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Anlisi 31, 2004 43-70

La divulgacin meditica de la ciencia


y la tecnologa como recontextualizacin discursiva
Miguel Alcbar
Departamento de Periodismo I
Facultad de Comunicacin. Universidad de Sevilla
alcibar@supercable.es
Resumen
El artculo reflexiona sobre la recontextualizacin discursiva de la divulgacin mediti-
ca de la ciencia y la tecnologa; este modelo, que implica a todos los niveles de la len-
gua, trata de explicar las caractersticas de la divulgacin periodstica de contenidos
cientficos y tecnolgicos con mayor precisin que el modelo tradicional de la traduc-
cin de un lenguaje especializado fuente a uno coloquial meta. Las estrategias discursi-
vas puestas en juego para lograr recontextualizar la informacin tecnocientfica
(minimizacin de las incertidumbres asociadas a los experimentos y presentacin apo-
dctica de los resultados, el recurso a lo espectacular, utilizacin de recursos literarios,
etc.), modeladas por la dinmica organizativa y las restricciones de espacio y tiempo pro-
pias de la empresa periodstica, conforman la imagen pblica que los medios constru-
yen de la ciencia y la tecnologa.
Palabras clave: medios de comunicacin, divulgacin de la ciencia, recontextualizacin,
traduccin, recursos literarios, estrategias discursivas, reformulacin, red conceptual.
Abstract. The media popularization of the science and the technology as discursive re-
contextualization
This report reflects on the discursive re-contextualization of the media popularization of the
science and the technology; this model, which impacts all levels of language, aims at explain-
ing the traits of the media popularization of scientific and technological content, more
accurately than the traditional way of translation from a specialized language as source to
one colloquial as goal. The discursive strategies set in place for succeeding in re-contextu-
alizing the tecno-scientific information (minimization of the uncertainties associated to
the experiments and established introduction of the results, resort to what is spectacular, use
of literary resources, etc), built by the organizational dynamics and the spatial and tem-
poral restrictions typical of the journalist enterprise, shape the public image that media
raise of science and technology.
Key words: media, popularization of science, recontextualization, translation, literary
resorts, discursive strategies, reformulation, conceptual net.
Sumario
1. Introduccin
En el ltimo tercio del siglo XVIII, Joseph-Jrme Lefranois de Lalande, a la
sazn director del Observatorio Astronmico de Pars, no slo haca impor-
tantes contribuciones con sus estudios cientficos al desarrollo de la astro-
noma (elabor, por ejemplo, un catlogo con cerca de 48.000 estrellas),
sino que su pasin por las maravillas del cosmos lo llev a realizar una ver-
dadera labor divulgativa. Se cuenta que en las noches despejadas y pertre-
chado con su pequeo telescopio se apostaba en alguno de los muchos
puentes parisinos para mostrar a quien estuviera dispuesto los anillos de
Saturno, los satlites de Jpiter o los crteres lunares. Pero su fama no pro-
ceda tanto de sus mritos cientficos como de su peculiar manera de acer-
car la ciencia al pblico. En su ajada levita guardaba una caja de rap en la
que haba algunas araas vivas. Las araas le servan de seuelo. Cuando
alguien cruzaba el puente con cierta desidia hacia lo astronmico, Lalande
abra la cajita de rap y ante la atnita mirada del transente engulla una
araa. Tan singular comportamiento atraa a multitud de curiosos que, ms
pronto que tarde, terminaban observando los objetos celestes a travs de su
telescopio.
Real o espuria, la ancdota simboliza poticamente las artimaas de las que
se tiene que valer el divulgador de la ciencia para captar la atencin del pbli-
co. Hoy en da los que escriben sobre informacin cientfica y tecnolgica en
los medios de comunicacin tienen que emplear diversas estrategias que, a la
manera de las araas de Lalande, acten de seuelo para atraer el inters del
lector. Esto es ms cierto an si tenemos en cuenta que, exceptuando las que
se publican en los suplementos especializados de los peridicos, las noticias de
ciencia y tecnologa suelen aparecer en la seccin de Sociedad, en dura com-
petencia con otros tipos de informaciones generalmente de carcter luctuoso
(asesinatos, accidentes, etc.).
Este artculo se propone mostrar las principales estrategias retricas y narra-
tivas con las que cuentan los divulgadores para recontextualizar en los peri-
dicos de difusin masiva la informacin cientfica, construyendo as la imagen
pblica de la ciencia y la tecnologa y hacindola circular socialmente.
1. Introduccin
2. Divulgacin meditica de la ciencia y
la tecnologa: Traduccin
o recontextualizacin?
3. La recontextualizacin al
nivel discursivo y lingstico
4. Principales estrategias de los medios
para divulgar la ciencia y la tecnologa
5. A modo de sntesis
Bibliografa
44 Anlisi 31, 2004 Miguel Alcbar
2. Divulgacin meditica de la ciencia y la tecnologa:
Traduccin o recontextualizacin?
La forma en la que son presentados los mensajes periodsticos con infor-
macin tecnocientfica sugiere que el destinatario de la informacin no est
interesado nicamente en conocer el contenido conceptual sobre el asun-
to del que se le informa, sino que lo est fundamentalmente en compren-
der el significado que esa informacin puede entraar para l y qu
consecuencias prcticas pueden derivarse para su vida cotidiana
1
. Esta refle-
xin pone en tela de juicio la extendida creencia de que el cometido prio-
ritario de la divulgacin de la ciencia en los medios es el de transmitir el
contenido especfico de la ciencia
2
. Nosotros entendemos ms bien que la
divulgacin cientfica selecciona, redirige, adapta, recrea, un conocimiento
producido en el mbito especializado de ciertas comunidades cientficas y
tecnolgicas para que una vez transformado cumpla una funcin social den-
tro de un contexto distinto y con propsitos diferentes para una determi-
nada comunidad cultural
3
.
Esto implica que la popularizacin de la ciencia en los medios no es un
simple mecanismo de traduccin entre diferentes niveles lingsticos, sino
una forma de recontextualizar algn aspecto del conocimiento o de la prc-
tica cientfica. Por esta razn cuando un ciudadano adulto lee, por ejem-
plo, un artculo en la prensa sobre la clonacin humana, no slo lo hace
para enriquecer su bagaje cultural (aunque colateralmente este enriqueci-
miento se produzca) en relacin con los aspectos tcnicos de la clonacin
(v. gr., el mtodo empleado para lograrla o el proceso de implantacin del
vulo fecundado en el tero), sino que lo hace sobre todo para informarse
de las repercusiones y las consecuencias sociales y culturales que tiene para
su vida y la de sus hijos esa nueva tcnica biolgica, para contrastarla con
sus convicciones ticas o religiosas o, simplemente, para entretenerse y saciar
su curiosidad. En este proceso de socializacin de la ciencia y la tecnologa
los medios de comunicacin juegan un papel que va mucho ms all de la
mera difusin de contenidos cientficos: contribuyen a construir una ima-
gen pblica de la ciencia, de los cientficos y de sus implicaciones sociales.
Desde esta perspectiva cultural, lo que hay que exigirles a los periodistas
La divulgacin meditica de la ciencia y la tecnologa Anlisi 31, 2004 45
1. LEN, 1999: 39.
2. Como muestra de esta tendencia obsrvese cmo se refieren a la divulgacin una lingista,
un microbilogo y un filsofo. Para la lingista argentina Guiomar CIAPUSCIO, con la divul-
gacin cientfica se trata de divulgar conocimiento especfico, experto, sobre un campo
cientfico particular (1997: 20). El microbilogo Ricard GUERRERO apunta hacia los obje-
tivos cuando afirma que su finalidad es poner al alcance de la poblacin general el cono-
cimiento cientfico (1997: 37). Para Gustaaf C. CORNELIS, profesor de filosofa de la
Universidad Libre de Bruselas, la popularizacin de la ciencia no es ms que un esfuerzo
por imaginar las ideas cientficas de tal manera que todos (especialmente los no cientficos)
puedan aprehender los conceptos fundamentales y tener una idea de qu es en esencia la
ciencia (1998).
3. POLINO, 2001.
cientficos es que adopten una actitud crtica ante la informacin, la con-
textualicen y la contrasten para evitar ser manipulados por sus fuentes y
cometer errores de bulto cuando manejen datos cientficos que cuenten
con la aquiescencia de los cientficos. El periodista tiene que ser conscien-
te de que la frontera entre la inevitable reduccin informativa que entraa
la divulgacin y el error u omisin gratuitos es difusa y, por ello, debe estar
siempre alerta para que su discurso no socave la legitimidad que la audien-
cia deposita en l.
Como reconoce Philippe Roqueplo
4
, la tarea primordial de la divulgacin
no es la de transmitir el saber cientfico, sino la de facilitar la representacin
social de este saber. As, el divulgador se comporta ms como un creador que
como un traductor, lo cual debera segn Roqueplo hacer meditar a los
que creen que los divulgadores distorsionan la informacin y traicionan a la
ciencia con su sensacionalismo porque su discurso es siempre de menor rango
que el discurso cientfico. Si se asume este enfoque socializador del periodis-
mo cientfico, se ha de admitir que los propsitos del discurso divulgativo de
la ciencia en los medios son diversos y tienen como finalidad primera envolver
al ciudadano con la informacin que se transmite. Estos propsitos de la divul-
gacin de la ciencia y la tecnologa en los medios de comunicacin bsica-
mente se pueden resumir en los siguientes:
Informar sobre aquellos aspectos de los descubrimientos cientficos y de
las innovaciones tecnolgicas que puedan resultarles de utilidad a los des-
tinatarios de la informacin.
Sealar los impactos y las consecuencias positivas y negativas que la apli-
cacin del conocimiento y el desarrollo cientfico y tecnolgico tiene sobre
la sociedad. La nueva e importante misin tica que desempean los medios
es ayudar a comprender los riesgos asociados a la ciencia y los beneficios
potenciales de su aplicacin
5
.
Constituirse en aparato crtico de la actividad tecnocientfica, lo cual supo-
ne abandonar la actitud complaciente que cultivan algunos periodistas,
para adoptar un papel de control a la manera de los analistas polticos
que informe, como recomiendan Collins y Pinch, ms acerca de que de la
ciencia.
Difundir una preceptiva, es decir, un conjunto de reglas de conducta o ins-
trucciones de accin social a seguir en determinados casos sobre la base de
los conocimientos cientficos y tecnolgicos. Un buen ejemplo son las reco-
mendaciones que al inicio de cada verano los medios proponen a los ciu-
dadanos para soslayar los riesgos que para la salud conllevan las exposiciones
prolongadas al sol sin la proteccin adecuada.
Entretener, recurriendo para ello a los aspectos intrnsecamente ms enig-
mticos de la ciencia (sobre todo los temas que entroncan con los orgenes
46 Anlisi 31, 2004 Miguel Alcbar
4. ROQUEPLO, 1983: 113-114.
5. CALVO HERNANDO, 1999: 24.
del universo, de la vida, del hombre, etc. y con la extincin de los
dinosaurios, de los neandertales, etc.), as como a otros valores noticia
relacionados con la capacidad de entretenimiento.
La obsesin del periodista que cubre noticias de ciencia consiste, pues, en
establecer el lazo comunicativo con su audiencia, y qu mejor manera para
lograrlo que recurrir a estrategias comunicativas que armonicen informacin,
riesgo, preceptiva, espectculo y misterio. El equilibrio entre informacin y
espectculo depender del peso especfico que el periodista conceda a cada
uno de esos componentes. A su vez, cada uno de estos componentes perio-
dsticos est ligado a las exigencias organizativas del medio que, en ltima
instancia, repercutirn en el nivel de seriedad y confianza que el destinatario
otorgue a la informacin. Es entonces cuando los objetivos anteriores cobran
sentido dentro de una concepcin cultural de la comunicacin pblica de
la ciencia, convirtindose sta en una actividad con una evidente funcin
social.
En cualquier caso, como sealan Lafuente y Elena
6
, no deja de ser curioso
que el papel social de la divulgacin meditica de la ciencia y la tecnologa sea
denostado por muchos cientficos como impropio de su status y traicionero
de su saber y, sin embargo, cumpla una exitosa labor propagandstica de los
supuestos valores y promesas que sustentan la empresa de la razn. Los textos
divulgativos, ms que transmitir conocimientos cientficos, funcionan social-
mente como escaparates en los que los cientficos promocionan sus trabajos
7
.
Esta actitud promocional de los cientficos cuando se enfrentan a los medios se
ha enmascarado en muchas ocasionas al querer equiparar la divulgacin con
la educacin cientfica.
La funcin pedaggica no es fundamental sino slo complementaria o sub-
sidiaria del periodismo cientfico. Por supuesto hay gneros periodsticos como
el reportaje que se prestan bastante bien a las explicaciones didcticas de los
conceptos cientficos, sin embargo otros, como los informativos, por sus carac-
tersticas tcnico-expresivas y las rutinas productivas a los que estn sujetos
conjugan mal con el verbo explicar. En un anlisis de los artculos sobre des-
cubrimientos y aplicaciones genticas aparecidos en tres peridicos australianos
de amplia difusin, Alan Petersen
8
seala que las noticias sobre genes se pre-
sentan casi siempre en trminos deterministas (un gen determina una disfun-
cin o una funcin), obvindose que las enfermedades genticas son el producto
de la interaccin multifactorial de genes y de stos con el ambiente extrage-
ntico. Es evidente que esta sobresimplificacin de la informacin, inherente
a la praxis periodstica, no contribuye a proporcionar explicaciones cientficas
detalladas y precisas. En esta misma lnea apunta el estudio de Long
9
sobre el
La divulgacin meditica de la ciencia y la tecnologa Anlisi 31, 2004 47
6. LAFUENTE y ELENA, 1996: 55.
7. NELKIN, 1990; 1994: 25-31.
8. PETERSEN, 2001: 1255-1268.
9. LONG, 1995: 119-130.
contenido cientfico en cien peridicos norteamericanos. En los setenta que
presentaban informacin sobre ciencia, la mayora de esas noticias contenan
muy pocas explicaciones cientficas. Al parecer la comprensin de una noticia
decrece no slo por los conceptos desconocidos que aparecen en ella, sino, y esto
es lo ms interesante, por el mayor nmero de conceptos que el periodista
tiene que explicar. ste es el argumento del llamado teorema de las Mil y una
noches, debido a Santiago Grao
10
, que puede enunciarse de la siguiente mane-
ra: En el periodismo cientfico, la ineficacia crece en funcin del nmero de
conceptos desconocidos para el lector que se usen, pero tambin del nmero
de dichos conceptos que se expliquen. De esta forma, la estructura de una
noticia cientfica sera semejante a la que tiene la citada compilacin de cuen-
tos rabes, en los que una narracin lleva dentro de s otras. Esta superposi-
cin de narraciones producira en el lector lo que Borges llama una suerte de
vrtigo, puesto que cuando se termina de leer el segundo o tercer cuento inter-
calado cuesta recordar de qu trataba el primero.
En suma, la divulgacin cientfica en los medios no tiene (o no tiene por
qu tener) como objetivo prioritario educar al pblico, y por consiguiente la
transmisin de conocimientos cientficos no es lo que mejor la define.
Entonces, cul es la funcin principal de la divulgacin periodstica de la
ciencia? Desde nuestro punto de vista, compartido con otros autores
11
, el
compromiso de la divulgacin est en hacer circular socialmente la ciencia,
estimulando con ello la curiosidad y el asombro, y fomentando la capaci-
dad crtica y el debate sobre los asuntos controvertidos con implicaciones
sociales.
La idea de la divulgacin como traduccin de los contenidos tecnocient-
ficos al lenguaje accesible para el lego no parece ser muy acertada. Ms bien
cabe pensar en la divulgacin como una teatralizacin de la tecnociencia. La
popularizacin tecnocientfica sera una especie de puesta en escena, de libre
adaptacin del texto original (los contenidos de la ciencia), en la que los pro-
tagonistas y antagonistas (actores sociales o actantes) se intentan interesar y
enrolar en determinadas posiciones, y son colocados en diferentes situaciones
para que expresen sus intereses, ideas y emociones (las diferentes interpreta-
ciones y expectativas que generan esos contenidos). Al igual que el movimiento,
la palabra, la luz y el sonido contribuyen a la narracin de la obra de teatro,
la divulgacin se vale de distintos elementos discursivos, como recursos ret-
ricos, referencias populares, estereotipos, secuencias narrativas, actores socia-
les, etc., para desplegar ante el pblico su construccin de la realidad social de
la ciencia y la tecnologa.
Para muchos periodistas su principal tarea consiste en simplificar o redu-
cir mediante el empleo de un lenguaje divulgativo el contenido de los men-
sajes cientficos (elaborados previamente con el lenguaje abstracto y
especializado de cada disciplina), para hacerlos accesibles al pblico lego. Esta
48 Anlisi 31, 2004 Miguel Alcbar
10. GRAO, 1997.
11. V. gr., POLINO (2001).
operacin se suele entender como el trasvase de contenido de un nivel de len-
gua especializado, tcnico, culto, a otro ms popular y cotidiano, en el marco
de una concepcin jerrquica y plstica de la lengua
12
. Subyacen a este enfo-
que reduccionista dos asunciones: por una parte, divulgar supone que el len-
guaje de la ciencia es abstracto y crptico y que por eso es necesario
decodificarlo para que el profano comprenda el significado de los hechos,
teoras y experimentos de la ciencia; por la otra, que la divulgacin, al ten-
der puentes de entendimiento entre el vaco cultural existente entre la cien-
cia y la sociedad, implica la construccin de un intermediario, una persona
que conoce el lenguaje especializado (caracterizado por ser asensorial, siste-
mtico y monosmico) y las estrategias para traducirlo al lenguaje cotidiano
(uso de recursos retricos, entre los que destacan la sinonimia, el ejemplo, la
metfora, la analoga o la aposicin explicativa). Los textos divulgativos son
tanto ms valorados cuanto menos tecnicismos empleen sin mermar la vene-
rada rigurosidad.
La figura del intermediario suele ser la del periodista que cubre noticias
de ciencia y tecnologa. Para muchos estudiosos y practicantes de la divul-
gacin, el nico y ms importante obstculo que tiene que sortear el inter-
mediario para lograr su objetivo de hacer accesible la investigacin cientfica
al pblico, es de carcter lingstico, en concreto terminolgico
13
. Como
observa Roqueplo
14
, existe la creencia general que el intermediario debe rea-
lizar la tarea de acercar la ciencia al pblico sin desmerecer la confianza de
los miembros de la comunidad cientfica, as mantiene informado al prime-
ro y no traiciona las expectativas de los segundos. Esta recomendacin, asu-
mida por muchos periodistas, favorece claramente la sumisin a los cnones
que dicta la autoridad cientfica, cercenando la capacidad crtica del periodista
para cuestionar la credibilidad de sus fuentes y, adems, no slo no zanja
sino que reaviva la tensin pedaggica que existe entre los cientficos y los
periodistas.
Desde esta perspectiva lingstica, la divulgacin es un proceso de traduc-
cin o interpretacin entre registros diferentes de un mismo idioma: entre el
tecnolecto propio de cada disciplina y la variedad funcional ms general, al
alcance del pblico no especializado. El problema principal es que se desvincula
el contenido sustancial de lo que se quiere divulgar de la forma lingstica con
la que se hace, de manera que la forma de expresin verbal es algo incidental,
secundario, tan slo un medio para transmitir lo que de hecho existe inde-
pendientemente de su representacin discursiva
15
. Se supone que pasar de un
lenguaje preciso, riguroso y denotativo (el cientfico) a otro ambiguo, impre-
ciso y connotativo (el comn) implica una degradacin del discurso cientfico
original, por lo que la cuestin bsica a la que se enfrentan los partidarios de este
La divulgacin meditica de la ciencia y la tecnologa Anlisi 31, 2004 49
12. CALSAMIGLIA, BONILLA, CASSANY, LPEZ, y MART, 2000: 2640.
13. CIAPUSCIO, 2000a: 47.
14. ROQUEPLO, 1983: 61-62.
15. CALSAMIGLIA, BONILLA, CASSANY, LPEZ y MART, 2000: 2641.
enfoque conceptual es determinar el grado de prdida informativa que inexo-
rablemente se produce en el proceso de traduccin. Segn sea el grado de fide-
lidad en la traduccin (esto es, segn cumpla las expectativas didcticas del
criterio cientfico) el texto divulgativo tendr ms o menos calidad. La eventual
desviacin del discurso cientfico original, designada como distorsin, sen-
sacionalismo o traduccin inexacta, es sancionada por la comunidad de
expertos
16
. El periodista es el que se sienta en el banquillo de los acusados, y el
cientfico siempre es el juez y el fiscal.
Segn el periodista e investigador argentino Martn Yriart
17
, la divulga-
cin compromete ms bien un proceso de transcodificacin del lenguaje de las
ciencias. La produccin de un texto divulgativo no implicara traducir los
mensajes de la ciencia al lenguaje cotidiano, sino crear un discurso en el que
se asignan a los trminos cientficos biunvocos elementos referenciales que
comparten el cientfico y los pblicos no expertos. Para lograrlo el divulgador
cuenta con un arsenal de recursos retricos y literarios. En una lnea seme-
jante hay que encuadrar la nocin de explicacin transformativa, desarrollada
por Katherine Rowan
18
. Segn Rowan las explicaciones transformativas ayu-
dan a las audiencias a comprender ideas que son difciles de entender porque
no son intuitivas
19
. Hay conceptos cientficos que aun siendo de fcil tra-
duccin al lenguaje cotidiano son difciles de comprender porque entran en
conflicto cognitivo con las ideas tcitas que el pblico no experto tiene de los
fenmenos y procesos de la ciencia. Por ejemplo, la gente no suele entender
cmo el fuego puede ser beneficioso para la supervivencia del bosque. Lo que
ocurre en este caso, argumenta Rowan, es que la falta de comprensin del
fenmeno por parte del pblico se debe a la distancia intuitiva que hay entre
la explicacin popular y la explicacin ortodoxa. De esta manera, las bue-
nas explicaciones transformativas ayudan al pblico no cientfico a reconocer,
probar y superar las concepciones populares (intuitivas), as como a com-
prender y aceptar las razones que avalan las explicaciones cientficas (no intui-
tivas).
Tanto la transcodificacin de Yriart como la transformatividad de Rowan
no logran superar el modelo de dficit cognitivo de la comunicacin pbli-
ca de la ciencia y la tensin pedaggica constitutiva de la relacin jerrquica
entre cientficos y periodistas.
Una aproximacin ms discursiva y pragmtica al problema de comunicar
la ciencia al pblico entiende que la tarea de la divulgacin no puede reducir-
se a un puro mecanismo de traduccin, transcodificacin o transforma-
tividad, sino que ms bien consiste en recontextualizar en una situacin
comunicativa dirigida a una audiencia diversa y masiva un conocimiento que
ha sido previamente construido por los cientficos, utilizando para ello ins-
50 Anlisi 31, 2004 Miguel Alcbar
16. BUCCHI, 1998: 5.
17. YRIART, 1990: 173-177.
18. ROWAN, 1999.
19. ROWAN, 1999: 216.
trumentos comunicativos estandarizados
20
. La divulgacin es una tarea com-
pleja que construye nuevos discursos a partir de discursos elaborados en con-
textos especializados
21
. Es, en definitiva, una reelaboracin creativa, una tarea
de ardua reformulacin de textos previos, que supera el problema terminol-
gico y compromete todos los niveles lingsticos
22
.
El contenido sustancial de la ciencia est ntimamente ligado a su repre-
sentacin discursiva, esto es, a la manera de exponerla ante una audiencia varia-
da y en contextos sociales diversos. El discurso que construye la divulgacin
no debe compararse como s lo hace el modelo de dficit con los par-
metros de objetividad que la ciencia emplea para producir resultados fiables,
porque incorpora nuevas estructuras narrativas y recursos retricos que, si bien
no son ajenos al discurso cientfico, cubren un amplio espectro de formas lite-
rarias presentes en novelas, imaginarios colectivos y mitos
23
.
3. La recontextualizacin al nivel discursivo y lingstico
Las presunciones acerca de las preferencias del pblico condicionan profun-
damente el formato y el tratamiento que los medios hacen de la informacin
sobre aspectos del mundo de la ciencia y la tecnologa. Se piensa que para
atraer y mantener la atencin del pblico es necesario, amn de titulares dra-
mticos y apoyo grfico, sobre-simplificar la informacin cientfica, salvo que el
tema presente los suficientes elementos de inters (v. gr., informaciones sobre
el sida, accidente del petrolero Prestige, crisis de las vacas locas, etc.) para que
induzcan en la gente el deseo de obtener detalles tcnicos
24
.
La tendencia periodstica a la sobre-simplificacin apunta hacia el mode-
lo de dficit cognitivo, el cual considera que el pblico es completamente
lego y, como consecuencia de ello, reacciona ante la informacin cientfica
de manera pasiva y uniforme. Aunque sta es una visin pobre de la interac-
cin entre la ciencia y sus pblicos, la simplificacin de los contenidos en los
medios de comunicacin es inevitable, ya que por lo general la elaboracin
de las noticias se basa en datos cientficos complejos, publicados previamen-
te en artculos especializados, adems de que el medio impone restricciones
de extensin por el limitado espacio del que dispone. Se ha llegado a calcular
que tras la reformulacin de un texto cientfico fuente en un texto periods-
tico la reduccin/simplificacin de contenido puede llegar a ser casi del noven-
ta por ciento
25
.
Pero, en qu consiste el proceso de reformulacin de textos cientficos en la
forma de noticias divulgativas de difusin masiva? En la reformulacin la reduc-
La divulgacin meditica de la ciencia y la tecnologa Anlisi 31, 2004 51
20. CALSAMIGLIA, BONILLA, CASSANY, LPEZ y MART, 2000: 2641.
21. JEANNERET, 1994.
22. CIAPUSCIO, 2000a: 47-48.
23. POLINO, 2001: 106.
24. NELKIN, 1990: 117.
25. GALLARDO, 1998: 67-79.
cin de los contenidos cientficos juega un papel crucial
26
. La difusin perio-
dstica de la ciencia a audiencias no expertas implica procedimientos de trans-
formacin, de reformulacin de la informacin cientfica original. El acto de
reformular concierne de modo palmario tanto a los elementos referenciales e
informativos (contenidos propiamente dichos) como a los elementos emoti-
vos del lenguaje
27
. Las diversas estrategias a disposicin del periodista para
recontextualizar la informacin cientfica se seleccionan y aplican en funcin
de la naturaleza de lo que se quiere comunicar, del cambio de registro y de sus
normas comunicativas, de las caractersticas del medio, de la dinmica orga-
nizativa de las redacciones periodsticas, del esquema formal (superestructu-
ra), de los diferentes destinatarios, etctera. La tarea de elaborar un texto
periodstico sobre ciencia y tecnologa es un arduo proceso de resolucin de
problemas que se desarrolla en varias fases
28
:
El proceso de reformulacin de la fuente a la noticia, aunque as lo sugie-
ra el esquema anterior, no es lineal sino ms bien progresivo, con los avances
y retrocesos que caracterizan el trabajo de solucionar los distintos problemas
que aparecen en la composicin de un texto. Se trata de una simplificacin
general de casi todos los niveles lingsticos que, se supone, permite que los
profanos puedan comprender los contenidos de la ciencia. Para solventar los dis-
tintos problemas locales y globales que surgen en la confeccin de un texto
divulgativo, el comunicador dispone de tres estrategias generales: expansin,
reduccin y variacin.
Por expansin se entiende el procedimiento por el cual se incluyen en el
texto reformulado elementos referenciales o emotivos que no estn presentes en
el texto cientfico fuente. La reduccin puede ser de dos clases: (1) simple supre-
sin de informacin (p. ej., citas de autores, frmulas, detalles tcnicos, infor-
macin paralingstica, etc.) que por diversos motivos no se considera relevante,
necesaria o conveniente en la versin divulgada, y (2) condensacin en una sola
oracin de los contenidos divulgados que en la fuente original ocupan gran
52 Anlisi 31, 2004 Miguel Alcbar
26. CIAPUSCIO, 1993: 69-116, 1997: 19-28, 1999; CASSANY, LPEZ y MART, 2000: 73-103;
GALLARDO, 1998.
27. CIAPUSCIO, 1997: 20.
28. CIAPUSCIO, 1997: 20.
el texto o textos de partida, el paper,
comunicacin o entrevista con el cientfico;
Texto 1:
Problemas:
Texto 2:
dificultades retrico-lingsticas derivadas del cambio de destinatario,
propsito, medio, etc., para transformar el texto inicial en el
el texto meta de divulgacin
extensin (p. ej., apartados fijos del artculo cientfico como la hiptesis o la
demostracin). Por ltimo, la variacin se refiere al desplazamiento que tiene
lugar en la presentacin de la informacin desde el discurso fuente al divul-
gativo. Estos cambios afectan al lxico, a la modalidad enunciativa, a la mani-
festacin del autor, a la sintaxis, a los recursos retricos y emotivos, y a otros
aspectos lingsticos
29
.
Basndose en los postulados del anlisis terminolgico y de la lingstica
cognitiva, Cassany, Lpez y Mart
30
consideran que el conocimiento cientfi-
co conforma una intrincada red de conceptos especializados, en la que cada
nudo o unidad (referente de un elemento de la realidad) queda definido por los
vnculos que establece con otros nudos o conceptos afines. Segn esta tesis,
la tarea cognitiva principal que tiene que afrontar el divulgador es reelaborar la
red conceptual del conocimiento cientfico para que el contenido semntico
del texto divulgativo sea accesible a la mayor cantidad posible de personas.
Para lograrlo debe realizar dos grandes transformaciones sobre la red concep-
tual del discurso cientfico original: 1) la reduccin o prdida de nudos o cone-
xiones entre nudos en la red conceptual cientfica, de forma que la disminucin
de la densidad conceptual facilite, supuestamente, la comprensin del texto,
y 2) La inclusin o establecimiento de nuevos vnculos con nudos proceden-
tes del conocimiento extra-cientfico (mundo enciclopdico del lector), lo cual
se cree que favorece la comprensin del lego al conectar el mbito especializa-
do con el saber general. Ambas son nociones dinmicas y flexibles que, en cier-
to modo, guardan correspondencia con las tres fases del proceso reformulativo
descrito por Ciapuscio: extensin (inclusin) y supresin + variacin lxica
(reduccin).
En la figura 1 se representa el anlisis de las transformaciones que sufre el
campo semntico de conceptos relacionados con el de clonacin. Para ello
hay que comparar la red conceptual (en verde) del concepto principal (en
naranja) dentro de las disciplinas cientficas, con la red conceptual utilizada
en su divulgacin en la prensa. En el discurso cientfico (diagrama izquierdo),
el concepto principal (clonacin) se define por la relacin que establece con
otros conceptos especializados de su campo semntico (transferencia nuclear,
ciclos de replicacin, mrula, etc.). La proporcin de conceptos ms
generales que se relacionan con clonacin es ms reducida (vulo,
embrin). Por el contrario, en el discurso divulgativo (diagrama derecho)
se prescinde de parte de los vnculos cientficos ms especficos (reduccin) y se
incorporan nuevas conexiones (inclusin) con conceptos ajenos a la gentica
como ciencia (ciencia ficcin, salud, industria ganadera, problemas ti-
cos, ventajas econmicas, etc.). De esta manera se puede relacionar la red
original (mbito cientfico especializado) con cuestiones de inters pblico,
como los problemas ticos, las ventajas econmicas derivadas de la superpro-
duccin ganadera, el inquietante imaginario derivado de la ciencia ficcin o
La divulgacin meditica de la ciencia y la tecnologa Anlisi 31, 2004 53
29. CIAPUSCIO, 1993.
30. CASSANY, LPEZ y MART, 2000: 80.
las aplicaciones mdicas y farmacolgicas de la clonacin (mbito social). La red
resultante (hbrido entre el discurso cientfico original y el discurso general)
contribuye a la insercin de la ciencia en el contexto social de las audiencias
no expertas.
Es importante sealar que la reduccin informativa que se constata en el
proceso de reelaboracin no es siempre dicotmica: si el divulgador decide
prescindir de un concepto cientfico, la reduccin no tiene por qu ser completa.
La cuestin ms bien es de grado. En ocasiones quedan rastros o marcas del
concepto descartado en el texto divulgativo. El siguiente fragmento periods-
tico sobre la meningitis, registrado por Pea Martnez (1999), ejemplifica esta
observacin
31
:
Hay varios tipos de meningitis []. Entre las bacterianas est la meningoc-
cica, que es contagiosa, y se presenta a su vez de dos maneras: una es fulmi-
nante, y la otra ms corriente, tiene los sntomas descritos, y es de buena
recuperacin (ABC, 20-2-1997).
El autor de la noticia descarta nombrar en su texto la variante ms grave
de meningitis, la tipo C, conocida como sndrome Waterhouse-Friderichsen, pero
decide incluir ciertas referencias o rastros que apuntan en la direccin del con-
cepto despreciado (hay varios tipos, una es fulminante).
4. Principales estrategias de los medios para divulgar
la ciencia y la tecnologa
Una vez establecido que la divulgacin de la ciencia entraa la reelaboracin crea-
tiva (recontextualizacin) de textos cientficos que fueron confeccionados ori-
ginalmente para ser consumidos por la comunidad restringida de expertos,
se hace necesario estudiar cules son las principales estrategias generales que
los periodistas utilizan para construir su discurso divulgativo en los medios de
comunicacin, en especial en la prensa escrita.
Las estrategias que aqu se consideran no agotan la diversidad de procedi-
mientos con los que cuentan los periodistas, pero creemos que las selecciona-
das (minimizacin de las incertidumbres y presentacin apodctica de los
resultados, preponderancia de las aplicaciones y consecuencias sobre los con-
tenidos estrictamente cientficos, recurso a lo espectacular, descubrimiento y
citacin como efectos de verdad y utilizacin de recursos literarios y visuales)
son las que mejor definen el discurso divulgativo de la ciencia y la tecnologa
en los medios de comunicacin de masas.
54 Anlisi 31, 2004 Miguel Alcbar
31. PEA MARTNEZ, 1999.
Minimizacin de las incertidumbres experimentales
y presentacin apodctica de los resultados
Una de las formas de simplificacin ms practicada por el periodismo de cien-
cia y tecnologa concierne a la incertidumbre cientfica (scientific uncertainty),
consustancial a los resultados de cualquier investigacin emprica. La tenden-
cia general es transformar los hallazgos provisionales en concluyentes, mini-
mizando as las incertidumbres asociadas a las pruebas experimentales. En los
textos periodsticos se pierden todas las seales de advertencia (loss of cave-
ats) que los autores de los artculos tcnicos utilizan para indicar lo provisorio
de los datos
32
. As los periodistas presentan una imagen de la ciencia ms robus-
ta y certera de lo que, de hecho, es
33
.
Veamos el siguiente ejemplo. A partir del anlisis discursivo de un texto
cientfico (abstract publicado en Nature Medicine) y de varios textos periods-
ticos derivados, Ciapuscio
34
estudia el proceso de reformulacin del siguiente
acontecimiento cientfico: la constatacin de que en el melanoma humano,
como en otros tipos de cnceres, hay sobreproduccin de la protena llamada
SPARC. La SPARC fomenta las propiedades adhesivas e invasivas de las clu-
las malignas, y las capacita para resistir el ataque de los neutrfilos. Aplicando
tcnicas de ingeniera gentica, los cientficos argentinos, artfices de la inves-
tigacin, lograron suprimir la sntesis de la protena y limitar as la formacin
de tumores. Ciapuscio seala que las noticias de este descubrimiento publica-
das en los diarios argentinos La Nacin y Clarn no preservan fielmente la
informacin: mientras que en el paper (y su abstract correspondiente) los cien-
tficos sostienen que la metstasis slo ha disminuido tras el tratamiento, en
los peridicos se afirma que ste impide la propagacin del tumor.
Tal vez el carcter problemtico de los resultados sustrae a la noticia su carga
emotiva y su efectividad factual. El periodista, en estos casos, opta por evitar los
puntos debatibles, las incertidumbres, las modalidades hipotticas, las contro-
versias estrictamente cientficas, para comunicar de forma taxativa y factual
35
.
Por tanto, la forma de comunicar los contenidos cientficos vara enorme-
mente del texto cientfico fuente a su versin periodstica reformulada: los resul-
tados que los cientficos proponen como no definitivos, los periodistas los
suelen considerar apodcticos, es decir, concluyentes. Desde un punto de vista
lingstico el periodista realiza un cambio en la modalidad de expresin. Mientras
que el texto cientfico fuente est estructurado de manera argumentativa y
domina en l la modalidad hipottica o dubitativa (sobre todo en el apartado
Resultados), en el texto periodstico la modalidad cambia a declarativa: el
contenido se expone como real, susceptible de ser evaluado como verdadero
La divulgacin meditica de la ciencia y la tecnologa Anlisi 31, 2004 55
32. Por ejemplo, los modos verbales subjuntivo y condicional, es decir, la estimacin de los
hechos por parte del hablante como factibles o ficticios, respectivamente, son sustituidos
por el modo indicativo en el que el hablante considera los hechos como reales.
33. STOCKING, 1999: 24-25.
34. CIAPUSCIO, 2000b: 53.
35. CIAPUSCIO, 1997: 27.
56 Anlisi 31, 2004 Miguel Alcbar
o falso
36
. Esto significa que los periodistas muestran mucho ms inters por
los resultados (productos de la ciencia) que por las circunstancias sociales del
proceso que posibilita llegar hasta ellos
37
. En definitiva, el periodista est ms
interesado en la ciencia construida (la que desde una perspectiva positivista
aporta certezas a los problemas) que en la ciencia en construccin (sujeta a
molestas incertidumbres y vacilaciones). Esta prctica acarrea ciertos proble-
mas. Los dos principales son la fragmentacin y la descontextualizacin de la
informacin cientfica. El primero se refiere a la tendencia periodstica que se
orienta a construir la realidad social como una sucesin de aconteceres inde-
pendientes unos de otros: las noticias dan cuentan de lo que ha sucedido en
un momento y lugar determinados, por eso la inclinacin de los periodistas
por los resultados de la investigacin (presentados como descubrimientos,
logros, avances o innovaciones) y no por el proceso propiamente dicho
que llev hasta ellos. El segundo es una derivacin del primero. Como ha pues-
to de manifiesto Carol L. Rogers
38
, los lectores de noticias sobre el sida y el
calentamiento global expresaron su frustracin por encontrar dificultades para
extraer conclusiones de las informaciones. En concreto se quejaban de no saber
el lugar que la informacin ocupaba en el marco general de lo que haba antes
y lo que vena despus, lo cual les impeda calibrar la importancia de la misma
en un contexto ms amplio. En la mayora de las ocasiones el acontecimiento
se presenta sin antecedentes, como si hubiese surgido ex novo, impidindose
as la construccin de un discurso fluido sobre la ciencia. En nuestra opinin,
ste es uno de los factores clave que socavan la idoneidad de la noticia como
gnero para cubrir la informacin cientfica. La ciencia no debe presentarse
como el fin de una etapa representada por descubrimientos despojados de
contexto, sino como un foro en el que los cientficos discrepan sobre deter-
minados resultados experimentales, discuten las clusulas de una hiptesis,
transigen, negocian, reabren controversias y, en ltimo trmino, zanjan otras.
Uno de los principales cometidos que la divulgacin meditica de la cien-
cia debera contemplar consiste en poner de relieve la compleja y extensa red
de comunicacin que desarrollan y mantienen distintos actores (tanto exper-
tos como no expertos), con papeles e intereses dispares, en relacin con los
contenidos sociocognitivos de la ciencia. Es muy importante tener presente
que el hallazgo cientfico o el avance tecnolgico es el producto final de
un complejo proceso para alcanzar el consenso cognitivo. En la actualidad los
proyectos tecnocientficos involucran a equipos multidisciplinares de especia-
listas que basan su trabajo en el de sus predecesores (en el contexto kuhniano
de la ciencia normal). Estas investigaciones, que se financian con fondos pbli-
cos o privados, estn condicionadas en origen, puesto que han nacido para
conseguir resultados que deben competir en el mercado y que, casi con total
seguridad, afectarn para bien o para mal la vida de muchas personas.
36. CIAPUSCIO, 1993: 94-99.
37. STOCKING, 1999: 27.
38. ROGERS, 1999.
Preponderancia de las aplicaciones tcnicas y las consecuencias sociales
sobre los contenidos cientficos bsicos
En su afn por promocionar su labor y mostrar los beneficios que conllevan
sus programas de investigacin, los cientficos, ayudados por lo general por los
periodistas, tienden a que sus declaraciones en los medios se centren ms en
el significado social de los descubrimientos cientficos e innovaciones tecno-
lgicas que en el contenido cientfico propiamente dicho. La clonacin de
Dolly es un caso paradigmtico: los medios prcticamente obviaron los com-
ponentes tecnocientficos controvertidos
39
, para prestar mayor atencin a las
posibles aplicaciones de la tcnica, a sus repercusiones ticas o a biofantasas
ms propias de la ciencia-ficcin
40
. La propensin del periodista es minimi-
zar las controversias tecnocientficas strictu sensu, esto es, aquellas que suelen
coincidir con polmicas internas sobre aspectos ontolgicos (interpretacin de
los hechos) y procedimentales (mtodos utilizados y habilidades tcnicas)
de la investigacin y, en cambio, amplificar las controversias tecnocientficas
pblicas. Esta prctica parece evitar la ponderacin de los detalles peliagudos
o complejos de la investigacin cientfica que el periodista juzga prescindibles
para el buen entendimiento de los puntos esenciales de la noticia, para cen-
trar la informacin en todas aquellas consecuencias de carcter social que com-
porta la investigacin, puesto que las polmicas sobre asuntos cientficos y
tecnolgicos con implicaciones econmicas, sanitarias, polticas, ticas o reli-
giosas, tienen un evidente inters pblico.
Este afn promocional de los beneficios del progreso cientfico es ms paten-
te en el rea de la investigacin gentica. Puesto que la manipulacin gentica
de la vida despierta a menudo actitudes negativas en el pblico, los genetistas
son propensos a valorar su trabajo en trminos de beneficios potenciales de
carcter mdico, farmacolgico o agroganadero, con el fin de mejorar su ima-
gen social, asegurar la continuidad de las fuentes de financiacin para sus inves-
tigaciones y contrarrestar la imagen negativa de la gentica por su asociacin
histrica con la eugenesia
41
. Sin embargo, como han puesto de manifiesto
Nisbet y Lewenstein
42
, con la excepcin de la controversia sobre los riesgos
del ADN recombinante en los aos setenta y de la clonacin de Dolly en los
noventa, el debate meditico sobre la biotecnologa se ha caracterizado por la
abrumadora ausencia de los aspectos controvertidos, destacando mucho ms sus
beneficios que sus riesgos potenciales.
La divulgacin meditica de la ciencia y la tecnologa Anlisi 31, 2004 57
39. Por ejemplo, las posibles razones de la bajsima tasa de xitos que presenta la tcnica de la
transferencia nuclear, las dificultades de implantacin uterina de los embriones clonados, las
severas anomalas en el desarrollo detectadas en muchos de los animales clonados, los inte-
rrogantes sobre la biologa del envejecimiento, el papel de la impronta gentica o imprinting,
los posibles mecanismos de reprogramacin gentica de la clula a partir de la cual se clona,
el status de diferenciacin de la clula del tejido mamario que se utiliz para clonar a Dolly, etc.
40. Por ejemplo, la produccin masiva de frmacos, la eliminacin del rechazo inmunolgico
en los trasplantes o la prdida de la individualidad humana.
41. PETERSEN, 2001.
42. NISBET y LEWENSTEIN, 2002: 259-391.
En muchas de las noticias de carcter biomdico se citan cientficos quie-
nes explican la naturaleza y significado de la investigacin, sus hallazgos y sus
implicaciones para el tratamiento o prevencin de enfermedades. Por ejemplo,
en una de las noticias que se publicaron en la prensa espaola tras el anun-
cio oficial de que se haba descifrado por completo el genoma humano, el
periodista redact el siguiente titular: Un hito que traer nuevos hallazgos.
Los cientficos aseguran que se superarn enfermedades hoy incurables (El
Mundo, 13 de febrero de 2001). Despus de remarcar la sorpresa por el esca-
so nmero de genes que componen nuestro acervo gentico, el redactor se
interes por las implicaciones del hallazgo, entre otras, por lo que supondr
para la revolucin en la medicina del futuro y por el hecho de que el mapa
del genoma humano demuestra cientficamente que el racismo es, aparte de
todo, una estupidez (sic). Para dar legitimidad a todas estas consecuencias
que parecen desprenderse de la decodificacin del genoma humano, el perio-
dista invoca y selecciona la opinin de diversos cientficos. Algunas presen-
taciones mediticas de la ciencia muestran simbiosis, comprensin e incluso
connivencia con las fuentes cientficas. Esta fuerte dependencia de las fuentes
parece ser el motivo de que se informe acrticamente de muchos aspectos cien-
tficos. La presentacin positiva de la ciencia que la privilegia y refuerza su
legitimidad, se cree que sirve a los intereses de la elite poltica, cientfica y
econmica
43
.
Con el estudio de la divulgacin del concepto de transgnico, Cassany,
Lpez y Mart
44
han puesto de manifiesto que los textos periodsticos casi
nunca definen los conceptos cientficos. En las pocas definiciones observadas
apreciaron un uso frecuente de lo que Loffler-Laurian
45
denomina funcin, es
decir, una forma de definicin que se apoya en la finalidad del objeto, sus uti-
lidades, los objetivos que se persiguen con la nueva tcnica, sus derivaciones
sociales, sus consecuencias, sus posibilidades futuras y a veces en sus defectos.
En las noticias sobre temas cientficos el para qu resulta muy relevante. En
el siguiente fragmento periodstico se muestra como los medios dispensan
mayor atencin a las aplicaciones y consecuencias de la investigacin que al
propio contenido cientfico de la investigacin. Se destaca en cursiva las expre-
siones que explcitamente relacionan el objeto con su funcin:
Adems de ser base de la nutricin, las frutas y verduras pueden tener pronto
otra insospechada funcin, la de vacunas contra algunas de las disfunciones y
enfermedades ms comunes, desde la diarrea a la hepatitis B, pasando por el tta-
nos, la difteria y la tos ferina. Esto es lo que sostienen cientficos de EE.UU.,
que acaban de anunciar el desarrollo de una patata capaz de vacunar contra la
diarrea.
58 Anlisi 31, 2004 Miguel Alcbar
43. SMART, 2003: 26-27.
44. CASSANY, LPEZ Y MART, 2000: 88-89.
45. LOFFLER-LAURIAN, 1983: 8-20.
Esta patata ha sido alterada genticamente para fabricar una protena que
activa el sistema inmunolgico natural contra un tipo de bacteria E. Coli, cau-
sante de diarreas infantiles y relacionada con la que produjo graves envenena-
mientos recientemente en Estados Unidos, al contaminar carne para
hamburguesas (El Peridico, 24-4-1998).
Tambin es frecuente encontrar en las noticias de ciencia (sobre todo en
las mdicas) referencias a elementos de inters humano. Por lo comn son
historias de afectados por algn tipo enfermedad o disfuncin gentica. Estos
elementos de inters humano tienen la virtud de individualizar las conse-
cuencias generales de una afeccin, haciendo ms atractiva la noticia para el
lector. Estas historias humanas sirven, por lo general, como marco referencial
para iniciar la discusin sobre una determinada investigacin o un nuevo des-
cubrimiento y sus eventuales aplicaciones teraputicas.
El recurso a lo espectacular
Cada vez con ms frecuencia el periodismo cientfico recurre a lo que se ha
venido en llamar la espectacularizacin de la ciencia, esto es, a destacar los aspec-
tos ms emotivos y escabrosos de los mensajes
46
. Es sta una tendencia gene-
ral del periodismo, pero en el mbito de la divulgacin de la ciencia presenta
unos rasgos caractersticos. En ocasiones destacar los aspectos espectaculares
trae consigo la exageracin, descontextualizacin y trivializacin de la noticia
cientfica, convirtindose sta en un suceso ms o menos maravilloso cuando
no en inductora de alarma social. La imagen que se proyecta de la ciencia es
la de una especie de anecdotario, de bazar de curiosidades, mezcla de espe-
ranza desmedida y miedo cerval ante sus realizaciones, olvidndose as que se
trata de una actividad intelectual compleja que influye decisivamente en todos
los aspectos de la cultura.
Pero, dnde est el lmite entre la elaboracin de la noticia con ingre-
dientes atractivos para el lector y su desmedida espectacularizacin? Este
lmite se nos antoja difuso. Para evitar la elaboracin de noticias triviales, qui-
mricas o alarmantes, es fundamental que el informador disponga de la suficiente
competencia cognitiva y pericia literaria para que el contenido sustantivo de
la informacin ane sin contradicciones el necesario rigor informativo con
una aconsejable dosis de amenidad. El recurso a lo espectacular est ntima-
mente ligado al compromiso de entretenimiento que tienen los medios con
sus audiencias y no tiene por qu degenerar en una excesiva espectaculariza-
cin de la informacin. El recurso a lo espectacular se vale de las propias carac-
tersticas inusuales o extravagantes de la ciencia y de un tratamiento atractivo
para presentar la informacin. Otra cuestin bien distinta es que para ese tra-
tamiento el estilo y los recursos retricos empleados exageren cuestiones de
contenido o consecuencias sociales de ese contenido, o que las descripciones
La divulgacin meditica de la ciencia y la tecnologa Anlisi 31, 2004 59
46. DE SEMIR, 2000: 20 y 29-32.
periodsticas de los aspectos tecnocientficos no se adecuen a las descripciones
consensuadas por la comunidad cientfica. En tales casos la noticia podr ser
ms o menos sensacionalista. De cualquier manera los criterios para calificar
de sensacionalista una noticia deberan ser de carcter periodstico, derivados
de una deontologa profesional.
Es necesario, por tanto, que el periodista realice una valoracin equilibra-
da del contexto en el que se inserta la informacin tecnocientfica con com-
ponentes espectaculares; si no, es fcil que pueda incurrir en exageraciones
injustificadas que conduzcan a crear falsas expectativas o intranquilidad en los
destinatarios o hacer un tratamiento frvolo de la informacin con la consi-
guiente banalizacin de la noticia. La calificacin de sensacionalista para una
noticia suele derivarse de juicios dictados por la autoridad cientfica. En muchas
ocasiones la aparicin de noticias supuestamente sensacionalistas en la pren-
sa, en detrimento de otros acontecimientos de mayor importancia (segn los
cnones cientficos), se debe a las caractersticas noticiables que ostenta (segn
los cnones periodsticos) e incluso a los propios intereses de los cientficos
implicados, puesto que la difusin de este tipo de noticias puede servirles de
soporte promocional.
Esto ltimo fue precisamente lo que ocurri en mayo de 1995 cuando la
prensa consider de inters pblico la posibilidad de revivir bacterias de entre
25 y 40 millones de aos de antigedad (las llamadas bacterias jursicas).
Los periodistas, influidos por las estrategias promocionales de los cientficos y
por la coincidencia de este caso con la trama de la pelcula de Spielberg Jurassic
Park, basada en la exitosa novela homnima de Michael Crichton, dieron
amplia cobertura al descubrimiento
47
. En la eleccin descartaron como noti-
ciables otros hallazgos de mayor calado cientfico, como la dilucidacin del
mecanismo de control de la liberacin de calcio en el msculo cardaco
48
.
A diferencia de ste ltimo, el caso de las bacterias jursicas reuna una serie
de valores noticia que lo hacan atractivo para su tratamiento periodstico. Dar
mayor cobertura informativa a un acontecimiento de menor rango cientfico
(revivir paleo-bacterias) que otros de las mismas fechas (el mecanismo de con-
trol de la liberacin de calcio en el msculo cardaco) parece estar en consonan-
cia con la hiptesis de que el periodismo cientfico no puede definirse como
una prctica cuyo principal objetivo es transmitir conocimiento cientfico rele-
vante. Ms bien, el periodismo cientfico aprovecha los sucesos cientficos y
tecnolgicos que se adecuan mejor al sistema de valores noticia, que es el que
sustenta todo el proceso de elaboracin de las noticias que terminan por for-
mar parte del debate pblico sobre la realidad. Esta tendencia periodstica de
destacar los aspectos dramticos y espectaculares de los acontecimientos pare-
ce seguir la denominada primera regla de Cohn, llamada as en honor del
reportero del Washington Post Victor Cohn. Segn Cohn, hay dos tipos de
noticias mdicas: las que permiten vislumbrar esperanzas y las que aseguran
60 Anlisi 31, 2004 Miguel Alcbar
47. DE SEMIR, 1996: 186-187.
48. CANNELL, CHENG y LEDERER, 1995: 1045-1048.
que se han perdido las esperanzas. Lo que s parece claro es que la noticia cien-
tfica se elabora segn procedimientos de estilo propios del discurso periods-
tico, mediante los que se seleccionan determinados elementos informativos
con la finalidad de provocar ciertos efectos emotivos en la audiencia. Adems
la noticia cientfica se apoya en los aspectos de la investigacin cientfica que
tienen una evidente espectacularidad intrnseca, como, por ejemplo, las noti-
cias sobre el espacio, los orgenes (universo, vida, hombre, etc.), la extincin
(dinosaurios, neandertales, etc.) o la gentica, que suelen presentar rasgos para-
djicos, extravagantes, enigmticos o espectaculares.
El descubrimiento y la citacin como efectos de verdad
Tanto la nocin de descubrimiento como el uso del discurso referido (la cita-
cin) pueden considerarse mecanismos para generar efectos de verdad en el dis-
curso periodstico.
En la ciencia, el descubrimiento ocupa un lugar central. Esta centralidad
tiene su efecto mimtico en la divulgacin cientfica. Al presentar la ciencia
como una empresa cognitiva que alcanza resultados indiscutibles, el texto divul-
gativo se naturaliza cargando a su referente cientfico de ontologa. El cono-
cimiento cientfico sufre un proceso de reificacin
49
. Por lo general, se entiende
que se descubren nuevos objetos, fenmenos o procesos sobre los que a prio-
ri no exista conocimiento. Muchos de estos descubrimientos son presentados
como verdaderos avances cientficos, asumindose as slo los potenciales
beneficios para la humanidad e ignorndose sus posibles riesgos. Este tipo de
expresiones robustece el modelo de progreso cientfico por acumulacin de cono-
cimiento y el papel benefactor de la ciencia en la sociedad. Se piensa, adems,
que los poderosos mtodos analticos de investigacin con los que la ciencia
cuenta proporcionan a los expertos las herramientas necesarias para indagar y,
en ltima instancia, manipular la realidad externa. Esta imagen cannica se ve
reforzada y perpetuada por las imgenes populares de la ciencia en algunos
medios de comunicacin. A los medios les interesan las noticias, y los descu-
brimientos son siempre noticia
50
.
En la gran mayora de noticias sobre descubrimientos cientficos, el len-
guaje empleado no deja lugar a dudas que lo que los cientficos hacen es des-
velar una realidad hasta ese momento oculta:
Hace poco, la prensa anunciaba en grandes titulares el hallazgo llevado a cabo
por el satlite Cobe, de la NASA. Los hechos que se han descubierto (ciertas olea-
das de partculas subatmicas) vienen a confirmar se nos dice la vali-
dez de la teora del Big Bang, de la que tales observaciones son una prueba.
Los cientficos implicados en el programa declaran al unsono que hemos
encontrado algo: sea el Santo Grial de la Cosmologa o sean nubes de par-
La divulgacin meditica de la ciencia y la tecnologa Anlisi 31, 2004 61
49. ROQUEPLO, 1983: 122-125.
50. WOOLGAR, 1991: 84.
tculas; el caso es que para todos ellos haba algo ah fuera que por fin se ha
des-cubierto, algo a lo que se ha quitado el velo
51
.
Este ejemplo no es una excepcin, sino una creencia compartida por el
pblico, los periodistas y buena parte de la comunidad cientfica. Todos los
trminos y expresiones entrecomilladas son el resultado de una serie de estra-
tegias retricas encaminadas a dotar de exterioridad a los objetos de refe-
rencia que la ciencia estudia; son hbiles recursos para engaar al lector,
ocultndole el carcter construido de toda la operacin: ciertas lecturas de tem-
peraturas de unas supuestas radiaciones, en unos aparatos construidos ad hoc,
que se interpretan en trminos de una potente metfora la Gran Explosin
y se reescriben mediante adecuados efectos de persuasin
52
.
El descubrimiento cientfico, es decir, el hecho de desvelar lo que hay en
la realidad independientemente de los sujetos que la descubren es una poten-
te metfora que ha sido explotada con eficacia por los divulgadores que escri-
ben sobre lo que los cientficos hacen. Todo descubrimiento tiene su causa.
Los medios de comunicacin estn fuertemente anclados en las interpretacio-
nes causa-efecto. Un requisito bsico para que una observacin pueda adqui-
rir el status propio de un descubrimiento cientfico es que tenga cierto grado de
relevancia para aquellos para quienes es noticia. La observacin debe perci-
birse como algo novedoso y significativo para que se le conceda el rango de
descubrimiento
53
.
En el rea de la investigacin gentica es muy comn la noticia que rela-
ciona un gen (la causa) con una enfermedad, funcin o comportamiento (efec-
to); es lo que con evidente irona De Semir denomina el gen de cada da, es
decir, aquella noticia fcil de obtener, sancionada por la comunidad cientfi-
ca, que tiene la funcin de rellenar un espacio y dotar al medio de credibili-
dad, y que carece de significado para la mayora de la poblacin, excepto para
colmar de falsas esperanzas a aquellos que padecen la enfermedad en cuestin.
Pero no se trata de una noticia inocente. Su reiterada presencia termina por
construir una representacin de las enfermedades en la que la gentica ocupa
un lugar preeminente como causa explicativa y determinante, y, por exten-
sin, por configurar una cierta imagen de la propia ciencia
54
.
En esta clase de noticias es frecuente encontrar trminos o expresiones
como descubierto, encontrado, localizado, aislado, identificado,
hallado o establecido con exactitud, que no dejan lugar a dudas sobre
el hecho del descubrimiento y la relacin de causalidad que establece. En la
noticia Los cientficos localizan el gen del pnico (La Vanguardia Digital,
62 Anlisi 31, 2004 Miguel Alcbar
51. Todos los entrecomillados que utiliza el autor proceden de una noticia publicada por el
diario francs Le Monde (25-4-1992), cuyo titular es: Le voile se lve sur lorigine de lunivers.
Vase LIZCANO (1993: 66).
52. LIZCANO, 1993: 66.
53. WOOLGAR, 1991: 85.
54. REVUELTA, 2001.
29-8-2001) se observa un fenmeno relativamente comn en el periodismo
cientfico, que bien podramos denominar disimetra titular-cuerpo: mientras el
titular apunta claramente a que se ha establecido la relacin causa-efecto entre
el gen y la enfermedad (pnico), es decir, el periodista lo elabora de forma
determinista, en el cuerpo de la noticia, sin embargo, matiza y, de alguna mane-
ra, desmiente su propio titular. En el cuerpo de la informacin se habla en los
siguientes trminos: ha identificado una alteracin gentica; parece estar en
el origen de otros trastornos; ha descubierto un mecanismo de alteracin
gentica desconocido hasta ahora para los mdicos. Hay, por tanto, una falta
de simetra o concordancia entre el titular y el cuerpo de la noticia. As, por
ejemplo, se dice que:
Los investigadores advirtieron, de todos modos, que no hay una relacin direc-
ta de causa-efecto entre la alteracin gentica y el ataque de pnico. La prue-
ba: aunque el 97% de quienes sufren ataques de pnico tiene la alteracin,
slo entre el 37% y el 63% de los que tienen la alteracin acaban sufriendo
un ataque. [] Los factores ambientales son decisivos, advierte Xavier Estivill.
Cabe incidir en que el tratamiento periodstico de los descubrimientos
cientficos depende fuertemente de la dinmica de las rutinas periodsticas, la
cual impide, como ya hemos visto, que todos los descubrimientos cientficos
sean susceptibles de ser tratados como noticias. Hay una serie de requisitos de
noticiabilidad que debe cumplir el acontecimiento en cuestin para que sea
seleccionado y elaborado en forma noticiosa. Adems, hablando con propiedad,
se olvida a menudo que los descubrimientos en s mismos no son noticia, sino
slo las declaraciones y los discursos de los cientficos que han participado de
stos. Por eso, en no pocas ocasiones, los medios difunden espectaculares avan-
ces o descubrimientos, que, a la postre, resultaron ser fallidos. El famoso
caso de la fusin fra as lo demuestra
55
.
Otra de las prcticas ms comunes en la tradicin periodstica, y que en
las noticias de tecnociencia cobra especial relevancia, es el uso del llamado dis-
curso referido o introduccin de distintas voces en el texto. La cita es un meca-
nismo polifnico que inserta un enunciado dentro de otro de forma explcita,
esto es, introduce marcas lingsticas que el lector identifica como un discur-
so ajeno al principal donde est incluido. Por lo general, con esta prctica el
periodista pretende que la informacin que se presenta est equilibrada, con
el propsito de conferirle la mxima objetividad. Sin embargo, otras veces
el discurso referido no tiene la funcin de equilibrar las distintas opiniones en
liza, sino ms bien la de incorporar voces ajenas y autorizadas que doten de
veracidad y rigurosidad a la informacin, esto es, que confieran un efecto de
verdad al texto
56
. En el periodismo cientfico el argumento ad verecundiam,
esto es, aquel que se centra en el respeto a los grandes hombres, instituciones
La divulgacin meditica de la ciencia y la tecnologa Anlisi 31, 2004 63
55. LEWENSTEIN, 995: 403-436.
56. TUCHMAN, 1972.
reconocidas y autoridad en general, es un recurso recurrente para fortalecer
posturas propias o generar un discurso probatorio
57
. La polifona textual es
particularmente importante en las noticias que cubren controversias tecno-
cientficas. Como apunta Gonzalo Abril
58
, la citacin directa e indirecta (de
fuentes, testimonios, versiones) tiene la funcin de suscitar y sustentar creen-
cias. Es mediante estas creencias de otros representadas en las citas como puede
instituirse la realidad de lo pblico. En concreto, la cita directa tiene un efec-
to persuasivo y dramtico importante: hace comparecer en el escenario de la
noticia las voces de los protagonistas, y, adems, sirve de proteccin al perio-
dista contra las calumnias o las interpretaciones malintencionadas. Es irrele-
vante desde el punto de vista contextual que las citas sean totalmente correctas,
slo deben sugerir que son verdaderas, por eso su funcin retrica y sus efec-
tos
59
. La funcin retrica de la cita autorizada es, pues, dotar a lo que se cuen-
ta de una ptina de veracidad y simultneamente neutralizar la opinin del
periodista, creando un efecto de verdad y de objetividad con respecto a lo que
se relata
60
.
Utilizacin de recursos literarios y visuales
El periodista cientfico dispone y utiliza tanto recursos procedentes del dis-
curso cientfico (p. ej., definicin y ejemplificacin), como del discurso gene-
ral (p. ej., secuencia narrativa, secuencia dialogal y modalizacin valorativa).
Asimismo, se pueden identificar algunos recursos propios de la divulgacin,
como aclaraciones discursivas, metforas con complemento especializado
61
y variaciones de registro
62
. Es imposible extenderse aqu en el estudio porme-
norizado de todos y cada uno de los recursos expresivos, discursivos, retricos
o literarios que se despliegan en el discurso meditico de la ciencia y la tecno-
loga, por lo que nos detendremos someramente slo en tres: definicin, moda-
lizacin valorativa, y variaciones de registro.
La definicin de un concepto determinado es un rasgo caracterstico de los
textos cientficos. Es relativamente infrecuente encontrar textos periodsticos en
los que se definan formalmente los trminos procedentes del discurso cient-
fico. Ms habitual es, sin embargo, encontrar definiciones en las que el tr-
mino queda caracterizado por su finalidad, su uso, sus posibilidades y, en
ocasiones, por sus defectos
63
. Es tpico en este tipo de definiciones, denominadas
funcin, encontrar verbos o estructuras verbales como permitir, emplear
para, conducir a, etc. La eleccin de definiciones del tipo funcin resul-
64 Anlisi 31, 2004 Miguel Alcbar
57. RUNES, 1985: 23-24.
58. ABRIL, 1997: 243.
59. VAN DIJK, 1990: 130.
60. ALCBAR, en prensa.
61. Para un estudio ms detallado de la metfora y la analoga en el discurso cientfico y divul-
gativo, vase ALCBAR (1999-2000).
62. CASSANY, LPEZ y MART, 2000: 88-96.
63. LOFFLER-LAURIAN, 1983.
ta una estrategia divulgativa muy til para mostrar las consecuencias que se
derivan de un proceso o fenmeno. As, por ejemplo:
Segn los cientficos, los ganaderos podran beneficiarse de esta tcnica [la clo-
nacin] al conseguir animales clnicos a partir de otros animales adultos de sus
ganaderas que hubieran demostrado ser ms productivos y resistentes a las
enfermedades (La Vanguardia, 24-2-1997).
La modalizacin valorativa o inclusin de las valoraciones sobre el conte-
nido emitidas por el sujeto de la enunciacin es un recurso ausente en el dis-
curso cientfico, pero muy comn en el discurso general
64
. Aunque el discurso
divulgativo, como ya se apunt anteriormente, emula al cientfico en cuanto
a la supresin del sujeto de la enunciacin (desagentivacin) para dotar al
texto de mayor objetividad, en determinados textos periodsticos se ofrece
junto a los datos cientficos, las opiniones y valoraciones del autor del enun-
ciado:
Decan que eran inocuos Pero los alimentos modificados genticamente
pueden ser peligrosos para la salud. Eso asegura un nuevo estudio cientfico
llevado a cabo por el Instituto Rowett de Aberdeen en Escocia (El Mundo,
11-8-1998).
Por ltimo, las variaciones de registro o ausencia de uniformidad en el
registro (alternancia de recursos procedentes de distintos gneros, uso de ter-
minologa de diferente especificidad y formalidad, etc.) es propia del dis-
curso meditico de la ciencia y la tecnologa. Los elementos coloquiales
funcionan acercando al lector, mientras que los propios del lenguaje cient-
fico actan como ncleo semntico y legitimador del texto. Esta falta de
homogeneidad en el registro se deriva claramente de los parmetros prag-
mticos que definen al periodismo divulgativo: comunicacin episdica
breve, urgencia en la produccin, utilizacin de fuentes excluyentes, normas
de objetividad, etc.
65
.
Con respecto a los recursos visuales, la infografa (el arte y tcnica para pro-
ducir imgenes digitales) es una de las herramientas bsicas del periodismo
cientfico para elaborar informacin de forma grfica. El periodismo se apro-
vecha de este recurso tan til como atractivo para acercar la ciencia a un pbli-
co no experto
66
. La estructura interna de rganos y artefactos tecnolgicos, el
mecanismo de accin de un frmaco, el ciclo contagioso de la malaria, el pro-
ceso de la clonacin, o la formacin, desarrollo y extincin de un huracn, son
algunos de los aspectos tecnocientficos que pueden ser tratados fcilmente
con las tcnicas infogrficas.
La divulgacin meditica de la ciencia y la tecnologa Anlisi 31, 2004 65
64. CASSANY, LPEZ y MART, 2000: 92-93.
65. CASSANY, LPEZ y MART, 2000: 95.
66. BELENGUER JAN, 1999: 27-30.
No obstante, el supuesto valor didctico de las infografas o el valor refe-
rencial de las fotografas que utiliza el periodismo cientfico parece estar supe-
ditado a veces a la capacidad de producir espectculo y ms emotividad que
informacin. Como ha puesto de manifiesto Baeza
67
, las nuevas imgenes de
la prensa se rigen no tanto por su funcin testimonial, didctica o referencial
como por su adecuacin a determinados patrones estticos y por su capacidad
para explotar la fascinacin, el espectculo y la convertibilidad prctica. En un
reportaje sobre la clonacin humana y la secta de los raelianos titulado La lle-
gada de los clones (El Pas, 12 de enero de 2003), se presenta una imagen digi-
tal en la que aparecen decenas de bebs exactamente iguales que eclosionan de
cscaras de huevo. El pie de la imagen reza: recreacin en ordenador de clo-
nes humanos. Lo mismo puede decirse de la composicin fotogrfica de la
portada de El Pas Semanal del 1 de abril de 2001, titulada Clonacin salvaje,
en la que aparecen siete bebs idnticos (aunque en diferentes posturas) con
un cdigo de barras impreso en el pecho. El valor pedaggico de estas imge-
nes es muy discutible, lo que s consiguen a la perfeccin es representar grfi-
camente el mito de la copia exacta, tan comn en las informaciones sobre
la clonacin
68
.
La actividad cientfica y tecnolgica ocupa un lugar destacado en la creacin
y difusin de imgenes. Quin no ha visto alguna vez el modelo icnico del
tomo: un punto central (el ncleo) rodeado por elipses entrecruzadas (las
rbitas de los electrones). De la misma forma, las capas concntricas de una
cebolla estimulan al cientfico para construir la representacin esquemtica de
la estructura de una estrella pre-supernova en su etapa final. La comunicacin
es, por tanto, de doble va. Baste pensar en la ingente cantidad de imgenes
cientficas que han difundido el cine, la publicidad o los medios de comuni-
cacin. La cultura popular devora con fruicin imgenes que proceden del
dominio de la ciencia y la tecnologa, proceso que, en menor medida, tam-
bin ocurre a la inversa.
Las aplicaciones tecnolgicas en la ciencia han permitido a los cientficos uti-
lizar las imgenes como confirmacin de una realidad que se pretende certifi-
car, es decir, se utilizan con valor probatorio. A veces, estas imgenes no slo
sirven de soporte al razonamiento y al nacimiento de nuevas ideas (valor heu-
rstico), sino que tambin representan la nica prueba documental de un fen-
meno (valor cognitivo). Para el periodismo cientfico escrito, no digamos para
el audiovisual, las imgenes con valor probatorio o explicativo son muy ape-
tecidas, puesto que se consideran un recurso muy importante para obtener la
atencin del lector.
66 Anlisi 31, 2004 Miguel Alcbar
67. BAEZA, J. (2001). Invocacin y modelo. Las nuevas imgenes de la prensa. Anlisi, 27,
pp. 159-171.
68. ALCBAR, 2004.
5. A modo de sntesis
La divulgacin meditica de la ciencia y la tecnologa hay que considerarla
como un proceso de recontextualizacin, es decir, un proceso que utiliza con-
tenidos propios del mbito cientfico para conformar diversos significados de
lo cientfico en contextos diferentes del mbito pblico. La recontextualiza-
cin adapta los contenidos estrictamente cientficos a los contextos sociales y
a la cultura popular de los destinatarios de la informacin. La consecuencia
directa de esto no es tanto transmitir conocimientos cientficos como la cons-
truccin meditica de una determinada perspectiva social que esos conoci-
mientos pueden sugerir.
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La divulgacin meditica de la ciencia y la tecnologa Anlisi 31, 2004 67
Figura 1. Comparacin de las redes conceptuales del concepto principal clonacin
en el discurso cientifico y en el divulgativo. Se observa la variacin conceptual que
esperimenta la divulgacin respecto del discurso cientifico (explicacin en el texto).
cigoto
blastmetro
vulo,
ADN, gen
mitosis
mrula
clonacin
embrin
ciclos de
replicacin
ncleo
diploide
transferencia
nuclear
vulo
embrin
gen, ADN,
clula
salud clonacin
ciencia
ficcin
super
produccin
problemas
ticos
ventajas
econmicas
material
gentico
enfermedades
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Miguel Alcbar es licenciado en biologa y doctor en comunicacin. Pertenece al Grupo
de Investigacin en Comunicacin y Cultura, adscrito al Departamento de Periodismo I
de la Facultad de Comunicacin, Universidad de Sevilla (Espaa). Sus intereses se centran
en la representacin social que los medios realizan de las controversias tecnocientficas, en
especial de las biomdicas.
70 Anlisi 31, 2004 Miguel Alcbar