Introduction: Autour de Lucr�ce et d'�picure par Jacques Poucet

-------------------------------------------------------------------------------Plan A. Lucr�ce : sa vie, sa personnalit� et sa survie B. Lucr�ce : son cadre historique Troubles politiques Transformation des moeurs Diffusion de l'hell�nisme La philosophie se substitue � la religion C. Lucr�ce : sa place dans la litt�rature latine D. Lucr�ce : chantre d'�picure et de l'�picurisme �picure Le point de d�part d'�picure : une constatation L'atomisme : les atomes et le vide Comment se sont constitu�es les choses ? La pluralit� des mondes Les qualit�s "secondes". La vie L'animus et l'anima Les simulacres Les dieux et notre monde La mort L'homme lib�r� La morale �picurienne F. Le titre de l'oeuvre G. Quelques jugements modernes

-------------------------------------------------------------------------------A. Lucr�ce : sa vie, sa personnalit� et sa survie � l'exception de la date (probable) de sa naissance (vers 98 a.C.n.) et de celle, plus s�re, de sa mort (55 a.C.n.), la vie de Lucr�ce est "un monceau d'incertitudes" (J. Bayet). La seule "biographie" qui nous soit parvenue de lui tient en trois lignes. Elles sont de saint J�r�me (fin IVe - d�but Ve si�cle) : "Jet� dans la folie par un philtre d'amour, apr�s avoir �crit quelques livres dans les intervalles de sa folie -- livres que Cic�ron corrigea --, il se tua de sa propre main � l'�ge de 43 ans". Mais les modernes restent sceptiques devant ces renseignements. Que l'ennemi farouche de l'amour qu'�tait Lucr�ce (cfr la fin du chant IV) ait �t� victime d'un philtre, vengeance d'une amoureuse d��ue, et qu'il en ait perdu la raison, cela para�t un assez "mauvais roman". Par ailleurs, Lucr�ce, ath�e pratique, �tait aux yeux des chr�tiens un po�te impie, et il ne serait pas exclu que certains d'entre eux aient tent� � posteriori de discr�diter son oeuvre en la mettant au compte de la folie. Bref, rien ne nous oblige � admettre les d�tails du philtre et de la

folie. D'autant plus, en ce qui concerne cette derni�re, qu'il s'est av�r� vain et presque ridicule de retrouver dans son oeuvre, si lucide, une trace quelconque d'un d�rangement mental. Certains signes d'inach�vement sont par contre bien apparents et confirment que, pas plus que l'�n�ide, l'oeuvre de Lucr�ce n'a re�u la forme d�finitive que son auteur aurait souhait�e. On peut donc en conclure qu'il est mort pr�matur�ment, mais cela n'implique pas n�cessairement un suicide. Toutefois les modernes sont en g�n�ral assez port�s � accepter ce d�tail : le suicide n'�tait pas contraire � la doctrine �picurienne et d'autre part, une �tude psychiatrique du "cas Lucr�ce" le rend assez plausible (Dr Logre, L'anxi�t� de Lucr�ce, Paris, 1946). Et le r�le de Cic�ron ? D'apr�s saint J�r�me, Cic�ron aurait "corrig�" (emendare) l'oeuvre de Lucr�ce, ce qui implique pratiquement son �dition. Qu'en est-il exactement ? Ici encore on ne peut rien dire de pr�cis. On trouve bien dans la Correspondance de Cic�ron (Ad Quintum fratrem, II, 9, 3), l'ann�e qui suit la mort de Lucr�ce, une allusion � son po�me, sous forme d'un jugement litt�raire : Lucr�ce a de brillantes qualit�s naturelles, et aussi beaucoup de m�tier (Lucreti poemata ut scribis ita sunt : multis luminibus ingenii, multae tamen artis). C'est tout ! On ne conna�t m�me pas la situation sociale de sa famille : est-il un nobilis ? Est-il d'origine modeste ? Appartient-il � la classe des chevaliers ? Diverses hypoth�ses ont �t� avanc�es. Son po�me, par ailleurs, est d�di� � un certain Memmius, auquel Lucr�ce semble tr�s attach� et qu'il veut convertir � l'�picurisme. Mais m�me l'identification de ce Memmius, tout en �tant probable, n'est pas absolument certaine. Si sa vie est bien "un monceau d'incertitudes", il serait toutefois exag�r� de dire que nous ne connaissons rien de Lucr�ce, car il reste l'essentiel : son oeuvre, et c'est d'elle que viennent les renseignements les plus s�rs. Mais ce qu'elle nous livre, ce sont moins des d�tails biographiques (familiarit� avec Rome, �ducation soign�e, culture grecque, par exemple) que des traits de sa personnalit� : son enthousiasme, presque mystique, pour son ma�tre �picure; sa passion pour la v�rit� et pour la science; son caract�re entier; son sens de l'observation; ses dons d'imagination; son amour pour les hommes et pour tous les �tres vivants; sa compassion pour les mis�res de l'humanit�; sa compr�hension pour les faiblesses humaines; son intelligence puissante et logique; sa sensibilit�, qu'il ne parvient pas � refouler; son anxi�t�; son pessimisme, etc. On peut s'interroger sur les raisons de notre ignorance de sa biographie. Toutes ces incertitudes qui planent sur sa vie sont curieuses. Sans doute Lucr�ce a-t-il mis en pratique le pr�cepte de son ma�tre �picure ("Vis cach�"; en grec lathe bi�sas); la politique, par exemple, ne l'a jamais attir�. Mais il semble aussi et surtout avoir �t� victime d'une sorte de "conspiration du silence". Parmi ses contemporains les plus imm�diats, Cic�ron, si abondants que soient ses �crits conserv�s, n'y a fait qu'une rapide allusion, dans sa Correspondance, on l'a vu plus haut. Dans ses ouvrages philosophiques, Cic�ron ne le mentionne m�me pas, alors qu'il y traite si souvent de l'�picurisme et des �picuriens. Les po�tes du temps d'Auguste gardent � peu pr�s le m�me silence. Horace, Tibulle, Properce, n'en disent pas un mot. Plus curieusement, Virgile, pourtant profond�ment impr�gn� de l'oeuvre de Lucr�ce qu'il imite largement, ne cite m�me pas son nom. � la rigueur, un passage des G�orgiques (II, 490-492) pourrait contenir une allusion � Lucr�ce ou ... � Pythagore ! Ovide repr�sente une exception : il le loue ("Les po�mes du sublime Lucr�ce ne p�riront que le jour o� le monde entier sera d�truit", dans les Amores, I, 15, 23). Chez les auteurs

post�rieurs, on ne rencontre que l'une ou l'autre mention de Lucr�ce, sans plus, et les apologistes chr�tiens (Arnobe, Lactance) lui emprunteront, pour les r�futer, des arguments qu'on pourrait opposer au christianisme. Peut-�tre Lucr�ce, par ses id�es audacieuses, a-t-il g�n� successivement Auguste dans son effort de restauration religieuse, et les premiers chr�tiens dans leur apostolat. Mais plus profond�ment, il a d� �tre, dans un certain sens, � contrecourant de la mentalit� religieuse romaine, par son ath�isme pratique et surtout sa haine contre les formes religieuses �tablies. Rome n'a gu�re d� aimer ce fils qui sapait avec tant d'art et de violence l'une de ses institutions fondamentales : la religion, avec notamment le respect strict des formes ext�rieures du culte. Les cons�quences de cet �touffement faillirent �tre catastrophiques pour l'oeuvre de Lucr�ce : il semble qu'au VIIIe si�cle, il n'ait plus exist� de son po�me qu'un seul et unique manuscrit. L'auteur fut red�couvert � la Renaissance : Montaigne le cite � plusieurs reprises. Les philosophes du XVIIIe si�cle l'exalt�rent. Notre �poque l'a remis � l'honneur, et il nous appara�t comme un tr�s grand po�te, que plusieurs m�me mettent au-dessus de Virgile (affaire bien s�r de go�t personnel). Cela ne signifie toutefois pas qu'il ait conquis droit de cit� dans toutes les classes d'humanit�s. Absent naturellement de la ratio studiorum �labor�e au XVIe si�cle par les P�res J�suites et dont d�pend toujours, pour l'essentiel, notre "canon des auteurs", Lucr�ce figure aujourd'hui au programme des enseignements libre et officiel, parmi les auteurs facultatifs. Mais les traditions sont tr�s fortes, et les professeurs qui lui accordent autre chose qu'une mention rapide et superficielle ne sont pas tellement nombreux. [Retour au plan]

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B. Lucr�ce : son cadre historique Troubles politiques Lucr�ce a connu la "guerre sociale" (90-88), r�volte violente des alli�s italiens contre Rome; les luttes de Marius et de Sylla avec les sinistres proscriptions et la terreur qu'elles entra�n�rent; la r�volte de Spartacus et de ses esclaves (7371), dont 6000 furent crucifi�s sur la route de Capoue � Rome; la conjuration de Catilina (63); le premier triumvirat (60) o� C�sar, Crassus et Pomp�e se partagent le pouvoir. Bref il a grandi et v�cu � une �poque d'instabilit� gouvernementale, d'effondrement du syst�me politique r�publicain, de corruption, de massacres. Il a vu en quelque sorte s'�crouler tout un monde autour de lui.

Transformation des moeurs Rome s'est enrichie tr�s vite � la suite des grandes conqu�tes des IIIe et IIe si�cles. Cet enrichissement rapide et le luxe qui l'a suivi ont entra�n� un

rel�chement g�n�ral des moeurs. On est loin d�sormais de l'aust�rit� et de la sobri�t� proverbiales du Romain ancien. C'en est fait souvent aussi de l'effort p�nible : chacun cherche ses commodit�s et son plaisir; le travail est peu en honneur; les riches vivent de leurs domaines, les pauvres vivent � la solde des riches et les esclaves travaillent g�n�ralement peu. Et cette oisivet� accentue �videmment la d�cadence morale. La soci�t� romaine, que Lucr�ce a connue, n'est plus un mod�le de vertus. [Retour au plan]

Diffusion de l'hell�nisme L'ancienne r�sistance � l'influence grecque, consid�r�e comme corruptrice par les conservateurs romains du IIe si�cle (cfr Caton l'Ancien), a maintenant disparu. Les raffinements de la civilisation hell�nique p�n�trent en force dans les couches favoris�es de la population romaine. Au Ier si�cle avant J�sus-Christ, � l'�poque de Lucr�ce donc, un Romain cultiv� doit conna�tre le grec aussi couramment que le latin. Un des aspects de cette "invasion grecque" est �videmment positif : c'est le go�t pour les arts, les lettres, la philosophie.

La philosophie se substitue � la religion La religion de la cit� ne satisfait plus les esprits. Elle est trop froide, trop impersonnelle, trop ext�rieure. On reste fid�le en g�n�ral aux actes du culte, mais on n'y voit plus que des gestes, traduisant une adh�sion formelle aux id�aux de la cit� romaine, et qui n'engagent pas l'individu dans ce qu'il a de plus personnel (intelligence, pens�e, coeur, angoisses). Le petit peuple, lui, se tourne vers d'autres religions, nouvelles, venues de l'Orient, comme le culte de Cyb�le, ou celui de Bacchus. Quant aux esprits cultiv�s, ils sont attir�s vers la philosophie, dans laquelle ils cherchent une r�ponse rationnelle, coh�rente, satisfaisante aux probl�mes de la vie et de la mort. Cette philosophie est �videmment d'origine grecque, et les deux grands syst�mes du moment sont le Sto�cisme et l'�picurisme. [Retour au plan]

-------------------------------------------------------------------------------C. Lucr�ce : sa place dans la litt�rature latine Lucr�ce est un contemporain de Cic�ron (106-43), de C�sar (100-44), de Salluste (86-35), de Corn�lius Nepos (vers 99 - vers 24). Il a donc v�cu la p�riode qui vit l'�panouissement de la prose latine, son classicisme si l'on peut dire. Mais Lucr�ce est un po�te, et la po�sie latine, quant � elle, n'atteindra son �ge d'or, son classicisme, qu'un peu plus tard, � l'�poque d'Auguste, avec notamment Horace et Virgile. Sur le plan de la po�sie, l'�poque de Lucr�ce est encore une p�riode de transition, aussi bien pour la langue que pour la versification. Deux grands noms illustrent cette p�riode, appelons-la pr�classique : d'une part Lucr�ce, d'autre part Catulle.

Ce sont d'exacts contemporains, profond�ment influenc�s l'un et l'autre par l'hell�nisme, mais d'une fa�on tr�s diff�rente. Chez Lucr�ce, chantre de l'�picurisme, c'est le contenu de l'oeuvre qui vient en droite ligne de la Gr�ce. La forme ne doit que peu de choses � l'hell�nisme : elle se rattache directement � la vieille po�sie romaine, et, tout particuli�rement, � l'un des premiers po�tes latins, Ennius (239-169), auteur d'une longue �pop�e nationale, en 18 livres, les Annales. Lucr�ce l'imite et a du reste beaucoup d'admiration pour lui. Il ne faut donc pas s'�tonner de relever chez Lucr�ce un assez grand nombre d'archa�smes, dans la langue, le style, la versification. Catulle par contre appartient � un groupe de po�tes "contestataires", qui veulent pr�cis�ment se lib�rer de l'emprise des anciens po�tes latins, comme Ennius. D�sign�s sous le titre de poetae noui (en grec ne�teroi), ils rejettent les longs po�mes de leurs pr�d�cesseurs latins et recherchent la nouveaut�. Une nouveaut� qu'ils iront trouver en Gr�ce, dans un courant litt�raire qu'on appelle l'alexandrinisme, parce qu'il vit le jour � Alexandrie, au IVe - IIIe si�cle, en r�action contre le classicisme grec. � la suite de leurs mod�les alexandrins, les poetae noui sont friands de pi�ces br�ves, voire tr�s br�ves (des �pigrammes, par exemple, o� tout est dit en quelques vers; �ventuellement des po�mes narratifs, un peu plus longs, mais qui ne d�passent jamais quelques centaines de vers). Oeuvres courtes donc, qu'ils veulent toutefois tr�s soign�es, cisel�es, si savantes parfois que de leur temps d�j� certaines d'entre elles ne pouvaient �tre comprises qu'� l'aide d'un commentaire. Formellement donc, Lucr�ce et Catulle, les deux repr�sentants de la po�sie du temps, sont aux antipodes l'un de l'autre. Lucr�ce est tourn� vers le pass� romain qu'il imite; Catulle lui, frayant le chemin aux po�tes ult�rieurs en renouant avec l'alexandrinisme, est � la fois tourn� vers l'avenir et vers le pass�, mais un pass� grec. Ce sont toutefois, chacun dans son genre, de grands po�tes. [Retour au plan]

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D. Lucr�ce : chantre d'�picure et de l'�picurisme Lucr�ce est le chantre latin de l'�picurisme. Son long po�me (6 chants; quelque 7.400 vers; le chant le plus long est le V) est m�me l'expos� d'ensemble le plus d�taill� qui nous soit rest� de ce syst�me philosophique. Le po�te latin nourrissait d'ailleurs pour son ma�tre (qu'il ne cite cependant jamais par son nom) une admiration sans bornes et une ferveur enthousiaste, particuli�rement visibles dans les prologues brillants qui ouvrent quatre des six chants. Il n'est donc pas sans int�r�t de dire un mot d'�picure et de pr�senter sa doctrine. Impossible autrement de comprendre l'oeuvre de Lucr�ce.

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�picure �picure, cr�ateur donc du syst�me qui porte son nom, est un Grec qui v�cut au IVe - IIIe si�cle. N� en 341 � Samos (une �le de la c�te d'Asie mineure), il se fixe d�finitivement � Ath�nes en 306, jusqu'� sa mort en 270. Dans le fameux "Jardin", il v�cut avec ses disciples une vie enti�rement consacr�e � l'enseignement philosophique et � l'amiti�, une vie simple et frugale, tr�s diff�rente de ce qu'�voque le sens habituel du terme "�picurien". Sa doctrine toutefois n'est pas enti�rement originale. Ainsi �picure fut profond�ment influenc� par un syst�me philosophique ant�rieur (VIe - Ve si�cle), qu'on appelle l'atomisme, et dont le repr�sentant le plus illustre fut D�mocrite (n� vers 460). �picure fut l'auteur de nombreux ouvrages, mais on n'a conserv� que trois lettres, qui r�sument l'ensemble de sa doctrine (Lettre � H�rodote, Lettre � Pythocl�s, Lettre � M�n�c�e), et un certain nombre de maximes (Pens�es Ma�tresses). On con�oit dans ces conditions l'int�r�t du po�me de Lucr�ce : c'est l'expos� d'ensemble le plus complet que l'antiquit� nous ait livr� sur l'�picurisme. Sauf sur quelques points mineurs, secondaires pour nous, la pens�e de Lucr�ce se confond avec celle d'�picure. Disons encore qu'apr�s sa mort, �picure fut l'objet d'un v�ritable culte, non seulement en Gr�ce et en Ionie, mais aussi en �gypte, en Italie et � Rome. [Retour au plan]

-------------------------------------------------------------------------------Le point de d�part d'�picure : une constatation Les hommes sont malheureux, constate �picure. D'o� vient qu'ils le soient, et que faut-il pour les sortir de leur mis�re ? Pour �picure, ce qui fait leur malheur, c'est: 1) qu'ils s'imaginent que les dieux s'occupent d'eux, leur imposent des devoirs et les surveillent sans cesse, id�e qui les affole au point m�me de les pousser parfois au crime sous pr�texte de religion; 2) qu'ils connaissent l'existence de la mort, savent la bri�vet� de la vie et surtout redoutent l'au-del�, ce qui sera apr�s la mort. Ces deux craintes, la crainte des dieux et la crainte de la mort, emp�chent les hommes de s'enqu�rir de la vraie nature du bonheur et de r�gler leur vie en cons�quence. Pour sortir les hommes de cette situation lamentable, la connaissance de la v�ritable nature du monde qui les entoure est indispensable. La "physique", la science de la nature, en r�v�lant � l'homme la r�alit� du monde, lui rendra la s�r�nit� de l'esprit, condition indispensable pour atteindre le bonheur en cultivant la sagesse. Lucr�ce est tr�s sensible � la port�e morale de la pens�e de son ma�tre. Il exposera la physique �picurienne, mais avec une intention morale, non seulement sous-jacente, mais explicitement affirm�e (int�r�t de la m�taphore de Lucr., VI, 9-41, sur "le coeur impur de l'homme").

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-------------------------------------------------------------------------------L'atomisme : les atomes et le vide Mais commen�ons par la physique. Comment expliquer la nature ? �picure estimait que l'atomisme de D�mocrite avait r�solu la question, et il n'apporte que de l�g�res modifications � cette doctrine. Lucr�ce est fid�le � cette approche. Pour les �picuriens, tout ce qui existe dans l'Univers est compos� d'�l�ments premiers et �tendus, de particules mat�rielles et ins�cables, auxquelles on donne le nom d'"atomes" (atomos est un adjectif grec qui signifie "ins�cable"). Ces atomes : -- sont incr��s, car ils n'ont pas de parties et cr�er, pour D�mocrite, c'est r�unir des parties �parses; -- sont immortels, car p�rir, c'est se dissoudre en parties, et les atomes n'en ont pas; -- sont �tendus et parfaitement solides : �tendus, sans quoi leur addition ne formerait aucun corps; solides, sans quoi ils seraient s�cables et destructibles. Ils ont une grandeur variable, une forme r�guli�re ou irr�guli�re, ronde, cylindrique, pointue... Bref leur essence est toute g�om�trique; -- sont en nombre infini et toujours en mouvement. On objecte que nous ne les voyons pas, mais il existe tant de choses r�elles et pourtant invisibles ! Voyons-nous le vent, malgr� sa puissance ? Un ph�nom�ne comme l'usure des choses �chappe lui aussi � notre prise. Des atomes donc. Mais il est impossible, pour expliquer la nature, de ne supposer que des atomes. L'exp�rience montre un ph�nom�ne capital, celui du mouvement. Or si les atomes �taient press�s les uns contre les autres, aucun mouvement ne serait possible. D'o� la n�cessit� d'admettre, entre les atomes susceptibles de se mouvoir, un vide dans lequel ils r�sident et qui les s�pare les uns des autres. Ce vide permettra aux atomes de se d�placer, de s'unir, de se s�parer, de former diverses combinaisons. Le vide o� se meuvent les atomes, l'espace, est lui aussi infini. Tout est donc constitu� d'atomes et de vide, et ces deux notions fondamentales, � elles seules, suffisent � expliquer l'univers. [Retour au plan]

-------------------------------------------------------------------------------Comment se sont constitu�es les choses ? Chaque atome, qui a un volume, une �tendue, une forme, une grandeur d�termin�e, a aussi un poids. Les atomes ont en propre la pesanteur. Ce qui permet � �picure d'imaginer le premier �tat, originel, de la nature : des atomes tombant sans fin �

travers le vide de l'espace infini, des atomes tombant parall�lement les uns aux autres "comme des gouttes de pluie" (et cette image d'une "pluie d'atomes" aux origines de notre monde est bien jolie !). Tous se dirigent dans le m�me sens, avec une admirable r�gularit�. Si cet �tat avait dur�, le monde ne se serait jamais form�. Pour qu'il se construise, il a fallu que les atomes se choquent et s'accrochent les uns aux autres. D�mocrite avait admis, semble-t-il, que les atomes les plus grands tombaient plus vite que les plus petits. D'o�, � la longue, des chocs qui projetaient sur le c�t� un certain nombre d'atomes et provoquaient un chaos duquel le monde organis� sortait petit � petit. De cette notion, �picure ne se contente pas. Il devine que, dans le vide, tous les corps doivent tomber � la m�me vitesse. Il admettra donc qu'� certains moments, certains atomes ont eu le pouvoir de d�vier un peu de la ligne droite (c'est le clinamen = la "d�clinaison" des atomes). Tr�s peu, nous dit Lucr�ce. Mais il n'en faut pas plus pour que ces atomes rencontrent leurs voisins, les choquent, et que le pas difficile soit franchi. On fera observer que l'existence de ce clinamen, chose bien �trange dans une optique m�caniste, permet en fait d'introduire dans le syst�me la notion de libert�. Si les atomes ont en un certain sens la possibilit� de modifier d'euxm�mes leur trajectoire, n'est-il pas assez normal que la libert� se manifeste un peu partout dans le monde, qu'il s'agisse des animaux ou des hommes ? Acceptons donc ce curieux clinamen ! � partir de l�, la physique �picurienne se d�veloppe avec une aisance quelque peu na�ve. Les atomes, ainsi rapproch�s par le hasard des chocs, vont constituer des conglom�rats, plus ou moins l�ches, plus ou moins durables. Il y a des atomes crochus, c'est de leur enchev�trement que r�sulteront les corps solides; des atomes ronds, c'est d'eux que seront faits les liquides; des atomes tr�s l�gers, c'est d'eux que seront compos�s l'air et le feu. C'est de ces agr�gats que, dans la suite et progressivement, apr�s de nombreux essais infructueux, sortiront les choses, puis les �tres vivants. On comprend que les atomes soient aussi appel�s les semences (semina), les principes (principia) des choses. Il faut donc bien distinguer les �l�ments premiers (les atomes) et les �l�ments compos�s (tout ce qui nous entoure). Si les atomes sont imp�rissables, leurs compos�s ne le sont pas. Les choses sont p�rissables : elles meurent quand les atomes qui les constituent se s�parent. Mais attention ! Rien ne retourne au n�ant, comme rien ne na�t du n�ant. [Retour au plan]

-------------------------------------------------------------------------------La pluralit� des mondes Un nombre infini d'atomes en mouvement dans le vide infini doit avoir engendr� des mondes autres que le n�tre. "Il doit y avoir ailleurs d'autres groupements de mati�re, analogues � ce qu'est notre monde" (Lucr., II, 1064-1065). "Il y a, dans d'autres r�gions de l'espace, d'autres terres que la n�tre, et des races d'hommes diff�rents, et d'autres esp�ces sauvages" (Lucr., II, 1074-1076). L'�picurisme �tablit donc une distinction entre le Tout ou l'Univers d'une part, le Monde d'autre part. Le Monde -- notre monde --, dont la limite est d�termin�e

par la perception de nos sens (la terre, le soleil, la lune, la vo�te c�leste, les plan�tes, les �toiles), n'est qu'une portion, et une portion infime, de l'Univers. Ce n'est pas le seul monde existant.

-------------------------------------------------------------------------------Les qualit�s "secondes". La vie L'essence des atomes est toute g�om�trique. Ils n'ont ni couleur, ni odeur, ni saveur. Ces qualit�s "secondes" ne leur appartiennent pas en propre. Si certains corps sont sal�s, comme l'eau de mer, c'est parce qu'ils contiennent beaucoup d'atomes pointus, et si l'huile est douce, c'est que ses atomes sont polis et glissent ais�ment les uns sur les autres. Les qualit�s "secondes" ne se d�gagent que par des combinaisons d'atomes : pour Lucr�ce, elles ne participent pas au m�me degr� � la r�alit�, tout en n'ayant cependant pas un caract�re subjectif. Il en est de m�me de la vie que Lucr�ce rangerait volontiers parmi les qualit�s "secondes", ni plus ni moins difficile � expliquer qu'elles. De m�me que cellesci, la vie r�sulte d'une combinaison particuli�re d'atomes. Il n'y a, � ses yeux, aucune difficult� � penser que l'insensible puisse engendrer le sensible, de m�me que l'incolore engendre la couleur ou l'inodore l'odeur. La vie peut na�tre d'�l�ments insensibles (Lucr., III, 869-870), et cela en fonction de l'ordre dans lequel les atomes sont rang�s, de leur petitesse, de leurs m�langes et des mouvements qu'ils s'impriment mutuellement (Lucr., II, 833-835; 894-895; 899-901). Un exemple : lorsqu'il a beaucoup plu, on voit des vers sortir de la terre. Celleci est donc apte � produire des vivants quand elle est soumise � certaines actions. Le pouvoir que nous lui voyons encore dans quelques cas, elle a d� l'avoir plus largement jadis. C'est dans son sein f�cond qu'ont d� se former, spontan�ment toujours, les premi�res esp�ces vivantes. R�sultat du hasard, beaucoup �taient monstrueuses et n'ont pu durer, mais d'autres �taient viables et capables de se reproduire. Ce sont leurs descendants que nous voyons aujourd'hui. Toutes ces id�es sont largement d�velopp�es dans le livre V. [Retour au plan]

-------------------------------------------------------------------------------L'animus et l'anima Les vivants ne vivent que parce qu'ils ont une �me (anima) dont d�pend le fonctionnement de leurs organes, une anima, principe de vie et de sensibilit�. Cette �me n'est nullement immat�rielle; elle est faite d'atomes, comme le corps lui-m�me, mais d'atomes plus l�gers et plus mobiles. Chaque �me est r�pandue dans l'ensemble du corps qu'elle fait vivre et qu'elle remplit un peu comme un liquide dans un vase. Si celui-ci se brise, le liquide s'�coule et ses �l�ments se dispersent. Quand le corps p�rit, l'�me en fait autant : elle se r�soud en ses �l�ments premiers (les atomes qui la composent), et se dissipe dans l'air. Si tous les vivants ont une �me, chez les hommes, les seuls �tres vivants capables de penser, l'�me, principe de vie, s'accompagne de l'esprit (animus). Situ� dans le centre de la poitrine (pectus), il est le principe de la pens�e, le si�ge des

op�rations intellectuelles et de la volont�. Pas plus que l'�me, il n'est de nature incorporelle. Il est lui aussi compos� d'atomes, mais d'atomes plus subtils et plus l�gers encore. Il conna�tra, � la mort du corps, le m�me sort que l'�me v�g�tative. Esprit et �me sont chez l'homme �troitement unis, mais au sein de cette union, c'est malgr� tout l'esprit qui domine. Les mots animus et anima, employ�s au sens strict, d�signent donc deux choses diff�rentes. En fait, assez souvent, Lucr�ce les utilisera l'un pour l'autre, ou d�signera par un seul terme les deux r�alit�s. Il en est d'ailleurs parfaitement conscient : "De ton c�t�, �crit-il, fais en sorte de comprendre l'une et l'autre substance sous une m�me d�nomination; par exemple, si je parle de l'�me (anima), enseignant qu'elle est mortelle, persuade-toi que j'entends aussi l'esprit (animus), puisqu'ils ne forment qu'une unit� aux �l�ments indissolublement unis" (Lucr., III, 421-424). [Retour au plan]

-------------------------------------------------------------------------------Les simulacres C'est une th�orie curieuse. Selon elle, se d�tacheraient de tous les corps des esp�ces de membranes l�g�res, chacune d'elles pr�sentant, en miniature, la forme et l'aspect de l'objet dont elle �mane. Ces simulacra (appel�s parfois aussi imagines, ou effigies, ou figurae, ou spectra) voltigeraient en tous sens dans les airs. P�n�trant dans nos organes des sens, ils seraient responsables de toutes les sensations. Qui plus est, les repr�sentations mentales seraient �galement dues � des simulacres, analogues aux responsables des sensations, mais plus t�nus et d'une agilit� beaucoup plus grande. Les id�es elles-m�mes en deviennent ainsi mat�rielles. � deux reprises dans le chant IV, Lucr�ce a envisag� le probl�me que pose la vision de personnes mortes depuis longtemps. Voici un de ces textes: "De tous les objets, il existe ce que nous appelons les simulacres : sortes de membranes l�g�res d�tach�es de la surface des corps, et qui voltigent en tous sens parmi les airs. Dans la veille comme dans le r�ve, [...] nous apercevons des figures �tranges ou les ombres des mortels ravis � la lumi�re; souvent elles nous arrachent du sommeil, tout frissonnants et glac�s d'effroi. N'allons donc pas croire que des �mes puissent s'�chapper de l'Ach�ron, ou des spectres voltiger parmi les vivants; ne croyons pas davantage que quelque chose de nous puisse subsister apr�s la mort : le corps et l'�me, simultan�ment an�antis, se sont dissoci�s l'un et l'autre en leurs �l�ments respectifs" (Lucr., IV, 33-45) L'explication du ph�nom�ne est tr�s simple. Les simulacres qui atteignent ainsi notre esprit �manent bien des �tres vus en r�ve, mais ils se sont d�tach�s d'eux pendant leur vivant, pour flotter dans l'espace pendant un temps relativement long avant de nous parvenir. Ces images ne prouvent donc pas l'existence d'un au-del�. Elles ne peuvent pas non plus �tre invoqu�es comme un argument � l'appui de l'immortalit� de l'�me, et ne doivent pas nous inspirer la crainte des enfers et de la mort. La th�orie des simulacres a donc ici une port�e morale. En un mot, aux yeux des �picuriens, la th�orie des simulacres permet d'expliquer non seulement les perceptions des sens mais aussi les r�ves et tout le travail de la pens�e.

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-------------------------------------------------------------------------------Les dieux et notre monde Il existe des dieux. Cela n'est pas douteux, car ils apparaissent de temps en temps aux mortels. Mais ces dieux ne s'occupent absolument pas des hommes, du monde et de l'univers. Ils sont mat�riels. Ils sont compos�s d'atomes de mati�re, comme tout dans l'univers, m�me si ces atomes sont particuli�rement l�gers et subtils, plus l�gers et plus subtils encore que ceux qui composent l'esprit (animus) et l'�me (anima). En fait, ils vivent dans une s�r�nit� totale, dans l'ataraxie la plus compl�te, en de "paisibles demeures" qu'on peut localiser dans les "intermondes" (intermundia), c'est-�-dire les intervalles entre les diff�rents mondes existants. Ils sont l� parfaitement satisfaits, enti�rement heureux, totalement indiff�rents � tout ce qui les entoure. Ils ne sont intervenus � aucun moment dans l'histoire de l'univers, dans la gen�se et dans la formation de notre monde; ils n'interviennent pas davantage dans son fonctionnement. Les ph�nom�nes m�t�orologiques (tonnerre, nuage, foudre, vent, �clipses) ou terrestres (tremblements de terre, �ruptions volcaniques, maladies), si effrayants soient-ils, s'expliquent parfaitement bien sans eux, par le simple jeu des lois naturelles qu'a d�gag�es l'�tude rationnelle, c'est-�-dire scientifique, philosophique, �picurienne, de la nature des choses. Notre monde et l'univers tout entier s'expliquent par le hasard, par le m�canisme aveugle des atomes au sein du vide. Les dieux ne s'int�ressent pas davantage aux hommes et � leurs probl�mes. Ils n'ont pas cr�� les hommes; ils ne s'occupent pas d'eux; ils sont compl�tement insensibles � leurs pri�res, � leurs sacrifices, � leurs blasph�mes ou � leurs cris de reconnaissance. Notre monde n'est en rien divin : il a eu un commencement, il aura une fin. Il est mortel, comme tous ses composants, astres compris. L'�picurisme n'est donc pas, au sens propre, un ath�isme. On peut cependant parler � son propos d'ath�isme pratique, puisqu'il n'existe aucun �change possible entre les hommes et les dieux. Lucr�ce est tr�s s�v�re � l'�gard des religions de son temps. Le ton dont il en parle n'a rien de serein; il s'en prend avec un acharnement br�lant aux cultes, aux pr�tres surtout (�pisode c�l�bre du sacrifice d'Iphig�nie en Lucr., I, 80-101, avec la formule, �galement c�l�bre, qui le termine : Tantum religio potuit suadere malorum). Pour lui, la v�ritable pi�t� n'est pas de prier les dieux, ou d'offrir des sacrifices de tout genre, comme le prescrivaient les religions du temps; la v�ritable pi�t�, c'est de cultiver la sagesse �picurienne, c'est-�-dire d'essayer d'atteindre le plus possible la paix, la s�r�nit�, l'ataraxie, qualit�s qui sont pr�cis�ment, et au plus haut point, l'apanage des dieux �picuriens. Un texte est tr�s clair sur ce point :

"La pi�t�, ce n'est point se montrer � tout instant, couvert d'un voile et tourn� vers une pierre, et s'approcher de tous les autels; ce n'est point se pencher jusqu'� terre en se prosternant, et tenir la paume de ses mains ouvertes en face des sanctuaires divins; ce n'est point inonder les autels du sang des animaux, ou lier sans cesse des voeux � d'autres voeux; mais c'est plut�t pouvoir tout regarder d'un esprit que rien ne trouble" (Lucr., V, 1198-1203) �picure recommandera toutefois � ses disciples de ne pas se singulariser sur le plan de la pratique religieuse : qu'ils continuent � c�l�brer le culte officiel, afin de ne pas blesser la susceptibilit� de leurs contemporains, mais en sachant au fond d'eux-m�mes ce qu'est la pietas v�ritable. On reprochera parfois aux �picuriens ce qui passera pour une forme d'hypocrisie. [Retour au plan]

-------------------------------------------------------------------------------La mort Rien � craindre de la mort. Ce que nous redoutons en elle, c'est de nous voir morts et de sentir apr�s elle des maux inconnus. Mais comme la mort est dissolution de l'�me et de l'esprit, aussi bien que du corps, elle est aussi disparition de toute conscience, de tout souvenir. Elle n'est donc pas � craindre. Ou nous vivons, et alors la mort n'est pas l�; ou bien elle est l�, et comme nous serons alors enti�rement d�truits, nous ne saurions m�me pas nous en apercevoir. Il n'y a pas de survie; il n'y a pas d'au-del�. La mort n'est rien que la s�paration des �l�ments dont nous sommes compos�s.

-------------------------------------------------------------------------------L'homme lib�r� L'homme est ainsi lib�r� de ses terreurs crainte de la mort. Connaissant enfin sa du monde qui l'entoure, il retrouvera la � la science, il atteindra l'ataraxie et [Retour au plan]

ridicules : la crainte des dieux et la v�ritable nature, et la v�ritable nature paix du coeur. Gr�ce � la connaissance et la sagesse.

-------------------------------------------------------------------------------La morale �picurienne Mais il est temps maintenant de parler de morale. Le bonheur est, pour l'�picurisme, le bien supr�me, qu'il faut acqu�rir et conserver : il se confond avec la uoluptas, le plaisir, mais pas n'importe quel plaisir. Le plaisir �picurien, c'est, pour le corps, l'absence de douleur (aponie), et, pour l'esprit, l'absence de trouble et de crainte, le calme, la tranquillit�, la s�r�nit� (cette ataraxie dont il a d�j� �t� question � plusieurs reprises).

Il y a donc plaisir et plaisir, et le bonheur �picurien implique un tri s�v�re entre les plaisirs. Certains plaisirs en effet rapportent de la souffrance, comme quand on mange trop; certaines douleurs par contre rapportent du plaisir, comme quand on suit un traitement p�nible mais qui soulage. Aussi "tout plaisir n'est-il pas l'objet de notre choix; il en est beaucoup que nous laissons de c�t�, lorsque le mal qui en est la suite l'emporte sur le plaisir lui-m�me. Beaucoup de souffrances aussi nous semblent pr�f�rables, lorsqu'elles sont compens�es, et audel�, par le plaisir qui en r�sulte. Une sage �conomie du plaisir demande donc qu'on examine les diff�rentes formes d'activit� et de d�sir pour d�terminer celles qui sont les plus f�condes en plaisir". De l�, la distinction fameuse des trois classes de d�sirs: 1) les d�sirs "naturels et n�cessaires", dont la satisfaction est indispensable � la vie, comme manger, boire, dormir; 2) les d�sirs "naturels mais non n�cessaires", dont on peut se passer sans porter atteinte � la vie, par exemple, manger un repas raffin�, donner libre cours � ses app�tits sexuels; 3) les d�sirs "non naturels et non n�cessaires", comme l'ambition, le d�sir du pouvoir, de la richesse, la passion de l'amour, en un mot, toutes les passions. Les premiers sont peu nombreux et peu exigeants : � la limite, manger un morceau de pain, boire un verre d'eau, coucher sur une planche. "N'est-ce pas un rago�t admirable que le pain et l'eau, quand on a faim et soif ?". Les seconds peuvent �tre la source de bien des ennuis, si on a contract� la mauvaise habitude de vouloir toujours les combler. Ainsi �picure go�te peu la compagnie des femmes. Qui dira par ailleurs les soucis qui naissent du mariage, ou de la paternit� ? Quant aux d�sirs qui ne sont ni naturels, ni n�cessaires, leur satisfaction co�te de grands et p�nibles efforts, et toutes les d�ceptions attendent celui qui s'y applique. Que le Sage satisfasse les premiers de ces d�sirs ! Qu'il n'h�site pas � conc�der quelque chose aux seconds quand l'occasion sera favorable ! Mais qu'il impose silence aux troisi�mes ! Pour vivre heureux, il faut vivre de peu, se contenter de l'indispensable et m�priser le reste. La juste th�orie des d�sirs saura rapporter tout choix et toute exclusion � la sant� du corps et � l'ataraxie de l'�me ! On est donc loin d'un sensualisme grossier, m�me si la plupart des �picuriens n'ont pas toujours suivi leur ma�tre dans son asc�tisme. Le v�ritable �picurien para�t donc de prime abord d'une moralit� assez �lev�e : il est ma�tre de lui et de ses passions; il pratique la temp�rance, mod�rant et calculant ses d�sirs; il raisonne ses actes, ne se laissant pas aller aux exc�s de la chair et d�daignant les plaisirs grossiers; il cultive par ailleurs l'amiti� qui joue un r�le fondamental dans le bonheur, selon �picure; il pratique aussi la justice, condition indispensable pour vivre en paix avec les hommes. Tr�s curieusement, dans la vie pratique, l'�picurisme a ainsi en commun, avec le spiritualisme platonicien ou le sto�cisme, la lutte contre les passions, la recherche de la s�r�nit�, le d�tachement et l'asc�tisme. Ce petit r�sum� de la morale �picurienne montre donc bien la place des passions. De ces d�sirs non naturels et non n�cessaires, le sage doit absolument se lib�rer, car ils sont la n�gation m�me de l'ataraxie. Se soumettre � une passion, quelle qu'elle soit, c'est s'interdire d'atteindre le calme et la tranquillit� de l'esprit. Dans un tr�s beau texte du livre III (978-1023), Lucr�ce a fort bien d�peint ce

qu'on pourrait appeler "l'enfer des passions". Passant en revue "les grands damn�s de la mythologie" (Tantale, Tityos, Sisyphe, les Dana�des), il explique que les ch�timents dits infernaux d�crivent en fait d'une mani�re symbolique la vie p�nible que m�nent ici-bas les hommes qui acceptent d'�tre le jouet de leurs passions. L'Ach�ron, c'est-�-dire l'enfer des anciens, c'est tout simplement la vie que m�nent sur terre ceux qui ne sont pas des sages, en d'autres termes, ceux qui ne suivent pas les le�ons d'�picure. La passion repr�sente en quelque sorte "l'ennemi n� 1" de l'�picurisme. � la fin de son chant IV (1058-1191), Lucr�ce a ainsi d�peint avec hargne la passion d'amour, qui n'est jamais satisfaite, qui d�truit tout, qui aveugle, qui n'est qu'illusion; l'ambition du reste n'est gu�re mieux servie (cfr Lucr., III, 59-90). [Retour au plan]

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F. Le titre de l'oeuvre Le titre de l'oeuvre de Lucr�ce, De natura rerum (litt�ralement : "de la nature des choses"), traduit le titre grec de l'ouvrage perdu d'�picure : Peri physe�s ("De la nature"), sur la physique, o� le philosophe �tudiait, en 37 livres, la gen�se et la constitution des �tres, soit inanim�s, soit anim�s. Le mot rerum, qui compl�te natura, refl�te la tendance romaine au concret. En latin, le mot natura, par son rattachement � nasci ("na�tre", "�tre mis au monde"), envisage autant l'id�e de l'ordre atteint, de la constitution r�alis�e, que celle de la formation progressive, de la venue au monde des �tres et des choses. Soit dit en passant, on sera frapp� par l'importance qu'accorde Lucr�ce, dans l'ensemble de son oeuvre, au processus du devenir des �tres, et tout particuli�rement des vivants. [Retour au plan]

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G. Quelques jugements modernes "Il n'y a sans doute pas de plus beau po�me scientifique que le De natura rerum. Il faudrait, pour en mieux juger, conna�tre ceux des anciens philosophes grecs. Il semble qu'ils pouvaient surpasser Lucr�ce en s�r�nit�, mais non en enthousiasme scientifique ni en sinc�rit�. Ce qui importe le plus, c'est de reconna�tre en Lucr�ce une des plus riches natures qui soient : il tient peut-�tre de sa race son r�alisme, sa virile volont� d'action, le mouvement infatigable, l'�pret� satirique, la richesse descriptive; mais il la d�passe de beaucoup par son sens

v�ritablement scientifique et sa compr�hension, � la fois sensible et philosophique, de la Nature universelle" (J. Bayet). "Toute l'oeuvre de Lucr�ce; c'est l'histoire d'une tentative hautaine pour sauver l'homme par la connaissance, et qui, nourrie au d�part d'une chaude illusion, aboutit de d�ception en d�ception, � mesure que la r�alit� de la vie s'acharne � d�mentir les principes d'un syst�me, � la constatation am�re de l'impossible" (B. Taladoire). "Ce po�me didactique est peut-�tre une oeuvre de combat tout autant que d'enseignement; [...] c'est un po�me engag�, anim� par le souffle d'une personnalit� puissante et g�n�reuse. Lucr�ce a l'esprit d'un ap�tre, comme l'a bien vu P. Grimal qui �crit � propos de son oeuvre : "il serait sans doute malais� de trouver dans toute la po�sie grecque pareille chaleur apostolique". Et c'est sans doute � juste titre qu'Albert Camus a d�sign� en Lucr�ce le prototype de "l'homme r�volt�" et le premier des philosophes "modernes"" (R. Martin, J. Gaillard).

LUCR�CE De la nature des choses LIVRE I Principes universels : atomes et vide Traduction (l�g�rement adapt�e) de M. Nisard, Paris, 1857

-------------------------------------------------------------------------------Plan Introduction [1,1-145] A. Hymne � V�nus [1,1-43] B. Adresse � Memmius et premi�re annonce du sujet [1,50-61] C. Les m�faits de la religion et leur rem�de [1,62-126] Victoire d'�picure sur la religion [1,62-79] Exemple de ces m�faits: le sacrifice d'Iphig�nie [1,80-101] La superstition engendre la crainte, obstacle � la v�rit� [1,102-126] D. Conclusion [1,127-145] Objet du po�me [1,127-135] Difficult�s de la t�che et stimulants [1,136-145] I. Principes fondamentaux de l'atomisme [1,146-482] A. Principe fondamental: Rien ne na�t de rien [1,146-214] B. Corollaire: Rien ne retourne au n�ant. La nature forme les corps, les uns avec

l'aide des autres [1,215-264] C. La mati�re existe sous forme d'atomes imperceptibles. Les corps invisibles. Exemples [1,265-328] D. Existence du vide [1,329-429] L'existence du vide est prouv� par le mouvement [1,329-397] Adresse � Memmius [1,398-429] E. Tout se ram�ne aux corps premiers et au vide [1,430-482] II. Corps premiers ou atomes : Propri�t�s [1,483-634] A. Solidit� et indestructibilit� [1,483-598] B. De l'atome [1,599-634] III. R�futation des th�ories adverses [1,635-920] A. H�raclite (et sto�ciens) et le feu [1,635-704] B. Emp�docle (et d'autres) et les quatre �l�ments [1,705-829] C. Anaxagore et ses hom�om�ries [1,830-920] D. Transition : annonce de nouvelles v�rit�s; apologie du po�me [1,921-950] IV. Infinit� de l'univers et de ses constituants [1,951-1113] A. L'Univers et l'espace (omne quod est) sont infinis [1,951-1007] B. La Mati�re (summa rerum] est infinie [1,1008-1051] C. Critique des doctrines rivales [1,1052-1113] Conclusion: Adresse � Memmius [1,1114-1117]

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Introduction [1,1-145] A. Hymne � V�nus [1,1-43] [1,1] M�re des Romains, charme des dieux et des hommes, bienfaisante V�nus, c'est toi qui, f�condant ce monde plac� sous les astres errants du ciel, peuples la mer charg�e de navires, et la terre rev�tue de moissons; c'est par toi que tous les �tres sont con�us, et ouvrent leurs yeux naissants � la lumi�re. Quand tu parais, � d�esse, le vent tombe, les nuages se dissipent; la terre d�ploie sous tes pas ses riches tapis de fleurs; la surface des ondes te sourit, et les cieux apais�s versent un torrent de lumi�re resplendissante. [1,10] D�s que les jours nous offrent le doux aspect du printemps, d�s que le z�phyr captif recouvre son haleine f�conde, le chant des oiseaux que tes feux agitent annonce d'abord ta pr�sence, puis, les troupeaux enflamm�s bondissent dans les gras p�turages et traversent les fleuves rapides tant les �tres vivants, �pris de tes charmes et saisis de ton attrait, aiment � te suivre partout o� tu les entra�nes! Enfin, dans les mers, sur les montagnes, au fond des torrents, et dans les demeures touffues des oiseaux, et dans les vertes campagnes, [1,20] ta douce flamme p�n�tre tous les c�urs, et fait que toutes les races br�lent de se perp�tuer. Ainsi donc, puisque toi seule gouvernes la nature, puisque, sans toi rien ne jaillit au s�jour de la lumi�re, rien n'est beau ni aimable, sois la compagne de mes veilles, et dicte-moi ce po�me que je tente sur la Nature, pour instruire notre cher Memmius. Tu as voulu que, par� de mille dons, il brill�t toujours en toutes choses: aussi, d�esse, faut-il couronner mes vers de gr�ces immortelles.

[1,30] Fais cependant que les fureurs de la guerre s'assoupissent, et laissent en repos la terre et l'onde. Toi seule peux rendre les mortels aux doux loisirs de la paix, puisque Mars gouverne les batailles, et que souvent, las de son farouche minist�re, il se rejette dans tes bras, et l�, vaincu par la blessure d'un �ternel amour, il te contemple, la t�te renvers�e sur ton sein; son regard, attach� sur ton visage, se repa�t avidement de tes charmes; et son �me demeure suspendue � tes l�vres. Alors, � d�esse, quand il repose sur tes membres sacr�s, [1,40] et que, pench�e sur lui, tu l'enveloppes de tes caresses, laisse tomber � son oreille quelques douces paroles, et demande-lui pour les Romains une paix tranquille. Car le malheureux �tat de la patrie nous �te le calme que demande ce travail; et, dans ces tristes affaires, l'illustre sang des Memmius se doit au salut de l'�tat. [Lacune [1,44-49= 2,646-651)?] En effet, en soi, la nature des dieux dans son ensemble jouit n�cessairement de la paix dans une dur�e �ternelle, � l'�cart, bien loin, coup�e de nos affaires. Car exempte de toute souffrance, exempte des dangers, puissante par ses propres ressources, elle n'a nul besoin de nous, insensible aux faveurs, indiff�rente � la col�re.

-------------------------------------------------------------------------------B. Adresse � Memmius et premi�re annonce du sujet [I, 50-61] [1,50] D�sormais, loin des soucis, pr�te une oreille libre et un esprit sagace � la doctrine v�ritable;les pr�sents, que mon soin fid�le a dispos�s pour toi, ne les d�daigne pas, ne les rejette pas, sans les avoir compris. Car pour toi, je vais commencer � expliquer l'organisation supr�me du ciel et des dieux, je vais te r�v�ler les principes des choses: d'o� la nature cr�e toutes choses, les d�veloppe, les nourrit; � quelle fin la nature les d�truit � nouveau et les r�sorbe. Ces �l�ments, au cours de l'expos� de notre doctrine, [1,60] nous avons l'habitude de les appeler �mati�re�, �corps g�n�rateurs�, �semences des choses�, �l�ments que nous consid�rons aussi comme les �corps premiers�, puisque tout d�rive de ces �l�ments premiers.

-------------------------------------------------------------------------------C. Les m�faits de la religion et leur rem�de [I, 62-126] Victoire d'�picure sur la religion [1,62-79] [1,62] Jadis, quand on voyait les hommes tra�ner une vie rampante sous le faix honteux de la superstition, et que la t�te du monstre leur apparaissant � la cime des nues, les accablait de son regard �pouvantable, un Grec, un simple mortel osa

enfin lever les yeux, osa enfin lui r�sister en face. Rien ne l'arr�te, ni la renomm�e des dieux, ni la foudre, ni les menaces du ciel qui gronde; [1,70] loin d'�branler son courage, les obstacles l'irritent, et il n'en est que plus ardent � rompre les barri�res �troites de la nature. Aussi en vient-il � bout par son infatigable g�nie: il s'�lance loin des bornes enflamm�es du monde, il parcourt l'infini sur les ailes de la pens�e, il triomphe, et revient nous apprendre ce qui peut ou ne peut pas na�tre, et d'o� vient que la puissance des corps est born�e et qu'il y a pour tous un terme infranchissable. La superstition fut donc abattue et foul�e aux pieds � son tour, et sa d�faite nous �gala aux dieux.

Exemple des m�faits de la religion: le sacrifice d'Iphig�nie [1,80-101] [1,80] Mais tu vas croire peut-�tre que je t'enseigne des doctrines impies, et qui sont un acheminement au crime; tandis que c'est la superstition, au contraire, qui jadis enfanta souvent des actions criminelles et sacril�ges. Pourquoi l'�lite des chefs de la Gr�ce, la fleur des guerriers, souill�rent-ils en Aulide l'autel de Diane du sang d'Iphig�nie! Quand le bandeau fatal, enveloppant la belle chevelure de la jeune fille, flotta le long de ses joues en deux parties �gales; quand elle vit son p�re debout et triste devant l'autel, [1,90] et pr�s de lui les ministres du sacrifice qui cachaient encore leur fer, et le peuple qui pleurait en la voyant; muette d'effroi, elle fl�chit le genou, et se laissa aller � terre. Que lui servait alors, l'infortun�e, d'�tre la premi�re qui e�t donn� le nom de p�re au roi des Grecs? Elle fut enlev�e par des hommes qui l'emport�rent toute tremblante � l'autel, non pour lui former un cort�ge solennel apr�s un brillant hymen, mais afin qu'elle tomb�t chaste victime sous des mains impures, � l'�ge des amours, et f�t immol�e pleurante par son propre p�re, [1,100] qui achetait ainsi l'heureux d�part de sa flotte: tant la superstition a pu inspirer de barbarie aux hommes !

La superstition engendre la crainte, obstacle � la v�rit� [1,102-126] Toi-m�me, cher Memmius, �branl� par ces effrayants r�cits de tous les ap�tres du fanatisme, tu vas sans doute t'�loigner de moi. Pourtant ce sont l� de vains songes; et combien n'en pourrais-je pas forger � mon tour qui bouleverseraient ton plan de vie, et empoisonneraient ton bonheur par la crainte! Et ce ne serait pas sans raison; car pour que les hommes eussent quelque moyen de r�sister � la superstition et aux menaces des fanatiques, il faudrait qu'ils entrevissent le terme de leurs mis�res: [1,110] et la r�sistance n'est ni sens�e, ni possible, puisqu'ils craignent apr�s la mort des peines �ternelles. C'est qu'ils ignorent ce que c'est que l'�me; si elle na�t avec le corps, ou s'y insinue quand il vient de na�tre; si elle meurt avec lui, envelopp�e dans sa ruine, ou si elle va voir les sombres bords et les vastes marais de l'Orcus; ou enfin si une loi divine la transmet � un autre corps, ainsi que le chante votre grand Ennius, le premier qu'une couronne du feuillage �ternel, apport�e du riant H�licon, immortalisa chez les races italiennes. [1,120] Toutefois il explique dans des vers imp�rissables qu'il y a un enfer, o� ne p�n�trent ni des corps ni des �mes, mais seulement des ombres � forme humaine, et d'une p�leur �trange; et il raconte que le fant�me d'Hom�re, brillant d'une �ternelle jeunesse, lui apparut en ces lieux, se mit � verser des larmes am�res, et lui d�roula ensuite toute la nature.

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D. Conclusion [1,127-145] Objet du po�me [1,127-135] Ainsi donc, si on gagne � se rendre compte des affaires c�lestes, des causes qui engendrent le mouvement du soleil et de la lune, des influences qui op�rent tout [1,130] ici-bas, � plus forte raison faut-il examiner avec les lumi�res de la raison en quoi consistent l'esprit et l'�me des hommes, et comment les objets qui les frappent, alors qu'ils veillent, les �pouvantent encore, quand ils sont ensevelis dans le sommeil ou tourment�s par une maladie; de telle sorte qu'il leur semble voir et entendre ces morts dont la terre recouvre les ossements.

Difficult�s de la t�che et stimulants [1,136-145] Je sais que dans un po�me latin il est difficile de mettre bien en lumi�re les d�couvertes obscures des Grecs, et que j'aurai souvent des termes � cr�er, tant la langue est pauvre et la mati�re nouvelle. [1,140] Mais ton m�rite, cher Memmius, et le plaisir que j'attends d'une si douce amiti�, m'excitent et m'endurcissent au travail, et font que je veille dans le calme des nuits, cherchant des tours heureux et des images po�tiques qui puissent r�pandre la clart� dans ton �me, et te d�couvrir le fond des choses. [Retour au plan]

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I. Principes fondamentaux de l'atomisme [1,146-482]

A. Principe fondamental: Rien ne na�t de rien [1,146-214] [1,146] Or, pour dissiper les terreurs et la nuit des �mes, c'est trop peu des rayons du soleil ou des traits �blouissants du jour; il faut la raison, et un examen lumineux de la nature. Voici donc le premier axiome qui nous servira de base: [1,150] Rien ne sort du n�ant, f�t-ce m�me sous une main divine. Ce qui rend les hommes esclaves de la peur, c'est que, t�moins de mille faits accomplis dans le ciel et sur la terre, mais incapables d'en apercevoir les causes, ils les imputent � une puissance divine. Aussi, d�s que nous aurons vu que rien ne se fait de rien, d�j� nous distinguerons mieux le but de nos poursuites, et la source d'o� jaillissent tous les �tres, et la mani�re dont ils se forment, sans que les dieux y aident. Si le n�ant les e�t enfant�s, tous les corps [1,160] seraient � m�me de produire toutes les esp�ces, et aucun n'aurait besoin de germe. Les hommes na�traient de l'onde, les oiseaux et les poissons de la terre; les troupeaux s'�lanceraient du ciel; et les b�tes f�roces, enfants du hasard, habiteraient sans choix les lieux cultiv�s ou les d�serts. Les m�mes fruits ne na�traient pas toujours sur les m�mes arbres, mais ils varieraient sans cesse: tous les arbres porteraient tous les fruits. Car si les corps �taient priv�s de germes, se pourrait-il qu'ils eussent constamment une m�me source? Mais, au contraire, comme tous les �tres se forment d'un �l�ment invariable,

[1,170] chacun d'eux ne vient au monde que l� o� se trouve sa substance propre, son principe g�n�rateur; et ainsi tout ne peut pas na�tre de tout, puisque chaque corps a la vertu de cr�er un �tre distinct. D'ailleurs, pourquoi la rose s'ouvret-elle au printemps, pourquoi le bl� m�rit-il aux feux de l'�t�, et la vigne sous la ros�e de l'automne, sinon parce que les germes s'amassent � temps fixe, et que tout se d�veloppe dans la bonne saison, et alors que la terre f�conde ne craint pas d'exposer au jour ses productions encore tendres? [1,180] Si ces productions �taient tir�es du n�ant, elles na�traient tout � coup, � des �poques incertaines et dans les saisons ennemies, puisqu'il n'y aurait pas de germes dont le temps contraire p�t emp�cher les f�conds assemblages. D'autre part, si le n�ant engendrait les �tres, une fois leurs �l�ments r�unis, il ne leur faudrait pas un long espace de temps pour cro�tre: les enfants deviendraient aussit�t des hommes, et l'arbuste ne sortirait de terre que pour s'�lancer au ciel. Et pourtant rien de tout cela n'arrive; les �tres grandissent insensiblement (ce qui doit �tre, puisqu'ils ont un germe d�termin�), [1,190] et en grandissant ils ne changent pas d'esp�ce; ce qui prouve que tous les corps s'accroissent et s'alimentent de leur substance premi�re. J'ajoute que, sans les pluies qui l'arrosent � point fixe, la terre n'enfanterait pas ses productions bienfaisantes, et que les animaux, priv�s de nourriture, ne pourraient multiplier leur esp�ce ni soutenir leur vie: de sorte qu'il vaut mieux admettre l'existence de plusieurs �l�ments qui se combinent pour former plusieurs �tres, comme nous voyons les lettres produire tous les mots, que celle d'un �tre d�pourvu de germe. D'o� vient aussi que la nature [1,200] n'a pu b�tir de ces g�ants qui traversent les mers � pied, qui d�racinent de vastes montagnes, et dont la vie triomphe de mille g�n�rations, si ce n'est parce que chaque �tre a une part d�termin�e de substance, qui est la mesure de son accroissement? Il faut donc avouer que rien ne peut se faire de rien, puisque tous les corps ont besoin de semences pour �tre mis au jour et jet�s dans le souple berceau des airs. Enfin un lieu cultiv� a plus de vertu que les terrains incultes, et les fruits s'am�liorent sous des mains actives: [1,210] la terre renferme donc des principes; et c'est en remuant avec la charrue les gl�bes f�condes, en bouleversant la surface du sol, que nous les excitons � se produire. Car, autrement, toutes choses deviendraient meilleures d'elles-m�mes, et sans le travail des hommes. [Retour au plan]

-------------------------------------------------------------------------------B. Corollaire: Rien ne retourne au n�ant. La nature forme les corps, les uns avec l'aide des autres [1,215-264] [1,215] Ajoutons que la nature brise les corps, et les r�duit � leurs simples germes, au lieu de les an�antir. En effet, si les corps n'avaient rien d'imp�rissable, tout ce que nous cesserions de voir cesserait d'�tre, et il n'y aurait besoin d'aucun effort pour entra�ner la dissolution des parties et rompre l'assemblage. Mais comme tous les �tres, au contraire, sont form�s d'�l�ments �ternels, [1,220] la nature ne consent � leur ruine que quand une force vient les heurter et les rompre sous le choc, ou p�n�tre leurs vides et les dissout. D'ailleurs, si les corps que le temps et la vieillesse font dispara�tre p�rissent tout entiers, et que leur substance soit an�antie, comment V�nus peut-elle renouveler toutes les esp�ces qui s'�puisent? comment la terre peut-elle les nourrir, et les accro�tre quand elles sont reproduites? [1,230] Avec quoi les sources in�puisables alimentent-elles les mers et les fleuves au cours lointain ?

et de quoi se repa�t le feu des astres? Car si tout �tait p�rissable, tant de si�cles �coul�s jusqu'� nous devraient avoir tout d�vor�; mais puisque dans l'immense dur�e des �ges, il y a toujours eu de quoi r�parer les pertes de la nature, il faut que la mati�re soit immortelle, et que rien ne tombe dans le n�ant. Enfin, la m�me cause d�truirait tous les corps, si des �l�ments indestructibles n'encha�naient [1,240] plus ou moins �troitement leurs parties, et n'en maintenaient l'assemblage. Le toucher m�me suffirait pour les frapper de mort, et le moindre choc romprait cet amas de substance p�rissable. Mais comme les �l�ments s'entrelacent de mille fa�ons diverses, et que la mati�re ne p�rit pas, il en r�sulte que les �tres subsistent jusqu'� ce qu'ils soient bris�s par une secousse plus forte que l'encha�nement de leurs parties. Les corps ne s'an�antissent donc pas quand ils sont dissous, mais ils retournent et s'incorporent � la substance universelle. [1,250] Ces pluies m�me que l'air r�pand � grands flots dans le sein de la terre qu'il f�conde, semblent perdues; mais aussit�t s'�l�vent de riches moissons, aussit�t les arbres se couvrent de verts feuillages, et ils grandissent et se courbent sous leurs fruits. C'est l� ce qui nourrit les animaux et les hommes; c'est l� ce qui fait �clore dans nos villes une jeunesse florissante, ce qui fait chanter nos bois, peupl�s d'oiseaux naissants. Voil� pourquoi des troupeaux gras et fatigu�s du poids de leurs membres [1,260] reposent dans les riants p�turages, et que des flots de lait pur s'�chappent de leurs mamelles gonfl�es, tandis que leurs petits encore faibles, et dont ce lait enivre les jeunes t�tes, bondissent en jouant sur l'herbe tendre. Ainsi donc, tout ce qui semble d�truit ne l'est pas; car la nature refait un corps avec les d�bris d'un autre, et la mort seule lui vient en aide pour donner la vie. [Retour au plan]

-------------------------------------------------------------------------------C. La mati�re existe sous forme d'atomes imperceptibles. Les corps invisibles. Exemples [1,265-328] Je t'ai prouv�, Memmius, que les �tres ne peuvent sortir du n�ant, et qu'ils n'y peuvent retomber; mais, de peur que tu n'aies pas foi dans mes paroles, parce que les �l�ments de la mati�re sont invisibles, [1,270] je te citerai des corps dont tu seras forc� de reconna�tre l'existence, quoiqu'ils �chappent � la vue. D'abord, c'est le vent furieux qui bat les flots de la mer, engloutit de vastes navires, et disperse les nuages; ou qui, parcourant les campagnes en tourbillon rapide, couvre la terre d'arbres immenses, abat les for�ts d'un souffle, tourmente la cime des monts, et irrite les ondes fr�missantes qui se soul�vent avec un bruit mena�ant. Il est clair que les vents sont des corps invisibles, eux qui balayent � la fois la terre, les eaux, les nues, et qui les font tourbillonner dans l'espace. [1,280] C'est un fluide qui inonde et ravage la nature, ainsi qu'un fleuve dont les eaux paisibles s'emportent tout � coup et d�bordent, quand elles sont accrues par ces larges torrents de pluie qui tombent des montagnes, entra�nant avec eux les ruines des bois, et des arbres entiers. Les ponts les plus solides ne peuvent soutenir le choc imp�tueux de l'onde, tant le fleuve, gonfl� de ces pluies orageuses, heurte violemment les digues: il les met en pi�ces avec un horrible

fracas; il roule dans son lit des rochers �normes, et abat tout ce qui lui fait obstacle. [1,290] C'est ainsi que doivent se pr�cipiter les vents, qui chassent devant eux et brisent sous mille chocs tout ce que leur souffle vient battre comme des flots d�cha�n�s, et qui parfois saisissent comme en un gouffre et emportent les corps dans leurs tourbillons rapides. Je le r�p�te donc, les vents sont des corps invisibles, puisque, dans leurs effets et dans leurs habitudes, on les trouve semblables aux grands fleuves qui sont des corps apparents. Enfin, ne sentons nous pas les odeurs �man�es des corps, quoique nous ne les voyions pas arriver aux narines? [1,300] L'oeil ne saisit ni le froid ni le chaud; on n'a pas coutume d'apercevoir les sons: et pourtant il faut bien que toutes ces choses soient des corps, car elles frappent les sens, et il n'est rien, except� les corps, qui puisse toucher ou �tre touch�. Les v�tements expos�s sur les bords o� la mer se brise, deviennent humides, et s�chent ensuite quand ils sont �tendus au soleil; mais on ne voit pas comment l'humidit� les p�n�tre, ni comment elle s'en va, dissip�e par la chaleur; l'humidit� se divise donc [1,310] en parties si petites, qu'elles �chappent � la vue. Bien plus, � mesure que les soleils se succ�dent, le dessous de l'anneau s'amincit sous le doigt qui le porte; les gouttes de pluie qui tombent creusent la pierre; les sillons �moussent insensiblement le fer recourb� de la charrue; nous voyons aussi le pav� des chemins us� sous les pas de la foule; les statues, plac�es aux portes de la ville, nous montrent que leur main droite diminue sous les baisers des passants; et nous apercevons bien que tous ces corps ont �prouv� des pertes, [1,320] mais la nature jalouse nous d�robe la vue des parties qui se d�tachent � chaque moment. Enfin les yeux les plus per�ants ne viendraient pas � bout de voir ce que le temps et la nature, qui font cro�tre lentement les �tres, leur ajoutent peu � peu, ni ce que la vieillesse �te � leur substance amaigrie. Les pertes continuelles des rochers qui pendent sur la mer, et que d�vore le sel rongeur, �chappent aussi � ta vue. C'est donc � l'aide de corps imperceptibles que la nature op�re. [Retour au plan]

-------------------------------------------------------------------------------D. Existence du vide [1,329-429] L'existence du vide est prouv�e par le mouvement [1,329-397] Mais il ne faut pas croire que tout se tienne, et que tout soit mati�re dans l'espace. [1,330] Il y a du vide, Memmius; et c'est une v�rit� qu'il te sera souvent utile de conna�tre, car elle t'emp�chera de flotter dans le doute, d'�tre toujours en qu�te de la nature des choses, et de n'avoir pas foi dans mes paroles. Il existe donc un espace sans mati�re, qui �chappe au toucher, et qu'on nomme le vide. Si le vide n'existait pas, le mouvement serait impossible; car, comme le propre des corps est de r�sister, ils se feraient continuellement obstacle, de sorte que nul ne pourrait avancer, puisque nul autre ne commencerait par lui c�der la place. [1,340] Cependant, sur la terre et dans l'onde, et dans les hauteurs du ciel, on voit mille corps se mouvoir de mille fa�ons et par mille causes diverses; au lieu que, sans le vide, non seulement ils seraient priv�s du mouvement qui les agite, mais ils n'auraient pas m�me pu �tre cr��s, parce que la mati�re, formant une masse compacte, e�t demeur� dans un repos st�rile.

D'ailleurs, parmi les corps m�me qui passent pour �tre solides, on trouve des substances poreuses. La ros�e limpide des eaux p�n�tre les rochers et les grottes, qui laissent �chapper des larmes abondantes; [1,350] les aliments se distribuent dans tout le corps des animaux; les arbres croissent, et laissent �chapper des fruits � certaines �poques, parce que les sucs nourriciers y sont r�pandus, depuis le bout des racines, par le tronc et les branches; le son perce les murs, et se coule dans les maisons ferm�es; le froid atteint et glace les os: ce qui ne pourrait se faire, si tous ces corps ne trouvaient des vides qui leur donnent passage. Enfin, pourquoi certains corps sont-ils de diff�rents poids sous des volumes �gaux ? [1,360] Si un flocon de laine contient autant de mati�re que le plomb, il doit peser �galement sur la balance, puisque le propre des corps est de tout pr�cipiter en bas. Le vide seul manque, par sa nature m�me, de pesanteur. Aussi, lorsque deux corps sont de grandeur �gale, le plus l�ger annonce qu'il y a en lui plus de vide; le plus pesant, au contraire, accuse une substance plus compacte et plus riche. La mati�re renferme donc �videmment ce que j'essaye d'expliquer � l'aide de la raison, et que je nomme le vide. [1,370] Mais, afin que rien ne puisse te d�tourner du vrai, je dois pr�venir l'objection que des philosophes se sont imagin� de nous faire. Suivant eux, de m�me que les flots c�dent aux efforts des poissons et leur ouvrent une voie liquide, parce que les poissons laissent apr�s eux des espaces libres, o� se r�fugient les ondes ob�issantes, de m�me les autres corps peuvent se mouvoir de concert, et changer de place, quoique tout soit plein. Ce raisonnement est enti�rement faux: car o� les poissons peuvent-ils aller, si la vague ne leur fait place? [1,380] et si les poissons demeurent immobiles, o� les eaux trouverontelles un refuge? Il faut donc ou �ter le mouvement aux corps, ou admettre qu'il y a du vide m�l� � la mati�re, et que la mati�re entre en mouvement � l'aide du vide. Enfin si deux corps plats et larges, qui se touchent, se s�parent tout � coup, il se fait entre ces deux corps un vide qui doit �tre n�cessairement combl� par l'air. Mais quoique l'air enveloppe rapidement et inonde cet espace, tout ne peut se remplir � la fois; car il faut que l'air [1,390] envahisse d'abord les extr�mit�s, et ensuite le reste. Peut-�tre croit-on que l'air ant�rieurement condens� se dilate quand les corps se s�parent; mais on se trompe, car il se fait alors un vide qui n'existait pas, et un vide qui existait se comble. D'ailleurs, l'air ne peut se condenser de la sorte; et quand m�me ce serait possible, le vide lui serait encore n�cessaire, je pense, pour rapprocher ses parties et se ramasser en lui-m�me. [Retour au plan]

-------------------------------------------------------------------------------Adresse � Memmius [1,398-429] Ainsi, quelques d�tours que tu cherches pour �chapper � l'�vidence, tu es oblig� enfin de reconna�tre que la mati�re renferme du vide. [1,400] � ces arguments je pourrais en joindre beaucoup d'autres, qui donneraient un nouveau poids � mes paroles; mais il suffit de quelques traces l�g�res pour acheminer ton esprit p�n�trant � la connaissance du reste. Car, de m�me que les chiens, une fois sur la piste, d�couvrent avec leurs narines les retraites o� les h�tes errants des montagnes dorment sous la feuill�e qui les cache, de m�me tu pourras seul et de toi-m�me courir de d�couvertes en d�couvertes, forcer la nature dans ses myst�rieux asiles, et en arracher la v�rit�.

[1,410] Si ta conviction h�site, si ton esprit se rel�che, je puis facilement t'en faire la promesse, cher Memmius: des preuves abondantes, que mon esprit a puis�es aux grandes sources de la sagesse, vont couler pour toi de mes l�vres harmonieuses. Je crains m�me que la vieillesse ne se glisse dans nos membres � pas lents, et ne rompe les cha�nes de notre vie, avant que cette richesse d'arguments sur toutes choses n'entre avec mes vers dans ton oreille. Mais il faut maintenant poursuivre ce que nous avions entam�. [1,420] La nature se compose donc par elle-m�me de deux principes, les corps, et le vide o� ils s�journent et accomplissent leurs mouvements divers. Le sens commun atteste que les corps existent; et si cette croyance fondamentale n'exerce pas un empire aveugle, il n'y a aucun moyen de convaincre les esprits, quand on explique par la raison ce qui �chappe aux sens. Quant � ce lieu ou � cet espace que nous appelons le vide, s'il n'existait pas, les corps ne trouveraient place nulle part, et ils ne pourraient errer en tous sens, comme je te l'ai d�montr� plus haut. [Retour au plan]

-------------------------------------------------------------------------------E. Tout se ram�ne aux corps premiers et au vide [I, 430-482] [1,430] En outre, il n'est aucune substance qu'on puisse d�clarer � la fois ind�pendante de la mati�re, distincte du vide, et qui offre les apparences d'une troisi�me nature. Car, quel que soit ce principe, pour exister, il doit avoir un volume petit ou grand; et au moindre contact, m�me le plus l�ger, le plus imperceptible, il va augmenter le nombre des corps et se perdre dans la masse. S'il est impalpable, au contraire, si aucune de ses parties n'arr�te le flux des corps qui le traversent, n'est-ce point alors cet espace sans mati�re que je nomme le vide? [1,440] D'ailleurs, tous les �tres qui existent par eux-m�mes doivent agir, ou souffrir que les autres agissent sur eux; ou bien il faut que des �tres soient contenus et se meuvent dans leur sein. Mais il n'y a que les corps qui puissent agir ou endurer l'action des autres, et il n'y a que le vide qui puisse leur faire place. Il est donc impossible de trouver parmi les �tres une troisi�me nature qui frappe les sens, ou soit saisie par la raison, et qui ne tienne ni de la mati�re ni du vide. [1,450] Car on ne voit rien au monde qui ne soit une propri�t� ou un accident de ces deux principes. Une propri�t� est ce qui ne peut s'arracher et fuir des corps, sans que leur perte suive ce divorce: comme la pesanteur de la pierre, la chaleur du feu; le cours fluide des eaux, la nature tactile des �tres, et la subtilit� impalpable du vide. Au contraire, la libert�, la servitude, la richesse, la pauvret�, la guerre, la paix et toutes les choses de ce genre, se joignent aux �tres ou les quittent sans alt�rer leur nature, et nous avons coutume de les appeler � juste titre des accidents. Le temps n'existe pas non plus par lui-m�me: [1,460] c'est la dur�e des choses qui nous donne le sentiment de ce qui est pass�, de ce qui se fait encore, de ce qui se fera ensuite; et il faut avouer que personne ne peut concevoir le temps � part, et isol� du mouvement et du repos des corps. Enfin, quand on nous parle des Troyens vaincus par les armes, et de l'enl�vement de la fille de Tyndare, gardons-

nous bien de nous laisser aller � dire que ces choses existent par elles-m�mes, comme survivant aux g�n�rations humaines dont elles furent les accidents, et que les si�cles ont emport�es sans retour. [1,470] Disons plut�t que tout �v�nement pass� est un accident du pays, et m�me du peuple qui l'a vu s'accomplir. S'il n'existait point de mati�re ni d'espace vide dans lequel agissent les corps, jamais les feux de l'amour, amass�s par la beaut� d'H�l�ne dans le coeur du Phrygien P�ris, n'eussent allum� une guerre que ses ravages ont rendue fameuse, et jamais le cheval de bois n'e�t incendi� Pergame la Troyenne, en enfantant des Grecs au milieu de la nuit. Tu vois donc que les choses pass�es ne subsistent point en elles-m�mes, comme les corps, [1,480] et ne sont pas non plus de m�me nature que le vide; mais que tu dois plut�t les appeler accidents des corps, ou de cet espace dans lequel toutes choses se font. [Retour au plan]

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II. Corps premiers ou atomes : propri�t�s [1,483-634] A. Solidit� et indestructibilit� des corps premiers [1,483-598] [1,483] Parmi les corps, les uns sont des �l�ments simples et les autres se forment de leur assemblage. Les �l�ments ne peuvent �tre rompus ni dompt�s par aucune force, tant ils sont solides! Et pourtant, il semble difficile de croire que des corps aussi solides existent dans la nature, car la foudre du ciel perce les murs de nos demeures, [1,490] ainsi que le bruit et la voix; le fer blanchit au feu; des vapeurs ardentes font �clater les pierres; les flammes amollissent et r�solvent la dure substance de l'or; l'airain, vaincu par elles, fond comme la glace; la chaleur et le froid p�n�trent aussi l'argent, car nous sentons l'un et l'autre � travers les coupes que nous tenons � la main, quand on y verse d'en haut une onde limpide: tant il semble que la mati�re manque de solidit�. Mais puisque la raison et la nature m�me nous emp�chent de le croire, cher Memmius, �coute; je vais te prouver en quelques vers [1,500] qu'il y a des corps solides et imp�rissables, et nous les regardons comme les �l�ments des choses et les germes du monde, qui est form� tout entier de leur substance. D'abord, puisque nous avons trouv� que la mati�re et l'�tendue o� elle s'agite sont deux choses oppos�es par leur double nature, chacune doit �tre ind�pendante, et pure de tout m�lange: car il n'y a pas de mati�re l� o� s'�tend le vide, il n'y a pas de vide l� o� se tient la mati�re. [1,510] Les corps premiers sont donc solides, et manquent de vide. D'ailleurs, puisque les corps form�s par eux en renferment, il faut que de la mati�re solide l'enveloppe; car on ne prouvera jamais par la saine raison que des corps rec�lent et emprisonnent le vide, sans avoir de substance solide qui le contienne. Or, il n'y a que les assemblages de corps simples qui puissent enfermer et contenir le vide: de l� r�sulte que les �l�ments, �tant solides, subsistent �ternellement, tandis que les autres corps tombent en ruine. [1,520] En outre, s'il n'y avait pas d'�tendue sans mati�re, toute la nature serait solide; et si, au contraire, il n'y avait pas de corps qui remplissent

exactement l'espace qu'ils occupent, le monde formerait un vide immense. Mais la mati�re et l'�tendue sont bien distinctes, puisque tout n'est pas plein et que tout n'est pas vide: il existe donc certains corps qui s�parent le vide du plein. Ces corps ne se brisent jamais sous un choc ext�rieur, [1,530] et rien ne peut les p�n�trer � fond et les dissoudre; car ils sont inalt�rables et indestructibles, comme je te l'ai montr� un peu plus haut. Et, en effet, on ne con�oit pas que, sans le vide, les corps puissent se heurter, se rompre, se fendre, ou donner passage � l'humidit�, au froid, et au feu plus p�n�trant encore, qui consument tous les �tres. Plus un corps renferme de vide, plus ils l'attaquent profond�ment et le d�vorent: de sorte que si les corps sont solides et manquent de vide, comme je te l'ai enseign�, ils doivent aussi �tre imp�rissables. [1,540] Si la mati�re n'�tait pas �ternelle, le monde e�t d�j� retourn� au n�ant, et le n�ant e�t enfant� tout ce que nous voyons aujourd'hui. Mais comme j'ai prouv� aussi que rien ne sort du n�ant et que rien ne peut y retomber, il faut des �l�ments imp�rissables, et en qui toute chose se r�sout � son heure supr�me, pour que la mati�re soit � m�me de r�parer ses pertes. Les �l�ments sont donc simples et solides, et ils ont pu, � cette condition seule, durer autant que les �ges, et renouveler les �tres depuis des temps infinis. [1,550] Enfin, si la nature n'e�t mis des bornes � la fragilit� des corps, les �l�ments de la mati�re, d�j� bris�s par les si�cles, seraient tellement appauvris, que les �tres form�s de leur assemblage ne pourraient arriver au terme de leur croissance dans un temps fixe; car on voit que tout se ruine plus vite que tout ne se reproduit, et par cons�quent le reste des �ges ne suffirait pas � r�parer les corps que cette longue suite de si�cles maintenant [1,560] �coul�s eussent rompus et mis en poussi�re. Mais il est �vident que leur fragilit� a des limites invariables, puisque nous voyons toutes les esp�ces se renouveler, et atteindre dans un espace d�termin� la fleur de leur �ge. Cependant, quoique les �l�ments soient solides, ajoutons que toutes les choses qui naissent, �tant m�l�es de vide, peuvent �tre molles comme l'air, l'eau, la terre, les chaudes vapeurs, quelle que soit la cause de leur peu de consistance. [1,570] Mais au contraire, si les �l�ments �taient mous, on ne saurait expliquer comme se forme la dure substance des rocs et du fer, parce que la nature manquerait alors de base solide. Les �l�ments sont donc solides et simples; et plus ils sont �troitement unis, plus les substances se montrent compactes et fortes. Supposons m�me que le partage des corps soit illimit�: encore faut-il que depuis une �ternit� les assemblages conservent encore [1,580] des atomes qui ont �chapp� aux �preuves du p�ril. Or, puisque ces mati�res sont de nature fragile, il r�pugne qu'elles aient pu avoir une dur�e �ternelle, �ternellement tourment�e par des chocs innombrables. Enfin, puisque la croissance des �tres a un terme, ainsi que leur existence; puisque les lois de la nature fixent ce que tous peuvent ou ne peuvent pas; puisque rien ne change, mais que tout demeure tellement uniforme que les oiseaux montrent invariablement sur leur plumage [1,590] les m�mes taches qui distinguent leur esp�ce; les corps doivent avoir pour base des substances inalt�rables. Car si les �l�ments pouvaient �tre vaincus et alt�r�s par une force quelconque, nous ne saurions plus ce qui peut ou ne peut pas na�tre, ni comment la puissance des corps a des limites infranchissables; et les �tres ne pourraient reproduire tant de fois dans chaque race la nature, le genre de vie, les mouvements st les habitudes de leurs p�res. [Retour au plan]

-------------------------------------------------------------------------------B. De l'atome [1,599-634] En outre, puisque la cime des atomes est un point de mati�re voil� aux sens, [1,600] elle doit �tre d�pourvue de parties et atteindre le terme de la petitesse. Jamais elle ne fut et jamais elle ne sera isol�e, car elle ne forme que la premi�re couche, que l'�corce d'un assemblage; et mille parties de m�me nature s'amoncellent, s'amoncellent tour � tour, pour achever la masse de l'atome. Or, si elles sont incapables d'exister � part, il leur faut un encha�nement tel que rien ne puisse les arracher. Les �l�ments sont donc simples et solides; [1,610] car ils ne se forment point par un assemblage de substances �trang�res, mais ils consistent en atomes ins�parables; et forts de leur �ternelle simplicit�; et la nature, se r�servant les germes, ne souffre pas que ces atomes se d�tachent et d�p�rissent. D'ailleurs, s'il n'y a aucun terme � la petitesse, les moindres corps se composeront de parties innombrables, puisque la moiti� m�me de chaque moiti� aura la sienne, et se partagera � l'infini. Quelle diff�rence restera-t-il donc entre une masse �norme et un atome imperceptible? [1,620] Aucune; car, quoique le monde soit immense, la plus petite chose contiendra autant de parties que le monde. Mais comme la saine raison se r�crie et rejette une telle id�e, tu es oblig� de reconna�tre qu'il y a certains corps qui ne peuvent plus avoir de parties, et qui sont de la plus petite nature possible; et que si ces corps existent, ils doivent �tre solides et �ternels. Mais si, apr�s avoir fait toutes choses, la nature avait coutume de les r�duire en atomes indivisibles, [1,630] elle ne pourrait plus les reproduire, parce que la mati�re, qui demeurerait �parse, manquerait de tout ce que doivent avoir les corps g�n�rateurs, comme les diff�rents assemblages, le poids, les rencontres, les chocs et les mouvements � l'aide desquels tous les �tres se forment. [Retour au plan]

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III. R�futation des th�ories adverses [1,635-950] A. H�raclite (et sto�ciens) et le feu [1,635-704] [1,635] Ainsi donc ceux qui pensent que le feu est le seul �l�ment des choses et que toute la nature se compose de feu, me semblent �gar�s loin de la saine raison. Le premier qui engagea cette lutte, fut H�raclite, [1,640] c�l�bre par un obscur langage plut�t parmi les esprits vides que parmi les hommes sages de la Gr�ce qui cherchent la v�rit�. Car les sots aiment et admirent surtout les id�es qui se cachent sous des termes �quivoques, et ils acceptent pour vrai tout ce qui flatte leurs oreilles, et tout ce qui est fard� de paroles harmonieuses. Mais je demande comment les choses peuvent �tre si vari�es, si elles ne se

composent que de feu pur: car il ne servirait � rien que les atomes de feu devinssent plus denses ou plus rares, puisque ces atomes auraient la m�me nature que la masse du feu. [1,650] La chaleur serait plus vive, si les parties �taient serr�es; et plus languissante, si elles �taient �cart�es et l�ches; mais voil� tout ce que tu peux attendre de pareilles causes, tant il s'en faut que la diversit� des �tres soit produite par un feu �pais ou rare. Et encore faudrait-il admettre que les corps renferment du vide, pour que le feu p�t �tre ou plus rare ou plus dense. Mais comme ces philosophes, apercevant les contrari�t�s de leur syst�me, ne veulent pas laisser au monde le vide pur, ils se perdent pour �viter un pas difficile, [1,660] et ils ne voient pas que, sans le vide, tous les corps deviennent compacts et forment une seule masse, dont rien ne peut se d�tacher par des �missions rapides, tandis que le feu jette la chaleur et la lumi�re; ce qui prouve que ses parties ne manquent pas de vide. Peut-�tre croit-on que les atomes de feu peuvent s'�teindre quand ils s'amassent, et changer de nature; mais si, en effet, aucune partie n'�chappe � cette alt�ration, toute la chaleur sera engloutie par le n�ant, et le n�ant seul enfantera les corps qui naissent: [1,670] car tout ce qui sort de ses limites et d�pouille son �tre se frappe de mort. Il faut donc que les atomes demeurent inalt�rables, pour que les �tres ne soient pas an�antis; et que la nature ne refleurisse point au sein du n�ant. Or, puisqu'il y a des corps �l�mentaires qui conservent �ternellement la m�me nature, et qui renouvellent et transforment les �tres suivant qu'ils s'y ajoutent ou s'en d�tachent, il est facile de voir que ce ne sont pas des atomes de feu; [1,680] car alors ils auraient beau se quitter, se joindre, changer de place ou changer d'ordre, ils n'en garderaient pas moins leur nature br�lante, et le feu seul pourrait na�tre du feu. Mais voici, selon moi, comme tout se passe: il existe des corps qui par leurs mouvements, leurs rencontres, leur ordre, leur position et leur forme, produisent le feu, et qui varient leurs productions en m�me temps que leur ordre, quoique pourtant ils ne tiennent ni du feu ni des autres corps dont les �manations atteignent et frappent nos sens. [1,690] Dire que tout est du feu, que le feu est le seul corps v�ritable, comme le fait H�raclite, me para�t donc une grande folie. Car il combat les sens par les sens m�mes, et il affaiblit leur t�moignage, sur qui reposent toutes nos croyances, et qui lui a fait conna�tre ce qu'il nomme le feu. II croit, en effet, que le feu peut �tre connu par les sens; mais il ne le croit pas des autres corps, qui ne sont pourtant pas moins sensibles. Voil� ce qui me semble faux et extravagant. O� faut-il donc nous adresser? [1,700] Que peut-il y avoir de plus infaillible que les sens? et, sans eux, comment distinguerions-nous le faux du vrai? D'ailleurs, pourquoi an�antir tous les autres corps et ne laisser que le feu dans la nature, plut�t que de nier le feu et de reconna�tre tous les autres corps? Ces deux opinions ne sont pas plus folles l'une que l'autre. [Retour au plan]

-------------------------------------------------------------------------------B. Emp�docle (et d'autres) et ses quatre �l�ments [1,705-829] [1,705] Ainsi donc ceux qui croient que le feu est le seul �l�ment des choses, et que le monde peut �tre compos� de feu; et ceux qui assignent l'air comme principe

g�n�rateur aux corps; et ceux qui pr�tendent que l'eau forme les �tres de sa propre substance, ou que la terre produit [1,710] tout et rev�t toutes les natures, sont all�s se perdre, ce me semble, bien loin de la v�rit�. Ajoutons-y encore ceux qui doublent les �l�ments et joignent le feu et l'air � la terre et � l'eau, et ceux qui pensent que tout peut na�tre de ces quatre corps r�unis, de la terre, du feu, de l'air et de l'onde. � la t�te de ces derniers est Emp�docle l'Agrigentin, enfant� sur les bords triangulaires de cette �le que les flots azur�s de la mer Ionienne baignent et embrassent de leurs replis immenses, [1,720] et que des ondes qui bouillonnent dans un canal �troit s�parent des rivages �oliens. L� se trouve la vaste Charybde; l� gronde l'Etna, qui menace d'amonceler encore ses flammes irrit�es, pour que de nouveaux feux jaillissent arrach�s de ses flancs, et lancent encore leurs �clairs jusqu'au ciel. Cette terre toute peupl�e de grandes choses, et que les nations humaines admirent et aiment tant � voir; cette terre, si riche de productions utiles, et forte d'un �pais rempart de h�ros, n'a jamais rien eu de plus illustre ni de plus sacr�, [1,730] de plus admirable ni de plus cher au monde, que ce grand philosophe. Aujourd'hui encore on se r�crie sur les vers �chapp�s de son esprit divin, et on proclame ses sublimes d�couvertes, qui laissent � peine croire que ce fut un enfant des hommes. Mais quoique Emp�docle et les autres dont j'ai parl� plus haut, et qui lui sont de beaucoup inf�rieurs sous mille rapports, aient trouv� avec une sagesse divine tant de belles choses, et que, du sanctuaire de leur g�nie, ils aient rendu des oracles plus sacr�s et plus infaillibles que ceux que la Sibylle tire du tr�pied saint et des lauriers de Ph�bus, [1,740] ils ont tous �chou� sur les �l�ments, comme sur un �cueil, et ces grands esprits y ont fait un grand naufrage. D'abord, ils admettent le mouvement et rejettent le vide du monde; ils y laissent des substances molles et poreuses, comme l'air, le soleil, le feu, la terre, les animaux, les fruits, et cependant ils ne les m�lent pas de vide. Ensuite, ne marquant aucune fin au partage des �tres, aucun repos � leur fragilit�, ils ne voient rien qui soit de moindre volume. [1,750] Or, nous apercevons mille corps r�duits � un point qui para�t � nos organes infiniment petit; et tu peux en conclure que leurs d�bris invisibles aboutissent enfin au terme de la petitesse. De plus, puisque les �l�ments �tablis par ces philosophes sont des substances molles, qui naissent et qui meurent tout enti�res, il faut que les �tres retournent au n�ant, et que le n�ant ressuscite la nature; mais tu sais d�j� combien ces deux choses sont bien loin de la v�rit�. [1,760] Ensuite ces �l�ments sont ennemis, et comme des poisons les uns pour les autres: ils doivent donc ou p�rir quand ils se rassemblent, ou se disperser comme se dispersent la foudre, les vents et la pluie, chass�s par la temp�te. Enfin, puisque vous dites que tous les corps naissent de quatre choses, et que tous les corps y retournent apr�s leur ruine, pourquoi ces choses peuvent-elles passer pour les �l�ments des autres, plut�t que les autres ne passent pour leurs �l�ments? car elles se produisent tour � tour, et elles �changent sans cesse leur forme et leur nature. [1,770] Mais si tu crois que le feu et la terre peuvent unir leur substance au souffle de l'air et � la ros�e de l'onde, sans que ce m�lange les alt�re, ils ne pourront du moins rien produire, ni �tre vivant, ni corps inanim�, parce que chacun d�ploiera sa nature dans cet amas divers, et que nous y verrons de l'air et du feu m�l�s � de la terre et � de l'eau; et il faut, au contraire, que les �l�ments emploient � former les �tres une substance myst�rieuse et invisible, [1,780] de peur que le principe ne se montre partout, et ne s'oppose � ce que chaque �tre ait sa nature propre. Bien plus, ils font tout na�tre du ciel et de ses feux: le feu se change le premier en air; l'air enfante l'eau, l'eau forme la terre; puis la terre les reproduit tous, en remontant la cha�ne, l'eau d'abord, ensuite l'air, et enfin le feu; et ils ne cessent de se transformer ainsi, et de voyager du ciel � la terre et de la terre aux astres. Mais les �l�ments ne peuvent agir de la sorte, [1,790]

et il doit y avoir une substance inalt�rable, pour que le monde ne retourne pas au n�ant: car tout ce qui sort de ses limites et d�pouille son �tre se frappe de mort. Ainsi, puisque les corps dont je viens de parler �changent leur nature, ou ils se composent eux-m�mes de corps qui ne peuvent changer, ou la nature sera an�antie. Pourquoi donc ne pas admettre plut�t des �l�ments de telle sorte, qu'apr�s avoir form� du feu, [1,800] ils n'aient qu'� y ajouter ou � y retrancher quelques atomes, et qu'� changer de mouvement ou de place, pour en faire de l'air, et pour changer de m�me toutes choses en choses nouvelles? Mais il est �vident, diras-tu, que tous les corps naissent de la terre, que tous en sont nourris, et que si le ciel ne leur verse ses pluies bienfaisantes aux instants propices, si les jeunes arbres ne fl�chissent sous la ros�e des nuages, si le soleil � son tour ne les caresse de ses feux et ne leur donne la chaleur, ni les moissons, ni les arbres, ni les animaux, ne peuvent cro�tre. Sans doute: de m�me que si des aliments secs et des substances liquides et molles ne soutiennent notre corps, [1,810] il d�p�rit, et la vie se d�tache des os et des nerfs en ruines. Car il est certain que nous sommes soutenus et aliment�s par des substances particuli�res, ainsi que les diff�rents �tres; et ils veulent tous une nourriture diff�rente, parce que les mille principes communs � toutes choses se combinent dans mille corps de mille fa�ons diverses. Et souvent leur m�lange, leur position, et les mouvements que tous impriment ou re�oivent, influent beaucoup sur les �tres; [1,820] car les m�mes �l�ments qui forment la terre, le ciel, la mer, les fleuves et le soleil, engendrent aussi les arbres, les moissons et les animaux; mais ils sont m�l�s � d'autres, et leur arrangement diff�re. Bien plus, dans ces vers eux-m�mes tu aper�ois �� et l� mille lettres, �l�ments communs de mille mots, et pourtant tu es oblig� de reconna�tre que les mots et les vers ont chacun leur sens et leur harmonie distincte, tant les �l�ments ont de puissance, m�me quand ils ne font que changer leur ordre! Mais les �l�ments des corps sont plus nombreux que ceux des mots, et ils se combinent davantage pour varier les �tres. [Retour au plan]

-------------------------------------------------------------------------------C. Anaxagore et ses hom�om�ries [1,830-920] [1,830] Examinons maintenant l'hom�om�rie d'Anaxagore, mot grec que la pauvret� de notre langue nous emp�che de traduire: il est facile de faire conna�tre ce que le philosophe donne pour �l�ment des choses, en le nommant hom�om�rie. Suivant Anaxagore, les os se composent de petits os, et chaque visc�re de visc�res d�li�s, imperceptibles; le sang est form� de mille gouttes de sang, l'or de mille parcelles [1,840] d'or, et la terre de mille terres entass�es; le feu est un amas de feu, l'eau un amas d'eau, et tous les �tres se produisent de m�me. Mais Anaxagore ne nous accorde pas que la mati�re contienne du vide, ni que le partage des corps ait des bornes: il me para�t donc se tromper �galement en ces deux points, et il se trompe comme ceux que nous avons cit�s plus haut. Ajoutons que les �l�ments sont trop faibles, si on peut appeler �l�ments des choses qui sont de m�me nature que les corps, qui endurent tout ce que les corps souffrent, [1,850] et qui p�rissent aussi, sans que rien les arr�te sur le penchant de leur ruine. Car en est-il une qui tiendra contre une attaque violente, et qui �chappera � sa perte sous les dents de la mort? sera-ce le feu? l'eau? l'air? le sang? les os? laquelle enfin? Aucune, je pense, puisque toutes sont p�rissables comme les �tres, qui, vaincus par une force quelconque, meurent, et se d�robent � nos yeux. Mais je

te rappelle que rien, ne retombe dans le n�ant, et que rien ne peut en na�tre; ce que nous avons d�j� prouv�. D'ailleurs, puisque les �l�ments accroissent et nourrissent les corps, [1,860] il est �vident que les veines, le sang, les os et les nerfs sont form�s de parties h�t�rog�nes; ou si on pr�tend que les aliments eux-m�mes sont des substances qui soutiennent des parcelles de nerfs, des os, des veines et des gouttes de sang, on admet alors que toute nourriture, tant s�che que liquide, se compose de parties h�t�rog�nes, puisque des os, des veines, du sang et des nerfs y sont m�l�s. En outre, si toutes les productions de la terre sont enferm�es dans le sol, il faut que la terre soit compos�e de parties diff�rentes, qui sortent tour � tour du sol. [1,870] Tu peux appliquer � tout le m�me raisonnement et les m�mes mots: si la flamme, la fum�e et la cendre sont cach�es dans le bois, il faut que le bois soit compos� de parties diff�rentes, et que ces parties diff�rentes sortent tour � tour du bois. Il reste ici � Anaxagore un faible refuge: il s'y jette, et pr�tend que tous les corps renferment tous les autres, mais que les yeux ne saisissent que celui dont les �l�ments y dominent et sont plac�s � la surface, plus � port�e des sens. [1,880] Mais la saine raison repousse cette d�faite car il faudrait alors que les grains, �cras�s sous le choc terrible de la meule laissassent �chapper des traces de sang ou de quelques autres corps qui font partie de notre substance, et que la pierre broy�e sur la pierre f�t aussi ensanglant�e; il faudrait, pour la m�me raison, que des gouttes de lait aussi pures et aussi savoureuses que le lait des brebis jaillissent des herbes; il faudrait, quand on brise les mottes de terre, voir des herbes, des plantes, des feuilles, dispers�es, [1,890] enfouies toutes petites dans le sol; il faudrait enfin, quand on coupe le bois, y trouver des atomes de fum�e, de feu et de cendre. Mais comme les sens attestent que rien de tout cela ne se fait, on en peut conclure que les corps ne sont point ainsi m�l�s aux corps, mais que tous renferment des �l�ments communs, et arrang�s de mille fa�ons diverses. Cependant, me dis-tu, il arrive parfois que, sur les hautes montagnes, des arbres, contraints par un vent imp�tueux, entrechoquent et frottent leurs cimes, [1,900] o� �cl�t enfin une couronne de feu resplendissante. Sans doute; mais il ne faut pas croire que le bois contienne du feu: il ne renferme que des atomes inflammables, qui, amass�s par le frottement des arbres, allument un incendie dans les for�ts. Si la flamme se cachait au sein des for�ts m�mes, elle ne pourrait se contenir un instant: elle br�lerait sans cesse les arbres, et elle d�vorerait les bois. Ne vois-tu pas d�j�, comme nous le disions un peu plus haut, que le m�lange des atomes, leur arrangement, et [1,910] les impulsions que tous donnent ou re�oivent, sont d'une extr�me importance? car leur moindre transposition engendre le feu du bois: ainsi les mots latins de bois et de feu ont pour base des lettres qui changent � peine de rang, quoique tous deux forment un son distinct. Enfin, si tu ne peux expliquer tout ce qui se passe dans les corps sensibles, sans leur assigner des �l�ments de m�me nature, les principes de la mati�re sont an�antis, ou ils doivent avoir, ainsi que les �tres, les joues baign�es [1,920] de larmes am�res, et les l�vres agit�es par le tremblement du rire. [Retour au plan]

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D. Transition: annonce de nouvelles v�rit�s; apologie du po�me [1,921-950] [1,921] Maintenant, � Memmius, �coute et apprends ce qui te reste � conna�tre. Je sais combien ces mati�res sont obscures; mais de glorieuses esp�rances ont frapp� mon �me du plus vif enthousiasme, et lui ont imprim� le doux amour des Muses. Anim� de leur feu, soutenu par mon g�nie, je parcours des sentiers du Pi�rus qui ne sont point encore battus; et que nul pied ne foule. J'aime � m'approcher des sources vierges, et � y boire; j'aime � cueillir des fleurs nouvelles, et � me tresser une couronne brillante l� o� jamais une Muse ne couronna un front humain: [1,930] d'abord, parce que mes enseignements touchent � de grandes choses, et que je vais affranchissant les coeurs du joug �troit de la superstition; ensuite, parce que je fais �tinceler un vers lumineux sur des mati�res obscures, et que je rev�ts toute chose des gr�ces po�tiques. Et ce n'est pas sans raison. Le m�decin veut-il faire boire aux enfants l'absinthe am�re; il commence par enduire les bords du vase d'un miel pur et dor�, afin que leur �ge impr�voyant se laisse prendre [1,940] � cette illusion des l�vres, et qu'ils avalent le noir breuvage. Jouets plut�t que victimes du mensonge, car ils recouvrent ainsi les forces et la sant�. De m�me, comme nos enseignements paraissent amers � ceux qui ne les ont point encore savour�s, et que la foule les rejette, j'ai voulu t'exposer ce syst�me dans la langue m�lodieuse des Pi�rides, et le dorer, en quelque sorte, du miel de la po�sie; esp�rant retenir ton �me suspendue � mes vers, tandis que je te ferais [1,950] voir toute la nature des choses avec son ajustement harmonieux et sa forme. [Retour au plan]

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IV. Infinit� de l'univers et de ses constituants [1,951-1113] A. L'Univers et l'espace (omne quod est) sont infinis [1,951-1007] [1,951] Tu sais d�j� que les �l�ments de la mati�re sont solides, et voltigent �ternellement, sans �tre vaincus par les �ges: examinons � pr�sent si la somme des atomes est born�e ou infinie; voyons de m�me si le vide que nous avons trouv� dans la nature, c'est-�-dire le lieu ou espace au sein duquel les corps agissent, est termin� de toutes parts, ou s'il a une �tendue et une profondeur immenses. Le grand tout ne se termine dans aucun sens; car autrement il aurait une extr�mit�. [1,960] Mais un corps ne peut en avoir, je pense, si on voit au-del� quelque chose qui le limite, et qui emp�che la vue de passer outre. Or, puisqu'il faut avouer que rien n'existe au-del� du monde, le monde n'a donc aucune extr�mit�, et par cons�quent il n'a ni fin ni mesure. Peu importent les r�gions o� tu es plac�: quelque lieu que tu occupes, un espace sans bornes te restera ouvert en tous sens. En supposant m�me que le grand tout finisse, si un homme va se placer au bout du monde, [1,970] comme le dernier point de ses derni�res limites, et que de l� il jette une fl�che ail�e; lequel aimes-tu mieux, ou que le trait, lanc� avec force, aille l� o� il a �t� envoy�, et vole au loin; ou que je ne sais quoi l'arr�te, et lui fasse obstacle? Car il faut choisir; et, quelque parti que tu prennes, tu ne peux nous �chapper, et tu es r�duit � accorder au monde une

�tendue infinie. En effet, soit que la fl�che, arr�t�e par un obstacle, ne puisse achever sa course et atteindre le but, soit qu'elle passe outre, elle ne part pas de l'extr�mit� du monde. [1,980] Je te poursuivrai ainsi; et, dans quelque lieu que tu fixes des bornes, je te demanderai ce qui arrivera � la fl�che. Il arrivera que, pour lui faire place, les bornes reculeront, et le monde se prolongera sans cesse. D'ailleurs, si des limites infranchissables emprisonnaient la nature de toutes parts, et que son �tendue f�t born�e, les corps solides, emport�s par leur poids, tomberaient en masse vers le fond du monde: rien ne pourrait se faire sous la vo�te du ciel, et le ciel m�me n'existerait pas, ainsi que la lumi�re du soleil, [1,990] puisque toute la mati�re, depuis des temps infinis, e�t form�, en s'affaissant, une masse inerte. Mais on sait, au contraire, que les �l�ments ne connaissent pas le repos, parce que le monde n'a pas de fond o� ils puissent s'entasser et fixer leur demeure. Ils se meuvent sans cesse pour enfanter toutes choses dans toutes les parties, et les gouffres inf�rieurs vomissent aussi des flots de mati�re perp�tuellement agit�e. Enfin, les yeux attestent que les corps sont limit�s par les corps: l'air coupe les montagnes, et les montagnes coupent l'air; [1,1000] la terre borne les ondes, et les ondes embrassent la terre: mais il n'existe, au-del� du monde, rien qui le termine. Telles sont donc l'immensit� et la profondeur du vide, que les plus grands fleuves y couleraient pendant toute la dur�e des �ges sans le parcourir, et sans �tre plus avanc�s au terme de leur course: tant il y a d'espace ouvert aux �tres, quand on �te de toutes parts toutes les bornes au monde! [Retour au plan]

-------------------------------------------------------------------------------B. La Mati�re (summa rerum) est infinie [1,1008-1051] La nature ne permet pas, d'ailleurs, que le monde puisse se borner lui-m�me; car elle veut [1,1010] que le vide soit termin� par le corps, et le corps par le vide, pour que tous deux, en se limitant sans cesse, se prolongent � l'infini. Si les corps et le vide ne se bornaient tour � tour, mais que le vide seul f�t immense par sa nature, ni la terre, ni la mer, ni la vo�te brillante du ciel, ni la race des hommes, ni les corps sacr�s des dieux, ne pourraient subsister un instant; car la mati�re, dont la masse ne serait plus assujettie, flotterait �parse dans l'immensit� du vide; ou plut�t elle n'e�t jamais �t� assez compacte [1,1020] pour former les corps, parce que les atomes dispers�s n'auraient pu s'unir. On ne dira pas sans doute que les �l�ments se soient rang�s � dessein et avec intelligence chacun � leur place, ni qu'ils aient r�gl� de concert leurs mouvements r�ciproques. Mais comme, depuis tant de si�cles, ces atomes innombrables se combinent de mille fa�ons, et sont agit�s par mille chocs au sein du vide immense; apr�s avoir essay� des mouvements et des assemblages de toute sorte, ils sont enfin parvenus � cet arrangement qui a produit le monde, qui a conserv� la nature durant de longues ann�es, [1,1030] en assujettissant les corps � des mouvements harmonieux, et qui fait que les rivi�res abreuvent la mer avide de leurs eaux abondantes, que la terre p�n�tr�e des chaudes vapeurs du soleil renouvelle ses fruits, que toutes les esp�ces vivantes refleurissent, et que les feux errants du ciel sont aliment�s: ce qui ne pourrait se faire, si les richesses in�puisables de la mati�re ne fournissaient pas �ternellement de quoi r�parer les pertes �ternelles des �tres. Quand les animaux sont priv�s de nourriture, leur

nature s'�puise, leur corps se ruine: de m�me toutes les substances [1,1040] doivent p�rir, aussit�t que la mati�re, d�tourn�e de sa route par un accident quelconque, cesse de les alimenter. Il ne serait pas juste de dire que des chocs ext�rieurs assujettissent le grand assemblage du monde. Les atomes peuvent bien, � force de coups r�p�t�s, suspendre la ruine d'une partie, jusqu'� ce que d'autres accourent et compl�tent la masse; mais ils sont oblig�s de rejaillir eux-m�mes, quand ils choquent les principes; et ils leur donnent ainsi le temps et la place n�cessaires pour fuir, errants et libres, loin du grand assemblage. Il est donc indispensable que les atomes se succ�dent sans rel�che: [1,1050] mais, pour que ces atomes m�mes suffisent � frapper tous les corps, il faut que la mati�re soit infinie. [Retour au plan]

-------------------------------------------------------------------------------C. Critique des doctrines rivales [1,1052-1113] Surtout ne va pas croire, cher Memmius, que les �tres tendent vers le centre du monde, comme le disent quelques hommes, et que par cons�quent la nature subsiste sans �tre maintenue par des chocs ext�rieurs, et que les extr�mit�s ne se d�tachent pas de la masse, parce que tous les corps aspirent au centre. Mais peuxtu croire que des �tres se soutiennent eux-m�mes; que des corps pesants, qui occupent le bout oppos� de la terre, tendent � gravir et demeurent � la surface, [1,1060] retourn�s comme les images que nous apercevons dans les eaux? On soutient m�me que des esp�ces vivantes errent ainsi � la renverse, incapables de tomber dans les ab�mes, autant que nos corps de voler eux-m�mes � la cime des nues. Quand ces �tres voient le soleil, les �toiles nous �clairent: ils partagent avec nous la lumi�re et l'ombre, et leurs nuits sont �gales � nos jours. [1,1068-1075: un accident mat�riel a d�truit la fin de ces huit vers; leur reconstitution est probl�matique] Quelques insens�s ont �t� conduits � ces erreurs et � ces fables ridicules, parce que d�s leurs premiers pas ils ont fait fausse route. Car si le vide est un espace sans bornes, [1,1070] il ne peut avoir de milieu; et m�me, si ce milieu existe, il n'y a aucune raison pour que les corps y s�journent plut�t que dans les autres parties de l'espace. Toute cette �tendue immense, que nous appelons le vide, doit faire place aux corps pesants [1,1076] partout o� leur mouvement les emporte, que ce soit au milieu ou non. II n'y a donc pas de lieu o� les corps perdent leur poids, et o� ils se fixent au sein du vide: le vide ne peut se soutenir, il leur c�de toujours, [1,1080] comme le veut la nature; et ainsi il n'est pas vrai que les �tres maintiennent eux-m�mes leur assemblage, tant ils aiment le centre du monde! D'ailleurs, on nous accorde que ce penchant n'est pas universel: la terre, les liquides, le fluide des mers, les grandes eaux des montagnes, et tous les corps qui participent � la nature terrestre, sont attir�s vers le centre; mais le souffle l�ger des airs et les atomes du feu en sont �cart�s: et ce qui fait que les astres scintillent � la vo�te du ciel, [1,1090] et que la flamme du soleil se nourrit dans les plaines azur�es, c'est que la chaleur, en fuyant du centre, s'y amoncelle tout enti�re. De m�me les esp�ces vivantes sont aliment�es par des corps �chapp�s de la terre; de m�me les arbres ne pourraient fleurir et cro�tre, si la

terre ne fournissait � chaque rameau sa nourriture. [1,1094-1101: Lacune de huit vers correspondant aux huit vers mutil�s 1068-1075] [1,1102] de peur que les extr�mit�s du monde ne se d�tachent tout � coup, et ne se dispersent ainsi que des flammes ail�es au sein du vide, et que toute la masse ne les suive; de peur que le ciel �tincelant de tonnerres ne croule sur nos t�tes, que la terre ne se d�robe sous nos pieds, que les corps, ruin�s eux-m�mes au milieu des ruines confuses du ciel et de la terre, ne soient engloutis dans les ab�mes du vide, et que bient�t rien ne demeure au monde, [1,1110] except� des atomes invisibles et une immense solitude. Car, aussit�t que les moindres �l�ments se d�tachent, il y a une porte ouverte � la mort, et toute la mati�re ne tarde pas � s'�chapper. [Retour au plan]

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Conclusion: Adresse � Memmius [1,1114-1117] [1,1114] Si tu as bien compris ce que je viens de te dire, tu saisiras sans peine le reste; car ces v�rit�s �clairciront des v�rit�s nouvelles, et dissiperont la nuit �paisse qui emp�che ta vue de p�n�trer au fond de la nature, tant elles jetteront de lumi�re les unes sur les autres.