brumas de la selva que se rizaban sobre las cabezas parecan retorcerse y enrollarse al comps de cada golpe. Los ojos enjoyados del dios-serpiente parecan pestaear y centellear siguiendo el ritmo. La sombra roja se extendi an ms. Haba llegado el momento de actuar. Cogiendo con las manos la cadena que apresaba su mueca derecha, Conan dio una fuerte sacudida con todo su peso. Diez mil negros lo observaban con ojos fros e indiferentes. Los msculos de los hombros, la espalda y los brazos del cimmerio abultaban a causa del esfuerzo. La cadena resisti, pero el antiguo anillo incrustado en el mrmol cedi, y salt con un chasquido. Con una mano libre, Conan dio media vuelta y arroj todo su peso contra la otra cadena. Su rostro se congestion a causa del esfuerzo. Sus ojos parecan salirse de las rbitas, y sus labios se entreabrieron con un gruido bestial. El segundo anillo cedi con un sonoro crujido. Conan tuvo la sensacin de que, en cualquier momento, podra sentir el sordo impacto de una flecha o de una jabalina en su espalda. Pero nada de eso ocurri. Con absoluta indiferencia, los negros observaban cmo se iba liberando. Con las sienes latiendo furiosamente, Conan se volvi hacia Conn. La sombra roja segua avanzando, los tambores cambiaron de ritmo y un cntico atronador surgi de la muchedumbre all congregada. Intentando emular a su padre, el joven Com se esforzaba por deshacerse de sus grilletes, pero en vano. Con un profundo escalofro. Conan se lanz en ayuda de su hijo. Sinti en la nuca una repentina corriente de aire helado. Era tan fra que las gotas de sudor que tenia en la espalda se congelaron de inmediato y se convirtieron en diminuto granizo. Conan tena plena consciencia de la misteriosa corriente helada que lo cubra, y al mismo tiempo vio una cosa extraa. La sombra escarlata haba cubierto casi todo el disco de la luna. Pero, por encima de plaza, los vapores se arremolinaban y se congelaban debido a la corriente de fri sideral que soplaba 59

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desde el cielo, donde la Luna Roja resplandeca como un ojo ciclpeo. Los vapores se condensaron tomando forma y cuerpo, el cuerpo y la consistencia de una enorme serpiente. El temor se adueo de Conan. ste comprenda ya el significado del cncavo altar y la razn por la que haban sido encadenados en posicin vertical. Mientras la primera espiral de vapor semislido se posaba sobre l, visualiz todo el horror de la muerte que Nenaunir haba planeado para ellos. Porque el propio Damballah se estaba materializando en la planicie, y muy pronto los remolinos de vapor del Padre del Mal se condensaran en el aire vaco para reducirlos a pulpa a ambos y alimentarse despus con sus almas temblorosas.

11. La luna de sangre


Ignorando el fro que lo invada, Conan arroj toda la fuerza de su cuerpo sobre la ltima cadena que ataba a su hijo al altar. El anillo de bronce se rompi con un crujido. Los anillos sobrenaturales le pesaban a Conan. Conseguan doblar con su peso los musculosos miembros, y el fro sideral que de ellos emanaba haca mella en el centro de su clida vitalidad. Se inclin con esfuerzo y extrajo de su bota el pual que le haba proporcionado Murzio. Hundi el arma hasta la empuadura en los anillos que se iban engrosando y que casi dominaban su cuerpo. Padre! grit Conn, al ver el dispositivo demonaco que Nenaunir haba conjurado de los infiernos transgalcticos. Corre, muchacho! dijo Conan Jadeando. Las puertas! Slvate t, e intenta que entre el ejrcito! Una y otra vez, Conan dio fuertes estocadas con su laga en los macizos anillos. Aun cuando los cortes eran profundos, no parecan lastimar a la aparicin que se iba solidificando lentamente sobre l. Las escamas, que tenan forma de platillo, iban raspando su pellejo. Trastabill bajo el peso de la monstruosa serpiente. En lo alto, la cabeza cuneiforme de Damballah se meca sobre la luna ardiente, mientras que sus ojos llameantes de color escarlata relucan en las rbitas. Una cruel, astuta y maligna inteligencia se esconda tras aquellos ojos de reptil, y tambin un gran cansancio, una desesperacin tremenda y un hambre insaciable. El alma de Conan se amilan cuando el brbaro clav la mirada en los ojos de aquel demonio, que durante un milln de aos se haba esforzado por arrojar a la raza de los hombres al fango de donde haba surgido lenta y penosamente. El fro le invada los huesos. El peso de las espirales movedizas era aplastante. Lentamente, el primer anillo le fue atenazando el pecho, estrujndole el corazn y los pulmones como un torno. La mano que sostena el pual se entumeci, y la daga cay sobre el mrmol. Conan sigui luchando, pero ya no se trataba de un combate de la carne contra la carne. Era un forcejeo entre voluntades indomables, reducido a una lucha del espritu en algn plano de consciencia ajeno a Conan. Al cimmerio le pareci que su mente, su voluntad y su alma eran una extensin de su cuerpo. Opuso todo el vigor de su inquebrantable voluntad contra la negatividad espiritual de la serpiente demonaca, como si se hubiera tratado de arrojar una Jabalina contra un enemigo de carne y hueso. Ya no tena consciencia de su cuerpo, que estaba entumecido de los pies a la cabeza. En forma confusa, le constaba que segua erguido y envuelto en las asfixiantes espirales de la Gran Serpiente. Los latidos de su corazn se hicieron ms lentos, y los msculos iban adquiriendo el rigor de la muerte; su misma sangre se le congelaba en las venas. Pero en lo ms profundo de su ser todava se manifestaba un fondo de voluntad al que se aferr. En esa sombra batalla de capacidades mentales puso todo su valor, su hombra y su gran ansia de vivir. Contra esto ltimo, el demonio no posea armas, pues era una criatura de muerte y decadencia; su nico deseo era el de destruir toda manifestacin de vida. Pero la fuerza de la serpiente era demasiado colosal, semejante a la potencia que mantiene erguidas las montaas y sostiene el planeta en movimiento. Infunda a su adversario temor, cobarda y dudas 60

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acerca de s mismo. stas eran las armas del abismo. Con ellas, Damballah minaba la hombra de los hroes, envenenaba a los patriotas con el veneno de la traicin y se nutra de las almas de naciones e imperios. La fra inteligencia de aquel ser del otro mundo saba que, a su tiempo, podra destruir el universo y extinguira los fuegos del mismsimo sol. Y proyectaba esa invencible fuerza de vampiro contra un solo hombre. Por ms valiente que mera, ningn ser vivo poda resistirse a aquel poder de succin que consegua drenar la fuerza de los soles. La mente de Conan se nubl, su consciencia se desvaneci, pero su poderoso instinto de supervivencia le hizo seguir luchando con todo el poder que conservaba su alma. Continu debatindose contra la oscuridad que lo empujaba al abismo de la nada, mientras la luna roja descenda y el rey Nenaunir rea a carcajadas.

12. Muerte en la noche


Repentinamente, el fro mortal que inmovilizaba el cuerpo de Conan comenz a ceder. La aplastante presin ejercida sobre l se hizo ms ligera, y la postracin que nublaba su mente desapareci ante un brote de renovado vigor. Volvi lentamente en s. Estaba tendido de espaldas en el fondo de la concavidad de mrmol, contemplando las titilantes estrellas. La luna, convertida de nuevo en un disco de plata reluciente, arrojaba sobre l sus plidos rayos. Un intenso alboroto le hizo ponerse en pie, pero slo para volver a caer, mareado, de rodillas. No haba recuperado todas sus fuerzas. Cuando logr incorporarse de nuevo, contempl un extraordinario espectculo. A algunos pasos de la concavidad de mrmol yaca Nenaunir, derribado en su hora de triunfo. Cerca de l, brillando a la luz de la luna, se vea el pual que Murzio le haba entregado a Conan y que ste haba dejado caer en su lid contra el dios-demonio. Ms atrs, debatindose entre los negros dominados por el terror, se hallaba el asesino. Era el prncipe Conn, desgreado y jadeante. Con su melena desordenada, el muchacho pareca un animal de presa. Libre de cadenas gracias a los ltimos esfuerzos de Conan, el chico no haba huido tal como se lo ordenara ste. Haba cogido el pual cado en el suelo, y con ste se arroj a travs de la plaza donde se hallaba Nenaunir, con los ojos relucientes por la sed de sangre y por su triunfo. Todos los presentes estaban pendientes de la lucha csmica que tena lugar en la negra concavidad de mrmol, y nadie, salvo Thoth-Amon, haba visto que el hijo de Conan atacaba de forma suicida al extasiado rey-brujo de Zembabwei. Durante un segundo de vacilacin, Thoth-Amon detuvo su mano, debatindose entre le envidia y la prudencia. Ese minuto fue suficiente para que el pual se hundiera en el corazn de Nenaunir, y el vicario de Damballah quedara tendido en un charco de sangre. El sortilegio que amparaba a Damballah en el plano terrenal qued roto a tiempo para evitar que el alma debilitada de Conan se extinguiera. Por encima de la concavidad destinada al sacrificio, aquella aparicin semejante a una serpiente se disolvi de nuevo en vapor informe, y Conan logr sobrevivir. Antes de que unos negros que haban prendido al cimmerio se decidieran a matarlo, una horda ululante de oscuros guerreros irrumpi dando aullidos en la plaza desde todas las calles vecinas, y cay sobre los adoradores de Damballah, atacndolos por todos los ngulos. Las apretadas y ordenadas filas de los hombres de Nenaunir cayeron presa del caos mientras los no combatientes huan desesperadamente para salvarse. Sin su jefe, los partidarios de Nenaunir, fcilmente identificables por sus cabezas adornadas con plumas, fueron muertos a centenares. En la plaza sonaron las notas metlicas de una trompeta, y se oy el taconeo de botas. Conan se estremeci de placer... sus aquilonios haban llegado. Se abri camino entre el fragor del combate, dando rdenes a sus hombres. Vio a Mbega, seguido por un centenar de partidarios que se dejaban caer 61

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desde lo alto del techo de uno de los edificios bajos que haba junto a la plaza, y se lanzaban a la refriega con jabalinas, hachas y mazas. Muy pronto se oy el sonido metlico de las armas que caan sobre el pavimento, arrojadas por cientos de hombres de Nenaunir que se arrastraban por el suelo pidiendo clemencia. Mbega iba de grupo en grupo para impedir una carnicera general. Conan se mantena en pie con las piernas medio entumecidas, y se tambale cuando Conn cruz la plaza corriendo y cay en sus brazos. El cimmerio lo estruj contra su pecho, y le dijo bruscamente unas palabras de consuelo, al tiempo que buscaba a Thoth-Amon con la mirada. No se vea al hechicero estigio por ninguna parte. En ese momento, un dragn alado extendi sus alas de murcilago y remont el vuelo desde lo alto de una de las torres. Un hombre moreno ataviado con una tnica verde iba a horcajadas sobre el alado reptil. El monstruo describi un crculo sobre la ciudad maldita, y luego se alej volando en direccin al sur. Salvo Conan, nadie lo haba visto huir. Mientras lo observaba, el brbaro frunci pensativamente el ceo. En el sur no haba nada salvo innumerables leguas de selva hasta el fin del continente mismo, donde una playa sin nombre se enfrentaba con un mar desconocido. Slo saba a ciencia cierta que en el extremo sur de la comarca se hallaba el lmite del mundo conocido. Thoth-Amon haba perdido su ltimo aliado; se hallaba solo, y hasta el despiadado dios que adoraba le negara su proteccin. No poda huir ms lejos, y Conan saba que ya no le quedaba ningn lugar adonde ir. El brbaro haba juzgado que la ltima batalla se librara all, entre las torres sin techo de Zembabwei. Fue un error. El postrer combate tendra lugar en una playa sin nombre, en los confines del Mundo. Atrayendo a Conn hacia s y enjugando sus histricas lgrimas, Conan se precipit fuera del altar y se detuvo, preocupado pero sonriente, a la espera de que se acercaran Palntides y Trocero. Antes del rosado amanecer, un rey volvera a ocupar su trono, y los ltimos seguidores del profeta y vicario de Damballah pereceran. Conan coronara a Mbega con sus propias manos; luego, el ejrcito tendra que descansar en Zembabwei por un tiempo para curarse sus heridas y hasta que recuperara todo su poder de combate, despus de la larga marcha a travs de las marismas y de la selva. Luego iniciaran una nueva marcha hacia el sur en direccin a los confines del Mundo, para librar la batalla final contra Thoth-Amon. Conan sonri y, dilatando su ancho trax, aspir el aire fresco de la noche, y sinti que la sangre bulla por su poderoso organismo y que volva a estar en posesin de todo su vigor. Por Crom! Qu bueno era sentirse vivo!

SOMBRAS EN LA CALAVERA
1. Visiones en el humo
Una rfaga de humo verde ascendi desde el lecho de carbones encendidos sobre el que Rimush, el adivino real de Zembabwei, haba arrojado el corazn palpitante de un ibis, la sangre de un mono macho y la lengua bfida de una serpiente. Las brasas esparcan un fulgor rojizo. La tenue luz transformaba las ceudas y marcadas facciones de Conan en una pensativa mscara de cobre, mientras que la vacilante y rojiza luminosidad metamorfoseaba los rasgos del negro rostro de su acompaante, Mbega, el recientemente coronado rey de la ciudad de la selva, y lo convertan en la imagen de un primitivo dolo de bano. No se perciba ruido alguno en la hmeda habitacin de piedra, salvo el chirrido y el crujido de los carbones, y los balbuceos del demacrado y viejo hechicero shemita. Rimush se arrebuj en su hbito de astrlogo, lleno de colores y recamado con los smbolos msticos de su poder, y se acerc al brasero. El resplandor del fuego haca que su anciana cabeza pareciera una calavera adornada con una barba blanca, en la cual solamente los ojos, hundidos en las rbitas, estaban vivos y se movan. 62

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Conan daba muestras de impaciencia. Le disgustaba mezclarse con artes mgicas o brujera. Desde haca tiempo, haba volcado su sencilla fe en el sombro dios brbaro de su lejano y nrdico pas, Crom, que exiga muy poco de sus seguidores, pero les infunda la fuerza necesaria para aplastar a sus enemigos. Terminemos con esta ceremonia! gru, dirigindose a Mbega. Dame una legin de tus guerreros y rastrillar personalmente la selva en busca de Thoth-Amon sin necesidad de brujeras! El gigante negro toc en el hombro a Conan a modo de advertencia, y le indic con la cabeza que observara al anciano astrlogo. El adivino se enderez convulsivamente, apretando los dientes. La espiral de humo verde se elev, arremolinndose, y se form un arabesco de color verde jade, mientras aparecan burbujas de espuma en las comisuras de los labios de Rimush. La revelacin comenzara en cualquier momento murmur Mbega. El viejo shemita emiti un susurro en que las palabras se fueron haciendo gradualmente audibles: Al sur... al sur... batir de alas en la noche de la selva... hacia la Gran Catarata... luego al este, a la Tierra Sin Retomo... hacia las altas montaas... a la Gran Calavera de Piedra... El susurro se interrumpi bruscamente; el adivino se puso rgido como si le hubieran herido. Lo encontrars en el fin del mundo, all donde los hombres-serpiente gobernaron mucho tiempo antes de la llegada del hombre dijo el shemita con voz clara. Luego se desplom, y cay sin vida a los pies del humeante brasero. Crom! exclam Conan, sintiendo un hormigueo en los tensos antebrazos. Mbega, de rodillas en el suelo, palp el pecho del anciano. Poco despus, se incorpor con el ceo fruncido. Ocurre algo malo? pregunt Conan, advirtiendo un relmpago de sombro temor en el monarca al que haba ayudado a coronarse como nico rey despus que Zembabwei fuese gobernada durante siglos por pares de gemelos. Muerto dijo Mbega lentamente. Como si le hubiera fulminado un rayo... o mordido una serpiente mortfera. Palntides estaba por contradecir abiertamente a su seor, como nunca haba osado hacerlo en los muchos aos en que haba servido al rey de Aquilonia. El viejo soldado iba profiriendo violentos juramentos mientras luchaba por levantarse del lecho cubierto de sedas, donde yaca con la pierna izquierda vendada. Por la cabeza de Nergal! Majestad! No voy a permitir que te internes solo en la selva sin que una tropa de fuertes aquilonios te respalde! Por las tripas de Dagn! Cmo puedes confiar en que esos negros no desfallezcan y salgan corriendo al primer resplandor del acero? O que no te vayan a asar y a comer en cuanto comiencen a faltar los vveres? Si bien no puedo andar con esta maldita pierna, al menos soy capaz de montar a caballo. Conan cogi al jefe de sus tropas por los hombros y lo tumb en el lecho. Por la sangre de Crom, viejo amigo! Personalmente, nada me gustara ms. Pero lo que es, es; y lo que debe ser, ser! Mis aquilonios estn exhaustos tras haberse abierto camino a travs de muchas leguas de esta maloliente selva. La mitad estn fuera de combate a causa de las heridas recibidas al tomar la ciudad, y la otra mitad tambin, debido a la fiebre y la disentera. No puedo esperar ms. El rey Mbega me ofrece la flor y nata de sus tropas. Si permanezco aqu, en Zembabwei, a la espera de que mis propios muchachos estn nuevamente en pie, Thoth-Amon podra arrastrarse a su guarida estigia, o tal vez huir a Vendhia, a Khitai o a los confines del mundo que todo cabe suponer! De modo que no puedo esperar ms! Pero Majestad, estos negros salvajes... Son guerreros poderosos, Palntides, y que nadie ose decir lo contrario! interrumpi Conan, irritado. He vivido entre ellos, he luchado con ellos y combatido contra ellos hasta que llegaron a llamarme el rey negro de piel blanca. Nadie los supera en cuanto a hombra; mi viejo camarada 63

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Juma podra enfrentarse con tres de tus caballeros aquilonios a mano limpia y salir bien parado y sonriente. Pero, por otra parte, estn las amazonas. Palntides refunfu; tena demasiada experiencia como para seguir discutiendo. Dos semanas antes, una compaa de guerreras negras se haba presentado en la Gran Zembabwei para la coronacin de Mbega, en representacin de la reina Nzinga. Estaban a las rdenes de la hija de Nzinga, una hermosa muchacha de unos veinte aos de edad, de pechos firmes, elstica como una leona, que superaba por media cabeza al ms alto de los aquilonios. Palntides saba que ms de veinte aos antes, en su poca de bucanero zingario, Conan haba visitado el pas de las Amazonas. All conoci a la reina Nzinga... en el ms amplio sentido de la palabra. Palntides saba tambin que Conan sospechaba que la princesa amazona (que llevaba el nombre de Nzinga, como todas las reinas y herederas de su misma estirpe) era su propia hija. De modo que el general, ducho en el proceder de los reyes y conocedor del temperamento de Conan, opt por callarse. Enterada de que Conan planeaba hacer una expedicin a las remotas regiones del desconocido sur, donde la tierra tiene su fin, la joven Nzinga arroj su lanza a los pies del cimmerio, ofrecindose a s misma y a sus guerreras como aliadas. Conan acept al instante. Palntides expuso nuevos argumentos: Antes de llegar a esa tierra sin retomo de la que habl el astrlogo, tendris que recorrer miles de leguas. Ni siquiera Mbega tiene mapas de esa regin; unos sbditos que mand hasta all no volvieron para contar lo que haban visto. Conan esboz una torva sonrisa. Tienes razn, pero no slo vamos a marchar, pues tanto yo, como Com y los militares ms selectos de la guardia real de Mbega montaremos dragones alados. Cuando Thoth-Amon escap en una de esas bestias, no todas quedaron sueltas; un buen nmero de esos demonios alados qued dentro de las torres sin techo, en cantidad suficiente como para llevar a muchos de nosotros. Vamos a volar a la vanguardia, cabalgando en los dragones, mientras Nzinga, al frente de sus amazonas, y Trocero, al mando de una compaa de lanceros, seguirn a pie. Nos adelantaremos en busca de los mejores caminos. Cuando avistemos la Gran Calavera de Piedra de la que nos habl el brujo shemita, retrocederemos hasta unimos con nuestras fuerzas de tierra, a fin de lanzamos al combate desde el cielo y desde la selva. Palntides se mordisque la barba. T no sabes montar esos demonios alados dijo con un gruido. Conan sonri. Puedo probar. He montado caballos, camellos y, una vez, hasta un elefante. De modo que un simple dragn no debera acobardarme!

2. Un vuelo de dragones
Bien pronto, Conan tuvo que reconocer que haba mucho de verdad en lo que haba dicho Palntides. Los gigantescos dragones, criados y adiestrados por los guerreros de Zembabwei, no eran los corceles ms tratables que cupiera imaginar. Tenan mal temperamento, eran agresivos y estpidos y manifestaban una desagradable tendencia a olvidarse de sus jinetes, descendiendo entonces de golpe y en picado sobre las praderas y los ros en busca de presas. Adems hedan espantosamente. Conan haba protestado con indignacin cuando los cuidadores de las bestias lo ataron firmemente a la slida montura, un artefacto de cuero muy resistente estirado sobre un bastidor de bamb. Pero, en el primer vuelo, su terrible cabalgadura se zambull bruscamente en pos de una gacela fugitiva, y el brbaro se convenci de lo necesarias que eran las correas que lo ataban a la silla. Los zembabweis llevaban pesados garrotes de madera de teca atados a una hebilla de la montura, con los cuales azotaban a los dragones para hacerlos obedecer cuando sus instintos deprdatenos se 64

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sobreponan a las enseanzas recibidas. Conan zurr a su dragn para que retomara su vacilante vuelo, y pens que hubiera preferido probar suerte en la selva con los guerreros de Nzinga y Mbega. Con todo, no se poda negar que los dragones alados se movan con una velocidad que dejaba muy atrs al ejrcito de tierra. Mientras los soldados negros se abran camino por la densa espesura, Conan y su fuerza exploradora se movan muy por delante de ellos, investigando los mejores caminos. En una ocasin, avistaron un ejrcito de negros dispuestos a tender una emboscada a las fuerzas de tierra. El simultneo embate de los dragones los puso en rpida y ruidosa fuga. Despus de unas jornadas, la selva se hizo menos densa y ms transitable, se transform en campia, y el ejrcito de tierra avanz ms deprisa. Pero marchaban todava a paso de tortuga en comparacin con el escuadrn de dragones, que poda superar ampliamente la velocidad de un jinete. Y en aquellas latitudes no haba caballos, pues segn le explicaron a Conan, estaban atravesando una zona en la cual una devastadora enfermedad mataba a todos los caballos. De vez en cuando, una pequea mancha negra en la llanura delataba a un rebao de antlopes, bfalos y otros rumiantes. Da tras da, el cimmerio se remontaba muy a la vanguardia de su ejrcito. Luego retroceda para juntarse con sus fuerzas de tierra: las amazonas de Nzinga, los guerreros de Mbega bajo el mando del conde Trocero, y una caravana de mujeres que llevaban alimento y provisiones sobre la cabeza. Vistos desde la altura, parecan una columna de hormigas negras. En razn de su edad, Trocero no poda mantener el tren de marcha de los guerreros, por lo que la mayor parte del tiempo le llevaban en una litera, a hombros de cuatro de los fornidos negros. Conan arda de impaciencia cada vez que comprobaba cuan escasa distancia haba cubierto su pequea fuerza desde el amanecer, aun cuando aquella gente avanzaba a un ritmo que sus rudos aquilonios hubieran tenido dificultad en mantener. La noche en que Conan y su hijo haban destronado a Nenaunir, rey cogobernante y usurpador del trono en el que pretendi sentarse en solitario echando en prisin a su hermano gemelo, haba luna llena. La luna se haba convertido en un fino menguante plateado cuando Conan y su pequeo ejrcito se lanzaron en persecucin de Thoth-Amon. Durante el viaje, el satlite se convirti dos veces en luna llena para volver luego a delgado menguante de plata. Se acercaba nuevamente a la fase de luna llena. A la derecha de Conan, hada el oeste, el brumoso y enrojecido sol se pona sobre los dentados picos que se divisaban en el horizonte. A su izquierda, al este, la plida luna, en su cuarto creciente, luca muy alta en el cielo. A unas ciento cincuenta yardas por debajo de Conan, que iba montado en su dragn, el campo se vea ondulado y spero, cortado por numerosas hondonadas y barrancos. Estaba cubierto de hierba dorada y seca, con zonas de maleza, hierbas espinosas y rboles, la mayor parte de los cuales no tenan hojas y parecan estar muertos, pues en el pas reinaba la estacin seca. Ms adelante, las lomas daban paso a una cadena de colinas. De acuerdo con la informacin balbucida por el viejo Rimush antes de su misteriosa muerte, y con lo dicho por los nativos interrogados a lo largo del camino, deban de estar acercndose a la gran catarata de la que el viejo astrlogo haba hablado. Algn tiempo despus, el corazn de Conan empez a latir con fiera alegra cuando avist una especie de bruma que se elevaba frente a sus ojos desde una hendidura que se encontraba entre los montes. Unos cuantos aletazos ms y gracias a las potentes alas del reptil tuvo a la vista el blanco resplandor de la catarata. All surgi un pequeo ro entre las colinas, que se precipitaba sobre un montculo desde una altura equivalente a la mitad de la altitud a la que volaba Conan. El cimmerio se pregunt si deba regresar al encuentro de su ejrcito, que haba quedado muy rezagado. No, recorrera una distancia de unas cuantas leguas hada el este, segn le indicara el astrlogo shemita y luego virara nuevamente rumbo al norte. As crea que podra reunirse con sus tropas antes del anochecer. Por tanto, Conan tir de las riendas e hizo girar al monstruo volador hacia la izquierda. Tras l el prncipe Conn y los guardias de Mbega siguieron la misma direccin. 65

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Conan se volvi, y el viento hizo que los cabellos de su melena gris le cubrieran el rostro, por lo que mir con ojos hmedos hacia donde cabalgaba su hijo. El joven Conn sonrea. Su cara de cuadrada mandbula se mostraba ansiosa, y sus fieros ojos azules brillaban llenos de vida. Conan suavizando la dura expresin de su faz, mascull una imprecacin, en medio de un suspiro. Indudablemente, el muchacho se lo estaba pasando muy bien. Desde que se haba unido a la expedicin en Nebthu cabe el ro Styx, haba tomado parte en la lucha del desierto, haba atravesado la selva y haba intervenido en el sitio de Zembabwei. Ya deba de haber aprendido unas cuantas cosas acerca de lo que significaba ser un rey guerrero. Ni sus tutores ni sus libros hubieran podido ensearle todo lo que haba aprendido a lo largo de aquella aventurada marcha hacia el Lejano Sur. De suerte que Conan decidi que haba hecho bien en ignorar los consejos y objeciones de sus asesores e incorporar a su hijo a la expedicin. Al caer la tarde, las escarpadas colinas crecieron hasta convertirse en fras mesetas y speras montaas. Aquello deba de ser la Tierra Sin Retomo de la que haba hablado el viejo Rimush. Conan pensaba sobrevolar brevemente la parte ms cercana de las montaas a fin de explorar los desfiladeros, para luego girar hacia el norte y reunirse con Nzinga, el conde Trocero y sus hombres. Azuz a su dragn para que acelerara el vuelo, pues no deseaba ser sorprendido por la oscuridad, y quizs faltar por ello a la cita con sus fuerzas de tierra. Un atronador aleteo se hizo or a su izquierda. Aguz la mirada y vio a Com que, con la cara encendida por la excitacin, volaba a su lado. Al llevar menos peso, el dragn del muchacho estaba menos fatigado que el de su padre. Conn seal hacia adelante, a la derecha. Siguiendo las indicaciones de su hijo, Conan escudri la niebla y vio algo curioso. Era una montaa de piedra blanca en que la parte inferior de la ladera haba sido tallada toscamente para darle la forma de una inmensa calavera con una sonriente mueca. Sus terrores supersticiosos despertaron, y los labios se le fijaron en un rictus de espanto mientras senta el escozor de la premonicin en la piel. Era la Gran Calavera de Piedra anunciada por Rimush! Los penetrantes ojos azules del brbaro sondearon las tinieblas. Ms adelante, una franja de tierra yerma se extenda hasta el pie del acantilado. All se abra el negro arco de un portal. Su dintel estaba tallado como la mandbula superior y dentada de una calavera. Ms arriba haba dos cavidades semejantes a las rbitas de los ojos. Era algo terrible de ver. Entonces se desencaden el terror! Un estremecimiento agit al corpulento cimmerio, y lo dej jadeante y tembloroso, algo extrao en l. Sus sentidos quedaron embotados; su corazn lata trabajosamente, como si hubiera estado volando en medio de una invisible nube de vapor venenoso. La misma fuerza extraa afect al reptil que montaba. El dragn se tambale, se fue a un lado y luego se precipit hacia la estril llanura, donde la blanca calavera se cerna sobre una tierra siniestra y habitada por fantasmas.

3. Tierra de ilusiones
Conan sujet las riendas, dando un tirn tan fuerte que hubiera roto la quijada de un caballo. El dragn respondi perezosamente, sus ojos rojos se nublaron y su cola de serpiente qued colgando, flccida. Pero reaccion abriendo sus alas articuladas para aprovechar el viento, y se esforz por no caer en picado. El atontado reptil lleg al suelo con un estruendoso batir de alas. Conan desat rpidamente las correas que lo sujetaban a la montura y salt sobre un terreno cubierto de hierba, sacudiendo la cabeza para aclarar su embotada mente. Habra atravesado durante su vuelo alguna corriente de vapor nocivo? Mir hacia arriba: Los dems componentes de su grupo de exploracin haban tropezado con la misma barrera area. Una a una, sus aturdidas cabalgaduras iban cayendo del cielo, dando tumbos. El 66

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primero fue el prncipe Conn. Se bamboleaba, sujeto por las correas de la montura, con la cara plida y aparentemente sin conocimiento. A Conan se le contrajeron los msculos del estmago. El sabor del miedo, untuoso y cido, se asemejaba en su boca al de un vil metal, y la frente se le cubri de sudor al observar como su hijo se precipitaba a tierra con la cabalgadura. El envejecido rey ahog un grito, al tiempo que abra y cerraba los puos infructuosamente en el vaco. Pero luego la corriente de aire limpio pareci reanimar al semidesmayado muchacho, que, con ojos vagos, empez a distinguir borrosamente la tierra que pareca precipitarse hada l; entonces, su mirada choc con las llamaradas que ardan en la de su poderoso progenitor, y se restableci as el habitual brillo de sus ojos. Conn se dio cuenta al instante del peligro en el que se hallaba y, poniendo en juego todo el vigor contenido en sus juveniles msculos, tir de las riendas hacia atrs como haba hecho Conan unos momentos antes, y logr con ello que el alado reptil respondiese, aunque algo pesadamente. El rey de Aquilonia sinti un inmenso alivio al ver que su hijo lograba hacer bajar a tierra al dragn, dando bandazos como de borracho. Corri hacia la montura sobre la que se desplomaba Conn, tembloroso pero sano y salvo. Conan afloj las correas, ayud a Conn a bajar y estruj al chico con un clido y silencioso abrazo. No todos los de la expedicin area fueron tan afortunados. Dos de los guardias de Mbega no lograron recuperarse de los efectos de la embrujada barrera que haban encontrado en el cielo. Se estrellaron contra el suelo con un terrible crujido de huesos. Sin embargo, el resto consigui que sus aturdidos reptiles aterrizaran a trompicones y, en algunos casos, con impactos que les sacudan las entraas. Los sentidos de Conan se aguzaron a medida que el efecto anestsico de la mgica barrera fue desapareciendo. Se dio cuenta de que algo no marchaba. Conn tuvo la misma sensacin, y le indic algo a su padre, mudo de asombro. Desde arriba haban visto una llanura cubierta de tierra estril o arenosa, que se extenda hasta alcanzar la ladera de la montaa blanca, grotescamente tallada a modo de sonriente calavera. Ahora estaban metidos hasta la rodilla en la abundante hierba de una aterciopelada pradera, sembrada de pequeas flores blancas, azules y escarlata. A poca distancia, un rebao de reses con largos cuernos pastaba en la hierba. La pradera llegaba hasta el acantilado que ya haban visto. Pero ese mismo acantilado presentaba un aspecto totalmente diferente. Los fogosos ojos de Conan se contrajeron, y un pavor sobrenatural le produjo una sensacin de hormigueo en la nuca. Porque el acantilado que desde el aire pareca tallado en forma de calavera se haba convertido en un esplndido y ornamentado palacio, frente al cual se ergua con gracia una hilera de pilastras. stas sostenan un ancho arquitrabe cincelado en relieve con ninfas, stiros y dioses multicfalos. En el centro del conjunto arquitectnico se levantaba un prtico, y, detrs de ste, un alto portal conduca al interior del acantilado. El rostro de Conan reflejaba incredulidad. El fornido brbaro sola confiar en sus sentidos, pero en aquel momento se preguntaba cul era la ilusin y cul la realidad: la forma de calavera vista desde el cielo, o el extico y ornado esplendor que en aquel momento tena delante. Se pregunt si la barrera a travs de la cual haba volado no estara constituida por algn gas melifico que embotaba la vista y provocaba alucinaciones en la mente. Tras l, los negros de Mbega, ya repuestos de los vapores aspirados en la barrera area, desmontaban de los reptiles que les servan de cabalgadura. Lleno de dudas, el cimmerio se agach para palpar los pastos ondulantes, y sus macizas manos acariciaron con delicadeza las pequeas flores. Levant la cabeza para permitir que el aire puro penetrara profundamente en sus pulmones. El intenso aroma de las flores llenaba sus fosas nasales. Mir hacia el acantilado. A la rojiza luz del sol del atardecer, resplandecan las vetas de cuarzo; la fachada, con su decoracin de mrmol blanco, apareca claramente ante sus ojos. Todos los detalles 67

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eran precisos sin ambigedades. Se encogi de hombros. Indudablemente pudo haber una zona de vapor venenoso que le despertara visiones fantsticas, o... Pero no ganaba nada quedndose donde estaba, reflexionando. Su carcter lo inclinaba a resolver tales acertijos, no discutiendo teoras consigo mismo, sino investigando sin ms dilacin el origen del enigma. Conan ya se haba echado a andar cuando un agudo grito de Angalia! hizo que se volviera. Era Mkwawa, el oficial al mando de la guardia, que le llamaba la atencin haciendo seales. Enseguida surgieron puntas de lanza cuyas hojas despedan fulgores rojizos, y los guerreros se pusieron inmediatamente en guardia. Por entre los pilares del frente divisaron unas figuras que salan del palacio y se dirigan a su encuentro por la pradera cuya hierba agitaba el viento. Eran mujeres morenas, sinuosas, con la sonrisa en sus labios rojos y ojos negros como el azabache. Llevaban prendidas en los rizos de su cabellera pequeas campanas de cristal, de manera que cada una de las grciles figuras se mova acompaada por una suave msica cadenciosa. Eran jvenes, bien formadas, e iban cubiertas con un velo transparente. Mkwawa dirigi una mirada interrogativa a Conan. El rey frunci el ceo y se encogi de hombros. Las bestias estn todava atontadas a causa del aire viciado que atravesamos dijo. Dmosles un descanso antes de volver a levantar el vuelo. Mientras tanto, tal vez podamos averiguar algo acerca de estas mujeres, que no parecen peligrosas. Di a la mitad de tus hombres que me acompaen como escolta, mientras la otra mitad se ocupa de los dragones. Destaca a un hombre y ordnale que vaya volando al encuentro del ejrcito para indicarle nuestro paradero. El oficial negro transmiti enrgicamente las rdenes. Por su parte, Conan, Conn y una docena de guardias iniciaron la marcha hacia el enigmtico palacio. El cimmerio se retorca pensativamente el poblado bigote. Su rostro adquiri el aspecto impasible de una mscara de bronce, pero en su mero interno estaba preocupado. Era aquello una trampa preparada de antemano? No en vano haba vivido casi sesenta aos, y su larga experiencia lo haba dotado de un slido instinto de desconfianza. Ciertamente haba algo que pareca falso en un lugar que cambiaba enteramente de apariencia en un abrir y cerrar de ojos.

4. Vino dorado
Caa la tarde del tercer da despus de la llegada de Conan al palacio enclavado en las rocas; en realidad, se trataba de una pequea ciudad edificada en el interior de una cueva. Su nombre, segn averigu, era Yanyoga. La reina Lilit haba prometido obsequiar a sus visitantes con una esplndida fiesta en cuanto pudiera, y el momento de la celebracin haba llegado. Sobre el suelo de mrmol del gran saln, en compaa de los parientes y de los ministros de la reina, Conan se hallaba tendido sobre cojines de seda, y se deleitaba con un cuerno lleno de vino dulce y acariciador. El brbaro se senta curiosamente perezoso y relajado. Se haba atiborrado de comidas sutilmente condimentadas. El dorado vino era fino y suave, y senta correr por las venas su embriagadora cancin. A un lado del saln, los guardias tambin celebraban su festn. Ms all, el joven Conn, luciendo su coraza meticulosamente pulida, se ech sobre los cojines. Miraba con disimulo a un grupo de bailarinas cuyos cuerpos sinuosos se movan con gracia, adoptando posturas sugestivas. Por toda vestimenta llevaban sartas de perlas en la cintura y en las ingles. Conan sonri indulgentemente ante la mirada absorta de su hijo, pero no dijo nada. Dentro de muy poco, el muchacho habra de desflorar a su primera doncella. l mismo haba tenido aproximadamente la misma edad al inicio de sus correras, con las cuales haba transgredido el severo puritanismo de una aldea cimmeria. La reina Lilit, soberana del palacio-caverna, se hallaba apartada de sus huspedes, sentada sobre un estrado de nice. A pesar de que Conan la haba interrogado largamente, insisti en que no saba nada 68

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de Thoth-Amon ni del acantilado que, visto desde el aire, semejaba una calavera. Explic que por aquellas tierras haba muchos giseres y fumarolas, por lo que existan vapores nocivos y alucingenos que se esparcan por el aire, proveniente de cavidades subterrneas. Conan consider que era mejor aceptar por el momento dicha explicacin, pero sus sospechas no se disiparon. Por otra parte, la reina Lilit, hablando el idioma comercial shemita corriente entre las naciones negras, haba contado una historia plausible de cmo ella y sus sbditos haban llegado hasta aquellas tierras. Hace algunos siglos dijo, un poderoso rey de Vendhia envi una flota a Iranistn en misin comercial. Un tifn apart considerablemente dicha flota de su ruta a travs del Ocano del Sur, y los magullados sobrevivientes pisaron tierra no lejos de donde ahora nos hallamos. Encontraron una raza de aborgenes pequeos y de tez amarilla, a los que esclavizaron; todava los empleamos como siervos. Los hombres de la expedicin se casaron con las muchachas esclavas que fueron enviadas desde Vendhia como parte del cargamento. Estos sujetos y sus descendientes construyeron Yanyoga, excavando las rocas blandas y cretceas de esta cara del acantilado. El palacio era demasiado ostentoso y extico para el gusto de Conan, pues l prefera un estilo de vida ms austero. El palacio real de Tarantia, construido con gran magnificencia por su predecesor Numedides, tambin era demasiado lujoso para su gusto. Desde haca largo tiempo haba desechado de sus aposentos privados de palacio los tapices de seda, alfombras y esculturas adornadas con joyas, pues prefera las paredes de piedra desnuda y los suelos que podan lavarse rpidamente, como los que haba conocido de muchacho en su ruda tierra natal de Cimmeria. Aquel lugar tena el lujo de los palacios que conociera en sus aos mozos: el del rey Yildiz de Turan, a quien haba servido como mercenario en Aghrapur; el de Shamballah, la capital del misterioso valle de Meru, ms all de las desoladas estepas de Hirkania; el del rey Shu de Kusn, en el lejano Khitai. All tambin se vean paredes profusamente ornamentadas y fantsticamente talladas, as como dinteles esculpidos. Recordando su breve perodo de esclavitud en Shamballah, la Ciudad de las Calaveras, Conan se perdi en un ensueo de viejos tiempos, camaradas desaparecidos y guerras casi olvidadas. O acaso aquel vino con dulce sabor a miel le estaba embotando los sentidos? Cay en un breve sopor. Por eso no se percat de que Conn, despus de echar un rpido vistazo a su progenitor, se escabulla de su sitio y sala silenciosamente del saln. Tampoco vio al hombre moreno de rostro torvo y demacrado, que con ojos complacidos lo observaba todo, oculto tras una columna. El hombre cubra su estragado cuerpo con una tnica descolorida de color verde esmeralda. Si bien para cualquier observador aquella persona hubiera parecido notablemente vieja, Conan habra reconocido de inmediato su antiguo enemigo: Thoth-Amon. Conn era joven y robusto, y tena la sangre caliente. Una de las bailarinas lo haba cautivado. Tena algunos aos ms que l, pechos turgentes como frutas doradas y labios rojos que invitaban al beso. Su clida mirada busc los ojos de Conn mientras mova su cuerpo felino y ardiente con gracia animal. Cuando la danza hubo terminado, el muchacho vio que la joven se demoraba y lo miraba desde detrs de una columna algo alejada. Viendo que l tambin la observaba a travs del saln, la muchacha se humedeci los labios y se acarici el vientre y los muslos de manera lasciva. Temblando por dentro, Conn se desliz entre los comensales en pos de la bailarina. Ahora o nunca, pens. No era del todo ignorante en cuanto al trato con mujeres. All en Aquilonia, ms de una ayudante de cocina, o una criada de pechos turgentes, haba tratado de llamar la atencin del hijo del rey. Sin embargo, salvo algunas caricias inexpertas o unos besos robados, ninguna de esas relaciones haba culminado en lo que Conn y la mayora de los muchachos consideraban la verdadera prueba de su masculinidad. Por fin, sta era la oportunidad para demostrar su hombra! La joven segua de pie, oculta por la columna. Conn le pas su brazo joven y fuerte por la cintura y la 69

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atrajo hacia s para darle un beso, pero ella se ri, eludiendo su intento. Aqu no! dijo en un suspiro. La reina... Dnde, entonces? Ven... Escapando de su abrazo, pero cogindolo de la mano, la bailarina condujo a Conn a la oscura soledad de corredores y habitaciones interiores. Sin pensar en una posible trampa, pues su mente herva con imgenes totalmente distintas, el muchacho la sigui. Uno a uno, los agasajados se levantaban para irse, y dejaban a Conan dormitando solo sobre los cojines. El dulce vino dej un charco en el suelo de mrmol, donde el gran cuerno de bfalo se le haba cado de la mano. En el saln casi vaco aparecieron morenos y esbeltos servidores, que con pasos silenciosos se movan entre los cojines abandonados por los comensales. Los guardias negros haban dejado sus lanzas, hachas de guerra y pesadas mazas, suponiendo que no las necesitaran en los lances amorosos que esperaban tener. Los servidores se apoderaron de las armas, llevndolas fuera del saln. Dos de ellos se dirigieron hacia donde Conan roncaba tendido sobre los cojines, y unas manos hbiles lo despojaron de su pesado alfanje aquilonio y de su pual. Los servidores interrogaron con los ojos a la reina Lilit, que desde lo alto de su trono observaba todas estas maniobras con una sonrisa enigmtica. Utilizando un lenguaje susurrante, muy distinto al que empleaba en la conversacin con sus huspedes, la reina y sus sirvientes hablaron en voz baja. Ellos y Conan eran los nicos que permanecan en el saln. Lilit se puso en pie y descendi grcilmente los escalones que la separaban del lugar donde Conan, embriagado, roncaba sonoramente. Se adelant hacia el sirviente que sostena las armas del cimmerio, y entre ellas eligi el largo pual. Tras sacar el arma de su vaina, sonri, mirando al indefenso monarca. Luego, con un movimiento rpido como el de una serpiente cuando desenrosca su lengua venenosa, dirigi el pual hacia su corazn.

5. Los hijos de la serpiente


En la penumbra del solitario aposento, alumbrado por un par de velas de llama vacilante, Conn cogi a la esclava en brazos y la cubri de ardientes besos en el cuello y en los hombros mientras la forzaba a tenderse sobre un divn cubierto con ricas sedas. Echado sobre la reclinada bailarina, el prncipe se quit el cinturn y trat impacientemente de soltar las ataduras de su coraza. La armadura era de pulido acero y le cubra el pecho y la espalda. Le quedaba un tanto ajustada, pues Conn haba crecido en los doce meses transcurridos desde que el armero real la forjara a su medida. Era la primera pieza blindada que haba pertenecido a Conn. Su orgullo por la posesin de aquella coraza haca que, mientras el resto de las tropas aquilonias descansaban de una ardua jornada, l se pasara horas pulindola para que no le quedara ni sombra de herrumbre. Mientras la muchacha desnuda se contoneaba lnguidamente sobre el divn, ronroneando, Conn logr al fin desatar las trabas y quitarse la coraza. Demasiado encariado con la armadura como para dejarla caer descuidadamente y daar su plateada superficie, aun en aquel instante de pasin, la puso en el suelo con sumo cuidado. Entonces, a la dbil luz de las velas, la imagen de la muchacha se reflej en la superficie pulida del pectoral, y en ese espejo pudo ver Conn cmo era realmente. El cuerpo de la joven segua siendo humano, aunque menos que cuando lo miraba directamente. Pero en su extremo superior, all donde tena que haber una cara sonriente, haba una horrorosa mscara que le hizo sentir un escalofro. Porque la cabeza de la muchacha era la de una serpiente escamosa, en 70

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forma de cua, con ojos sin prpados, pupilas hundidas, mandbulas dentadas y lengua bfida. Conn actu sin pensarlo siquiera. Millones de aos de primitivo instinto yacan adormecidos en las capas ms profundas de su mente, y una sola mirada a aquellos ojos desalmados bast para que su cerebro recibiera una inyeccin vital de miles de eones de instintos primordiales. El muchacho se apart del lecho de un salto y busc su cinto. El acero rasp el cuero cuando desenvain su espada, y se adelant nuevamente hacia el divn. La luz se reflej en el reluciente acero cuando Conn, con la cara plida de horror, hundi la hoja entre los suaves y redondos pechos de la mujer-serpiente. Sac la espada, que chorreaba sangre, y la volvi a hundir una y otra vez. La muchacha muri, pero no con facilidad. Qued exange tras prolongados y violentos espasmos. Al escaprsele la vida, su cuerpo iba perdiendo el aspecto humano. Escamas opacas y grises aparecieron en lugar de la clida piel morena. Conn apart la mirada, asqueado, ante la revelacin final. Baj la espada, dando un golpe seco, y se tambale hacia un rincn, sbitamente indispuesto, presa de un incontrolable espasmo de repugnancia. Despus que hubo vomitado, se sinti dbil pero limpio. Su mente se aclar. Entenda ya el significado de todo lo acontecido. La cosa-muchacha lo haba atrado afuera, como sin duda lo haban hecho otras de su misma especie con los negros de Mbega, y quizs tambin con su padre. Los haban embaucado con un abrazo amoroso a fin de abrir sus fauces de serpiente e hincar los venenosos dientes en la carne de quienes soaban en convertirse en sus amantes. Tal vez l fuera el nico que haba escapado a los enredos de la misteriosa trampa, y todo porque la mgica ilusin no se poda reproducir ni reflejar en una superficie pulida. Esta ilusin era como un espejismo minuciosamente detallado y superpuesto a la realidad. Conn se devanaba los sesos, esforzndose por comprender tales revelaciones. Conoca los antiguos mitos de los hombres-serpiente. El dios de los aquilonios era Mitra, el Dador de Luz, que en las leyendas del Occidente haba dado muerte a la Antigua Serpiente, Set. Pero la realidad en que se basaba la leyenda era ms antigua y siniestra. No fue la espada de un dios inmortal la que abati a la Vbora de la Antigua Noche, sino hombres ordinarios, que combatieron a los hijos de Set en una guerra que dur un milln de aos. Los primeros hombres, descendientes de los simios, vivieron en un principio envilecidos bajo el ltigo de sus amos serpientes. Contra este estado de esclavitud se sublevaron los hroes del amanecer de los tiempos, rompieron sus cadenas y condujeron a su pueblo a la victoria obtenida tras cruentas y feroces batallas. Los hombres-serpiente, segn rezaban los antiguos mitos, haban recibido de su padre Set el poder de obnubilar la mente de los hombres, de manera que a ojos humanos aparecan como hombres corrientes. Kull, el rey-hroe de la antigua Valusia, haba triunfado por escaso margen sobre los sublevados hombres-serpiente tras descubrir que la grey de reptiles viva libre de sospechas en las mismas ciudades que habitaban los hombres. Al parecer, los ltimos sobrevivientes de aquella guerra, que dur milenios, haban huido por el mundo hasta su ms lejano lmite, y all, en las desconocidas montaas que se alzaban entre la selva y el mar, haban pasado sus das sin ser molestados. Los ojos del muchacho brillaron al darse cuenta de que slo l, entre todos los hombres vivientes, haba descubierto el secreto.

6. El hombre con cara de calavera


Detente! grit una voz atronadora. La mano de Lilit qued inmvil en mitad de su trayectoria, al conjuro de la orden cuyo eco se propag por el saln cargado de incienso. La punta del pual no alcanz el pecho de Conan por cuestin de pulgadas. 71

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La reina Lilit se volvi para enfrentarse con la demacrada y encorvada figura de quien, envuelto en una tnica verde esmeralda, descolorida y manchada, haba impedido que matase al inconsciente cimmerio. Sus labios se entreabrieron para mostrar afilados dientes blancos; los ojos, como negras pedreras, echaban miradas cargadas de furia, mientras su afilada lengua de punta roja se agitaba nerviosamente entre los dientes. Quin manda aqu, estigio, tu o yo? Thoth-Amon la mir sin pestaear. El poderoso mago haba envejecido desde el momento en que, meses atrs, Conan lograra destruir el Anillo Negro en la batalla de Nebthu. Con la prdida de sus poderes bsicos, el brujo ms poderoso de la tierra se vio arrojado por las frreas legiones aquilonias hacia el sur, a Zembabwei, donde su ltimo aliado reinaba sobre un trono de sangre. Pero el sanguinario reino del rey-mago Nenaunir haba sido destruido. Thoth-Amon huy de nuevo, escapando de la venganza del cimmerio. Conan lo persigui hasta el limite del mundo. Con cada derrota, sus cientos de aos le pesaban cada vez ms. Estaba viejo, encogido y dbil, y su cara era una calavera recubierta de piel reseca, arrugada y apergaminada. Pero su ardiente mirada todava conservaba un terrible poder, y su voz, respaldada por la frrea voluntad de una mente disciplinada, era una insidiosa arma de persuasin. Finalmente haba huido para refugiarse junto a sus postreros aliados, los hombres-serpiente anteriores a la aparicin del hombre. Durante algunos siglos, los haba mantenido confinados en aquellos dominios del sur. Los retena gracias a disensiones internas, al soborno y a encantamientos mgicos; porque, aunque tanto ellos como l veneraban a Set, no tena la menor intencin de permitir que volvieran a gobernar a la raza humana. El imperio del mal que soaba implantar en el Oeste haba de ser regentado slo por l mismo. Pero haba perdido a todos sus aliados humanos. Presa de desesperacin, sali en busca de la patria de los hombres-serpiente, y se ofreci como aliado en lugar de mostrarse como adversario. Lo haban aceptado, y l lo saba, no por amistad o compasin, pues tales sentimientos eran ajenos a aquella especie, sino para utilizarlo en la reconstruccin de su imperio, desapareciendo siglos atrs. Ciertamente haba perdido predicamento entre los servidores de Set; pero no estaba dispuesto a que Conan de Aquilonia se le escapara. La venganza es ma, Lilit dijo, con mirada inescrutable y sombra. En todo lo dems, me inclino ante ti; pero en esto soy inflexible. El cimmerio es mi prisionero. La mujer-serpiente lo mir de reojo. Conozco tu astuto corazn, chacal de Estigia dijo con un silbido. T piensas sacrificarlo al Padre Set y, de esa manera, al ofrecerle al ms grande adalid de Mitra, volver a gozar de sus favores, que tus errores del pasado te hicieron perder. Pero yo tambin tengo mis planes para el cimmerio. Nunca se llegara a saber cules eran esos planes, pues, en el preciso momento en que abra la boca para expresarlos, se tambale bruscamente debido a un golpe que acababa de recibir por la espalda. Con ojos vidriosos contempl la punta de una lanza que sobresala... roja, y chorreando sangre... por entre sus pechos. Su espalda se arque; sus glidas facciones se alteraron y se convirtieron en una cabeza de serpiente. Cay de bruces sobre las gradas, retorcindose con los lentos espasmos de la muerte. Thoth-Amon se volvi rpidamente para enfrentarse con el grupo de gigantescas mujeres negras que irrumpieron de improvisto en el oscuro saln. Por la maza guerrera de Mamajambo! exclam la princesa Nzinga, retirando la lanza que haba arrojado. Hemos llegado justo a tiempo! Trocero, con su fina barba gris, seguido por un destacamento de guerreros de Mbega, irrumpi en el saln y vio a Nzinga inclinada sobre el cuerpo de la reina-serpiente, que se retorca lentamente en su agona. Qu monstruosa brujera es sta? pregunt Nzinga con rudeza. De lejos, vimos un acantilado 72

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parecido a una enorme calavera, pero cuando nos acercamos se transforma en un maravilloso palacio, y la rida tierra se convierte en una frtil pradera. Y aqu encontramos al rey Conan roncando como un atontado borracho, y a esta mujer inclinada sobre l con un cuchillo, y a un viejo vestido de verde... Por todos los dioses... es Thoth-Amon! exclam el conde. Ah, s? murmur distradamente la muchacha negra al tiempo que volva la mirada hacia la figura que yaca en las gradas. Y qu clase de engendro del demonio es ste? Las finas facciones de Trocero se contrajeron horrorizadas. Su voz se apag y slo se oy un suave susurro. La... serpiente... que... habla! murmur. La joven lo mir con ojos fieros, poniendo la mano en la empuadura de su pesada espada. Noble anciano, hablas de aquello que ningn hombre debe nombrar en voz alta! No obstante, podra ser quizs que los antiguos mitos negros fueran... verdad? La prueba de ello se retuerce a tus pies dijo serenamente el noble aquilonio. Mira! Mientras hacemos comentarios... eso... va cambiando... La joven amazona observ mientras pudo aguantar. Pero luego se apart, cerrando los ojos, como para borrar hasta el recuerdo de su memoria. En las gradas, ante ellos, la impensable monstruosidad que antes mera majestuosa, radiante y voluptuosa mujer se estaba muriendo. Entonces, las hordas sibilantes salieron sbitamente de detrs de las columnatas donde se ocultaban y cayeron sobre ellos. Trocero y Nzinga no pudieron hablar ms demasiado ocupados en acometer con la lanza, la daga y la espada. Debido a la rpida sucesin de acontecimientos inexplicables, ni el noble aquilonio ni la guerrera amazona se percataron de que ocurra algo an ms extrao e inexplicable. Porque Conan y Thoth-Amon haban desaparecido. Ambos, el inconsciente cimmerio y su mgico y poderoso enemigo, se haban esfumado, como evaporados en el aire.

7. En los Confines del Mundo


Conan despert bruscamente de su drogado letargo. Volvi en s repentinamente, como un gato cuyos delicados sentidos se ponen alerta ante la presencia de un enemigo. El cimmerio haba adquirido esta salvaje cualidad durante los aos de su adolescencia en las llanuras del Norte. Las dcadas de su reinado sobre un sofisticado imperio slo haban impreso una fina capa de civilizacin en su alma primitiva. Se qued tendido y quieto mientras sus agudos sentidos analizaban lo que le rodeaba. A sus odos lleg el sordo bramido de las olas que batan en una playa rocosa. Su nariz detectaba el olor salobre del mar abierto. Entreabriendo los ojos, vio que estaba acostado sobre arena hmeda, en medio de grandes rocas. Por encima de l, las sombras purpreas de la noche se vean iluminadas por brillantes estrellas; junto a stas, la luna casi llena fulguraba como un escudo plateado, cuya luz imprima un halo de plata a las grandes olas de un mar desconocido. Lanzando una rpida mirada al estrellado cielo, Conan se dio cuenta que el mar se extenda hacia el sur. Pero, por ms que su ardiente mirada escudriase las tinieblas de la noche, no poda ver tierra. Le pareca que estaba en el mismsimo extremo del mundo, y que los infinitos mares de la eternidad baaban la playa a su alrededor. Cmo haba llegado hasta all? Se puso en pie y mir en derredor. Entonces, su mirada se clav en una figura que estaba instalada en un slido peasco, por encima de l. El hombre, otrora grande e imponente, se vea reducido, encorvado, encogido. El rostro de halcn, rasurado y huesudo, haba sido severo y de aspecto majestuoso; ahora, sus carnes caan flccidas, y su 73

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expresin demacrada y torva pareca la de una calavera. La descolorida y manchada tnica verde cobraba tonalidades grises a la luz de la luna. Con una mano semejante a un enjuto garfio, la silenciosa figura oprima contra el pecho un talismn en forma de gema tallada. En su dedo medio se enroscaba un macizo anillo de cobre, en forma de serpiente que se muerde la cola. El centro de la gema arrojaba destellos que alumbraban sus demacradas facciones. Desde sus rbitas hundidas, los negros ojos de Thoth-Amon lanzaban dardos de fuego contra Conan, que ya en otra ocasin haba sentido la fuerza de sus misteriosos y agudos destellos. Nos volvemos a encontrar, perro cimmerio! dijo Thoth-Amon con voz tenue. Por ltima vez, chacal de Estigia! bram Conan. El cimmerio estaba desarmado, pero la fuerza que an conservaba en sus frreos brazos y hombros era suficiente para despedazar el desgarbado y encorvado cuerpo de su antiguo enemigo. Sin embargo, Conan no hizo ningn movimiento. Conoca los poderes que Thoth-Amon poda desatar con una sola palabra, un gesto o un esfuerzo de su voluntad, y respetaba dichos poderes. Senta curiosidad por saber por qu Thoth-Amon lo haba trado a aquella playa situada en los lmites del mundo conocido. Mientras estaba aletargado bajo los efectos del alcohol, el gran hechicero podra haberlo matado fcilmente. Pero haba permitido que viviera, y lo haba llevado a aquel ignoto lugar con ayuda de los invisibles demonios que an le servan. Por qu? Como respuesta a la silenciosa pregunta de Conan, Thoth-Amon empez a hablar lentamente, con voz indiferente y cansada, como si la llama de la vida fuera a apagarse en aquel cuerpo gastado. Sin embargo, a medida que hablaba, su voz comenz a hacerse ms potente, hasta recuperar el tono resonante y dominador del Thoth-Amon de antao. Conan escuchaba tranquilo, con los brazos cruzados sobre su poderoso pecho y el rostro impasible. T me has perseguido a lo largo del mundo, perro brbaro dijo Thoth-Amon. Me has ido separando uno por uno de mis ms poderosos aliados. En Nebthu rompiste el Anillo Negro y dispersaste a los brujos del sur, precisamente despus de quebrantar la Mano Blanca en la hmeda y glacial Hiperbrea. Gracias a la suerte o al destino, derribaste el trono de Nenaunir. No hay ningn lugar al que pueda huir para buscar refugio. Conan no dijo nada. Thoth-Amon suspir, se encogi de hombros, y prosigui: Aqu, en los confines del mundo, habitan los ltimos sobrevivientes de la raza de hombresserpiente que gobern la Tierra antes de la llegada del hombre. Los primeros reinos humanos lucharon contra ellos y quebrantaron su poder. Cuando, mediante artimaas mgicas, pensaban prolongar su existencia disfrazados entre los hombres, tu propio ancestro, Kull el Conquistador, descubri su secreto y los aplast una vez ms. Tiempo ha que yo saba que los ltimos de entre los gobernantes primitivos del mundo vivan aqu, en secreto, sin abandonar jams la esperanza de reconquistar lo que consideraban su justo lugar en el cosmos. De ellos aprend los conocimientos que me permitieron llegar a ser el vicario de Set en el Oeste, encargado de la alta misin de destruir los abominables cultos de Mitra, de Ishtar y de Asura. Al mismo tiempo, tena en jaque a los hombres-serpiente, pues conoca su insaciable ambicin y no tena el menor deseo de compartir mi propio dominio con ellos. Slo t has conseguido desbaratar mis admirables planes. Cmo lo lograste, yo mismo no lo s. T no eres sacerdote, ni profeta, ni brujo. No eres sino un aventurero rudo, ignorante, rstico y embrolln, engrandecido por los avalares del destino. Puede ser que tus degenerados y afeminados dioses del Oeste te hayan ayudado de manera sutil. En cualquier caso, has frustrado todas mis esperanzas y me has arrojado del trono del que gozaba en una sociedad mundial de hechiceros; has transformado al que iba a ser el conquistador de Occidente en un perseguido fugitivo. Pero todava no est todo perdido! Porque he de ofrecer en sacrificio tu alma inmortal al mismo Set. El Escurridizo Dios va a celebrar un buen festn con el alma viva de Conan el Cimmerio. Y al gozar nuevamente de sus favores, he de desatar los misteriosos poderes de los hombres-serpiente en 74

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una ltima y gran cruzada. Entonces, Conan decidi atacar. Con las ceudas facciones contradas en indmito visaje, se lanz a la carrera y, dando un gran salto hacia arriba, cogi la descamada garganta de Thoth-Amon entre sus frreas manos. El impacto de la carga arroj a ambos fuera de la roca, y cayeron enzarzados en lucha sobre la arena hmeda. Era extraa la batalla entre el adalid de la luz y el adalid de las tinieblas, que combatan en los confines del mundo, bajo la luz brillante de las estrellas.

8. Rquiem por un brujo


El embate felino de Conan tom por sorpresa al esculido estigio. En el marchito cuerpo de ThothAmon quedaban escasas fuerzas, y Conan debera haber podido partirle el pescuezo como una rama seca. Sin embargo, los poderes mgicos del estigio le concedan recursos sobrehumanos. A pesar de que los dedos de Conan seguan estrujando el frgil cuello de Thoth-Amon, una garra descamada golpe al cimmerio en la frente con la refulgente gema que el brujo oprima contra su pecho. El suave golpe ilumin la frente de Conan, pero su contacto era como el de un fuego helado. El cimmerio jade, mientras sus sentidos flaqueaban, insensibilizados por una entorpecedora parlisis que se propagaba por todos sus nervios. Fras ondas de oscuridad embotaron su conciencia. Al brbaro le pareca que se hunda en negras aguas cuyo contacto entumeca su carne, hasta que slo qued erguido su espritu, que resista, apoyado por fuerzas desconocidas que emergan de las oscuras arenas. Y Conan an aferraba a Thoth-Amon con sus fuertes manos. Era como si el brujo tambin hubiera perdido su descamado tegumento. Dos espritus intangibles eran transportados, en medio de la vorgine de la lucha, hacia una sombra regin que estuviera ms all del mundo. Alrededor de ellos, una bruma se arremolinaba y se agrandaba; sobre sus cabezas brillaban las plidas estrellas de un cielo natural; su luz era tan fra como el soplo de los vientos rticos. A Conan le pareci que el enjuto cuerpo del estigio se converta en una retorcida espiral de vapor. A su propio cuerpo le haba ocurrido prcticamente lo mismo: se haba convertido en el ondulado y espeso rizo de alguna neblina ardiente. Carentes ambos de extremidades, colgaban, se dira, unidos en un combate sin cuerpos, revolcndose bajo el resplandor de las apagadas estrellas. Conan luch como nunca lo haba hecho antes, no con el frreo poder de sus potentes msculos, sino con una fuerza intangible que encontraba dentro de su propio espritu. Tal vez era la esencia misma de su vigor, de su coraje y de su hombra lo que le inflamaba el corazn. En forma de espritu, Thoth-Amon tambin posea una fortaleza muy superior a la de su carne marchita. Cada uno de sus golpes semejaba un estallido de glidos fuegos de odio. Bajo su efecto, Conan jadeaba, las fuerzas lo abandonaban y su consciencia se iba oscureciendo. Enzarzados en combate, ambos se retorcan bajo las negras estrellas, si bien, mientras el poder de Thoth-Amon creca, el de Conan se iba desvaneciendo. Pero el cimmerio todava tena cogido a su enemigo con implacable fuerza. Segua luchando salvajemente, aun cuando llegara ya al lmite de la consciencia y su embotada mente se viera envuelta en una oscura nube. En ese momento, la espiral de ondulante vapor que era el espritu de Thoth-Amon se puso rgida, y luego se retorci en el intangible abrazo de Conan. Lanz un aullido que no reson... un terrible y cavernoso grito de agona y desesperacin. La cosa incorprea se fundi en las manos de Conan, se desintegr y se desvaneci en la fra neblina de la nada. Por unos instantes, Conan frot en el vaco, jadeando, mientras las fuerzas renacan en su exhausto espritu. De alguna manera, supo que la fuerza vital de Thoth-Amon haba dejado de existir. Al cabo de un tiempo, Conan volvi en s, tendido sobre la playa arenosa y junto al mar sin nombre. Un muchacho deshecho en lgrimas se aferraba a l, pidindole que viviera. Mir a la cosa muerta que yaca debajo de su cuerpo, a la que todava estrujaba mecnicamente con sus manos doloridas. Despus observ lo que el muchacho haba utilizado, y luego arrojado sobre la arena. 75

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La espada estaba empapada en negra sangre hasta la empuadura. Era la espada que le haba arrojado a Conn en su ltimo cumpleaos. La espada en cuya hoja, en un momento de ocio, Divitix, el Druida Blanco, haba escrito el Signo de Proteccin... la combada cruz de Mitra, Seor de la luz... la Cruz de la Vida! Y as fue como termin la ltima Batalla. Durante cuarenta aos, Conan y Thoth-Amon de Estigia se haban enfrentado en el gran tablero que era el mundo occidental. Y, en los confines del Universo, el largo duelo haba tocado a su fin. Padre, te estaba matando! No saba qu hacer, de modo que lo atraves con la espada... y luego pens que habas muerto, pues te quedaste tan inmvil! tartamude el muchacho entre gruesas lgrimas. Conan abraz a su vstago. Todo va bien, querido hijo. Sigo con vida, aunque Crom sabe cuan cerca estuve de las Negras Puertas de la Muerte. Pero stas se abrieron para llevarse otra alma y no la ma. Mira! Observaron al hombre que yaca sobre la arena. Mientras an lo miraban, vieron como por fin los aos se vengaban en los restos del ms poderoso mago de la sombra Estigia, la plagada de fantasmas. La carne de Thoth-Amon se sec, se consumi y se me reduciendo a polvo impalpable, hasta que su descamada calavera les sonri. Luego, la propia calavera se resquebraj y se deshizo, al tiempo que los huesos cubiertos por la vaca tnica verde se convertan en polvo. Conan se puso en pie, dando la espalda a aquellos despojos. Recogi la reluciente gema con la que Thoth-Amon lo haba golpeado y la arroj al mar lo ms lejos que pudo. Que de una vez por todas termine esta mgica farsa! exclam. Que permanezca en el fondo del mar por ms de cien mil aos!

9. Espadas contra sombras


La muchacha se transform en un monstruo con cabeza de serpiente, y me hubiera mordido con sus dientes envenenados hasta matarme explicaba Conn, pero le clav mi espada y muri. Y cuando regres al saln para advertirte, all estaba Thoth-Amon, y tambin la reina, que se inclinaba sobre ti, y t estabas dormido. Entonces, entraron las amazonas y la princesa atraves a la reina con su lanza, y sta se convirti en un reptil. Pero Thoth-Amon y un sirviente, no pude verlo bien pero tenia cuernos y era fuerte como un toro, te sacaron del saln, y nadie pareca capaz de verlo excepto yo, como si un encantamiento no les hubiera permitido ver lo que estaba sucediendo ante sus ojos. Te sacaron por un panel secreto escondido detrs de un tapiz, y luego se internaron en un largo y oscuro tnel excavado en la montaa. Despus, otros hombres-serpiente entraron atropelladamente en el saln. Los segu en cuanto me fue posible, pero, cuando consegu salir y me encontr bajo el cielo estrellado, no supe dnde estabas, pues haba grandes rocas alrededor y tuve que buscar y buscar... hasta que te encontr luchando con Thoth-Amon, y pareca como si estuvieras dormido, como si estuvieras luchando en sueos... Conan asenta sombramente, dejando que el muchacho contara todo cuanto saba mientras desandaban el sendero por el que Conn haba venido. Hallaron la entrada del tnel secreto que conduca a travs de la montaa y llevaba al palacio en forma de calavera, donde los poderes sobrenaturales de los hombres-serpiente les haban poblado los sentidos con sombras y alucinaciones. Un clamor distante reson como un dbil eco a lo largo del lbrego tnel; una furiosa batalla se estaba librando en el saln de fiestas. Los fieros labios de Conan se distendieron en una sonrisa, y su corazn salt de gozo en el fornido pecho. Despus de las misteriosas batallas mgicas bajo el brillo de las estrellas negras, enfrentarse a un enemigo de carne y hueso, con un limpio acero en las manos, era para Conan como el placer de comer y beber. Bien saba que all dentro Nzinga y sus amazonas, junto con Trocero y los guerreros de Zembabwei, 76

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luchaban con los ltimos hombres-serpiente. Entre todos eran pocos, Conan lo saba; pero tanto la joven amazona como l estaban deseando darse el lujo de un buen combate. Y los hombres-serpiente no haban luchado contra huestes mortales desde tiempos inmemoriales, seguros y confiados como estaban de hallarse muy apartados de la tierra en la que moraban los hombres. Con su reina muerta y Thoth-Amon hundido en los helados infiernos de la muerte, eran pocos y menos fuertes de lo que de otro modo habran podido ser. Sin duda, la lucha sera prolongada y dura, y Conan se estremeci de placer ante la idea de combatir junto a las negras amazonas en la ltima batalla contra enemigos tan viejos como el mundo. Ech una breve mirada al lugar donde Thoth-Amon haba cado, y pens: Fue el ms grande de todos los enemigos a quienes venc. En cierto modo, voy a echar de menos al viejo bribn. Tienes todava tu espada? gru Conan. No, padre, la dej en la playa. Entonces, dame tu pual y vulvete atrs para buscarla; te esperar aqu. Mientras el muchacho se marchaba precipitadamente, Conan comenz a hurgar por los alrededores en busca de un buen guijarro. Encontr una piedra de forma oval, dura como un pedernal, grande como un crneo humano. La levant, con una mirada de aprobacin en los ojos. Ansiaba aplastar con ella la cabeza de unos cuantos hombres-serpiente. Las serpientes tardan en morir; lo saba. Pero al final tambin mueren. Conn regres aferrando la reluciente espada con su joven y fuerte puo. Ambos, padre e hijo, penetraron en el oscuro tnel para unirse a sus amigos en la ltima batalla contra los enemigos ms ancestrales del hombre.

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